Мастер смерти (fb2)


Темный Эвери._Мастер смерти. Книга - 5. Только 8 глав.

Пролог

- Понимаешь, человечество почему-то пошло не по пути универсализации, а по пути узкой специализации. Валерка несколько секунд переваривал эту мудреную мысль, а потом спросил:

- Ты имеешь в виду, что один человек не может одинаково хорошо владеть несколькими профессиями? Как в той басне: «Беда, коль пироги начнет печь сапожник, а сапоги тачать пирожник»?

- Именно! - подтвердил я.

- Ну. это ты зря. Серега. Были времена, когда селянин и пахарем был. и муку молол, и хлеб из нее пек. А еще сам себе одежду шил из ткани, которую сам соткал, и обувь тоже сам мастерил. И еще массу всяких попутных дел делал. Рыбу ловил, на охоту ходил, мед собирал...

- Седая древность! Забудь про это. те примитивные времена давно уже прошли. Мир с каждым днем становится сложнее и узкая специализация - единственная возможность идти с ним в ногу.

- Почему древность? И сейчас есть люди, владеющие несколькими специальностями на уровне, которому позавидуют и узкие профессионалы.

- Это гении! Таких один-два человека на миллион. Они погоду не делают!

- Не обязательно. Есть люди, одинаково хорошо владеющие десятками специальностей, и таких немало.

- Правильнее будет сказать - одинаково плохо. - скептически произнес я. Валерка надолго задумался, а потом неохотно согласился со мной:

- Ну. допустим, ты прав. И к чему ты ведешь?

-

-Понимаешь, в мире Битвы богов все то же самое. - с энтузиазмом сказал я. - И это касается не только профессий и

специализаций, с ними и так все понятно. Я имею в виду два основных базовых свойства любого живого существа - атаку и

защиту. Не могут оба эти параметра одновременно быть задранными на максимально возможную высоту. Если один из них

доведен до максимума, то второй представляет собой жалкое зрелище.

- Угу. Как у тебя. - поддел меня Валерка.

- Зато я завалю любого танка своего уровня! - отмахнулся я от его сарказма. - Не говоря уж про тех. у кого защита и атака взаимно сбалансированы.

- Не понимаю, к чему ты ведешь? Мы уже сто раз обсуждали это. Да. ты можешь завалить любого, но. - Валерка поднял кверху указательный палец. - но только при определенных обстоятельствах. А такие обстоятельства - это один вариант из сотен возможных. Во всех остальных случаях сбалансированные бойцы кроют тебя, как бык овцу! У тебя тупиковый путь развития. Или. как ты говоришь - специализация настолько узкая, что практически нежизнеспособная. Для полноценной игры, разумеется. В девяноста девяти случаях из ста ты вынужден или прятаться, или убегать. Какой в этом фан? Ты просто убил весь кайф от игры.

Я откинулся на спинку стула, положил руку на столик, за которым мы сидели, и забарабанит пальцами о столешницу. В чем-то

Валерка прав. Вместо того, чтобы испытывая восторг от предстоящей битвы, открыто нестись на врага, высоко задрав меч или

топор, и оглашать окрестности диким, предвкушающим радость боя ревом, мне приходится таиться и нападать со спины. Как

правило. Иногда я могу позволить себе и поединки лицом к лицу, но ударить я всегда должен первым. Иначе у меня не остается

никаких шансов. Потому, что

-Ты крайне уязвим. Радуешься модификаторам на твоих кинжалах... - сказал Валерка. - Как ты там говоришь? С ними ты почти

на двести уровней выше? Да. но только по атаке! А по всем остальным параметрам ты как нуб. только что зашедший в игру Ты как


дом. у которого нет ни крыши, ни фундамента, и стена всего одна, да и та стеклянная - от малейшего толчка расколется на мелкие

кусочки.

Я рассеянно слушал разглагольствования своего друга. Он прав - все это мы уже не один раз обсуждали. И аргументы, которые

выдвигал Валерка, мне были давно знакомы. И я даже был согласен с ними. но. во-первых, мне нравился выбранный мною путь. А

во-вторых...

-У меня есть возможность поднять свою защиту на такую же высоту, что и атаку. - лениво сказал я и запрокинул голову,

подставляя лицо ласковым лучикам солнца. - Стать универсальным.

Первый солнечный денек в этом году, весна только наступила, снег еще даже не начал таять, деньки стояли холодные, но сегодня погода решила нас побаловать. Работники ресторанчиков поспешили поймать редкий в это время года момент и выставили на улицы легкие пластиковые столики и стулья, которые и поспешили оккупировать радующиеся теплому солнцу прохожие. Мы с Валеркой тоже не стали заходить внутрь ресторанчика и расположились на открытом воздухе.

-Каким образом? - спросил Валерка. Вид у него был заинтересованный и предельно серьезный. - Лич - это тот же маг. а классовая

защита у магов самая низкая, считай вообще никакая. Приличная броня вам тоже недоступна. Остается только сопротивление

урону, но на это надо тратить навык, а их всего десять и каждый, как говориться, на вес золота. Косвенные защитные свойства,

типа уклонения, блока щитом или парирования оружием, зависят в первую очередь от основных характеристик персонажа, в

большей мере от «Силы» и «Ловкости», в меньшей - от «Выносливости». Кастерам эти параметры ни к чему. И с ростом уровня

персонажа повышение защитных свойств, как прямых, так и косвенных, у кастеров намного меньше, чем у других классов, причем

из всех кастеров самая худшая ситуация, опять же. у магов. Так. как же ты собираешься подтянуть защиту на такую заоблачную

высоту, что и твоя атака?


Я неопределенно махнул рукой в воздухе:

-Нетрадиционными способами.

Валерка склонил голову набок и внимательно осмотрел меня с ног до головы, как будто впервые видел.

- Любопытно. - сказал он. - Придумал еще что-нибудь вроде «стелса»? В принципе, «стеле» у мага серьезно ломает баланс, но не настолько, чтобы грамотно прокачанный боец не смог бы противостоять магу с диким перекосом в атаку. Пусть победных вариантов в этом случае у бойца против мага будет не девяносто девять из ста. а всего лишь... ну. пусть, восемьдесят, но и этого более, чем достаточно, чтобы выбрать сбалансированное развитие.

- Ты забываешь про Гаргу и мимикрию. - напомнил я ему.

- Твой питомец от серьезного урона тебя не защитит, но в целом, согласен - часть проблем Гарга снимает. А насчет мимикрии - ты сначала научись ею пользоваться! Насколько помню, для этого тебе необходимо убить Верховного жреца фракции Света? Нереальная миссия! Лет через десять, может, это тебе и удалось бы. если бы Озириус на все это время застыл в развитии. Но только этого не будет. Первожрецы развиваются опережающими темпами и всегда будут недостижимы для нас. простых смертных.

- Бессмертных. - поправил я его.

- А, ну да. бессмертных. - согласился Валерка. - Так что мимикрию я отбрасываю как заведомо недостижимую фишку. Но даже с нею твои шансы не сровнялись бы со сбалансированной прокачкой. Максимум, ты выигрывал бы тридцать боев из ста. Это я и Гаргу учитываю тоже.

Он опять окинул меня изучающим взгляд и спросил:

- Что-то есть еще?

- Да. - ответил я. - Магия Разума.

-

- Фи! - разочарованно скривился Валерка. - А я то думал! Ты что. забыл ее описание в энциклопедии? Гипноз не действует на бессмертных, если его используют не специальные мобы. типа сирен или василисков, и если это не специфическое умение, как «Парализующий ужас» у Рыцарей Смерти! А на существ фракции Смерти вообще никакой гипноз не действует! И на девяносто девять процентов демонов! И на половину неразумных мобов! И на разумных других рас ты тоже не сможешь применить гипноз! И на драконов! Пустышка эта магия!

- Дело не в гипнозе. - сказал я.

-А в чем? В телекинезе? - Валерка прикрыл глаза и несколько секунд о чем-то напряженно размышлял, нахмурив лоб.

Просчитывал варианты, это он умел. Он открыл глаза и кивнул: - Не спорю, вещь не плохая. Но не настолько, чтобы ради нее

тратить один из десяти навыков. И вообще, что это за магия такая - никаких заклинаний! Одни умения, да и тех всего пять!

Возмущения Валерки я не разделял:

- Это тебе стереотипы не позволяют сделать правильную оценку. Зациклился на названии - «заклинания», «умения» - а по сути это одно и то же: что заклинания в других магиях, что умения в Магии Разума. Уровней у умений нет. развивать их не нужно. И ману как обычные заклинания...

- Я понял! - перебил меня Валерка.

- Что? - удивленно посмотрел я на него. - Что ты понял?

- Я понял, зачем тебе Магия Разума. Эмпатия? Я согласно кивнул и. прищурившись, спросил:

- И каков будет твой вердикт?

Валерка задумчиво почесал затылок. А потом поставил локти на стол, положил подбородок на скрещенные кисти рук. закрыл глаза


и на несколько минут выпал из реальности. Я не мешал ему думать, только смотрел, как бегают из стороны в сторону под опущенными веками его глазные яблоки, да время от времени появляются морщины на лбу Работа мысли, однако! Наконец он открыл глаза.

- Чувствовать направленные на тебя эмоции - это. безусловно, полезная вещь. Не зря для эмпатии требуется уровень Грандмастера Магии Разума - она будет покруче и гипноза, и телекинеза, вместе взятых. Но! - Валерка поднял вверх указательный палец. - У тебя же есть Гарга! Она тоже умеет определять врагов. Получаются дублирующие функции. Смысл? И это при том, что эмпатия действует только в радиусе восьмидесяти метров, а твоя горгулья - на ста шестидесяти!

- Ну. во-первых, горгулья может видеть только явных врагов, а эмпатия позволит ощутить эмоции любого существа в радиусе ее действия. Кроме того. Гаргу могут убить, и не факт, что ситуация позволит мне быстро призвать ее по новой. Во-вторых, я ведь беру не просто эмпатию. я беру Магию Разума, а это еще и гипноз, который я получу на уровне Мастера этой магии, и телекинез на уровне Эксперта. А также баф на воодушевление на ступени Адепта, который действует независимо от бафов Магии Порядка, что само по себе уже немало, и дебаф на первом уровне, по эффективности мало чем уступающий дебафам Магии Тьмы. Но даже не это самое главное для меня.

Валерка молча поднял брови, изобразив на лице интерес. Я усмехнулся и произнес всего одного слово:

-Разбойники.

Мой друг на секунду задумался, а потом тоже улыбнулся и согласно закивал головой:

-Ну. да. «Стеле»! В принципе, логично. Если с представителями всех остальных классов ты сможешь справиться за счет того, что

ударишь первым, то разбойникам ты проигрываешь вчистую. Здесь эмпатия действительно может помочь если и не победить, то


хотя бы вовремя убежать.

-В том-то и дело. Высокая защита у танков нацелена на одно - повышение их живучести. Тот же самый результат могу достигнуть

и я. если сумею объединить «стеле», питомца, мимикрию и эмпатию. а точнее. Магию Смерти.

Осталось только все это воплотить в жизнь. И если умение скрыта и питомец у меня уже есть, то с приобретением умений «Мимикрия» и «Эмпатия» не все так просто - высок шанс, что все мои замыслы так и останутся нереализованными мечтами.

- Кстати, слышал новость? - Валерка ткнул меня локтем, вырвав из полудремы. - От компании ««Матрикс Инкорпорейтед»? Они новые виртуальные капсулы в серийное производство запустили. Следующего поколения.

- Да? - равнодушно спросил я. снова зажмурившись. - И что там в них новое?

- Автономка на тридцать дней! Загрузи картридж с питательной смесью, залей емкость на сто литров, и целый месяц можешь из кокона вообще не вылезать! Он сам тело поддерживать будет в надлежащем состоянии - и моет раз в стуки, и отходы жизнедеятельности убирает, в том числе и пот с кожи, и массаж делает, и нейроимпульсы в мозг посылает, чтобы мышцы сокращались и не атрофировались! А самое главное, знаешь что?

- Что? - послушно спросил я. Новость меня совершенно не заинтересовала, я и своей капсулой был совершенно доволен.

- Ей электроэнергия не требуется! - восторженно провозгласил Валерка.

- Это как? - вот здесь я удивился. И настолько удивился, что вытаращил на друга округлившиеся глаза.

- А вот так! - довольно засмеялся он. - Капсула получает энергию от погруженного в нее человека. Главное, чтобы ему питание и вода регулярно поступали. Там энергии получается даже больше, чем необходимо для поддержания капсулы. «Матрикс Инкорпорейтед» анонс сделало, что тем. кто позволит ей забирать излишки энергии, она абонентную стоимость снизит. Я подумываю, как только новые капсулы появятся в продаже, прикупить себе одну. У них и цена щадящая, не только среднему

-

хотя бы вовремя убежать.

-В том-то и дело. Высокая защита у танков нацелена на одно - повышение их живучести. Тот же самый результат могу достигнуть

и я. если сумею объединить «стеле», питомца, мимикрию и эмпатию. а точнее. Магию Смерти.

Осталось только все это воплотить в жизнь. И если умение скрыта и питомец у меня уже есть, то с приобретением умений «Мимикрия» и «Эмпатия» не все так просто - высок шанс, что все мои замыслы так и останутся нереализованными мечтами.

- Кстати, слышал новость? - Валерка ткнул меня локтем, вырвав из полудремы. - От компании ««Матрикс Инкорпорейтед»? Они новые виртуальные капсулы в серийное производство запустили. Следующего поколения.

- Да? - равнодушно спросил я. снова зажмурившись. - И что там в них новое?

- Автономка на тридцать дней! Загрузи картридж с питательной смесью, залей емкость на сто литров, и целый месяц можешь из кокона вообще не вылезать! Он сам тело поддерживать будет в надлежащем состоянии - и моет раз в стуки, и отходы жизнедеятельности убирает, в том числе и пот с кожи, и массаж делает, и нейроимпульсы в мозг посылает, чтобы мышцы сокращались и не атрофировались! А самое главное, знаешь что?

- Что? - послушно спросил я. Новость меня совершенно не заинтересовала, я и своей капсулой был совершенно доволен.

- Ей электроэнергия не требуется! - восторженно провозгласил Валерка.

- Это как? - вот здесь я удивился. И настолько удивился, что вытаращил на друга округлившиеся глаза.

- А вот так! - довольно засмеялся он. - Капсула получает энергию от погруженного в нее человека. Главное, чтобы ему питание и вода регулярно поступали. Там энергии получается даже больше, чем необходимо для поддержания капсулы. «Матрикс Инкорпорейтед» анонс сделало, что тем. кто позволит ей забирать излишки энергии, она абонентную стоимость снизит. Я подумываю, как только новые капсулы появятся в продаже, прикупить себе одну. У них и цена щадящая, не только среднему

-

классу по карману. При прочих равных!

Теперь уже я задумчиво чесал затылок. Может и себе прикупить новую капсулу если она такая замечательная. Почему бы и нет?

При прочих равных-то...

Глава 1.

Длинные ряды аккуратных надгробий убегали за горизонт. Какого-либо ограждения, отделяющего кладбище от саванны, не было, и в двух шагах от первых могил колыхалась высокая степная трава. Площадь захоронения в несколько раз превышала лагерь одноглазых великанов, располагавшийся здесь всего несколько часов назад. Циклопы не сильно заморочивались порядком при устройстве стойбища, шатры ставили хаотично, где попало и как попало, могилы же их лежали ровными, словно по линейке выверенными, рядами. Странно... Тела мертвых циклопов не были разбросаны по всей степи - обугленные, зачастую полностью превратившиеся в золу и пепел, они широкой полосой громоздились вдоль невидимой границы, полукругом охватывавшей подножие небольшого холма. Сколько их там полегло? Демон сказал - двенадцать тысяч сто сорок семь. Много, очень много... Я тяжело вздохнул.

За спиной послышался звук хлопающих крыльев, порыв ветра колыхнул мой плащ, и я почувствовал, как дважды дрогнула почва под ногами. Это на землю опустились грифоны. Через минуту рядом со мной встали девушки. Оксана справа, а Елена слева, обе слегка касаясь меня плечами.

Я скосил глаза в одну сторону, потом в другую, и еще раз тяжело вздохнул. Не очень удачной была идея свести девушек вместе. Сейчас уже напряжение, витавшее в воздухе возле двух этих девиц, спало, а поначалу его можно было чуть ли не пощупать


спасении Древа Жизни не появилось, значит, задание еще не выполнено. Надо добраться до него и выяснить, в чем дело.

Древо Жизни вот оно. вздымается в вышину, загораживая своей кроной полнебосвода. Кажется, что оно рядом, в двух шагах от

кладбища, а на самом деле до него больше пяти километров. Лучше проделать этот путь на грифонах.

Достав из рюкзака уздечку, я начал призыв летающего маунта. Дело это не долгое - три секунды, и передо мною появится мой

золотистый грифон. Затем пять минут полета, и мы у Древа Жизни.

Но призвать грифона я не успел.

Впереди, шагах в десяти от меня, засветилась яркая точка, ослепительно белые лучи побежали от нее вверх и вниз. Перед нами

кто-то открывал окно портала.

Вздрогнув от неожиданности, я отбросил уздечку в сторону и поудобнее перехватил посох. Краем глаза уловил, как напряглись и

сгруппировались девушки.

Елена крутанула свой посох, и приняла характерную для бойцов с шестом позу - левая нога, согнутая в колене, выставлена вперед.

над ней вытянутая вперед рука, локоть которой тоже слегка согнут, а пальцы расслаблены, под правой подмышкой прижат к телу

посох, небрежно поддерживаемый кистью правой руки и готовый в любой момент сорваться в боевой танец.

Оксана, подняв руку на уровень груди, ладонью вниз, неподвижно замерла, а внизу, на примятой траве, появились первые линии

пентограммы.

Я нахмурился. Портал получался уж слишком большим - остроконечная арка около тридцати метров высотой и не менее двадцати

шириной. Может, это папа всех циклопов пришел разобраться с обидчиком его детей?

Серебристое марево портала заколыхалось и я направил на нее него посох.

Из портала вышли двое. Одного из них я знал. Я опустил посох и слегка склонил в поклоне голову, при этом незаметно сместив


тело в сторону и легонько толкнув плечом Оксану, сбивая ей призыв демона. Почтительно произнес:

-Мастер Рамиил.

А потом выпрямился и. не дожидаясь ответного приветствия, с любопытством посмотрел на спутника Верховного жреца Мораны.

Открыл его инфу и бегло ознакомился с ее содержанием.

Непись. Человек. Имя - Гаспар. Некромант. Пятьсот двадцатый уровень. Догадываюсь я. зачем он здесь.

Архилич остановился рядом со мной, а некромант прошел дальше, к могилам. Проводив его любопытным взглядом, я развернулся

к первосвященнику фракции Смерти. Он тоже повернул ко мне голову, пустые глазницы блеснули зеленым. Секунду Рамиил

смотрел на меня, а потом перевел свой взор на девушек. Оксанка удостоилась лишь мимолетного его внимания, а вот на Елену.

Боевую жрицу фракции Порядка, он уставился надолго. Зеленое пламя в его глазах разгоралась все ярче и ярче. Не любит

первосвященник фракции Смерти представителей Светлой стороны, ох. не любит!

Я кашлянул, поежился, и сделал шаг. становясь между жрецом Мораны и Еленой. Хорошо ему в одиночку, без всякой охраны.

бродить по континентам, с его-то шестьсот тридцатым уровнем! И когда только успел набрать столько? Ведь еще не так давно был

всего шестисотым!

-Причудливы игры судьбы. Мастер Рамиил, занесшие нас с вами сюда, в столь далекие от земель Смерти края. - с пафосом в

голосе сказал я. - Такая неожиданная встреча!

Зеленый свет медленно угас и на меня смотрели пустые глазницы.

-Хорошая работа. Эвери. - проскрипел Рамиил. - Морана довольна тобой.

«Отношение Мораны. Верховной Богини Пантеона Смерти, к Вам улучшилось.


Текущая репутация: «Восхищение».

Богиня с восхищением взирает на Вас. Сила Магии Смерти: +100%.

Вы достигли максимального уровня репутации с Верховной Богиней Смерти».

Хе-хе-хе! Только что была «Благосклонность», и сразу «Восхищение»! Через три ступени перепрыгнул - «Симпатию». «Доверие» и «Дружелюбие». Неплохо, совсем неплохо! А главное - никаких материальных затрат с моей стороны! Белая полоса, привет, родная! Я уже успел соскучился по тебе!

Одно только портит благостную картину - теперь прокачивать репутацию у бога Удачи Ренда мне будет гораздо сложнее. Боги ревнивы, добиваясь доброго внимания одних, ты осложняешь свои отношения с другими.

Так. и что там у нас в итоге получается с репутациями для получения Эпического задания? С Верховной богиней Смерти -«Восхищение», с фракцией Смерти - «Дружелюбие», один шаг до высшей ступени остался, надеюсь, на Турнире фрагами доберу нужное количество репы. А вот с этим неразговорчивым типом. Верховным жрецом Мораны. репа всего лишь на уровне «Благосклонности». Придется попотеть, прежде, чем на верхнюю ступень ее подниму. - Начинай. Гаспар! - проскрипел Рамиил.

Мы с девчонками дружно повернулись в сторону кладбища. «Неужто поднимет всех? - подумал я. - Все двенадцать тысяч сто сорок семь трупов? Это сколько же маны нужно?»

Некромант приподнял руки, ладонями вверх, и начал тихо бормотать какой-то речитатив. «Поднятие мертвых» - это не заклинание, это умение. Доступно только классу некромантов. Но маны тратит больше, чем даже заклинания высшего уровня. Огромное ее количество уходит на оживление мертвеца и еще большее на его поддержку в этом состоянии.


Возле кистей рук некроманта появилось фиолетовое свечение, голос стал громче, речитатив быстрее. Интересно, на каком языке

он говорит? Вроде бы я должен понимать любой язык этого мира, это обеспечивает специально для этого предназначенный

искусственный интеллект, но в этой тарабарщине я не улавливаю ни одного знакомого слова. Наверное, тоже нечто специфическое.

некромантское.

Фиолетовая дымка стала появляться возле могильных плит. Поначалу совсем бледная, она постепенно становилась все

насыщеннее и насыщеннее, отдельные клочки фиолетового тумана впитывались в землю, а на их месте появлялись новые и их

становилось все больше и больше, они медленно, но неуклонно продвигались вглубь кладбища.

Потемнело. Казалось, даже погода прислушалась к напеву колдуна - еще несколько минут назад ясное утреннее небо затянули

тучи, скрыв солнце. В наступившей мгле все более зловеще звучала песнь некроманта. Голос его уже слабо напоминал

человеческий, это был даже не низкий бас. это был какой-то звериный рык. Так мог бы говорить медведь, если бы был способен к

членораздельной и рифмованной речи.

-Какая жуть. - пробормотала Елена, прижимаясь боком ко мне.

С другой стороны насмешливо фыркнула Оксана. Ее. чернокнижницу. подобное не пугало.

-Ас личем постоянно тусоваться не жуть?- иронично осведомилась Черная вдова.

Елена не ответила, лишь только плотнее прижалась ко мне.

Как будто легкая рябь пробежала по захоронению - могильные плиты шевельнулись. Сначала ближние, потом чуть дальше и еще

дальше, словно небольшая волна прокаталась и затихла вдали. Кладбище успокоилось, заколыхавшиеся было могилы вновь

замерли. Надолго ли?

-Надеюсь, они не бросятся на нас? - испуганно пропищала жрица Порядка.


Ответить я не успел, меня опять опередила Оксана.

- Не бойся. - услышал я ее снисходительный голос. Черная вдова тряхнула головой, взметнув свои темные волосы, и продолжила:

- Не для того они пришли в такую даль, чтобы забрать жизнь глупенькой жрицы Светлой стороны.

Мастер Рамиил стоял рядом и все слышал, но он даже не шелохнулся, продолжая наблюдать за действиями некроманта. А тот все продолжал свою песнь. Теперь уже все кладбище покрывала фиолетовая пелена, на глазах впитывающаяся в землю, словно ее всасывали туда гигантским пылесосом.

Ближайшая к некроманту могильная плита треснула. Звук был настолько громкий и неожиданный, что я вздрогнул. Оксана, как я успел заметить, тоже. Елена вообще закрыла глаза руками и уткнулась мне в плечо. Мастер Рамиил как стоял неподвижной скалой, так и остался стоять.

Треснувшая плита лежала всего в нескольких шагах от нас и я прекрасно видел, как по ней пробежала изломанная линия, деля надгробие на две неровные части. В образовавшуюся щель просунулись грязные пальцы. Когти вцепились в серый мрамор и поскребли его. В щель просунулась другая рука и попыталась сдвинуть могильный камень. Несколько мгновений плита не поддавалась, а потом руки мертвеца исчезли, а через секунду по плите словно ударили снизу - она подпрыгнула на полметра и упала сбоку от могильного холмика. Из него вылезли руки и зашарили по земле, пытаясь зацепиться за что-нибудь, высвободится из плена. Показалась облепленная комьями земли голова мертвого циклопа, его единственный глаз уставился прямо на нас.

-Ой. мамочки! - тихо заверещала Елена. - Он смотрит на меня! Он меня видит!

И она еще плотнее прильнула сзади ко мне. лицо ее крепко прижалось к моей спине.

Оксана, с виду невозмутимая, тоже сделал шаг. и я почувствовал, как ее бедро и плечо коснулись меня.

Мертвец уже наполовину выбрался из земли. Его единственный глаз не отрываясь смотрел на меня, мне даже показалось, что в


нем мелькнуло узнавание. С его тела и головы комками отваливалась грязь и осыпалась вниз. Медленно и неторопливо упершись

рукой в землю, циклоп вытащил сначала одну ногу из могилы, а потом и вторую. Сделал шаг. другой...

Я почувствовал, как внутри меня все похолодело. Мертвец реально видел меня и двигался в мою сторону. Я поудобнее перехватил

посох. Почувствовал, как рядом напряглась и плотнее прижалась ко мне Оксана. Бросил взгляд на Рамиила. Он по-прежнему

неподвижно стоял в двух шагах от меня, не отрывая взгляд от некроманта. На медленно приближающегося к нам мертвеца он не

обращал никакого внимания. Не доходя до меня трех шагов, циклоп чуть изменил направление. Очень вовремя! Я уже готов был

ударить по нему залпом заклинаний.

Зомби прошел мимо, обдав меня запахом сырой земли и немытого тела. Ростом он превышал пять метров. Каких трудов стоило

мне сдержать себя и не кастануть что-нибудь из Магии Огня, знаю только я сам. Не будь рядом Рамиила, я бы точно сжег

ожившего мертвеца.

Опасаясь какой-нибудь пакости, я поворачивался вслед проходящему мимо зомби, настороженно и слегка удивленно наблюдая за

ним. Куда это он направляется? Я бросил взгляд по направлению его движения и понимающе покивал головой. Там. в сотне метров

от нас возвышался курган из камней. В вышину он был даже больше того холма, с которого я обрушивал на циклопов огненные

заклинания. Сейчас курган из обломков скал полностью загораживал этот холм.

Мертвец неторопливо, вяло переставляя ноги, ссутулившись, с повисшими вдоль тела руками, подошел к кургану и начал

поднимать обломки скал. Они исчезали в его внепространственном рюкзаке через пару мгновений после того, как он прикасался к

ним.

Внезапно голос некроманта стих. На саванну опустилась тишина. Гнетущая. Зловещая. Я резко обернулся. Колдун стоял у самого

края кладбища, сложив руки на груди, и молча смотрел вдаль. Фиолетовая дымка над могилами исчезла.


Что? Неужели не удалось? У некроманта не получилось? Это меня ничуть не удивило. Ну. еще бы. поднять целых двенадцать

тысяч трехсотуровневых мертвецов, это та еще задачка!

Я обвел взглядом неподвижные ряды могил. Столько усилий, столько затрат маны и все зря.

- Чем мне всегда не нравился класс некромантов. - негромко пробормотал я. - так это тем. что они слишком долго поднимают зомбаков. За то время, которое некромант тратит на оживление даже одного мертвеца, его можно сто раз убить.

- Зато потом, - неожиданно для меня заскрипел Рамиил. - у него будет целая армия.

Кладбище дрогнуло. Разом, одномоментно зашевелились все могилы. Некоторые мраморные плиты просто съезжали в сторону с могильных холмов, освобождая ожившим мертвецам путь наверх. Многие плиты раскалывались, треск стоял на всю саванну. И повсюду из земли вылезали грязные руки, цеплялись за поверхность, за осколки плит, вытаскивали свои тела из земли. За руками появлялись облепленные землей головы, затем туловища. Резко пахнуло сырой землей и каким-то свежим тленом, если тлен можно так назвать.

-Он смог. - прошептала Оксана, крепко вцепившись мне в руку.

Елена у меня за спиной тоже не сдержала любопытства и осторожно выглядывала из-за моего плеча, широко открытыми глазами смотря на вылезающих из могил зомби.

-Зачем они вам. Мастер? - спросил я. - Целая армия высокоуровневых зомби?

У фракции Смерти и без этих мертвецов достаточно сил. Я бы даже сказал, более, чем достаточно, раз ей приходится даже Рыцарей Смерти пятисотого уровня ставить на охрану нубятников - объектов, пусть и не рядового значения, но абсолютно не нуждающихся в такой сильной защите: чужаки и без охраны не смогут проникнуть внутрь.

-Фракция Смерти собирается с кем-то воевать?


Двенадцать тысяч циклопов, все трехсотого уровня, все атакующие дистанционно, при этом очень метко. - это серьезная сила. Но и затраты на ее содержание не маленькие. Тела изнашиваются, а без подпитки маной от некроманта - просто гниют. Хотя... Морана может сделать их полуразумными и тогда они сами будут о себе заботится. Верховной богине Смерти это. наверное, не сложно.

- Пригодятся. - сухо и лаконично ответил Верховный жрец фракции Смерти. - Не отдавать же их Вите.

- Вите? - переспросил я. - Верховной богине Жизни?

Мимо нас в сторону кургана потянулись первые зомби. Самые шустрые или самые сильные. Со всего кладбища, протянувшегося за горизонт, в нашу сторону двигались ожившие мертвецы, неторопливо переставляя конечности. Экономно залил в них ману некромант, будь он пощедрее, зомби двигались бы поэнергичнее.

-Если их не заберет себе богиня Смерти, то они послужат Жизни. - проскрипел Рамиил. - Что-то съедят черви, что-то послужит

пищей падалыцикам. что-то сгниет и превратится в удобрение для травы и деревьев. Все это станет достоянием фракции Природы.

Вереница зомби становилась все длиннее и длиннее. И она утолщалась. Через несколько минут мимо нас уже двигалась целая

колонна мертвых циклопов. Казалось, нескончаемая колонна.

«Мощь фракция Смерти возростает. - подумал я. - Вроде и незаметно - тут парочку вампиров подцепит, там десяток личей

подберет, здесь несколько тысяч высокоуровневых зомби поднимет, а в итоге получается солидная сила. Ерунду сказал Рамиил про

богиню Жизни. Лапшу на уши вешает мне».

Навстречу одной нескончаемой колонне зомби потянулась другая. Это наполнившие каменными глыбами рюкзаки мертвецы

плотными рядами шли к порталу.

Некромант подошел к нам и стал рядом с Рамиилом. Я с уважением посмотрел на него. Такая силища - поднять такое количество


зомби.

- Пожалуй, после этого ритуала фракция Смерти не уступит по силе фракции Света. - пафосно воскликнул я, глядя на некроманта.

- Двенадцать тысяч метателей многопудовых скал! Да они любую армию в считанные мгновения на ноль помножат! Танки до них даже добежать не успеют! И любой защитный купол такая толпа метателей за несколько часов снимет!

Рамиил развернулся ко мне и недовольно проскрипел:

- Путь Смерти никогда не уступал в силе Пути Света! Никому никогда не уступал.

- Но. как? - я удивился. - Всем же известно, что прошлую войну фракций Темная сторона проиграла Светлой. А в самом выигрышном положении оказалась фракция Света.

Рамиил смерил меня презрительным взглядом и поведал мне откровение:

-Видишь ли в чем дело. Эвери... в любой войне... выиграла или проиграла ее Темная сторона... и какой бы проигрышной она не

бьша ятя Темной стороны... и конкретно для нашей фракции... Путь Смерти всегда остается в выигрыше. И потери других

фракций - наше приобретение. В большей или в меньшей мере - на все воля Мораны. Из последней войны фракция Смерти

вышла намного сильнее, чем в нее вошла. Чего нельзя, кстати, сказать про фракцию Света.

Он замолчал и отвернулся от меня, уставившись на мертвых одноглазых великанов, покорно шагающих в сторону портала. Если фракция Смерти так сильна, как говорит Верховный жрец Мораны. то зачем они ему? В мирное-то время! Спросить? Лучше не надо. Раз он не хочет говорить на эту тему, то не стоит злить его - мне еще репутацию с ним прокачивать.

Мы стояли впятером между двумя колонами зомби и молча смотрели на двигавшуюся мимо мощь. Рамиил равнодушно. Гаспар гордо, я восхищенно. Оксана оценивающе, а Елена со страхом. Ряды пятиметровых зомби проходили мимо и скрывались в окне портала. Понятно, зачем такой высокий и широкий портал. Наверняка, работа Рамиила. Я бы такой создать не смог бы.


-Мастер? - обратился я к Верховному жрецу своей фракции.

Он повернул ко мне голову и уставился на меня пустыми глазницами, в глубине которых тлели небольшие зеленые огоньки. Все же. я его немного разозлил. Может, лучше не беспокоить его своими вопросами? А. с другой стороны, когда еще у меня появится шанс поговорить с ним вот так запросто? Когда еще выпадет шанс задать ему так интересующий меня вопрос?

-Скажите. Мастер, у фракции Смерти есть скрытые классы?

Рамиил молчал долго. Некромант, услышавший мой вопрос, бросил на меня оценивающий взгляд, а потом отвернулся и

продолжил наблюдение за колоннами зомби. Черная вдова сразу же навострила ушки, она хотела что-то сказать, даже открыла рот.

но благоразумно промолчала. И Елена тоже высунулась из-за моего плеча и с искренним любопытством смотрела на Верховного

жреца фракции Смерти.

-Есть. - наконец-то ответил Рамиил. - Для личей доступен скрытый класс «Жнец Смерти».

Жнец? Звучит интригующе. Волнение охватило меня. Не меньшее волнение я заметил на лице Оксанки. Для нее. как и для меня в

свое время, новость о скрытых классах, была шоком.

- А что... кх... нужно сделать, чтобы пол... кх... получить этот класс? - запнувшись на полуслове, спросил я. И затаил дыхание. Теперь уже Рамиил окинул меня оценивающим взглядом.

- Зачем тебе это? Думаешь. «Жнец Смерти» сделает тебя сильнее? Напрасно. Жнец - это не для тебя.

Сказать, что слова первосвященника мне не понравились, значит, ничего не сказать. Разочарование, меня охватившее, нельзя описать словами. Я склонил голову и. прикусив губы, упрямо спросил:

- Какие умения или навыки дает Жнец?

- Тебе они не понравятся.

-

-И все же? - рискнул я настоять на ответе.

-Эти знания запретны! - отрезал Архилич. Даже привычный скрип из его голоса пропал, настолько быстро и решительно

прозвучал его ответ. - Только свершившие великое деяние для фракции достойны их!

- Разве двенадцать тысяч оживших мертвецов не достаточно для этого? - возмутился я.

- Это зачтется. - проскрипел Архилич. - Но этого мало. Для того же. чтобы стать Жнецом, нужно совершить не менее славные подвиги, чем этот, и в количестве, не менее двух.

Значит, стать Жнецом Смерти я все же могу. Вот только немного смущают его слова о бесполезности этого класса для меня. Как

выяснить, в чем тут загвоздка? Я повернул голову и посмотрел себе через плечо. Там. за моей спиной вновь спряталась от взора

Рамиила Елена. Она говорила, что может получить скрытый класс Демиурга. Ей это обещал Верховный жрец фракции Порядка, а

в этой фракции привыкли свои обещания выполнять. Правда, не все.

Я опять посмотрел на жреца Смерти и сказал, слегка поклонившись:

-Я понял. Мастер. Спасибо. Я подумаю над вашими словами.

Надо добывать Елене Демиурга. Посмотреть, что это такое и насколько вообще это стоящее дело - менять свой класс на скрытый.

Может. Рамиил прав и. действительно, оно того не стоит, и я зря забиваю себе голову всякими глупостями?

Последний зомби вошел в портал, некромант, не прощаясь, двинулся вслед за ними. Мастер Рамиил повернулся ко мне и

проскрипел:

-Это портал в окрестности Некрополиса. Можешь воспользоваться им. Сам ты открыть отсюда портал на Кенол не сможешь -

слишком далеко, тебе маны не хватит. А услуги Гильдии перевозчиков по телепортации между материками стоят дорого. Кинава

не Ченрод. сотней золотых не обойдешься.


Я покачал головой.

-К сожалению, я не могу. У меня миссия.

Рамиил окинул меня цепким взглядом (и как это у него получается с пустыми глазницами?), и повернулся в сторону Древа Жизни. Его голова медленно поднималась, запрокидываясь назад, взгляд скользил по гигантскому стволу, потом по кроне, закрывшей полнеба.

-Древо Жизни умирает. Его не спасти. - вынес вердикт первосвященник богини Смерти и. не оглядываясь, зашагал в сторону

портала. Спустя минуту портал схлопнулся и мы остались втроем посреди бескрайней равнины.

Я. нахмурившись, повернулся к гигантскому дереву Последние слова Архилича мне не понравились.

Глава 2.

-А знаете, что самое смешное во всем этом? -хмуро спросил я девчонок, доставая из рюкзака уздечку для вызова грифона. Мне было совсем не весело - слова Верховного жреца Мораны о гибели Древа Жизни не выходили у меня из головы.

-Что? - сразу же откликнулась Елена.

Оксана промолчала. Она уже успела призвать своего грифона и сейчас усаживалась на него.

-Самое смешное то. что у меня всего лишь девяносто девятый уровень и до сотого не хватило буквально крохи. - кисло заявил я.

Ну. да. мне пришлось сцепиться с племенем циклопов, не достигнув сотого уровня, и. соответственно, не имея возможности

использовать посох и кинжалы с супер-пупер уникальными модификаторами.

Я уселся на грифона, ударил пятками в его бока, посылая в полет, и задумался, вспоминая, как все начиналось.


Все начиналось очень и очень плохо...

- Неужели без нее никак нельзя обойтись? - уныло спросила Елена. Плечи ее поникли, она низко склонила голову, но я видел, как она зубами прикусила верхнюю губу. Точнее, то. что у нее осталось от верхней губы.

- Как? Там их тысячи! - воскликнул я. - Ты же видела их лагерь! Даже растянув заклинания на максимальную площадь, я не смогу накрыть и сотую его часть!

- Ну. и что. что тысячи? - не поднимая головы, пробормотала девушка. - Гноллов в ущелье было десятки тысяч, а ты с ними справился.

- Не сравнивай циклопов трехсотого уровня с какими-то гноллами. У тех гноллов максимальный уровень - сто шестидесятый. И они бойцы ближнего боя. Я мог просто активировать «Ауру Огня» и спокойно смотреть, как они в ней гибнут. А циклопы -дистанционники!

- Но. ты же уже убивал циклопов!

- По одному! Если отлавливать их поодиночке, то я целый год на это потрачу! Мне нужно накрыть их всех разом. Ночью, когда они в лагере, а не разбрелись по прерии.

Елена чуть приподняла голову, искоса посмотрела на меня, а потом опять ссутулилась и еле слышно пробормотала:

- Может, докачаємся до сотого уровня? Наденешь Уники...

- Двадцать уровней. Елена! Слышишь? Двадцать! Даже двадцать один! На это две недели уйдет. Минимум неделя, если паровоз найдем. Все равно это много. Нутром чую. что циклопы уже почти всю кору с Древа Жизни ободрали. Нам срочно надо на Кинаву!

-

Можем не успеть спасти дерево.

Эх. мне бы такого паровоза, как Альтаир. Он бы и за день меня на сотый пропаровозил. Ну. пусть за два дня. все же двадцать

уровней это слишком много.

-Неужели без нее никак нельзя обойтись?

Я закатил глаза и обреченно вздохнул. Потом присел рядом с девушкой...

-Привет. Оксан! Мне нужна твоя помощь! Черная вдова закинула мне на шею руки, ее губы встретились с моими.

- Поможешь? - спросил я через минуту, немного отдышавшись.

- Конечно! - воскликнула Оксана. - Что нужно сделать? -Можешь вызвать демона десятиметрового роста?

- Я могу вызвать любого демона. Проблема не в вызове. Проблема в том. как им управлять. - она вновь прильнула ко мне. -Демоны служат призвавшему их чернокнижнику потому, что он сильнее. Будь иначе, все было бы наоборот.

-Я думал, у вас добровольный союз. - деланно удивляясь, сказал я. О непростых отношениях между демонами и

чернокнижниками я знал из рассказов одной своей давней знакомой, тоже когда-то бывшей чернокнижницей. - Вы же с демонами

из одной фракции!

-Такова суть Пути Тьмы. - пожала плечами Оксанка. давая понять, что для ее фракции подобные отношения норма.

Впрочем, в других фракциях тоже не все было гладко. Взять тех же гномов и эльфов - обе расы принадлежат Пути Света, а враждуют так. что даже орки удивляются.


- Ну так что? Сможешь призвать демона покрупнее? Не такого огромного, как Валтасар. Поменьше. Десяти метров будет достаточно.

- Призвать могу, а заставить подчиниться - нет.

-Никого не надо заставлять подчиняться. - сказал я. - Надо просто удержать его в пентаграмме. Сможешь?

-Просто удержать в пентаграмме? - удивленно спросила Оксанка. - Как долго?

-Часа два-три.

Девушка призадумалась.

-Тебе обязательно надо ростом в десять метров? Восьмиметровый не подойдет?

- Восьмиметровый? - теперь призадумался уже я. В принципе, подойдет и восьмиметровый. У циклопов рост редко когда намного превышает пять метров, на их фоне и восьмиметровый демон будет великаном выглядеть.

- Да. - ответила Оксана. - Например. Вельзевул?

- Повелитель мух? А ты удержишь его? Именного демона?

-Постараюсь. Два часа точно продержу. - уверенно заявила девчонка. - Зато он из демонов такого роста самый сильный.

- Ксюх. мне не нужен самый сильный. - сказал я. - Мне нужен самый крупный, чтоб его издалека было видно.

- Тогда. Астарот. - сказала Оксанка. - Или. еще лучше. Агафель. Повелитель сорока легионов духов.

- Сорока легионов? Ого! - уважительно произнес я. И с сомнением в голосе спросил: - Может, не надо именных? Кого-нибудь попроще?

- Большие демоны, от восьми метров и выше, все именные. Да не волнуйся ты! Агафеля я долго удержу, он слабый. Всего двухсотый уровень, меньше даже, чем у меня.

-

Я удивился - высший демон, да еще и именной, а всего двухсотого уровня! А у Оксанки откуда такой уровень? Ведь еще совсем недавно у нее всего сто девяностый был... Я открыл ее инфу и негромко присвистнул - двести восьмой уровень!

- Когда успела? Я про твой уровень? За Эпический квест много опыта дали?

- А? Не. за квест дали мало, еле-еле на один уровень хватило. Остальное я в Легендарной битве набрала. - ответила Оксанка и продолжила прежнюю мысль: - в общем, из пентаграммы я Агафеля не выпущу. Да он и сам не полезет из нее. демоны не дураки на тех. кто сильнее, бросаться. Наоборот, он будет защиту пентаграммы поддерживать, чтобы ее снаружи не разрушили.

Я на всякий случай уточнил:

-А пентаграмму снаружи тяжело разрушить?

-Смотря какой демон в ней заперт. Если низший, то не так уж и тяжело, зависит от его уровня и уровня призвавшего его

чернокнижника. Ну. и прочих умений и способностей, как одного, так и другого. А если высший, а именные демоны все высшие,

то практически нереально. Ты не смотри, что у Агафеля уровень такой маленький. Это ничего не значит - все высшие демоны

могут через пентаграмму напрямую из Пекла силу черпать. Считай, у него бесконечный источник маны. Да и без этого, чтобы

пробить защиту высшего демона, нужен слитный удар целого круга чернокнижников. Даже для такого слабого, как Агафель. не

меньше сотни колдунов моего уровня понадобится, и то вряд ли получится. А пока защиту пентаграммы не снимешь, демона

подчинить не удастся.

Для моего плана это подходило как нельзя лучше. Если сотня колдунов, объединенных в круг, не может проломить защиту запертого в пентаграмме высшего демона, то и циклопам, пусть их будет даже десять тысяч, ее ни за что не пробить. А если вдруг и пробьют, то можно будет призвать еще одного демона. Как там Оксана сказала его имя? Антрекот, вроде? Вот и будет он нашим запасным вариантом, планом «Б». Но. надеюсь, нам и одного демона хватит.


- Как же вы управляетесь с ними? С высшими? - спросил я напоследок.

- Договариваемся. - лаконично ответила Оксана. -На взаимовыгодных условиях.

-Зачем она здесь? - указательный палец рассвирепевшей Оксаны замер в сантиметре от переносицы Елены.

Я быстро огляделся по сторонам. Мы втроем стояли неподалеку от здания Гильдии перевозчиков в Некрополисе. где и была

назначена наша встреча. Центр города, но народу вокруг мало. Раннее утро. Пустынные улицы, безлюдный заброшенный сквер.

голые, без всякого намека на листья, деревья с неестественно искривленными стволами. Ничье внимание начинающийся скандал

не привлек. Я повернул голову к Оксане и уперся в ее разъяренный взгляд. Вздохнув, закатил глаза. Поднял руку и обхватил лоб

ладонью.

Опять начинается!

-Оксан, прекрати! Ты же знаешь...

-Прекратить? Ах. прекратить! Это же она! Та самая, что была там. с тобой, на перекрестке перед главными воротами

Некрополиса! Ты еще из-за нее на дуэль меня вызвал!

Я вызвал?! Я? Насколько помню, это она. Черная вдова, меня вызвала на дуэль!

- Думаешь, если она напялила на себя эту чадру, я ее не узнаю? -Ксюх...

- Что Ксюх? Что Ксюх? Ты все это время таскал ее с собой! И ничего мне не говорил! Как же - бафер! Дебафер! Целитель! И еще. наверняка, походная подстилка, чтоб жизнь медом казалась! Удобно устроился, ничего не скажешь! Негодяй! Мерзавец!

-Ах. ты! - Елена, понуро стоявшая рядом со мной все это время, отскочила назад на два шага и закрутила посох, заставляя


воздух загудеть. - Сейчас я тебе покажу подстилку!

Черная вдова тоже отпрыгнула назад и махнула рукой. Перед нею заскользили по пыльной мостовой огненные линии, рисуя

концентрические круги и пятиконечную звезду внутри них. да еще так быстро!

-Стойте! Хватит! - я бросился между ними, отбив рукой мифриловый посох, уже летевший нижним тупым концом в лицо

Оксаны, и чиркнув ногой по линии внешнего круга пентаграммы, сбивая ритуал призыва демона. - Остановитесь обе!

Я рычал не хуже иного демона. Я был зол. Очень зол. У меня квест срывается, я даже отказался от прокачки до сотого уровня. чтобы успеть его выполнить, а они тут разборки устроили!

-Хватит! Успокойтесь! Древо Жизни погибает, а вы... Устроили тут! ... Вы нужны мне обе!

Руки я развел в сторону и сейчас в них упирались грудью девчонки, яростно смотревшие друг на друга. Именно грудью. Хм... Я несколько раз легонько сжал кисти рук.

Возмущенные взгляды сместились и теперь обе девушки смотрели на меня. Ничего для себя хорошего в их глазах я не видел. Они еще пуще прежнего метали молнии.

-Спокойствие, только спокойствие! - как можно внушительнее сказал я. - Вы что. хотите запороть мне квест? Жизненно важный

квест. который я чуть ли не с первого уровня никак не могу выполнить?

И ведь не соврал: квест «Древо Жизни» был частью другой, более глобальной миссии - «Паломничество по Храмам Стихий», которую я получил в глубоком, так сказать, детстве, еще на пятом уровне. Кажется. Давно это было.

-Зачем она тебе? - тяжело дыша спросила Оксана. - Давай я ее убью! А с циклопами мы и вдвоем справимся.

Дурная идея была позвать Оксану на помощь. Очень дурная! Мог ведь пригласить любого другого чернокнижника из бессмертных. Заплатит бы ему десять тысяч золотых талеров, зато теперь ни о чем не беспокоился бы. Да хоть и двадцать тысяч!


Или нанял бы чернокнижника в Гильдии наемников. Обошлось бы мне это еще дороже, зато вообще никаких забот тогда не знал

бы.

Пожадничал! Решил на халяву воспользоваться помощью своей подруги. Но. ведь это нормально! Прагматично! Так все делают!

- Не справимся! - отрезал я. - Их там больше десяти тысяч! И ни одного ниже трехсотого уровня!

- Ты же сам говорил, что они тупые. Что они увидят демона и будут только его атаковать!

- Да, говорил. - согласился я. продолжая удерживать на руках навалившихся на них девушек. Третий размер... У обеих... Э? О чем это я? О циклопах? Третий размер? Ах да. о циклопах... - Они тупые. И будут атаковать демона. У них интеллект - ноль! Ноль! Специально об этом в инфе написали. Ни у кого не написали, а у них написали!

- Тогда зачем она? - Оксана сверкнула глазами на Елену. Та в ответ сверкнула своими. Хорошо, хоть молча.

- Они меткие, но их слишком много. По-любому будут промахи, камни мимо пентаграммы будут пролетать. У них прицельная дальность всего восемьдесят метров, но брошенный ими кусок скалы может пролететь и сто метров, и двести, и триста. А за демоном, метрах в сорока позади него, буду стоять я. И каменные глыбы, хочешь не хочешь, будут иногда попадать по мне.

- Ну. и что? У тебя питомец есть. Горгулья! Весь урон к ней уйдет.

- Уйдет. - согласился я. - Но сколько Гарга выдержит того урона? У одноглазых камни по несколько сотен килограмм весят, сколько таких ударов Гарга выдержит? Один? Два? Десять? Не больше десяти! А потом - все! Сдохнет, а вслед за ней и я! Вот чтобы она не сдохла и нужна целительница. иначе кто горгулью лечить будет? Я. лич Пути Смерти? Или ты. чернокнижница Пути Тьмы? Ни тебе, ни мне целительство не доступно!

- Ладно. - сказала Оксана и повела грудью, заставляя меня убрать руку. - Уговорил. Пока что.

- Вот и хорошо. - буркнул я. опуская руки. Дурная была идея свести их вместе.

-

Не успел я убрать руки, как Оксана юлой метнулась мимо меня и вцепилась в укрытые капюшоном волосы Елены:

-Ахты. дрянь такая! Подстилка!

- Сама подстилка, кошка драная! - руки Елены в свою очередь вцепились в черные волосы Оксаны. Посохи они обе отбросили в

стороны. Прониклись моментом. Осознали. Я отошел на несколько шагов. Дам им пять... нет. три минуты - выпустить пар. За это

время они слегка подустанут, и мне будет легче их разнять.

У Оксанки уровень выше, и не просто выше, а почти в три раза выше. Зато у Елены силенок побольше - как за счет некоторой

прокачки собственно параметра «Сила», напрочь игнорируемого чернокнижницей. так и за счет ранга боевого жреца. Впрочем.

для их драки все это имело несущественное значение - умения «Рукопашный бой» не было ни у одной из них. и поэтому урон

здоровью друг друга они наносили слабый. Но и уровень жизни у них небольшой, так что зеленые полоски индикаторов

жизненных сил у обеих бодро поползли вниз.

Когда у одной из девчонок, к моему удивлению это оказалась Оксанка. цвет индикатора сменился с зеленого на желтый, я

пушечным ядром врубился в сцепившиеся тела. Сам не ожидал, но моего удара хватило, чтобы повалить их обеих, разбросав в

разные стороны. Я сразу же вскочит и начал каст заклинания, пытаясь заставить воздух загустеть, сковывая движения. Заклинание

не боевое, ибо кастуется долго, но боевое мне сейчас и не нужно.

-Ой!

Я повернул голову и посмотрел на Оксану, удивленный ее испуганным вскриком. Та. поднесла руку к лицу и прижала ладошку к

раскрытому рту. округлившимися глазами смотрела мне за спину. Я резко обернулся. Начавший уплотнятся воздух, развеялся из-за

сбитого заклинания.

Маску из плотной ткани во время короткой, но энергичной потасовки сорвало с головы Елены, капюшон ее сбился, и сейчас перед


нами предстало во всем своем безобразии изуродованное лицо девушки. Лилово-зеленые пятна от ядовитых ожогов, отсутствие половины носа и губ. торчащие наружу белые зубы, глубокие кривые борозды на лбу и скулах...

-О. боже! - услышал я шепот Оксаны. - Что это? Кто с тобой сделал это?

Она подскочила и бросилась к жрице Порядка. Я даже не успел среагировать, да это было и не нужно. Оксана присела на корточки возле Елены, положила руки ей на плечи и с жалостью и болью в голосе спросила:

-Почему ты не исцелишь себя? Как это вообще с тобой произошло?

Елена что-то буркнула невнятное в ответ и попыталась нацепить маску, но Оксана остановила ее.

-Это из-за него, да? Это он виноват? - с какой-то обреченностью спросила она. А потом повернулась ко мне и гневно крикнула: -

Мерзавец!

Я где стоял, там и сел. Схватился руками за голову и зарычал что-то нечленораздельное. Только этих женских разборок «кто

виноват» мне сейчас не хватало.

Дурная была идея свести девчонок вместе. Очень дурная идея.

Костры в лагере циклопов потухли и степь освещали только мириады звезд, высыпавшие на ночном небосклоне. На Кинаве была глубокая ночь.

Похоже, одноглазые великаны никого не оставили охранять спящий лагерь. Интеллект - ноль! А с другой стороны, кого им опасаться? Тут. на Кинаве. циклопы самые сильные существа.

-Я столько звезд не видела ни на Кеноле. ни на Ченроде. ни на Сараке. - сказала Оксана, запрокинув голову и любуясь небом. Елена, стоявшая с другой стороны от меня, насмешливо хмыкнула. Оксана понурилась. Всю дорогу от прибрежного городка на


Кинаве. куда нас перебросили перевозчики, до Древа Жизни, куда я уже самостоятельно открыл портал, и от Древа Жизни до

лагеря циклопов. Оксана сюсюкала и вертелась вокруг Елены, пыталась как-то расположить ее к себе, замять свою вину перед ней.

А Елена все эти попытки воспринимала в штыки и на сближение не шла. всячески демонстрируя той свою неприязнь.

Зря она так. Но вмешиваться в их отношения я не буду. Разберусь с циклопами, распрощаюсь с Оксанкой и вздохну наконец-то.

спокойно. Больше сводить их вместе я не собираюсь. С Оксаной буду продолжать встречаться в собственном мире, а с Еленой - в

этом.

-И как ты собираешься валить их? - Черная вдова кивнула головой на лагерь.

Расставленные в беспорядке шатры занимали все пространство до горизонта. Благодаря «Ночному зрению» я видел сотни тел циклопов, вперемешку валявшихся между палатками. Мощный многоголосый храп стоял над степью. Я пожал плечами:

- Подниму холм заклинанием из Магии Земли. Ты у его подножия призовешь демона, а сама на вершине холма встанешь и будешь оттуда поддерживать пентаграмму Гарга и Елена будут рядом с тобой. Гарга под защитой нас всех троих держать будет. На всякий случай.

- А ты? - спросила Оксана.

-А я чуть ниже, между вершиной и демоном, встану

Диспозиция, конечно, так себе, бывает и лучше, но в условиях ровной, как стол, степи ничего более толкового придумать нельзя. Да и прочие нюансы приходится учитывать. Во-первых. Оксана пентаграмму поддерживать может только с расстояния не более восьмидесяти метров. Во-вторых, мне от Гарги далеко уходить нельзя - ее защита действует только в пределах сорока метров. В-третьих, циклопы, хоть и тупые, но вполне могут сообразить, что с холма кидать камни по демону, стоящему у его подножия.


гораздо удобнее.

-А если они на холм полезут?

Хм. вот и Оксана об этом подумала.

-Не полезут. Им мимо демона пройти придется, а те. кто атакует дистанционно, приближаться к противнику не любят.

Предпочитают по широкой дуге обходить его. чтобы за спину зайти.

- Так они и обойдут. Станут по кругу, и будут со всех сторон камни бросать.

- Не получится. Я по бокам от холма болото устрою, а сверху его напалмом залью. В огонь они не полезут.

- Они же тупые. Интеллект - ноль, сам говорил! - Оксана удивленно посмотрела на меня, старательно не обращая внимания на Елену, не перестававшую фыркать на каждую ее реплику.

- А тут интеллект и не нужен. Тут сработают природные инстинкты. Не полезут они в огонь. А если полезут, то им же хуже - из него они уже не выберутся. В общем, за фланги и тыл можешь не беспокоиться.

Я-то точно беспокоиться не буду - у меня Гарга есть, а она полный круг радиусом в сто шестьдесят метров под контролем держит.

никто не замеченным мимо нее не проскочит. Даже под невидимостью - у Гарги «видимое невидимое» имеется на этот случай.

Единственный, кто может ко мне незаметно для горгульи подобраться, это разбойники под «стелсом». но тут уже ничего не

поделаешь.

Так. вроде все предусмотрел, пора заняться терраформированием - вырастить в этом месте, в сотне метров от ближайших шатров

циклопов, небольшой холмик, метров двадцати высотой. Можно и повыше, но времени на это уйдет слишком много, до утра

провожусь, а там и циклопы начнут по степи разбредаться.

В принципе, можно было бы и без холма обойтись - колдануть по бокам и позади пентаграммы болото, залить его огнем, а самому


спокойно с небольшого сухого островка по собравшимся у призванного демона циклопам заклинаниями бить. Но как подумаю.

сколько у циклопов обломков скал во внепространственных рюкзаках хранится, так сразу понимаю, что через полчаса обстрела на

месте пентаграммы будет возвышаться каменный курган. Демона из него не вытащишь, а циклопы, не видя цель, просто

разойдутся по своим делам. Досыпать. Как их потом опять в одну кучу собрать?

А с холмика камни будут вниз скатываться. Надо сказать Оксане пентаграмму не у самого подножия рисовать, а посередине

склона. А я холмик немножко повыше сделаю, в тридцать метров высотой. Времени уйдет на пару часов больше, но оно того

стоит

- Уверен, что сам справишься? Может, зря отказываешься от моей помощи? Не забывай, я все-таки Грандмастер в Стихийных магиях.

- Оксана, твоя задача - держать пентаграмму, чтобы Агафель не вырвался. А с остальным я сам справлюсь.

Если бы не умение «Усиление огня», полученное мною совсем недавно и уже прокаченное до максимального десятого уровня. кстати, на тех самых гноллах прокаченное, про которых говорила Елена, я бы и не сунулся к циклопам. Терпеливо карабкался бы на сотый уровень, чтобы надеть посох и кинжалы с модификаторами на увеличение интеллекта, и только потом полез бы разбираться с племенем одноглазых. А так. с усиленными в два раза заклинаниями Магии Огня у меня были реальные шансы выйти из предстоящей схватки победителем.

- Ну. что? Все готовы? - задал я праздный вопрос. И без согласных кивков девчонок видел, что они заняли свои позиции на вершине холма. Стоят рядышком, словно подруги. На плече у Елены сидит Гарга в обсидиановом своем воплощении. И как только Ленку не перекосило на бок от такой тяжести?


Сам я разместился на склоне холма чуть ниже, метрах в тридцати от них. С этой стороны холма подъем я сделал крутым, чтобы камни лучше скатывались вниз, и зауженным, чтобы оставить меньше свободного места между болотами, которые я сотворил по бокам от холма. Сейчас на болоте весело гудело пламя.

-Тогда начинай! - дал я отмашку чернокнижнице и развернулся в сторону лагеря циклопов.

И увидел, как впереди, на специально созданном уступе, огненная линия очертила идеально ровную окружность диаметром около двенадцати метров. Площадка для пентаграммы была специально мною выровнена, чтобы, не дай боги, не сбилась ни одна линия, ни один символ не оказался нарушен из-за неровной поверхности. Из-за таких ошибок и прорываются демоны в наши планы бытия.

Оксане понадобилось целых полчаса, чтобы полностью нарисовать пентаграмму и призвать Агафеля.

Демон выглядел как минотавр. Бычья морда с кольцом в носу, полукруглые рога, толстые у основания и острые на концах широких дуг. ноги с выпирающим назад коленом, глаза, красные, переполненные бешенством. И мускулы. Рельефные, буграми выпирающие по всему телу мускулы. В отличие от настоящих минотавров у Агафеля совсем не было шерсти, и я прекрасно видел, как перекатываются под чистой и светлой, как у человека, кожей его упругие мышцы. Набедренная повязка из шкуры какого-то животного и металлические браслеты на запястьях рук были единственной одеждой демона. Мощь! Передо мной буйствовало в пентаграмме, пытаясь выбраться, олицетворение физической мощи. Плечи демона были так широки, что ему было тесно в двенадцатиметровой пентаграмме.

- Оксан, ты уверена, что удержишь его? - с беспокойством спросил я.

- Не волнуйся! - услышал я крик чернокнижницы. - Он только с виду такой грозный, а на самом деле самый слабый из именных демонов. Делай свое дело спокойно!

-

- А чего он вырваться пытается? Ты же говорила, что он. наоборот, будет тихо сидеть в пентаграмме!

- Злится, что его из Пекла выдернули! Не соображает пока, характер у него горячий больно. Бешеный! Как успокоится немножко и начнет думать, так сразу расклад оценит и поведет себя соответствующе. Ты не думай, что раз у него так много мяса, то он тупой, как твои циклопы. Сила есть, ума не надо - это не про высших демонов!

- Нда? Ну. ладно. - тихо пробормотал я. - Будем надеяться, что ты не ошиблась и действительно сможешь удержать его. Агафель зарычал. Рык его пронесся над степью, как гром, как бортовой залп стопушечного галеона над гладью моря. Такой рев должен был разбудить даже тех циклопов, что спали в самом дальнем конце лагеря.

Я перевел взгляд с демона на видневшийся в дали лагерь. Пентаграмма располагалась на склоне холма несколько ниже меня, и бьющийся сейчас в ней демон не загораживал обзор. До лагеря было менее восьмидесяти метров и ближайших циклопов я видел как на ладони. Шевеление в лагере было довольно заметным, многие циклопы повскакивали и настороженно оглядывались по сторонам. Десятиметровую фигуру демона они должны были заметить - со зрением у них было все нормально. Они. хоть и одноглазые, но владели всеми умениями, связанными с глазами - и «Ночным видением», и «Орлиным взором», и «Наблюдательностью», и умением «Видеть невидимое». Наверняка, у них были и еще какие-то специфические, присущие только этой расе умения, неизвестные никому другому. Так что, демона они видели прекрасно. Вот только циклопы могли и не догадаться, что мечущаяся на склоне холма, неожиданно выросшего около их лагеря, десятиметровая фигура и есть источник разбудившего их шума.

Надо помочь им поскорее это сообразить. Чем раньше они подтянуться к Агафелю. чтобы высказать ему свое недовольство столь ранней побудкой, тем быстрее я покончу с ними. Оксана хоть и говорит, что сможет долго удерживать демона, но лучше не рисковать, что-то не внушает мне доверия эта бьющаяся в истерике туша. Того и гляди, проломит стены пентаграммы и пойдет


разбираться со своими обидчиками.

Я сформировал огненный шар и запустил его в сторону лагеря. Файербол оставлял за собой длинный и очень хорошо видимый

шлейф, не увидеть его и не определить направление, с которого он был выпущен, было невозможно даже для таких тупых существ.

как циклопы. О том. что они со своим идеальным зрением заметят меня, я не беспокоился - перед применением заклинания я

активировал «Скрытность» и теперь, чтобы увидеть меня, необходимо было приблизиться на расстояние не более двадцати

метров.

Файербол упал далеко в лагере и расплескался в стороны огненными волнами. Никого, конечно, он не убил, но. думаю, процентов

десять-пятнадцать здоровья у нескольких циклопов забрал. Крики боли раздались над лагерем, им вторили разъяренные вопли. Я

увидел, как в нашу сторону огромными прыжками понеслось несколько десятков одноглазых великанов. Демон в пентаграмме

завыл еще громче прежнего. Скоро здесь будет весь лагерь.

- Девочки, мы танцуем! - крикнул я. начиная каст заклинания.

Через секунду в накатывающий на холм вал циклопов ударили струи огненного дождя.


Глава 3.

Оксана оказалась права - демон успокоился быстро. Я бы даже сказал, мгновенно. Стоило только первым кускам скал обрушиться на пентаграмму, заставив невидимую ранее защиту запестреть разноцветными переливами, словно мыльный пузырь, как Агафель резко развернулся в сторону циклопов и. набычившись, замер. Голова его упрямо склонилась вниз, кисти рук сжались в кулаки, могучие плечи взбугрились жгутами мышц.

Первые циклопы, подбежавшие к холму, кидали каменные глыбы с максимального для прицельного метания расстояния - с восьмидесяти метров. Они выстроились полукругом вдоль невидимой границы и принялись методично, по одному броску каждую секунду, обстреливать пентаграмму с неподвижно замершим демоном. Им приходилось метать камни снизу вверх - площадку, на которой чернокнижница нарисовала ворота в Пекло, я соорудил не в самом низу холма, а на его склоне, на высоте чуть более десяти метров от поверхности равнины. - но это никак не отразилось на меткости одноглазых великанов: все брошенные циклопами обломки скал били точно в цель - в переливающуюся разноцветными разводами пентаграмму.

«Похоже на силовой купол из фантастических фильмов». - подумал я. Защита пентаграммы отличалась от магического заслона замков и городов только уровнем прозрачности - сквозь накрывающий замок или город купол ничего разглядеть было невозможно, даже когда источник поддерживающей его маны истощался и насыщенный синий цвет покрова сменялся бледно-голубым. Сам я стоял метров на тридцать выше демона и мне прекрасно было видно, как из лагеря стекаются к месту битвы все больше и больше циклопов. Тоненькие ручейки стремившихся к Агафелю великанов на глазах превращались в полноводные реки. Напиравшие сзади ряды желающих принять участие в побоище циклопов заставляли смещаться передние ряды и расстояние между ними и демоном неумолимо сокращалось. На бьющие с неба огненные струи монстры не обращали никакого внимания. А


вот близко подходить к полыхающему по бокам холма пламени они не решались - десятиметровые языки гудящего огня надежно

их отпугивали.

Каменные глыбы, метко брошенные циклопами, до цели долетали не все. Никакой упорядоченности или очередности в метании у

одноглазых не было, и камни частенько ударялись друг о друга, меняли траекторию и улетали в сторону от пентаграммы. При

ударах камни иногда раскалывались и их осколки шрапнелью разлетались над холмом.

Доставалось и мне - и от мелкой шрапнели, и от огромных глыб, миновавших пентаграмму и скачками, подпрыгивая после

каждого удара о землю, катящихся вверх по склону. Некоторые куски скал достигали вершины холма, на которой стояли Елена с

Оксаной, но защита Гарги. парящей над ними, надежно берегла их от урона. Как и меня. Поначалу попав под шквальный

каменный град циклопов, я забеспокоился - справится ли Гарга с таким массированным уроном? Несколько раз даже оглянулся и

проверил ее уровень здоровья, но все было нормально - Елена вовремя лечила моего питомца и уровень жизни у горгульи ни разу

не вышел из зеленой зоны.

И все же. если бы циклопы вели себя хоть немного пограмотнее и хотя бы чуть-чуть упорядочили бы свои атаки, мы бы не

выиграли эту битву - тысячи ежесекундно обрушивающихся на нас камней снесли бы и меня, несмотря на защиту Гарги, и

пентаграмму вместе с Агафелем. не взирая на подпитку ее защиты энергией с нижних планов бытия. А эта энергия мощным

потоком текла из-под ног демона - клубки багровой дымки вырывались из центра пентаграммы и впитывались в тело Агафеля.

Но циклопам было не дано разумно распорядиться дарованной им мощью - большая часть брошенных ими камней.

сталкивавшихся друг с другом, не достигала демона. Каменные глыбы улетали в стороны и падали в покрытое огнем болото.

ударялись в поверхность холма и скатывались вниз, раскалывались в крошку и мелким щебнем покрывали окрестности.

Не только те циклопы, что стояли в первых рядах и у которых демон отображался как цель, бросали камни. Напиравшие на задние


ряды монстры тоже прекрасно видели мощную фигуру демона на склоне холма и яростно метали обломки скал в его сторону. Их броски были не точны, куски скал пролетали не только мимо демона, но и мимо холма, падая где-то далеко позади него. А те. которые летели в цель, сбивали прицельно брошенные камни передних циклопов.

Эта армия одноглазых исполинов сама себе мешала, сводя на нет все свои преимущества по силе и массированной дистанционной атаке. Ей бы толкового полководца, да только разве заставишь этих бестолковых гигантов ему подчиняться? А будь такое возможно, такая армия бьша бы сильнейшей в этом мире, ее натиск не выдержали бы ни хирды гномов, ни орды орков. ни отряды эльфийских лучников.

Передние ряды циклопов, подпираемые сзади толпой, сдвигались все ближе и ближе к подножию холма. В самом начале сражения, когда одноглазых монстров было не так много и они стояли в восьмидесяти метрах от пентаграммы, я попробовал использовать «Огненный вал», заклинание пятого уровня, по мощности ничем не уступающее заклинанию «Огненный дождь». Но тогда циклопы, увидев надвигавшуюся на них волну пламени, просто убежали от нее и через некоторое время она затухла, так никому и не причинив никакого вреда. После этого я перестал экспериментировать и использовал только «Огненный дождь» - от него циклопы почему-то не убегали. Косые струи пламени, падающие с неба, вырывали десятки из их рядов, но циклопы не обращали на это никакого внимания, упорно продолжая забрасывать демона каменными глыбами. Я не стал растягивать «Огненный дождь» на большую площадь, держал среднюю концентрацию, которой хватало, чтобы полностью обнулить уровень жизни циклопа за несколько заклинаний - десятки окошек с системными сообщениями, которые я сделал полупрозрачными, выскакивали передо мной после каждого восьмого-девятого удара.

Когда между передними циклопами и пентаграммой оставалось чуть более пятидесяти метров, я решил вновь ударить «Огненным валом» - еще несколько шагов и я определюсь у них как цель. Одно дело, когда по тебе прилетает случайная глыба и совсем


другое, когда удар прицельный - урон в этих случаях разнится на порядок. Сейчас, когда циклопы стоят плотной толпой и задние

напирают на передних, убежать у них не получится. А урон у «Огненного вала» рассчитывается совсем по-другому, нежели у

«Огненного дождя» - максимальные повреждения получат все. попавшие под удар заклинания, и только в конце, когда вал пламени

идет на убыль, повреждения становятся меньше.

Волна пламени вздыбилась у пентаграммы и покатилась в сторону одноглазых монстров. Циклопы заверещали, панический вопль

ужаса, вырвавшийся из десятков глоток, пронесся над равниной. Ближайшие ряды развернулись, попытались сбежать, но уперлись

в монолитную стену стоявших позади них циклопов. Те. в свою очередь, видя приближающуюся смерть, тоже попытались

развернуться, многим это даже удалось, но прорваться сквозь сомкнутые ряды они не смогли.

Я с высоты наблюдал, как столкнулись две разнонаправленные живые массы - задние ряды циклопов, напирающих на стоявших

перед ними, и развернувшиеся передние ряды, в панике пытающиеся избежать ужасающей гибели. Две эти массы смешались, те.

кто убегал от пламени, пытались пробиться сквозь плотную толпу, цеплялись, взбирались на головы... Несмотря на то. что

передних было значительно меньше, чем задних, им удалось сдвинуть толпу назад. Волна огня настигла их. когда из тел циклопов

образовался целый вал живой плоти.

А за первой волной уже катилась вторая...

На востоке занималась заря. Небо в той стороне побелело, освещенное лучами пока еще скрытого за горизонтом солнца, звезды на небосклоне погасли и только на западной его стороне, еще темноватой, мерцало несколько десятков огоньков. В воздухе нестерпимо пахло горелой плотью. Я стоял на склоне холма и медленно, настороженно вертел головой из стороны в сторону, пытаясь высмотреть уцелевших


циклопов. Метрах в тридцати ниже меня стоял минотавр. Плечи его устало поникли, перевитые тугими мышцами руки висели безвольными плетьми. Притомился, бедолага. Я тоже. Битва длилась более часа, это немного, я ожидал более длительного сражения, но вымотало меня сильно: на протяжении всего побоища я применял заклинания с периодичностью один-два каста в секунду, лишь изредка прерываясь на несколько мгновений, чтобы хлебнуть эликсир, восстанавливающий ману, и перевести дух. Сзади зашуршали шаги и ко мне подошли девчонки.

-Невероятно. - сказала Оксана. - Начинаю подумывать, не совершила ли я ошибку, выбрав класс «Чернокнижника». Это было

круто!

Елена привычно фыркнула на ее слова, а потом, не сдержавшись, бросилась мне на шею:

-Ты молодец! - воскликнула она. - Я знала, что у тебя получится, но в какой-то момент испугалась - так много их было! Камни

летели сплошной стеной. За ними ничего не было видно!

Я заметил поджавшиеся губы Оксаны и ее хмурый взгляд. Мягко снял с шеи руки Елены и. сделав шаг назад, сказал, обращаясь к чернокнижнице:

-Спасибо. Ксюх. Ты очень помогла мне. Без тебя я бы не справился.

Оксана удивленно посмотрела на меня, перевела взгляд на Елену. Даже за скрывающей лицо повязкой можно было рассмотреть, как довольна Елена.

-Ты что. - Оксана уперла руки в бока. - выпроваживаешь меня? Мавр сделал свое дело, мавр может убираться восвояси?

Я немного смутился. Именно это я и хотел сделать - поскорее отправить Оксанку восвояси, ибо ее тихие, но напряженные терки с Еленой начинали меня потихоньку раздражать. Есть наш. родной для меня и Оксанки мир. там у нас прекрасные отношения, лучше и пожелать нельзя. А есть этот мир и здесь у меня с Еленой давно уже все налажено, мы привыкли друг к другу, нам вместе


удобно и комфортно. Ну да. бафер. дебафер. целитель и... все остальное. Идиллия, раскинувшаяся на два мира, зачем ее портить? И ведь не скажешь Оксане прямо - да, я хочу продолжать встречаться с тобой в реале, а с Еленой в этом мире. Женщины, они такие... собственницы.

- Нет. что ты! Как ты могла подумать такое? - горячо возразил я. - Просто я же помню - ты репутацию с фракцией Смерти качаешь. Для Эпического квеста. Не простое это дело, времени займет много, а я тебя и так надолго оторвал от него.

- Ничего. - прошипела Оксанка. - Не оставлять же тебя одного... с этой! Она махнула головой в сторону слегка помрачневшей Елены.

Я тяжело вздохнул. Да. идея воспользоваться помощью Оксаны была... В общем-то. правильной. Дурной с одной стороны, не без этого, но полностью себя оправдавшей. Теперь, после того, как мы уничтожили всех циклопов в округе... надеюсь, что всех, надо бы убедиться в этом... я уже не так сокрушался о своем поспешном решении. Просто постоянные перебранки девчонок начали меня потихоньку утомлять. Как бы их примирить?

-Ну. как хочешь. - я пожал плечами. - Оставайся. Я буду только рад.

- К тому же. ты обещал мне помочь с квестом ведьмы Ллеты! С наградой в двадцать свободных статов! Не говори только, что уже забыл о своем обещании! Я закатил глаза.

- Оксана, я же сказал тебе, что вход в ущелье заблокирован двумя кланами из первой десятки. Прости, что я так поздно тебе рассказал про этот квест. но теперь туда без очереди не пробиться. А пока «Орда» и «Орден тамплиеров» не прогонят через квест клановые костяки, ни о какой очереди речи идти не может.

- Мне. значит, забыл рассказать про квест. а ей, - она опять мотнула головой в сторону торжествующей Елены. - значит, позволил

-

его выполнить.

-Неизвестно еще. кто кому позволил выполнить квест. - ответил я. - Без помощи Елены я бы не сумел пройти ущелье.

Скорее всего, сумел бы. Я и без Гарги сумел бы его пройти и даже вместе с боссом инстанса - кадавром. Но Оксане лучше этого не знать, и так вся пылает обидой и гневом.

- Ты обещал! Ты сказал, что можно пробраться по верху, через горы.

- Там драконы! Скалистые шипохвосты!

- Ты обещал!

Да. действительно, обещал. Когда рассказал Оксане про квест Ллеты и награду за него, она насела на меня и я с дуру предположил, что можно пробраться в долину и минуя ущелье гно.тіов. То есть, по горам. Всего лишь предположил»! И на самом деле, такая возможность существует. Теоретически! На практике я бы ни за что не рискнул! Но моего предположения оказалось достаточно, чтобы Оксана за него ухватилась и в конце концов заставила меня пообещать ей помощь.

-Ксюх. проблема не в прохождении ущелья гноллов. И даже не в достижении долины шамана Рырка. Ты сначала получи квест у

Ллеты! Она его только один раз в сутки дает! Думаешь, ордынцы и тамплиеры не поставили посты у ее дома? Да мимо них и

мышь не проскочит!

Оксана насупилась.

Да. плохо получилось с этим квестом. Валерке с Маришкой рассказал про него и они успели выполнить задание Ллеты. а Оксане

забыл рассказать. Как-то закрутилось все не вовремя - то я в игре пропадал, то она в реале была занята.

-Сможешь получить квест - помогу. - примирительно сказал я Оксанке. - В ущелье соваться нет смысла, ордынцы и тамплиеры не

пропустят. Проще через драконов пройти. Под невидимостью прокрасться.


И под скрытом. Но упоминать его вслух я не стал.

- У драконов «видимое невидимое» постоянно активировано. - с досадой сказала Оксана.

- Да не волнуйся ты. - влезла в разговор Елена, прекрасно знавшая о наличии у меня умения «Скрытность». - Если он обещал, то обязательно сделает. Хотя лично я для такой вредины как ты и пальцем не пошевелила бы.

- Я получу квест. - сказала Оксана. А затем развернулась к жрице и сказала: - Надеюсь, когда мы с Эвери пойдем через горы в долину, ты не будешь путаться у нас под ногами?

Ну. через горы, допустим, я пойду один, и никто путаться у меня под ногами не будет. Но говорить вслух этого я не стал.

Я повернулся спиной к девчонкам, злобно уставившимися друг на друга, и вновь осмотрел поле брани, усеянное обугленными

трупами, пеплом и превратившимися в золу останками циклопов.

- Не думал, что их будет так много. Ожидал тысяч шесть-семь. максимум восемь, а их было гораздо больше. Интересно, сколько всего?

- Двенадцать тысяч сто сорок семь. - раздался снизу могучий рык. Я опустал глаза.

Демон по-прежнему был заперт в пентаграмме, но сейчас он уже не выглядел изможденным - тело его источало силу, полыхавший красным пламенем глаза злобно смотрели на нас. Успел подпитаться энергией Пекла.

-Двенадцать тысяч сто сорок семь. - повторил демон. - Не ожидал, что один-единственный лич. не достигший даже сотого

уровня, сможет уничтожить целое племя циклопов.

Глаза его впились в меня, он пристально меня разглядывал. Казалось, его взгляд препарировал мое тело, изучал меня не только внешне, но и внутренне.


-Единственное племя циклопов в этом мире. - продолжил Агафель спустя пару минут, не отрывая от меня внимательного взгляда.

Я нахмурился. Единственное племя? Неужели в мире больше не осталось циклопов? Да. нет... Ерунда! Я точно знаю, что на

островах водятся циклопы, не раз слышал об этом, да и сам на форуме читал про встречи бессмертных с ними.

Повернул голову к Оксане и сказал:

- Отпусти его. Он свою задачу выполнил, он больше не нужен.

- Мавр сделал свое дело, мавр может уходить, - язвительно произнесла Оксана, но. тем не менее, согласно кивнула и подняла руку, сделав небрежное движение кистью. Так надменный посетитель ресторана отпускает обслуживающего его официанта. Минотавр зарычал и тоже поднял руку, коготь его указательного пальца уперся в прозрачный защитный цилиндр пентаграммы, заставив разбежаться по нему разноцветные круги. Нацелен коготь был на чернокнижницу.

- Я запомнил тебя! - прорычал Агафель Оксане. Он перевел взгляд на меня, открыл было рот. собираясь что-то сказать, но. увидев, как я прищурил один глаз, передумал. Челюсти его с .лязгом сомкнулись, из под массивных копыт вырвалось темно-багровое пламя и он провалился вниз, только легкий дымок взметнулся над пентаграммой.

И правильно, что не он стал угрожать мне. злить меня. Зря Оксана на него наговаривала - очень сдержанный демон, этот Агафель. Знает, когда можно побуянить в пентаграмме, а когда надо держать свой горячий нрав в руках. Я повернулся к своим подругам:

- Надо бы оглядеть округу. На всякий случай. И лагерь осмотреть сверху- вдруг где-то живой циклоп затерялся.

- Я могу слетать! - вызвалась Елена.

- Я тоже! - секундой позже сказала Оксана. Я со скепсисом в глазах посмотрел на нее.

-

-Что? - не поняла она. - Что ты так смотришь?

А потом догадалась. На ее лице проявилась сначала гримаса понимания, а потом негодования:

-Ты что? Ты думаешь, что я убью ее? Негодяй! Да как ты мог так подумать про меня! Мерзавец! Да не буду я делать это! Молохом

клянусь!

Хм... Верить клятвам Темных, это... Глупо! Если это не клятвы именем Молоха. Верховный бог пантеона Тьмы не любит, во-первых, когда дают клятвы его именем, а. во-вторых, еще больше не любит, когда такие клятвы нарушают. Репутация даже после одной нарушенной клятвы может сразу уйти в минуса. А Оксана не тот человек, чтобы рисковать репутацией главного бога своей фракции. Да и отношение ее к Елене сально изменилось после того, как она увидела обезображенное лицо жрицы. Это скорее Елена постоянно третирует Оксану, чем наоборот.

- Да я и не думал ничего такого. - сказал я. Даже возмущение на лице попытался изобразить. - Просто, поаккуратнее там. Ниже восьмидесяти метров не опускайтесь - если из циклопов кто-то выжил, он легко вас достанет. Не расслабляйтесь, в общем!

- А ты? - спросила Елена.

- А я... - развернувшись к чернеющим внизу останкам, с которых кое-где еще вился дымок, я окинул их взглядом.

Каменные глыбы равным слоем покрывали всю округу и только перед площадкой с остатками пентаграммы возвышалась насыпь, высотой достигая уступа, на котором стоял демон. А дальше, за россыпью обломков каменных скал, лежали обгорелые тела циклопов, образуя широкий полукруг. В принципе, все эти двенадцать тысяч сто сорок семь уничтоженных мною монстров сейчас превратились в один спекшийся пласт золы, пела и обугленного мяса. Отвратное зрелище, но... Но зато не придется обыскивать каждое тело по отдельности.

-А я займусь дропом.


Когда девчонки уселись на грифонов и улетели к лагерю циклопов, я использовал заклинание «Прыжок» и сначала переместился

на одну из самых дальних от меня каменных глыб, а потом перепрыгнул и полосу спекшейся плоти.

В прошлые разы, когда с собирал дроп с убитых циклопов, из их тел вместе с деньгами выпадали и кучи многопудовых камней.

Тогда было проще - тех циклопов я убивал по одному. Сейчас же. как только я коснулся обгорелой кости, торчавшей из комка золы

и пепла, передо мной возникла целая гора из каменных обломков скал высотой в добрую сотню метров. Мне пришлось даже

развернуться и использовать «Прыжок», чтобы не попасть под скатывающиеся с вершины кургана камни.

Помимо камней мне достались и деньги, почти полтора миллиона золотых талеров. Ничего другого - ни вещей, ни эликсиров, ни

свитков, ни ингредиентов - из циклопов не выпало. Но я был рад и этому, денег у меня почти не осталось.

До лагеря от меня было меньше восьмидесяти метров и я переместился к нему одним «Прыжком». Как только я приземлился у

границы лагеря, как шатры, стоявшие до этого спокойно, лишь небольшие волны от легкого ветерка пробегали по их полотнищам.

начали опадать. Я застыл на месте.

Палатки, следы от кострищ, ящики, двухколесные повозки, разбросанные по лагерю вещи - все это медленно погружались в

землю. Я догадался, свидетелем чего я стал. О таком раньше я только слышал, но еще никогда не становился свидетелем

подобного.

Шелест, перемежавшийся каким-то глухим треском, заставил меня оглянуться. Останки циклопов тоже исчезали в земле. Через

минуту от обугленного нагромождения тел не осталась ни следа, только высокий каменный курган посреди бескрайней степи да по

бокам от него выгоревшие полукругом участки земли.

Губы сами собой зашептали:

- Красная, красная кровь, через час уже просто земля, через два на ней цветы и трава, через три она снова жива...


А передо мной, там. где раньше стоял лагерь циклопов из утоптанной тысячами ног земли полезли могильные плиты. Аккуратные прямоугольники серого мрамора с короткой надписью на них словно повинуясь чьей-то невидимой воле выстраивались стройными шеренгами и рядами, убегающими за горизонт. Под каждой плитой вспучивался небольшой холмик. Мой взгляд выхватил ближайшую могилу и я прочитал короткую эпитафию на ней. Нахмурился, перевел взгляд на другое надгробие, потом на следующее, еще на одно. Везде надпись была одна и та же. отличались только имена циклопов.

Сзади приземлились грифоны, это девчонки вернулись с облета окрестностей. От тяжелых туш крылатых зверей дрогнула земля под ногами.

- Ты все еще переживаешь по поводу случившегося? - моего плеча нежно коснулась рука Елены, заставив меня вздрогнуть и осмотреться по сторонам.

Грифоны, мягко покачивая крыльями, зависли в тридцати метрах над землей. Перед нами убегал в вышину ствол Древа Жизни. Ободранный ствол - от земли и до высоты в несколько метров кора с него была сорвана. Опять вспомнились слова Верховного жреца Мораны - Древо Жизни умирает и его не спасти.

- Полетели! - крикнул я и ударил пятками в бока грифона, посылая его в полет вокруг дерева. Надо найти место, где циклопы не успели ободрать с него кору.

- Оксана, тебе сколько уровней дали? - спросил я через пятнадцать минут полета. Слева от нас по прежнему тянулся ободранный ствол Древа Жизни, просто лететь и смотреть на него было скучно.

- Всего пять! - ответила чернокнижница.

А мне - двадцать. С половиной. Даже больше, чем с половиной.


- Елена, а тебе?

- До сотого мне еще семь уровней. - прокричала жрица.

Хм, специально ответила не про то. о чем я спрашивал. Это она. чтобы не походить на Оксанку. так сделала. Но. в принципе, я

узнал то. что и хотел узнать - из всей нашей группы мне больше всего досталось опыта. Но. все равно, его не хватило, чтобы

достичь сотого уровня. Может, когда закончу квест с Древом Жизни, мне в качестве награды, среди прочего, и немного опыта

подкинут? А много мне и не надо - только соточку добить.

Что-то давно уже летим, а участка, где должна была сохраниться кора, пока не достигли. Я опять ударил ногами по бокам грифона.

заставляя его увеличить скорость. Встречный ветер засвистел в ушах.

Странно... Почему не появилась системка о выполнении квеста после уничтожения циклопов? Опасность для Древа Жизни

ликвидирована, задание выполнено - что еще надо? Проверить, что ли. условия квеста? Может, что-то не углядел там... Уточнить

цель миссии...

Ну. так и есть, не ошибся: задача - спасти Древо Жизни. Я его спас? Спас! Так почему нет системки о выполнении квеста?

-Сережа! Остановись! Мы уже второй круг завершаем! Остановись!

Оксанка? Что это она орет так? Какой второй круг? Мы же еще не достигли участка на стволе дерева, где сохранилась кора. А она про второй круг кричит...

- Эри! Хватит! Грифоны устали! - это уже Елена вторит Оксанке. - Ты их совсем загнал с такой скоростью! Они сейчас упадут! Я закрыл глаза, зажмурился с силой. Они правы. Обе. Не хотелось в этом себе признаваться, но...

- Не успел. - сказал я. резко натягивая на себя поводья и заставляя грифона зависнуть на одном месте, а потом посылая его на землю.

-

Как только лапы зверя коснулись поверхности, я сразу же спрыгнул с него и подбежал к дереву. Приложил ладони к его

лишенному коры стволу Прислушался к своим ощущениям.

Не знаю, сколько я так простоял, пытаясь ощутить токи жизни в дереве, но ничего не почувствовал ни через минуту, ни через пять.

ни через десять. Я опустил руки, на тело навалилась какая-то усталость, я такой не чувствовал даже после окончания битвы с

циклопами. Ноги словно свинцовые, тяжесть в руках, в груди, в голове...

Я повернулся, прислонился спиной к стволу и медленно сполз по нему вниз. Поднял голову, посмотрел на стоявших передо мной

девчонок и повторил:

- Не успел.

Криво усмехнулся - девчонки стояли рядом, плечами касаясь друг друга, словно лучшие подруги. Такие разные и такие...

одинаковые. У обеих одно и то же выражение на лице - печали, вселенской скорби. Так и должно быть - запороть квест

Легендарного, а может даже и Эпического уровня, такое не каждый день случается. И даже не каждый год. Я говорю о всем мире

Битвы богов, в целом.

Я закрыл глаза, чтобы не видеть это выражение сочувствия на их лицах, и ударил затылком об дерево, а потом еще раз и еще. И

почувствовал, как по бокам от меня уселись девушки и прильнули ко мне. Что-то тихо и нежно забормотали. Успокаивают.

Пытаются, по крайней мере.

Прислонившись затылком к стволу, я начал напряженно размышлять. Что-то не давало мне покоя, какая-то мысль свербила в

мозгу, но постоянно ускользала от меня.

Может, еще не поздно? Понятно, почему нет системки о выполнении квеста - Древо по-прежнему умирает. Но нет и системки о

провале квеста. а это значит... Вообще-то. это ничего не значит, такие системки и раньше могли не появиться при проваленном


задании. А могли и появиться. Может, позвать эльфов? Они сильны в Магии Природы, вдруг им удастся оживить Древо Жизни? Найти среди них Грандмастера Магии Природы... Он вырастит заново кору... Кору?

- Кору? - спросил я вслух.

- Что? - приподняла лежавшую на моем плече голову Елена.

- Какую кору? - спросила с другой стороны Оксанка.

- Ящики с корой! Там. - я махнул рукой в сторону лагеря.

Где-то там. на полпути от Древа Жизни к лагерю циклопов стояли тысячи ящиков, наполненных содранной с дерева корой. Мы их видели вдали, когда летели к дереву.

- Если ее приложить к стволу, она может снова прирасти к нему. И живительные токи вновь побегут по ней.

- Хм, - с сомнением произнесла Оксана. - Попробовать, конечно, можно.

- Я травница. - нахмурилась Елена. - и кое-что понимаю в растениях. Содранную кору на место не вернуть, если прошло много времени.

- Много, это сколько? - задала вопрос Оксанка.

- Час. Больше часа. Потом кора становится просто мертвым куском дерева.

А последнюю кору циклопы содрали в лучшем случае вчера вечером. Я отряхнул мантию и поднялся, огляделся по сторонам. Мой грифон, которого я после приземления так и не развеял, улегся неподалеку в траве и сейчас дремал на солнышке. А солнце уже клонилось к закату.

- Нам нужна дриада. - сказал я. - Они умеют восстанавливать поврежденные деревья.

- И где ты собираешься ее найти? - скептически спросила Оксана. - И. тем более, как привести ее сюда? Они же не отходят далеко

-

от своих деревьев!

-А придется. - зло возразил я. - Никуда не денутся!

Если понадобиться, я уничтожу ее дерево. А будет надо, так и весь лес. где живут дриады. Не пойдут со мной по-хорошему, заставлю по-плохому. Накину окаменение, принесу сюда статую и уже здесь верну ей плоть. Ничего ей не останется делать, как исцелить погибающее Древо Жизни. Надо будет, я сотню дриад сюда сгоню.

-А найду я дриад там же. где и живую воду. - бросил я. направляясь к грифону. - Чувствую, что она нам тоже понадобиться.

Уже усевшись на грифона, я вновь прикрыл глаза и попытался поймать ту ускользающую от меня мысль. Это была не идея с дриадами, и не живая вода. Что-то еще беспокоило меня. Что-то. виденное совсем недавно. Я. шаг за шагом, минута за минутой, стал перебирать последние события сегодняшнего дня. Начал с полета вокруг Древа Жизни...

- Есть! Вспомнил! - заорал я.

- Что вспомнил?

- О чем вспомнил?

Девчонки воскликнули одновременно.

-Молодая поросль! Летим! За мной! - крикнул я и ударил пятками грифона.

Через полчаса стремительного полета вокруг Древа Жизни, почти вплотную к нему и всего в паре метров над землей, я увидел то. что искал, и заставил грифона резко сбросить скорость и приземлиться. Соскочил с него и. подбежав к дереву, упал на колени. Передо мной зеленели три молодых побега, выбивающиеся из земли в том месте, где она соприкасалась со стволом Древа Жизни. Три тоненьких стебелька. Как я их только сумел заметить, когда облетал этот гигантский ствол? Да я их и не заметил, взгляд скользнул мимо и только подсознание запомнило попавшие в поле зрения ростки.


Я протянул руку к стебелькам, но был мягко остановлен рукой Елены. Мягко, но твердо. Оксюморон, однако!

- Не надо. - сказала Елена. - Не трогай. Ты их так только погубишь. Здесь нужен специалист.

- Травница? - спросил я. Елена покачала головой:

- Здесь нужен кто-нибудь с профессией «Земледел». Грандмастер. Желательно, эльф. А если у него вторая профессия «Травник», это было бы вообще замечательно.

- И еще. чтобы он был магом! - добавила Оксанка. - С прокачанной до уровня Гранда Магией Природы!

Неписи редко берут две профессии. Найти такого, чтоб и эльф, и Грандмастер Магии Природы, и Грандмастер Земледел. и Грандмастер Травник... можно. Среди эльфов таких должно быть немало, но... Сколько времени я. представитель Пути Смерти, потрачу на переговоры с эльфами? Сунусь к ним в лес - они сначала убьют меня, а потом только будут разговаривать. А, может, и не будут.

-Нужен бессмертный. - сказал я. - Удовлетворяющий всем этим требованиям. На форуме такого можно за пять минут найти.

Я вызвал окно интерфейса, нашел закладку с форумом и начал искать там раздел ятя земледелов. Таким образом я быстрее всего найду нужного мне персонажа. Сколько, интересно, он потребует за свои услуги? Плевать! Сейчас у меня деньги есть! Спасибо циклопам, найду, чем расплатиться.

Нужный персонаж нашелся через пятнадцать минут. Их было даже несколько, приславших мне на почту письма с согласием поучаствовать в выполнении квеста. Точнее, оказать мне посптьную помощь за умеренное вознаграждение, назначенное ими самими. Я выбрало самого... немеркантильного. Всего пятнадцать тысяч золотых и он «готов отправиться за мной хоть на край света». Эти слова из его письма, пожалуй, стали не менее важным аргументом в моем выборе. Через минуту я уже описывал ему


ситуацию.

-Девочки, у меня проблема. - провозгласил я.

Оксана и Елена опять стояли передо мной плечом к плечу и внимательно смотрели на меня. Успели подружиться? Когда? Впрочем, меня такой расклад только радует.

- Мне нужно на Кенол. Встретиться там с земледелом и доставить его сюда. Он тоже, как и ты. Лена, предостерегает от самостоятельных действий. - я слегка поморщился. - Молодая поросль, видите ли, слишком ранима. Может, и врет. Но рисковать не будем.

- Ну. так полетели на Кенол. В чем проблема? - не поняла Елена.

- Деньги. - бросила Оксана.

- Да, деньги. Услуги перевозчиков по телепортации на Кинаву с Кенола стоят двести тысяч золотых. За одного перебрасываемого. Мне придется оплатить перелет земледела. Обратно он. вроде, согласился камнем возврата вернуться.

- Понятно. - вздохнула Елена. - Ну. ладно. Мы подождем тебя здесь. Только ты побыстрее там. Не как в прошлые разы, когда говорил, что вернешься через пять минут, а мне приходилось тебя ждать по несколько часов!

Я перевел взгляд на Оксану

- Что? - не поняла она. - Что ты так смотришь?

- У тебя почти двухсотый уровень. Остаешься за старшую. Я хочу, чтобы ты озаботилась безопасностью вас обеих. На всякий случай. Циклопов нет. хищников или других опасных мобов здесь и не было, но мало ли...

- Да иди уже! Сами разберемся. - сердито отмахнулась Оксанка. но я видел, что она довольна моими словами и. главное, моим доверием.

-

Елена погладила ее по руке, успокаивая, и затем повернулась ко мне: - Да, иди. И возвращайся поскорее. Вместе с земледелом.

Я достал из рюкзака камень возврата. Следующий раз воспользоваться им я смогу только через сутки. Ну. и пусть! Если земледел справится с задачей и сумеет отделить ростки Древа Жизни от самого Древа, а потом посадить их в разных местах этой бескрайней равнины, то мое задание будет выполнено. И не потребуются никакие дриады. Я очень надеюсь на это. Вариант с саженцами Древа Жизни мне нравится гораздо больше, чем вариант с приращиванием коры на оголенные участки ствола. Я не травник, не земледел. и в реале я не очень увлекаюсь этими вопросами, но все то немногое, что я знаю о растениях вообще и о деревьях в частности, подсказывает мне. что идея с восстановлением коры заведомо обречена на провал.


Глава 4.

Земледела звали Генри Морган. Странное имя для фаната растениеводства. Но сам парень мне понравился - за исключением имени все остальное в нем располагало к себе и внушало доверие. Я практически сразу почувствовал к нему сильную симпатию. И было от чего.

Во-первых, когда я переместился к зданию Гильдии перевозчиков в Верхнем Вавилоне, а именно там мы договорились встретиться с Генри Морганом, он был уже на месте и мне не пришлось его ждать. А ведь он тоже издалека добирался - из самой глубинки территорий фракции Жизни. Как он сказал, у него там небольшая деляночка на триста гектаров.

Во-вторых, по пути к Гпльдии перевозчиков Морган забросал меня вопросами и все они были строго по делу, ничего лишнего. На свои правильные вопросы он получил от меня не менее правильные ответы, что еще больше добавило мне благодушия. В-третьих, сама его внешность располагала к себе: не знаю, что заставило его взять громкое имя пирата, грозы морей, но вид Моргана больше напоминал очкастого ботаника. Имя Гарри Потера подошло бы ему куда больше. Думаю, когда он выбирал себе образ, он осознанно скопировал его с одного из книжных фэнтезийных персонажей. Кстати, в реале он на самом деле ботаник, и не просто ботаник, а профессор ботаники, доктор наук! И почетный профессор целой дюжины университетов! Хе-хе. а я. вчерашний студент, нанял его чуть ли не за пятачок! Но. как я понял, деньги его интересовали в самой меньшей степени. В большей мере ухватиться за мое предложение его заставила тяга ко всему необычному, связанному с его любимым делом.

В-четвертых, я не говорил ему. что я лич, он знал только, как меня зовут, но увидев представителя фракции Смерти. Морган лишь весело хмыкнул, да прошелся короткой фразой по сарказму ситуации - представитель Пути Смерти объединяется с представителем Пути Жизни для спасения какого-то деревца. И больше не возвращался к этой теме. Никаких опасений на счет


того, что я завлеку его в засаду и там убью, чтобы добавить еще одного фрага в свою копилку, у него не возникло, а если и

возникло, он этого ничем не показал. В общем, ученый, человек, далекий от суровых реалий этого мира, от противостояния

фракций, от фрагов. сражений, крови.

В своих сообщениях я описал ему суть моей проблемы в самых общих фразах - есть интересный квест. есть необычное дерево.

которое погибает. Задача - его спасти, в чем могут помочь молодые побеги, пробивающиеся между корней квестового древа. О том.

что Древо Жизни имеет в обхвате несколько километров, а ввысь вздымается даже выше самых высоких гор. я умолчал, чтобы, не

дай боги, не вспугнуть так нужного мне специалиста.

И поэтому, когда мы вышли из портала, открытого мной в городке на побережье Кинавы. куда нас доставила Гильдия

перевозчиков, ботаник огляделся по сторонам, лишь мельком посмотрев на сидевших под Древом Жизни девчонок, и спросил:

-А деревце-то где?

А потом замер, как будто прислушиваясь к чему-то внутри себя, и медленно-медленно начал задирать голову. Там. высоко над нами простерлись нижние ветви Древа Жизни, закрывая половину небосвода, ветер играл листвой и шум от этой игры здесь. внизу, был еле слышен.

-Вот это да... - протянул Генри Морган. - Вот это деревце! И готов съесть свою треуголку, это совсем не мелорн. Или я ничего не

понимаю в растениях!

Никакой треуголки у него не было. Как и у многих магов на его голове красовалась квадратная магистерская шляпа черного цвета со свисающей сбоку золотистой кисточкой.

Он плюхнулся на попу и оторопело смотрел на Древо Жизни. Взгляд его скользил по густой кроне, по необхватному стволу, по участку с содранной корой.


- Кто? Кто это сделал? - возмущение сквозило в его голосе. - Какое ужасное святотатство!

- Циклопы. - спокойно ответил я ему. - С ними уже разобрались, осталось спасти дерево. Вставай! Времени мало. Нам надо или спасти старое, или вырастить новое из его саженцев. Я знаю, в Магии Природы есть специальные заклинания, ускоряющие рост растений. Не только растений, а всего живого и неживого, что может расти. Ты Грандмастер Магии Природы, ты должен знать эти заклинания.

Ботаник подскочил и засеменил вслед за мной к дереву, к тому месту, где выбивались из земли и тянулись к солнцу нежные и хрупкие побеги.

-Конечно, я их знаю! Это мое призвание! - чуть обиженно воскликнул ботаник и опустился на колени перед побегами. На

сидящих рядом Оксанку и Елену он не обратил никакого внимания. Настоящий Генри Морган! Гроза морей и океанов, а также

прибрежных забегаловок и борделей!

Несколько минут он осматривал молодые растения со всех сторон, чуть ли не обнюхивал их, а потом уселся рядом, прислонившись спиной к дереву, и сказал:

-Сложная ситуация. Материнское дерево вместо того, чтобы питать своими соками молодые побеги, наоборот, высасывает соки из

них. Внешне пока еще не видно, но эта поросль практически уже мертва. Все из-за того, что материнское древо лишено коры. Я

так понимаю, кора ободрана по всему кругу?

Я кивнул и спросил:

- Как Древо может высасывать соки из побегов? У него же нет коры?

- Может. Часть питательных веществ поступает к листьям по сердцевине ствола. Немного. Специфика этого мира. Дерево это не спасет, лишь продлит его агонию. Но при этом убьет молодую поросль. Эта поросль с одной стороны и появилась из-за того, что с

-

дерева содрали кору, иначе бы все соки из земли впитало бы дерево и побеги бы просто не появились. А с другой стороны, из-за дерева, забравшего жизненные силу у побегов, они и погибают. Необычная ситуация, но в этом мире я уже сталкивался с подобным.

- А как же бафы? Заклинания Магии природы, ускоряющие рост?

- Они здесь не помогут. Какой смысл в ускоренном росте, если побеги погибают? Здесь нужны не бафы Магии Природы, а живая вода. Только она может помочь. Я могу отделить молодые стебли от материнского дерева. Это нужно сделать как можно скорее. Иначе и живая вода не поможет.

Значит, все-таки придется наведаться к дриадам.

-Действуй. - я кивнул ботанику

Дриады любят идущих по Пути Смерти еще меньше, чем эльфы. Эльфы частенько бывают в городах, видят там нежить, иногда

даже общаются с представителями фракции Смерти, а дриады свои леса не покидают, нежить знают только как врагов.

посещающих их локации только с одной целью - сеять смерть и разрушения.

Ботаник копался возле молодых ростков. На земле перед собой он разложил целый ворох инструментов: какие-то лопаточки.

совочки, палочки, ножички, грабельки. Даже несколько цветочных горшок разной величины достал из своего рюкзака и тщательно

измерил их, и сравнил с размерами стебельков. Потом аккуратно начал отделять ростки от Древа Жизни.

Дриады не эльфы, они и с другими бессмертными идут неохотно на контакт, а уж про представителей фракции Смерти и говорить

нечего. Но. откуда-то же появляются лоты с живой водой на аукционе? Взять их кроме, как у дриад, больше не откуда, а значит, с

ними как-то можно договориться. Для переговоров неплохо иметь навык Дипломатии, но у меня есть кое-что получше этого.

Точнее, кое-кто.


- Готово! - ботаник поднялся с колен и продемонстрировал нам три маленьких глиняных цветочных горшочка, из которых торчало по одному стебельку Древа Жизни. - Бафы Магии Природы я на них тоже наложил. Самые лучшие - ускоряющие рост в два раза! Но. сам понимаешь, смысла в ускоренном росте нет никакого, если растение вот-вот готово погибнуть. Срочно нужна живая вода!

- Не вопрос! - ответил я. - Прям сейчас и отправлюсь к дриадам. Есть у меня на карте несколько мест с источниками живой воды.

- Тут такое дело. - замялся ботаник.

- Ну? - нахмурился я. - Говори!

- Живую воду нельзя взять сшюй. Отнятая у дриад живая вода становится мертвой. Она убивает все живое не хуже самого действенного яда. Живую воду дриады должны дать добровольно. А представителю фракции Смерти дриады ни за что не отдадут ее сами.

Вот как. значит... Мертвая вода. Об этом я не знал, хотя несколько раз видел на аукционе лоты с мертвой водой. Желания узнать, откуда она берется, у меня никогда не возникало. Ну. мертвая так мертвая, что в этом интересного?

- Ясно. Придется покупать на аукционе.

- Ее там давно уже не бывает. - сказал ботаник. - Кто-то договорился о прямых поставках с дриадами Кенола и Сарака. Час от часу не легче.

Повернувшись к жрице Порядка, я сказал:

-Елена, тебе придется прогуляться со мной.

А насчет того, что дриады не отдадут живую воду сами - это мы еще посмотрим. Чтобы непись устояла против Харизмы? Да не бывает такого!

-А мне? - услышал я слегка обиженный голос Оксаны.


-И тебе тоже. Мы идем в гости к дриадам. За живой водой. Будем экспрориировать ее по-хорошему. Добрым словом. - я кивнул на

Елену. - Подкрепленным пистолетом.

Я ткнул себя в грудь.

Полученные от ботаника горшочки с ростками Древа Жизни я отправил в рюкзак. Морган проводил жадными глазами исчезающие

в моих руках растения и с завистливым вздохом сказал:

- Вам останется только вырыть ямку и посадить в нее ростки. Прямо в горшочке, он сделан из удобрений. А потом полить ростки живой водой. Этого будет достаточно.

- Хорошо. - кивнул я.

И призадумался. Камень возврата сегодня я уже использовал. Ждать сутки, пока он снова будет готов к применению, нельзя -времени в обрез, побеги Древа Жизни могут не выдержать столько. Я один раз уже опоздал с этим заданием, не хочу опростоволоситься во второй. А тратить деньги на оплату услуг перевозчиков тоже не хочется. Двести тысяч за перелет на Кенол одного человека. А нас трое! Шестьсот тысяч! А потом еше возвращаться сюда! Да мне тех денег, что я получил в виде дропа с циклопов, не хватит! А все родники живой воды, которые я знаю, находятся на Кеноле. Может и здесь, на Кинаве есть источники, но где их искать? Годы можно потратить, пока весь материк обследуешь.

- Ксюх?

- Что?

- Мне нужна твоя помощь.

- Я всегда готова, дорогой!

Ну. допустим, девчонки могут переместиться на Кенол камнем возврата, они его сегодня не использовали. Уже экономия в


четыреста тысяч. Побеги Древа Жизни можно посадить и на Кеноле. закопать их в разных местах материка, одно обьязательно в землях фракции Жизни. Там эльфы, там дриады, там маги Природы. Росток обязательно выходят, не дадут ему погибнуть.

-Убей меня!

Остальные два тоже надо посадить в землях Светлой стороны. Один на территории фракции Порядка, а другой - на территории фракции Света. Так будет правильно. Надежнее.

- Что? - ловлю на себе взгляд округлившихся глаз Оксанки. - Убить тебя? Зачем? Не буду!

- Будешь! Убьешь меня, а потом с Еленой камнем вернетесь на Кенол. Там встретимся. В Верхнем Вавилоне. У Гильдии перевозчиков. Традиция, однако!

Я краем глаза уловил движение ботаника и резко развернулся к нему Земледел смотрел на меня оценивающим взглядом.

- Ксюха. отставить! Есть другая кандидатура на это подлое дело! -я сделал шаг к Моргану и спросил: - Фраг нужен? У тебя двести сороковой уровень, у меня почти сотый. Есть некая ненулевая вероятность, что тебе обломиться фраг с моего убийства. Как тебе такая идея?

- Согласен! - ботаник думал не долго. Вообще, если честно, не думал. Сразу дал ответ. Уважаю! Этот парень мне все больше и больше нравится. Зачем тянуть, если и так все ясно? Фраги всем нужны!

- Отлично! Оксана, держи! - я протянул ей горшочки с саженцами. Секунду назад положил их в рюкзак, и вот. приходится их доставать оттуда. А то я не догадался, отчего так быстро согласился ботаник убить меня любимого. Фраги фрагами. никто от них не отказывается, но и получить саженец Древа Жизни в качестве выпавшего с жертвы дропа тоже не помешает. - И еще держи кинжалы. Береги их! Они мне очень дороги! Посох тоже возьми. И деньги лови. Не хочу терять ни копейки в результате смерти. Была бы возможность, передал бы половину Елене, чтоб не класть все яйца в одну корзину. Но она - непись. вернуть мне те же

-

Уникальные кинжалы она не сможет, им это запрещено программно. Нет. варианты различные есть, но все они требуют времени. Можно заключить договор аренды - я ей как бы сдаю вещи в аренду; а она потом мне их возвращает. Вполне реальный вариант, апробированный не одну тысячу раз сотнями игроков. Но времени терять на это не хочется.

- Да я бы и так все вернул. По почте. - брякнул ботаник.

- Верю!

На самом деле верю. Парень вызывает доверие. Не знал бы. что Харизма не действует на бессмертных, заподозрил бы его в ее использовании. Но. как говорится, доверяй, а верблюда привязывай! Оксанке я доверяю больше. Как самому себе. Или как Елене. Остались еще элики и свитки, но на них я махнул рукой. Потеряю часть, не без этого, но в сложившейся ситуации забивать себе голову еще и этой мелочью не хочется. Заодно и посмотрим, как он их вернет. Хотя, элики и я бы вернул, такая мелочь.

-А теперь, девочки, доставайте камни и улепетывайте отсюда на Кенол. - сказал я. как только Оксанка спрятала мои вещи в своем

рюкзаке. - Через десять минут встречаемся у Гильдии перевозчиков!

На этот раз никто спорить со мной не стал. Обе девушки бросили на меня по мрачному и немного недовольному взгляду, но послушно достали из рюкзаков камни возврата. Через минуту тела их растаяли в воздухе.

- Дружище. - я вновь повернулся к Генри Моргану, - сделай это быстро и безболезненно.

- Как скажешь. - услышал я в ответ, и меня накрыла тьма. Уважаю этого пирата! Было почти не больно. Почти.

- Дядя Эвери! Дядя Эвери! Не успел я выйти из своей лачуги в Трущобах Вавилона, как услышал знакомый детский голос.


-Здравствуй. Елена! -я присел на корточки и подхватил бросившуюся в мои объятия маленькую Елену. Поднялся и закружил ее.

Она радостно засмеялась.

Потом поставил ее на ноги и сделал шаг назад, внимательно оглядел девочку.

- Ты. кажется, поправилась? - удивился я. - И одежда на тебе получше. Такую не часто встретишь в Трущобах. Довольная Елена заскакала на одной ноге вокруг меня.

- А меня в школу взяли! При храме Жизни, где Вил попрашайничает. Мы хотели, чтобы и его взяли, но жрицы отказали. Сказали, что он уже большой и ему поздно учиться, мага из него не выйдет. - на последних словах девчушка перестала скакать, лицо ее приняло огорченное выражение. Но долго сохранять печальное настроение она не смогла и тут же радостно заголосила: - А из меня выйдет! Я стану магессой! И жрицей Жизни!

- Да ну! - рассмеялся я. - И магессой и жрицей одновременно? Так не бывает!

- А вот и бывает, а вот и бывает! Мне сама главная жрица храма сказала, когда в школу принимала.

- Так и сказал? - спросил я удивленно. Жрицы в таких делах не ошибаются, а врать им не зачем. - Что ты станешь и магессой. и жрицей?

Елена остановилась и задумалась.

- Она сказала, что передо мной открыт путь магессы и жрицы, - девочка постаралась вспомнить точные слова первосвященницы храма Природы. А потом вновь заскакала вокруг меня. - Меня хотели перевести жить в храм, обещали целую комнату выделить! Мне одной! Больше даже, чем наша с Вилом лачуга! А я отказалась!

- Почему? - удивился я. В храме ей по-любому будет лучше, чем в Трущобах.

Мысленной командой я вызвал часы и в уголке глаз замелькал небольшой циферблат. Время вышло, меня уже ждут у Гильдии


перевозчиков мои подруги.

- А я не хочу бросать Вила одного. Ему без меня будет плохо. А мне без него. Он меня любит! А я его люблю!

- Понятно-о. - протянул я и присел на корточки. Поймал Елену и. сделав строгое лицо, сказал ей: - Ты все же подумай хорошенько над предложением жриц. С Вилом хорошо, но жить в Трущобах не дело! Особенно такой маленькой и талантливой девочке, как ты. Обещаешь? В храме тебе будет лучше. И сытнее, и безопаснее. А Вил будет к тебе в гости приходить. Я думаю, твой брат не будет против, если ты переедешь из Трущоб. Наоборот, он будет только рад этому. Обещаешь подумать?

Елена с серьезным видом кивнула:

- Обещаю!

- Вот и хорошо! Мне пора уходить, меня ждут мои друзья, у меня встреча с ними назначена на это время. - объяснил я девочке. -На. держи корзинку с подарками для тебя и Вила. И для твоих друзей. И обязательно подумай о переселении в храм! Я прошу тебя об этом.

- Ты опоздал. - вяло, словно ничего другого от меня и не ожидала, сказала Елена. Я виновато развел руки: -Всего на пару минут!

Из Трущоб я ушел телепортом. Открыл портал по маяку на площадь перед Гильдией перевозчиков и вышел из него прямо перед ожидавшими меня девушками.

-Мои кинжалы и посох пусть пока побудут у тебя, - сказал я Оксанке.

Саженцы тоже останутся у нее. Неизвестно, чем закончится встреча с обитателями зачарованной лужайки. Оксана в ней участия


принимать не будет. Подождет результат в сторонке, подальше от места встречи с обитателями волшебной поляны.

- Тебе придется остаться здесь. Там может быть опасно, есть риск потерять побеги Древа Жизни. Дождавшись согласного кивка Оксаны, я повернулся к жрице Порядка:

- Пошли в Гильдию. Поляны с источниками живой воды у меня на карте отмечены, но меток для собственного портала там нет. Придется воспользоваться услугами перевозчиков.

Выбросили перевозчики нас в сотне метров от указанной мною поляны. Я выбрал ее потому, что из всех зачарованных .лужаек, отмеченных на моей карте, на этой обитали самые низкоуровневые существа - дриады восьмидесятого уровня, лепреконы сотого, фейри до ста пятидесятого, сатиры и дендроиды двухсотого. Ну. еще нимфы там всякие, водяные и прочая мелочь. Травоядных животных - косуль, зайчат, оленей и подобную живность - я вообще не рассматривал как что-то серьезное. Увидев существ, танцующих на поляне. Елена удивилась:

- Фавны? Откуда здесь фавны? Они же из фракции Тьмы!

- Это не фавны. Это их единокровные братья - сатиры. У фавнов и сатиров один отец - Пан из пантеона Тьмы. А мать у сатиров из пантеона Жизни.

На поляне веселились представители Пути Жизни. Сатиры играли на свирелях и водили хороводы с дриадами и нимфами, в воздухе вились многочисленные фейри. их веселый смех разносился далеко за пределы зачарованной лужайки. Лепреконы. обычно такие важные в своих зеленых цилиндрах, носились по поляне, играя в салочки словно маленькие дети, радостно взвизгивая при удачных маневрах. Вокруг них порхали разноцветные бабочки. Шумели листвой несколько дендроидов. пустивших корни в центре поляны возле толстого раскидистого дуба.

-Это просто праздник какой-то. - пробормотал я. встав на краю поляны. - Праздник Жизни. Буйство фракции Природы.


- Угу. - согласилась стоявшая рядом Елена, притоптывая ножкой. - Так и хочется пуститься в пляс. Над поляной пронесся возглас:

- Лич! Вон там!

Музыка смолкла. Все присутствующие на лужайке повернули головы в нашу сторону. Даже зайцы привстали на задние лапки и смотрели на нас.

- Лена, солировать буду я, - тихо сказал я. наблюдая, как в нашу сторону решительно двинулась одна из дриад. - Но не забывай, я на дебафах. Развитие событий по жесткому сценарию сейчас для нас не лучший вариант. Так что. если обстановка будет накаляться, смело вмешивайся. II не стесняйся злоупотреблять своей Харизмой. Лена! Не стесняйся!

- Как ты посмел явиться сюда, лич? - услышал я голос разъяренной дриады.

Стройная девушка с зелеными волосами, облаченная в узкое и длинное, до пят. платье, свитое из живого плюща, остановилась в трех шагах от нас. Сердитые глаза дриады уставились на меня, на ее нахмуренном лбу над переносицей собрались глубокие складки, ноздри трепетали от гнева.

На поляне за спиной лесной девы произошли разительные перемены. Свирели исчезли из рук сатиров, вместо них появились массивные дубины. Беззаботные лепреконы как-то незаметно и неожиданно распределились по всей лужайке, стараясь не перекрывать обзор друг другу, в руках у каждого из них возник посох, внешне напоминающий простую трость, ятя удобства изогнутую на конце. Дендроиды вырвали свои корни из земли и сейчас неторопливо приближались, охватывая нас полукругом. Даже глупые феечки заняли места над головами дриад, нимф и сатиров, и сейчас вовсю накладывали на них бафы. На нас с Еленой никаких дебафов они пока не бросали.

-Что забыл приверженец Смерти в землях Жизни? - повторила лесная дева.


-С чего такая враждебность? - удивленно спросил я дриаду и приветливо улыбнулся, заставив ее сделать пару поспешных шагов

назад. - Насколько я знаю, между нашими фракциями сейчас нет войны? У нас с вами мир и представители фракции Смерти

могут свободно перемешаться по территориям фракции Жизни. И наоборот. Разве не так?

Дриада смутилась, но ненадолго:

- Да, между нами мир. но и в мирное время мы ничего хорошего не видим от выбравших Путь Смерти! Зомби и вампиры вторгаются в наши локации, убивают существ фракции Жизни, грабят наши караваны! Сеют смерть и разрушение в наших городах и деревнях!

- То же самое делают ваши гномы и эльфы в землях Смерти! И не только они! - возразил я. - Убивают зомбаков и скелетов, расхищают гробницы, разрушают склепы! Вонзают осиновые колья в вампиров, развеивают призраков! Проводят ритуалы упокоения личей!

- Уничтожение нежити - это благое дело! - крикнула дриада.

- Зомби и скелеты смотрят на это иначе' - крикнул я в ответ.

Мы замолчали. Стояли в напряженных позах и сверлили друг друга глазами. Как можно договориться представителям двух

антагонистичных фракций? Как им найти общий язык? У них нет никаких общих точек соприкосновения. Абсолютно! То. что для

одного из них благо, для другого гнуснейшее преступление.

Как там мне сказал однажды Чеширчик. кот. живущий на обвитом золотой цепью дубе у лукоморья? Мы смотрим на одно и то же.

а видим разное? Он был прав, тогда я еще не понимал всей глубины его слов. Да я и сейчас не понимаю, что может заставить лича

с Пути Смерти и дриаду с Пути Жизни смотреть на мир с одной колокольни? Как нам договориться?

За спиной дриады выстроились сатиры. Я в пылу спора и не заметил, как они приблизились. Чуть дальше стояли лепреконы и


нимфы. Над всеми ними вились фейри. не уставая накладывать усиливающие заклинания. А еще выше виднелись кроны дендроидов.

-Если таков между нами мир, то какова тогда война? - спросил я дриаду.

Дева махнула головой, длинные зеленые волосы густой волной взметнулись в воздухе, нас с Еленой обдало запахом коры, листьев и утренней росы.

- Война честнее! - сказала, как отрезала, дриада. - Зачем нужен такой мир. если живые существа все равно гибнут? Я покачал головой:

- Выбравший Путь Смерти уговаривает дриаду, само олицетворение Пути Жизни, о необходимости мира! Куда катится этот мир? Разве ты не знаешь, что любой мир. как бы плох он не был, все равно лучше любой войны? Ты никогда не слышала об этом? Дриада опять смутилась, открыла было рот. чтобы что-то ответить, но передумала. Нахмурилась, склонила голову и несколько минут смотрела себе под ноги. Я терпеливо ждал.

Дриада подняла голову и опять упрямо взмахнула волосами.

-У нас не может быть ничего общего. Мир между нами - нелепость, чья-то глупая шутка. Но не будем сейчас об этом. - сказала

она. - Ты не ответил на мой вопрос, бессмертный. Что ты здесь забыл?

Я пожал плечами.

- Да ты и сама знаешь. Зачем еще может прийти бессмертный на зачарованную .лужайку дриад, как не за живой водой?

- Я так и знала! - торжествующе воскликнула дриада. - Ты пришел за живой водой! Сам рассказывал нам тут сказки про мир. а на самом деле хотел отобрать у нас живую воду! Ну. что же. Попробуй!

- Могу и отобрать. - буркнул я. заставив напрячься и дриаду, и стоявших позади нее сатиров. - если мне понадобится мертвая вода.

-

Но мне нужна живая!

-Ты ее не получишь!

Я поглубже вдохнул воздух, чтобы разразиться бранной речью, но тут моего локтя нежно коснулась рука Елены.

-Живая вода нужна для меня. - негромко сказала жрица Порядка и сделала шаг вперед. Она коснулась рукой повязки на лице и

маска спала, открывая зрителям картину ужасающего уродства.

Все. и стоявшая впереди дриада, и расположившиеся позади нее сатиры, лепреконы. нимфы, вздрогнули. Даже дендроиды качнули свои кроны, а между феечек пронесся небольшой шум:

- Бедняжка!

- Несчастная!

- Какой ужас!

- Кто мог это сделать с ней?

- Мы должны ей помочь!

- Мы должны дать ей живую воду!

- Мы не можем это оставить так!

Шум постепенно стихал. Все смотрели на главную дриаду, а та. прикусив губу, смотрела на Елену. В уголках глаз дриады затрепетали слезинки.

-Пожалуйста, помоги мне. - тихо произнесла Елена.

Я задумчиво покачал головой. Тогда, в храме богини Виты, куда я принес обезображенную после схватки с кадавром Елену, у жриц была живая вода. Елена рассказывала мне об этом. Жрицы фракции Природы пытались спасти ей лицо, использовали для этого


они и живую воду, но это не помогло. Яд кадавра оказался сильнее живой воды.

Живая вода бесполезна для Елены, но девушка, по крайней мере, сбила воинственную спесь с обитателей зачарованной .лужайки.

Они сочувствуют ей и ее горю. Они выполнят ее просьбу. Мы достигли цели, ради которой пришли на эту поляну

Я облегченно вздохнул. Все же. мне удастся выполнить квест Верховного жреца землепоклонников. а то меня уже начали

одолевать сомнения. Не думал, что это будет настолько трудно. Это задание оказалось даже сложнее квеста Верховного жреца

Храма Воды. Хорошо, что практически все уже позади.

- Мы не можем дать тебе живую воду - с болью в голосе произнесла дриада. Слезинка сорвалась с ее глаза и прокатилась по щеке. Я замер. Как? Почему?

- Почему? - тихо спросила Елена. Дриада безнадежно махнула рукой.

- Распоряжение Виты. Всю живую воду мы отдаем на нужды фракции. Каждый день перед заходом солнца, когда источник живой воды засыпает, сатиры относят в Чертоги Жизни бурдюки, наполненные живой водой. Все. что удается собрать за день.

- Распоряжение Виты? - удивился я. - Верховной богини пантеона Жизни? Зачем ей живая вода? Дриада бросила на меня быстрый взгляд, а потом отвела глаза в сторону.

- Я не знаю. - ответила она.

Врет! Знает! Знает, но не хочет сказать. Или не может.

-Но у вас же этой воды должны быть тонны! - воскликнул я. - Неужели нельзя дать нам маленький бурдюк? Я раньше

неоднократно видел такие на аукционе. Там не больше полулитра живой воды! Половина литра!

Дриада удрученно покачала головой.


-О каких тоннах ты говоришь, бессмертный? За день мы собираем всего сотню таких бурдюков. Наш источник слишком слаб, но

мы рады и такому. Во многих рощах родники живой воды вообще исчезли. А в тех, где они остались, источники стали скуднее. И

они скуднеют с каждым днем. Как и наш.

Она грустно вздохнула, опять тряхнула головой, густая прядь упала ей на лицо, прикрыв один глаз. Дриада не стал ее поправлять, глянула из под нее на меня:

- Такие вот дела. лич. А ты хотел отобрать у нас живую воду.

- Почему сразу отобрать? Попросить!

- Попросить?! - удивилась дриада. - Ты хотел, чтобы я сама добровольно дала тебе живую воду?

- Ну. да. - подтвердил я. - А что тебя удивляет?

- Как что? Ты же лич! Даже если бы ты попросил живую воду для нее. - дриада показала на Елену, - я бы ее не дала тебе.

- Но. почему? Ты ведь ничего не знаешь обо мне!

- Я знаю, что ты из фракции Смерти, и этого достаточно.

- Я же собираюсь использовать ее не во вред всему живому, а наоборот! Как ты говоришь - на благое дело!

- На благое дело? - недоверчиво переспросила дриада. - Лич и на благое дело? Какое благое дело может сделать лич?

- Например, спасение Древа Жизни.

Словно волшебное слово пронеслось над поляной. Все замерли, будто окаменели. Даже феечки перестали трепыхать своими прозрачными крылышками.

- Спасение Древа Жизни? - спустя минуту переспросила дриада. - Древо Жизни в опасности?

- Да, - кивнул я. - Оно умирает.

-

- Откуда лич из фракции Смерти может знать об этом?

- А кому, как не выбравшему Путь Смерти знать о ее приближении? - ответил я вопросом на вопрос. - Древо Жизни умирает и мне поручено спасти его.

- Тебе? Личу? Я не верю! - крикнула дриада. - Такого не может быть! Почему тебе, лич? Я не верю! Я досадливо крякнул. Вот как теперь ей доказывать, что я говорю правду?

- Посмотри. - Елена протянула к дриаде руку, на которой стоял маленький цветочный горшочек с ростком Древа Жизни.

Я сузил глаза до тончайших щелочек. Откуда у Елены этот отросток? Я же все три горшочка отдал Оксане! Как один из них

оказался у жрицы Порядка?

Елена повернулась ко мне и сказала:

-Не злись. Это я зговорила Оксанку отдать один росток мне. Я чувствовала, что он нам пригодится, и Оксана согласилась со мной.

Я задумчиво почесал подбородок. Что-то не так. Не похоже это на Оксанку. не в ее характере. Они настолько сдружились? За

каких-то полдня? Вряд ли. Да, если бы и сдружились, то Оксана все равно не стала бы отдавать Елене росток Древа Жизни. Она и

лучшей подруге его бы не отдала. Что-то не так. Харизма Елены? Она же не должна действовать на бессмертных. По идее... Этот.

ботаник... как его? Генри Морган! Тоже располагал к себе. Такая симпатия вдруг из ничего, что даже как-то не по себе

становится...

Вокруг нас столпились обитатели волшебной поляны. Все шумели, галдели, тыкали пальцами в росток на руке Елены, толкали меня локтями, пытаясь отпихнуть в сторону и протиснуться поближе к побегу Древа Жизни. Какой-то лепрекон пролез у меня между ног. нагло задрав мою мантию.

-Откуда он у вас? - спросила дриада, повернувшись ко мне. Все разом смолкли. Повисла напряженная тишина.


- С Кинавы. Там растет Древо Жизни. Дриада кивнула:

- Я знаю. За ним должны ухаживать местные эльфы. Они бы ни за что не позволили тебе забрать его побеги.

- Их всех убили циклопы. А циклопов убил я. Но до этого они успели ободрать кору с Древа Жизни и оно теперь умирает. Вокруг опять загалдели. Все говорил одновременно, разом, перебивая друг друга. Каждый предлагал что-то свое, но никто никого не слушал. Мне удалось разобрать лишь несколько отдельных фраз, но кому они принадлежат, я определить не мог.

- Надо позвать эльфов! Отправить их к Древу Жизни на Кинаву!

- Понятно теперь, почему ручей иссякает.

- Как может погибнуть Древо Жизни? - пропищала какая-то феечка у меня над головой. - Это же Древо Жизни! Оно не может погибнуть! Лич врет!

- Тихо! - крикнула дриада и подняла руку. Все вокруг сразу замолчали.

Дриада посмотрела на меня и спросила, показав на росток в руке Елены:

- И что ты с ним собираешься делать?

- Посадить. Один мой знакомый эльф из бессмертных. Грандмастер Магии Жизни, земледелия и травничества. сказал, что если закопать горшочек с ростком Древа Жизни и полить его живой водой, то он обязательно выживет. И вырастет новое Древо Жизни. У меня три таких ростка. Посажу их в разных концах Кенола...

-На одном материке может расти только одно Древо Жизни. - перебила меня дриада. - Два Древа материк не выдержит.

Соревнуясь между собой, они вместо того, чтобы наполнять окружающее пространство силами Жизни, высосут эти силы из него.


Материк превратится в пустыню. Все живое умрет на нем.

-Вот как? Тогда один росток посажу на Кеноле. второй на Сараке. а третий на Ченроде.

-Отдай его нам? - голос дриада звучал просительно, почти жалобно. - Мы сохраним его. вырастим Древо Жизни. Будем

ухаживать за ним. Отдай? А? У тебя же есть еще два? Отдай?

Все уставились на меня, ожидая моего решения. Я усмехнулся, заметив как пара сатиров поудобнее перехватили дубины. Ага. попробуй не отдай им росток! Тут захочешь не отдать - не получится. Сами отберут. Попытаются. А я на дебафах!

- Взамен ты дашь мне живую воду. - сказал я. - Мне еще два других ростка посадить надо.

- Мы дадим тебе живую воду. Ты всегда можешь прийти к нам за живой водой и получишь ее столько, сколько тебе будет нужно. Бесплатно! Клянусь Верховной богиней Витой! Когда мы вырастим Древо Жизни, наш ручей вновь станет полноводным! Живой воды будет много, ее хватит на всех!

- Договорились! - сказал я. беря из рук Елены горшочек с саженцем Древа Жизни и протягивая его дриаде.

Все-таки, есть некоторые вещи, на которые представители Пути Смерти и Пути Жизни могут смотреть с одной колокольни.

-Эвери?

Надо же! Уже не лич. и даже не бессмертный, а Эвери. Прогресс! Так. глядишь, скоро не только о мире между фракциями речь

зайдет, а о дружбе и сотрудничестве.

-Да^

-На Сараке обратись к эльфам Великого леса. - сказала дриада. - Посадить в лунку росток Древа Жизни мало. Пока Древо не

выросло, оно может погибнуть от любой мелочи. За ним надо ухаживать, а лучше эльфов это никто не сделает. Разве что только

мы. дриады.


Сатиры притащили три небольших бурдючка с живой водой. Два мне. для саженцев, а третий - Елене, в подарок. И никакие запреты Верховной богини их не смутили.

- А на Ченроде? - спросил я дриаду.

- На Ченроде эльфов нет. В джунглях живут менады, наши сестры, но ты их не сможешь найти. Они не любят показываться на глаза чужим.

Хм... Куда бы пристроить третий росток? Желательно с выгодой.

- И еще... - неуверенно пробормотала дриада.

- Что? - улыбнулся я. желая приободрить ее. Зря. наверное.

Дриада вцепилась обеими руками в ближайшего сатира и. сглотнув, все же решилась озвучить свою просьбу:

-Мы все знали, что за Древом Жизни на Кинаве ухаживают местные эльфы, но никто из нас не знает, где оно. Эльфы никого не

пускали на равнину, где оно растет. Теперь, когда они все погибли, ты не мог бы показать это место на карте? Кинава большой

материк, самостоятельно найти Древо Жизни будет нам непросто.

Ну. на мой взгляд, не так уж и трудно. Сложно не найти дерево, которое вздымает свою крону выше гор. Но. если они просят, то почему бы и нет? Я достал карту и перебросил с нее на карту дриады часть открытого участка Кинавы. Крестиком указал место. где растет Древо Жизни.

- Вот. держи. Зачем это тебе? - спросил я дриаду.

- Поговорю с другими хозяйками зачарованных рощ. С эльфами из Серебряного леса. Попробуем спасти его.

- Разве трех деревьев мало? - удивился я.

- Чем больше, тем лучше. - уклончиво ответила дриада.

-

Ну. не хочет говорить, и не надо. Мне-то точно лучше - чем больше Древ Жизни выживет, тем больше у меня шансов на удачное завершение квеста. Я даже готов помочь им. Если не личным участием, то хотя бы добрым советом.

- Там. на Кинаве. неподалеку от Древа, в паре-тройке километров от него, стоят контейнеры с корой, что циклопы ободрали. Много контейнеров. Сотни. Найти их будет нетрудно. Лепреконы легко найдут. - я кивнул на стоящих рядом карликов в зеленых цилиндрах. - Тот эльф, про которого я тебе говорил, считает, что с помощью живой воды кора вполне может восстановиться и опять прирасти к стволу Древа Жизни. Он говорил, что даже если восстановить десятую часть коры. Древо Жизни будет спасено.


Глава 5

Две стрелы, одна за другой, вонзились в мое тело. В то место, где у меня должно было быть сердце. Урон ушел к Гарге. парящей в вышине, и я поднял голову, чтобы проверить уровень ее здоровья. Просто любопытства ради узнать, сколько единичек жизни забрали эльфийские стрелы! Увы. это мне не удалось - полоска индикатора была полностью зеленой: Елена уже успела залечить полученные горгульей повреждения. Наловчилась Грандмастер Магии Жизни! Не прошли даром ее похождения со мной.

Я перевел взгляд на грудь и оглядел торчащие из нее оперения. Вытащить стрелы, что ли? Или пускай так останутся? Смотрится, вроде, неплохо. Я поднял голову.

До деревянного мостика, перекинутого через небольшую речку, оставалось всего пять шагов. За речкой шумел лес. Великий лес. Вотчина эльфов Сарака. Я сделал еще один шаг и вновь две стрелы воткнулись в мою многострадальную тушку. Ну. не хотят, как хотят! Вообще-то. их владения начинается только за мостом, а здесь, до речки, пока еще нейтральная территория! Распоясались эльфы Сарака! Понимаю, чужих они не жалуют и в свой лес никого не пускают, но зачем же сразу в сердце бить? Так ведь и убить можно!

Ну. ладно, пусть не убить. Это у них юмор такой - они прекрасно видят, что я бессмертный, так почему бы и не пошутить? Будь я из другой фракции, они бы стрелы в землю у моих ног воткнули, предупреждая - ни шагу дальше! А с представителями Пути Смерти решили позабавиться. Только мне сейчас не до забав, я здесь по важному и серьезному делу. Достав из рюкзака горшочек с ростком Древа Жизни, я положил его на открытую ладонь и отвел руку с ним чуть в сторону. Зрение у эльфов отличное, пусть посмотрят, какой гостинец я им принес.


Подождав несколько секунд, я сделал шаг и замер.

Ничего не произошло, новые стрелы не прилетели. Я сделал еще шаг, а затем еще один, и еще. Ступил на мостик и дошел до его середины. Все! Дальше я не пойду. Дальше - территории эльфов. Там они спокойно могут меня убить, ударить не парой стрел для охоты на зайцев, а чем-нибудь посущественнее. «Молнией», например, приложить, или. еще хуже. «Имплозией». А могут и саженец отобрать. Я спрятал цветочный горшочек с ростком Древа Жизни в рюкзак и начал одну за другой вытаскивать стрелы из своего тела и бросать их в воду, а потом повернулся к лесу и демонстративно сложил руки на груди, всем своим видом показывая, что дальше идти не намерен. Если их заинтересовал мое небольшое представление, то они сами ко мне придут. Заинтересовало. Хотя ждать пришлось долго, почти пятнадцать минут. Наконец, из леса вышли три эльфа и направились ко мне. Впереди, опираясь на длинный посох, вышагивал маг в роскошных одеждах, за ним шли двое лучников, стрелы на тетиву наложены, но смотрят вниз. Стрелы, правда, уже не охотничьи. Боевые, с четырехгранным костяным наконечником. - Покажи! - повелительно бросил маг. остановившись напротив меня, на своей половине моста.

Я окинул его внимательным взглядом. Эльф не простой, судя по его одеждам. Может, и не из самой верхушки, но из приближенных к ней точно. Я не великий специалист по светлым эльфам, но вот эти сложные узоры на его плаще могут принадлежать только большому эльфийскому начальнику - чем сложнее вышивка на одежде, тем больше заслуг перед родом у ее владельца, и тем более высокий пост он занимает. Все-таки, заинтересовал их росток Древа Жизни, очень заинтересовал, если такая шишка самолично сюда явилась. Понятно теперь, почему мне пришлось так долго ждать - пока эльфы из дозора сообщили об увиденном наверх, пока там решали, что делать, пока это высокое начальство добиралось досюда... Хотя, добирался этот маг сюда как раз быстро, телепортом. Так что. эти пятнадцать минут, что я простоял в ожидании на мосту, это. получается, совсем не долго, а, наоборот, очень даже быстро. Хотели бы они просто отобрать у меня саженец, прислали бы боевую пятерку Или две.


Впрочем, прислать звезду они могли и сейчас, прячется где-нибудь в кустах так. что даже Гарга их не видит. Но вот этого высокопоставленного эльфа не стали бы тогда направлять сюда. Слишком важная птица для участия в простом силовом захвате. В общем, похоже, что опасаться мне нечего.

Впрочем, в случае чего, спрятать горшочек с саженцем в рюкзак я сумею раньше, чем эти лучники успеют натянуть свои луки. И уж тем более быстрее, чем маг кастанет заклинание. Надеюсь, что быстрее. А мгновенными заклинаниями защиту Гарги он не пробьет. Да и лучники ее защиту не пробьют с одного высрела. даже несмотря на их стрелы с наконечниками из костей дракона. Я пожал плечами, лениво процедил:

-Да, пожалуйста. Смотри.

И в моих руках опять появился росток Древа Жизни.

И маг и лучники подались вперед, я было напрягся, но зря. Все было спокойно, эльфы не сдвинулись с места, только слегка

наклонились, рассматривая жадными глазами растение у меня в руках. Но. тем не менее, я готов бьш в любой момент спрятать

росток и поспешно ретироваться. Хоть дриада и уверяла меня, что эльфы пойдут на крайние меры только в случае, если не смогут

со мной договориться - ибо Свет. Добро. Благородство и все такое - я им особо не доверял и бьш готов к любому развитию

событий.

Поначалу я вообще не планировал требовать от эльфов что-нибудь взамен ростка Древа Жизни, собирался просто отдать его им.

лишь бы только они посадили его и ухаживали за ним. Главное, чтобы мне засчитали выполнение задания. Но. когда получил от

дриады позволение в любое время брать любое количество живой воды с ее поляны, то мелькнула идея, почему бы и с эльфов

что-нибудь не поиметь? Вот сейчас я и пытался ее претворить в жизнь.

-Что ты за него хочешь? - первым пришел в себя маг.


-А что у вас есть? - спросил я в ответ, пряча росток в рюкзак.

Честно говоря, я и сам не знал, что можно потребовать с эльфов за саженец Древа Жизни. Ничего интересного для меня у эльфов нет. Выгоднее было бы предложить росток гномам. Хотя бы за тот же самый кристаллический порошок, используемый в качестве насадок при изготовлении доспехов и оружия из металла. Этот порошок и при создании самых сильных эликсиров применяется, у меня как раз нужный рецептик имеется, получил его как-то в качестве награды за выполнения квеста первосвященника Храма Огня. Помнится, тогда еще пришлось капище каннибалов в пещере уничтожить. Вместе с каннибалами. И огромной змеюкой -Пурпурным Шшлоссом.

Но дриада сказала, что гномам вряд ли будет интересно Древо Жизни. Каменные душонки, что с них взять? Вот если бы я им какой-нибудь редкий минерал предложил, они бы его с руками и ногами оторвали, а так. за росток Древа Жизни они только голову оторвать могут. А потом забрать росток. Так-то он им ни к чему, но пошантажировать эльфов, поглумиться над ними - от этого гномы не откажутся.

Послушаю, что эльфы мне сами предложат. Особо задирать цену не буду, чтоб не доводить дело до эксцессов. Любой мелочи буду рад - на безрыбье и рак рыба.

-У нас есть магазин Редких вещей. - ответил на мой вопрос надменный эльф.

Можно было и самому догадаться - у эльфов Серебряного леса на Кеноле тоже есть магазин Редких вещей, логично

предположить, что эльфы Сарака в этом им не уступают.

Значит, такое твое предложение эльф? Немножко хуже, чем я в тайне надеялся, но лучше, чем следовало ожидать. Редкие вещи.

редкие вещи... Почему бы и нет? Я в мыслях радостно потер руки.

Скоро Турнир «Все против всех», сколько там до него осталось? Семь дней? А на мне обмундирование, стыдно сказать, куплено


еще на пятом уровне! Правда, все вещи тоже Редкие, но всего лишь пятого уровня, слышите? Пятого! А на Турнир у меня большие, просто грандиозные планы - хочу набить на нем десять тысяч фрагов! И получить Грандмастера Смерти! Первым среди бессмертных! И что? Я пойду на Турнир реализовывать эту совсем не тривиальную задачу в одежде для пятиуровневых нубов? Ну уж нет! Я и так собирался прикупить себе приличный шмот после достижения сотого уровня, благо деньжата на это дело после убийства циклопов появились, а тут такая халява! Не отказываться же от нее? Нет. наоборот, надо раскрутить эльфов по максимуму

-В обмен на росток Древа Жизни мне нужен полный сет для мага сотого уровня. - сказал я. - И не только мне. Я не один, со мной

мои подруги.

У Елены с деньгами не ахти, а до сотого уровня ей недолго осталось. Оставаться после его достижения в нубской одежде - жуткий моветон. Да и Оксане не помешает обновить свой гардероб - насколько я заметил, она носит те же вещи, что были на ней и во время нашей дуэли, у нее тогда сто девяностый уровень был. И если менять обмундирование после сотого уровня всего лишь признак хорошего тона, то делать это при достижении двухсотого уровня - жизненная необходимость.

-Хорошо. - бросил маг. -Пошли!

Он развернулся и даже сделал шаг в сторону леса, когда я его окликнул:

-Стой! Я так просто в твой лес не пойду. Знаю, сколько наивных, развесив уши. вошли в этот лес и больше никогда из него не

вышли.

Речь, разумеется, не о бессмертных. Хотя и их убивали эльфы в Великом лесу Не то. чтобы они делали это постоянно и системно, но случалось такое довольно часто - повздорили, не договорились о чем-то. просто не понравились, не сошлись в цене, в конце концов, совершили что-то кощунственное - ветку, там. отломали у мелорна. или кучку навалили под любимой сосной главного


жреца. Всякое бывает. Гостеприимством эльфы не отличаются, и если ты вошел в их лес, даже по их приглашению, это не значит, что ты из него так же свободно выйдешь.

-Мне нужны гарантии, что ни меня, ни моих подруг никто не тронет, и мы сможем спокойно и беспрепятственно покинуть

Великий лес. - заявил я твердым голосом.

Эльф, поморщившийся, когда я упомянул уши. согнал недовольное выражение с лица и торжественно произнес:

- Именем Амона клянусь, что никто не тронет тебя во владениях Великого Леса!

- Серьезная клятва. - сказал я. Но не сдвинулся с места.

- В чем дело? - удивился эльфийский маг. - Разве тебе мало клятвы, данной именем Верховного бога Света?

Ну. не то. чтобы совсем-совсем мало. но... Эльфы ходили в любимчиках у Амона и он многое им прощал. Это. во-первых. А во-вторых, была в пантеоне Света богиня, которую эльфы чтили даже больше, чем Верховного бога своей фракции. Поэтому; в ответ на слова мага я только согласно кивнул и сказал:

-Да. мало.

Эльф внимательно посмотрел на меня, пробормотал:

-С бессмертными никогда не знаешь, кто скрывается за их внешностью. Вроде с виду совсем ребенок, и сотни лет не прожил, а

рассуждает, как взрослый.

Кряхтя, эльф опустился на одно колено, а я оторопело смотрел на него. Вслед за магом это сделали и лучники. Маг произнес:

-От имени всего лесного народа покровительницей и заступницей нашей, прекраснейшей Дану Туата Де Дананн клянусь, что

никто из светлых эльфов Великого леса не причинит вреда ни тебе, ни твоим спутницам.


И он ударил посохом в настил моста. Порыв ветра заставил взметнуться наши плащи, из неведомых далей донесся нежный мелодичный голос:

-Да будет так!

Эльф поклонился куда-то в сторону и резво вскочил. Шустрый! На колени становился он куда неохотнее. Я вообще о таком раньше только слышал, чтобы эльфы на колени становились, даже на одно, а видеть такого мне еще не доводилось.

-Да уж. - ошарашенный происшедшим промолвил я.

Видать, сильно их припекло, раз они ради Древа Жизни готовы на колени стать.

-Ты готов. - спросил меня эльфийский маг. - Тогда идем!

И он открыл окно портала прямо на мосту.

А потом начался ад. И длился он пять часов. И назывался он - шопинг.

Шопинг!

Пять часов шопинга! Вы можете себе это представить? Это была пытка! Магазин Редких вещей в Великом лесу располагался в

стволе мелорна и оказался больше похож на громадный универсам, чем на обычную лавку, вроде той. что была в деревне

огнепоклонников. Три этажа различных товаров, сделанных умелыми руками эльфийских мастеров. Три этажа! И чего там только

не было! От изобилия товаров рябило в глазах.

Но. тем не менее, мне хватило и часа, чтобы подобрать себе полный комплект обмундирования, от сафьяновых сапожек, до

серебряной тиары, усыпанной мелкими гранеными камушками сердолика, а девчонки... Девчонки попали.

Хотя, что я говорю? Я попал. Я!

Лучшие изделия эльфийских мастеров вскружили головы Оксанке и Елене и заставили их потерять рассудок. Они восторженно


бегали от прилавка к прилавку, с этажа на этаж, от одного манекена к другому, а я. весь в печали, ходил за ними, как потерянный, и

проклинал про себя тот миг. когда решил преподнести им этот подарок.

Но больше всего меня нервировало отсутствие уведомления о выполнении задания. Все это время я ждал. что. вот-вот. с минуты на

минуту передо мной развернется информационное окошко, и я увижу новость о спасении Древа Жизни. Но. увы, один час сменял

другой, а сообщения о выполнении квеста землепоклонников не было.

Радостное в начале шопинга настроение постепенно сменилось мрачным. Разве много времени надо, чтобы посадить саженец в

землю и полить его живой водой? Или этого недостаточно? Может, нужно еше. чтобы он корни пустил? Или побегам Древа

требуется просто немного больше времени, чтобы прижиться, и я зря волнуюсь? Подождать еще несколько часов и все будет в

порядке. Войду завтра в игру и сразу же увижу долгожданную новость...

- Куда мы теперь? - спросила усталая, но довольная Оксана, когда мы вышли из магазина.

Хотелось бы. конечно, завершить задание сегодня и. раз нас все равно занесло на Сарак. посетить Храм Земли и по.лучить у его

Верховного жреца положенную награду Но. что-то подсказывает мне. что системки с сообщением о завершении миссии я сегодня

не дождусь.

Прошедшие сутки были долгими и трудными. Для нас они начались глубокой ночью на Кинаве. хотя на Кеноле в это время было

ранее утро. Потом бой с циклопами, встреча с жрецом Мораны. стремительный облет Древа Жизни, земледел Генри Морган.

дриада, эльфы, шопинг...

Я перевел взгляд с Оксаны на Елену. Та тоже стояла довольная, даже сквозь маску это было прекрасно видно, и вопросительно

смотрела на меня.

Бросать на ночь здесь, на Сараке. ее одну нельзя. И остаться с нею я не могу И дело вовсе не в Оксане. Тяжелый был день.


Длинный. Почти двадцать часов в виртуале. Телу требовался полноценный отдых, а главное - пища. Надо возвращаться в свой мир.

-Прыгаем на Кенол. - принял решение я. открывая карту и выискивая на ней маячок возле храма Порядка, в казармах при котором

жила Елена.

Надеюсь, теперь мне хватит собственных ресурсов для открытия портала с Сарака на Кенол - двадцать новых уровней, которые я получил за битву с циклопами, дают сто свободных статов. а это целых два бонуса на интеллект! Солидная прибавка маны. Другой лич посмеялся бы над таким количеством, для него это мизер, ну а для меня это довольно существенное ее увеличение.

-Проводим Елену в ее храм, а сами - на выход.

Жрица порядка метнула быстрый взгляд на Оксанку. потом опять посмотрела на меня. Глаза ее потемнели, а костяшки пальцев, сжимавших посох, наоборот, побелели. Сквозь ткань, прикрывающую лоб Елены, стали заметны глубокие складки.

- Завтра у меня будет еще один тяжелый день, нужно хорошенько отдохнуть перед ним. - поспешил сказать я. - Займусь прокачкой «Ядоварения» и, пока не добью его до десятого уровня, ни на что другое отвлекаться не буду. Скоро Турнир, мне надо успеть до его начала взять сотый уровень и владение кинжалами до Гранда поднять.

- Турнир? - встрепенулась Оксанка. - Какой Турнир? «Все против всех»? И ты собираешься принять в нем участие?

- Собираюсь. - подтвердил я.

- Брось! Только время зря потратишь. - безнадежно махнула рукой чернокнижница. - Кастерам там делать нечего! Их в первую очередь выносят. Это тебе не паладином за щитом прятаться. Посмотри статистику этих Турниров. Почти все маги вылетают в первую минуту, лишь единицам удается пережить вторую, и никому третью. Со всеми классами кастеров такая беда, не только с магами. Я знаю, участвовала пару раз. Не успеешь появиться на Арене, а уже оказываешься в фокусе атаки ближайших милишников. И десяти секунд не смогла продержаться.

-

- Посмотрим. - ответил я. пожав плечами. Была у меня одна задумка, осталось только реализовать ее. Если получится, то я

спокойно переживу не только начало Турнира, но и большую его часть. До финала, конечно, не дойду; но передо мною такой цели

и не стоит. - За эту минуту толковый кастер может сотню фрагов набить. А то и две.

Оксанка только скептически фыркнула. А перед нами распахнулось окно портала. Все-таки хватило мне моей маны на телепорт до

Кенола!

Утром уведомления о спасении Древа Жизни по-прежнему не было. Поразмышляв пару минут, я решил не отвлекаться на это и заняться насущными делами. Потом разберусь. А то получится, как вчера - полдня потратил впустую, слоняясь по магазину вслед за девчонками, и каждую минуту ожидая появления системки о завершении квеста. Может, пока буду прокачивать «Ядоварение» и «Школу ядов», побеги Древа Жизни как раз приживутся на новом месте и система засчитает мне выполнение квеста? Будем надеяться на это.

Поднимать уровень умений я решил в Некрополисе. Во-первых, в этом городе Гильдия алхимиков, в которой я снял на сутки небольшую лабораторию, расположена буквально в двух шагах от аукциона, а там всегда можно докупить недостающие ингредиенты. Во-вторых, в Некрополисе был свой храм Ренда. на его алтарь я собирался отнести изготовленные яды и пропитанное ими оружие. Ну, а в-третьих, в Некрополисе все стоило немного дешевле, чем в Вавилоне - и ингредиенты и рецепты ядов в магазине Гильдии алхимиков, и аренда лаборатории, и товары на местном аукционе. Для меня это было существенным аргументом - по предварительным расчетам на прокачку обоих умений до десятого уровня даже в Некрополисе с его демократическими ценами уйдет почти вся наличность, добытая в бою с циклопами. Но до того, как я перебрался в Некрополис. я посетил банк, забрал из своей ячейки два клыка Пурпурного Шшлосса и две баночки


с его ядом, а затем переместился в Прайос. к кузнице Грандмастера Оружейника Анори Хорнборина Вестри. Разговор с гномом вышел бурный, но продуктивный.

-Не ошибитесь с требованиями к их использованию, уважаемый Анори! Мне нужны ножи на девяносто девятый уровень, никак

не на сотый. - сказал я ему перед расставанием, протягивая клыки гигантского змея. Сотню тысяч золотых затребовал жадный

гном за изготовление кинжалов из них. и не уступил ни медяка. Правда, наложение модификаторов тоже входило в эту цену, что

немножко снизило мое недовольство. - А по мастерству владения нужен уровень Адепта, не выше и не ниже!

Мне нужен очень хороший нож. с очень хорошими модификаторами, на который можно наложить очень хороший яд. Мне предстоит сойтись в ближнем бою с противником, у которого ловкость многократно превышает мою. шанс попасть по нему у меня минимальный, один из сотни, и если этот шанс реализуется и мне удастся воткнуть хотя бы один кинжал в тело противника, то необходимо, чтобы урон от покрывавшего кинжал яда был максимально возможным. А такой урон может быть нанесен только очень хорошим оружием. Например, сделанным из мифрила. Но тратить мифрил на оружие для Адептов - расточительство. А вот клыки пурпурного Шшлосса на это потратить можно. Анори Хорнборин сказал, что ножи из этих клыков получится ненамного хуже ножей из мифрила. Редкая кость, очень прочная и модификаторы на нее хорошо .лягут.

- Да понял я. понял! - недовольно пробручал Анори. - Сто раз уже повторил это. все уши прожжужал. Мог бы и сам чародею все рассказать.

- Некогда мне. Мастер Вестри. Лучше я вечерком или завтра с утреца за готовыми кинжалами заскочу. После этих слов я телепортировался в Некрополис и направился в Гильдию алхимиков.

Процесс ядоварения сильно отличался от изготовления алхимических снадобий. Алхимикам для получения нужного эликсира достаточно бросить в пустую колбу все необходимые ингредиенты в прописанных в рецепте пропорциях и смешать их. после чего


эликсир будет готов. Яды же приходилось на самом деле варить на открытом огне в кастрюльках и специальных стеклянных или фарфоровых колбочках.

Процесс неожиданно увлек меня. Рецепты и ингредиенты я покупал тут же. в здании Гильдии, в специальном магазине. По мере роста умения рецепты становились все сложнее и. что особенно огорчало, дороже. Несколько раз я бегал на аукцион, дважды за недостающими ингредиентами, а в основном за мечами, топорами, наконечниками для стрел. Пока очередная отрава варится на плите, почему бы и не заняться прокачкой другого умения - «Школы ядов»? Вот и наносил я аккуратно только что изготовленные яды на купленные на аукционе клинки. Старался покупать оружие подешевле, но чем более сильное зелье я использовал, тем более дорогое оружие требовалось для успешного роста умения. Трижды я прерывал процесс ядоварения и отволакивал обработанное ядом оружие на алтарь Ренда.

Что еще радовало, так это позиция разработчиков игры - они прекрасно знали, что самое интересное начинается после достижения максимальных показателей и не заставляли игроков тратить длительное время на нудную прокачку умений и профессий. Был поздний вечер, когда я увидел окошко с системным сообщением:

«Ваше умение «Школа ядов» улучшилось. «Школа ядов» + 1. Всего: 10/10. Вы достигли максимального уровня умения».

А незадолго перед этим похожая системка уведомила меня о достижении максимального уровня в умении «Ядоварение». Денег к этому моменту у меня оставалось всего около двадцати тысяч золотых талеров. И за все это время я ни разу не вспомнил о задании Верховного жреца Храма Земли, настолько увлекся творческим процессом. А


может это ядовитые испарения так повлияли на мой мозг? Не знаю.

Сообщения о благополучном завершении квеста по-прежнему не было. И это мне сильно не понравилось.

С мрачным выражением лица я загрузил рюкзак наконечниками для стрел. При двух последних посещениях аукциона я покупал

только их - стоили они не слишком дорого, весили мало, а наложение на них яда развивало умение ничуть не хуже, чем отравление

клинков у мечей или кинжалов.

Выйдя из здания Гильдии алхимиков, я увидел сидевших напротив него на каменной полуразрушенной лавочке Оксану и Елену.

весело о чем-то щебетавших. Однако! Как узнала Елена о том, где я. понятно - она еще в первой половине дня прислала мне с

почты письмо с этим вопросом, на который я ей дал честный ответ. А как узнала об этом Оксана? Неужели ей Елена сказала?

Неужели, успели спеться?

- И как давно вы здесь сидите? - хмуро поинтересовался я.

- Недавно. - хором ответили девчонки. - И часа не будет!

- Делать вам нечего, деньги тратить. - буркнул я и направился в сторону храма Ренда. Идти до него было недалеко. - Могли бы и в Вавилоне подождать меня.

Девчонки пристроились вслед за мной, продолжая о чем-то щебетать. Я не прислушивался к их разговору. По моим прикидкам. саженцы Древа Жизни давно уже должны были прижиться на новом месте. Даже в реальном мире двух дней бывает достаточно для этого, а здесь, где есть заклинания, ускоряющие рост, где есть живая вода, никаких проблем с выращиванием растений быть не должно. Эльфы и дриады были заинтересованы в побегах Древа Жизни, это было видно и по ним. и по их щедрым дарам. Где посадили свои саженцы эльфы и дриады, я не видел, да они и не показали бы мне этого никогда, но в том. что они их уже давно закопали в .лунки, полили живой водой и обкастовали всеми возможными бафами из Магии Природы, я не сомневался. Так почему


же до сих пор нет уведомления о спасении Древа жизни? Неужели, задание будет считаться выполненным, только когда из молодой

поросли вырастет настоящее дерево?

Я выгрузил из рюкзака его содержимое на алтарь и сделал шаг назад.

«Вы принесли дары богу удачи Ренду из пантеона Хаоса. Отношения бога к вам улучшилось. Текущая репутация: нейтральная».

Ну. по крайней мере, уже не отрицательная. Хоть одна хорошая новость. Я молча развернулся и направился к выходу. Что делать дальше? Ну. допустим, сейчас можно прыгнуть в Прайос. забрать костяные кинжалы у Мастера Вестри. а дальше? Что потом? Идти к дриадам и эльфам, выяснять, почему у меня квест не выполнился? А им какое дело до моего квеста? Ну. скажут они мне. что саженцы посадили, что все нормально, они растут и когда-нибудь вырастут в целое дерево. И что дальше? Чем это мне поможет?

Я вышел из храма и огляделся по сторонам. Девчонки, видя мое далеко не самое не лучшее настроение, притихли рядом. Может, на Кинаву прыгнуть? К Древу Жизни? Посмотреть, что там? Только, откуда взять деньги на оплату услуг Гильдии перевозчиков. Девчонки от меня теперь не отстанут, а вместе с ними телепортация на Кинаву обойдется в шестьсот тысяч золотых. Кредит взять?

- Эй. лич! - окликнул я проходившую мимо фигуру в темном фиолетовом балахоне. Непись. четыреста тридцать третий уровень. То. что мне и надо! Лич лишь бросил на меня беглый взгляд и. не останавливаясь, пошел дальше.


- Стой! - крикнул я и побежал вслед за ним. Догнал и перегородил ему дорогу

- Что тебе нужно, бессмертный? - замогильным голосом спросил неупокоенный мертвый маг.

- Мне нужна твоя мана! - выпалил я.

Ну раз спрашивает, почему бы и не ответить? Тем более, правду.

- Ты хочешь забрать мою ману? - на меня уставились две пустых глазницы, в которых начинало разгораться зеленое пламя.

- Да, не бойся ты так. - успокаивающе сказал я. выставляя вперед ладони в знак отсутствия у меня дурных намерений. - Я ничего плохог...

- Я никак тебя не боюсь, бессмертный. - остудил мой порыв лич. - Ни так. ни эдак. Хех. прикольный лич мне попался. Тем проще с ним будет договориться!

- Предлагаю тебе тысячу золотых за то. что ты перекачаешь всю свою ману в этот артефакт. - сказал я и помахал перед ним зажатой между большим и указательным пальцами правой руки, статуэткой журавля, зажавшим в клюве прозрачный шар. - Все равно ты ее восстановишь за час. А скорее всего, за полчаса! Ни за что не поверю, что у тебя нет умения «Медитации», прокачанного на десятку!

Лич некоторое время рассматривал артефакт, а потом перевел взгляд на меня. Проскрипел:

- Десять тысяч золотых.

- Да. ты что? Имей совесть! - возмутился я.

Лич посмотрел на меня, склонив голову на бок. и через несколько секунд сказал:

-Там. далеко на юге. в ничейных землях между владениями Тьмы и Порядка, есть каменная пустыня.

И замолчал, по-прежнему разглядывая меня.


- Ну? И что? - не выдержал я затянувшегося молчания. - Каменная пустыня. И что?

- Посреди пустыни стоит одинокая скала...

- И чего?

- Высота у той скалы несколько сотен метров.

И опять замолчал. Издевается он. что ли? Что. я с него щипцами должен вытягивать каждое слово? И зачем он мне это рассказывает? Какое мне дело до этой скалы?

- Ну. и что? - опять поторопил его я.

- А то, что ты. наверное, рухнул с той скалы вниз головой, если рассказываешь мне про совесть!

Я чуть на попу не сел! ИскИн! Это точно ИскИн! Чтобы лич из неписей такое отчебучил, да тогда весь мир перевернуться должен

вверх тормашками! Личи так не разговаривают!

Этот шутник спокойно обошел меня и пошел дальше своей дорогой. Никаких эмоций на лице. А я стоял и хлопал глазами ему

вслед. Сзади послышался сдавленный смех Оксанки с Еленой.

Покрепче зажав в руке статуэтку журавля, я сорвался с места и «Прыжком» догнал наглого лича. Встал опять перед ним и сказал:

-Ну. хорошо. Уговорил. Пять тысяч золотых!

Гильдия перебрасывает на Кинаву за двести тысяч, если я потрачу на то же самое всего пять, то это просто невероятная экономия получится! А на Кинаву мне надо, очень надо. Проверить надо, что там с Древом Жизни. Уже сутки прошли с тех пор. как я отдал его побеги дриадам и эльфам, они давно должны были посадить их в землю и выходить. Этого вполне достаточно, чтобы считать выполненным задание о спасении Древа Жизни. Не ждать же, пока эти саженцы вырастут в большое дерево. Да. это сотни лет пройдут прежде, чем саженец вырастет до размера нынешнего Древа Жизни.


-Десять тысяч. - проскрипел этот мерзавец.

Я закатил глаза и застонал. Вот. вымогатель! Жлоб! Прохиндей!

-У тебя хоть много маны?

Обидно будет, если его маны не хватит на портал до Кинавы. зря только десять тысяч потрачу.

- Много. У меня очень много маны. Так много, что столько маны ты еще не скоро увидишь, если вообще когда-нибудь увидишь.

- Ну. ладно. - махнул рукой я. - Пусть будет десять тысяч. Последние отдаю, грабитель! Давай сюда свою ману! Надо всего лишь коснуться этого прозрачного шарика и не мешать перетоку. Шарик сам ее впитает.

Помешать он вряд .ли успеет - шарик в один миг всю ману из него высосет, лич даже оглянуться не успеет. А потом я ему скажу, что маны мало и она столько не стоит. Ишь. десять тысяч захотел! И пяти хватит!

- Деньги вперед!

- Что?

- Десять тысяч золотых талеров. Давай. - лич протянул руку.

- Держи. - нахмурившись сказал я. отсчитав нужную сумму и перекинув ее личу.

Он на секунду замер, проверяя деньги, а когда удостоверился, что я его не обманул, коснулся когтем указательного пальца шарика в журавлином клюве. Шар тут же окрасился в ярко синий цвет. Скорее даже, его оттенок был темно-синим.

-Кхм... - произнес лич. - Неожиданно.

Я быстро спрятал артефакт в рюкзак. Так безопаснее. Вряд ли этот лич попытается отобрать артефакт у меня, тем более, сейчас, когда он без маны. Без маны он становится легкой добычей даже для низкоуровневого моба. Да и центр города не лучшее место для нападения - стража не дремлет! Но .лучше не рисковать, судя по насыщенному цвету шарика, маны у этого .лича действительно


много, и за несколько секунд ее восстанавливается в несколько раз больше, чем всего имеется у меня. А из рюкзака артефакты

даже в случае смерти не вываливаются. Если ты. конечно, бессмертный.

- Спасибо. Мастер. - сказал я. - Родина вас не забудет. Вы. возможно, спасли этот мир. По меньшей мере, поучаствовали в его

спасении. Вам. как соучастнику, памятник поставят. Посмертный.

И. кивнув личу. я развернулся и направился в сторону видневшегося неподалеку заброшенного скверика из нескольких десятков

голых деревьев со скрюченными ветками. Там место пустынное, оттуда я могу спокойно открыть портал на Кинаву Только бы мне

маны хватило!

Маны хватило. Я вышел из портала и оторопело уставился на открывшееся мне зрелище. Девчонки, шагнувшие вслед за мной и

сейчас стоявшие рядом, тоже удивленно таращили глаза. Равнина вокруг Древа кипела бурной жизнью.

Сотни сатиров тащпли на себе плетеные короба с корой, длинной вереницей протянувшись от Древа в сторону бывшего лагеря

циклопов. Десятки порталов открывалось чуть ли не каждую секунду, из них выскакивали кривоногие лепреконы с бурдюками.

наполненными живой водой, и семенили к стволу дерева-гиганта. А отдавшие живую воду дриадам лепреконы тут же открывали

новые порталы и скрывались в них. Тысячи светлых эльфов, держась за руки, выстроились в два ряда и пели какую-то песню.

неторопливо двигаясь вокруг Древа Жизни, один ряд в одну сторону, другой в другую. И не было никаких сомнений в том. что

круги эльфов полностью охватывает исполинское Древо.

Никогда раньше не слышал, как поют эльфы. Голос у эльфов и так мелодичный, а когда они поют, становится просто

божественным. И как слитно! Мой слух не уловил ни одной фальшивой ноты, ни одного выбившегося из общего ритма звука!

Дриад тоже было много. Они брали из принесенных сатирами корзин куски коры и. смочив их живой водой, прикладывали к

стволу дерева. Что-то шептали, поглаживая ее. Многие из лесных дев стояли на лестницах, приставленных к дереву, некоторые из


лестниц тянулись очень высоко, от земли до самого верхнего края оголенного участка ствола. Всего получилось, я быстренько пересчитал их, двенадцать ярусов.

И над всем этим буйством красок кружились многочисленные феечки. Они визжали от радости, тоже пели какие-то песенки, водили в воздухе хороводы и отвлекали всех от их работы. Но на феечек никто не злился, никто на них не кричал и не заставлял работать. Достаточно было и того, что они создавали атмосферу торжества Жизни и похоже, эта их способность влияла на реанимацию Древа ничуть не меньше, чем хоровое пение эльфов и накладываемые дриадами заклинания.

Глава б

Мое лицо растянулось в улыбке. Настроение резко пошло вверх.

- Ля-ля-ля-а, - запел я баритоном.

- Что? - уставилась на меня Оксанка. широко раскрыв глаза.

- Мне кажется, кажется, кажется, что все срастется и свяжется. - продолжил я напевать слышанный когда-то мотивчик.

- Да что с тобой? - толкнула меня в бок чернокнижница.

- Говорю, что. похоже, я выполню все-таки задание, ранее казавшееся таким безнадежным. - ответил я. улыбаясь во все свои тридцать два белых, крепких и здоровых зуба.

- Смотрите! - вдруг крикнула Елена и показала рукой нам за спину.

Мы с Оксаной дружно оглянулись. И не только мы - все вокруг повернули головы в ту сторону. Портал, открывшийся в указанном Еленой месте, выглядел странным. Во-первых, его появление сопровождалось нежными звуками флейты и перезвоном серебряных колокольчиков. Во-вторых, границы портальной арки были не размытыми, как у обычных окон телепортов, а четкими и контрастными. Более того, арка портала была окаймлена ажурной конструкцией, сплетенной из тонких и длинных прутьев, превратившихся на наших глазах в покрытые набухающими почками зеленые веточки. Почки треснули, из них начала выбиваться листва, и через несколько секунд окно портала было обрамлено зелеными побегами молодого плюща.

- Старейший?

- Старейший!

- Это Старейший!!!

-

Легкий шепоток пробежал над равниной и смолк. В сторону портала смотрели все - и сатиры, поставившие на землю наполненные

корой корзины, и лепреконы. замершие с бурдюками с живой водой в руках, и эльфы, прекратившие свою песнь, и притихшие

феечки. порхавшие в воздухе.

Из портала один за другим начали выскакивать тонкие и высокие фигуры, закутанные в темно-зеленые плащи. В руках у каждой

был длинный составной лук с натянутой тетивой, а за плечами висел набитый стрелами колчан. Прибывшие эльфы

стремительными ручейками растекались по округе, ловко просачиваясь между замершими в неподвижности существами. Они

быстро и привычно распределились вокруг портала, взяв под контроль его ближайшие окрестности.

В нашу сторону сразу же бросился целый десяток, темно-зеленые размытые тени словно стелились по земле. Я еле-еле успел

создать группу и бросить Елене приглашение вступить в нее. да еще дать мысленную команду сидевшей у меня на плече Гарге

сменить плоть на камень и взять нас под защиту, как мы оказались окружены плотным кольцом облаченных в кожаные доспехи

бойцов. Стоявшие вокруг нас эльфы держали луки не натянутыми, но это мало успокаивало - я заметил рукоятки мечей.

торчавшие за их спинами из специальных отверстий в плащах. Лучники и. одновременно, мечники! Да кто это такие?

- Нукеры Старейшего! - донесся до меня шепот неугомонных фей.

Вдруг все эльфы, кроме нукеров неведомого Старейшего, словно по команде опустились на одно колено, прижали правую руку к

груди и склонили головы. Я повернулся в сторону портала - из него величественно выходила целая процессия. Мы стояли чуть в

стороне от портала, и мне сбоку хорошо было видно всех новоявленных гостей.

Впереди, не отрывая взгляда от Древа Жизни, шел высокий эльф. Его седые, практически белые, как у темных эльфов, волосы

были заплетены в толстую косу, ниспадавшую до самых пят. два таких же длинных локона спускались с его висков. Голову

украшал скромный венок из зеленых листьев лавра, а ткань его одежды полностью покрывала золотая вышивка, не оставляя даже


самого маленького кусочка свободного места.

- Старейший! - защебетали феечки.

Его сопровождала толпа из двух десятков эльфов, также в расшитых золотыми нитями одеяниях.

Старейший остановился, по-прежнему не отрывая глаз от Древа. До него было не более тридцати шагов, и я мог внимательно

рассмотреть его внешность. Его лицо покрывала густая сеть мелких морщин, в глазах, устремленных на дерево, плескалась

вселенская тоска и мудрость. Он действительно был очень стар, этот эльф. Я открыл его инфу и. не удержавшись, присвистнул.

заставив недовольно нахмуриться стоявших вокруг нукеров.

Тысяча двенадцатый уровень! С ума сойти! Тысяча двенадцатый уровень! Имя - Сидхе Лиенталь. Класс - «Друид». Фракция -

Путь Жизни.

Путь Жизни? А склонившиеся перед ним эльфы были из фракции Света!

Сидхе поднял руку, ну как поднял - отстранил от тела на несколько сантиметров, и сделал небрежное движение пальцами. Словно

великан облегченно выдохнул, раздался над равниной свист вырвавшегося из сотен глоток воздуха. Опустившиеся на одно колено

эльфы поднялись, повернулись к Древу Жизни и вновь взялись за руки. Через несколько секунд снова послышались звуки

незнакомой песни. Сатиры подхватили свои корзины и продолжили путь. Засуетились лепреконы. опять засверкали над равниной

огни порталов. Дриады начали накладывать заклинания на смоченные живой водой куски коры и покрывать ею ствол дерева. Феи

весело заголосили и пустились в хороводы. Словно и не было никакой остановки, словно и не стоял рядом древний эльф и не

смотрел на них.

Сидхе повернул голову в нашу сторону, взгляд его мудрых глаз уперся в меня. Я на всякий случай слегка поклонился. Стоявшие

рядом девушки присели в глубоком реверансе. Эльф повернулся и направился в нашу сторону. И не скажешь по нему, что он


глубокий старик - движения легкие, плавные. Но. морщины... Морщины выдавали возраст. Оцепившие нас нукеры в темно-зеленых плащах расступились и Старейший подошел ко мне.

-Я владыка эльфов Золотого леса. Это на Маратоне. - сказа эльф. Хвала богам, на этот раз я сдержал порыв и не присвистнул.

Маратон - это самый дальний от Кенола материк. На нем кроме отчаянных сорвиголов из клана «Корсары» никто не бывает. Разве

что. самые любопытные, кому дома не сидится и у кого много лишнего времени. И денег. - Слышал, у тебя остался еще один

росток Древа Жизни?

Я молча склонил голову, подтверждая его слова.

Сидхе вновь сделал движение пальцами, и из свиты вышло четыре эльфа. В руках у них появились атласные подушечки, а на

них... Артефакты? Чем еще могут быть эти странные предметы, если не артефактами?

-Предлагаю обмен. - произнес Сидхе Лиенталь. - Ты первый из бессмертных, кого я вижу, но я много слышал про вас. Я знаю, вы

любите такие вещи. И высоко цените их.

Я внимательно рассматривал артефакты, не торопясь открывать окошки с их свойствами. Четыре артефакта в обмен на росток Древа Жизни! Да какими бы не были их свойства, я уже в диком восторге! Мне нравится этот квест все больше и больше! А ведь будет еще и награда от первожреца Храма Земли! Если сейчас, до завершения задания, на меня сваливаются такие дары, то что будет основной наградой? Только предмет Эпического класса! Не зря, ох. не зря я отнес сегодня дары на алтарь бога удачи! На первой подушечке лежал замок. Обычный висячий замок с откидывающейся дужкой, да еще и проржавевший насквозь. На второй какой-то прозрачный камень. Или это кусок льда? Да. точно, застывшая вода с объемным рисунком внутри. Стая птиц, вроде бы. Я присмотрелся повнимательнее. Ну. да. птицы. И они двигаются! Стая птиц кружилась внутри бесформенного куска льда. Красивый артефакт! И. что удивительно, не тает на такой жаре. Впрочем, для артефакта это как раз не удивительно.


Следующим был тонкий черный стержень длиной около тридцати сантиметров. На одном его конце светилась яркая звездочка.

Волшебная палочка?

На четвертой подушке лежал камертон. Обычный камертон, такие я видел не один раз и дома, и в этом мире.

-Ты можешь выбрать любой из этих артефактов. - услышал я голос Сидхе.

Как? Всего один? Опять? Но. почему? Зачем тогда надо было показывать их все? Дал бы один, любой из них. я бы и этому был рад. Доволен, как слон. А так вместо радости - огорчение. Ничего этого вслух говорить я не стал.

-Бери замок! Что тут думать! - прошептала Оксана. - Все остальное ерунда!

Замок? И чем он так хорош, что заинтересовал ее? Я открыл его свойства.

«Неподкупный страж». Класс: Артефакт. Тип: Индивидуальный. Свойства: помещенный в рюкзак, этот замок надежно сохраняет его содержимое. Даже после смерти.

Я нахмурил лоб. «Даже после смерти»... Это что? Это получается, в случае смерти из рюкзака ничего не вывалится? Хм... Ну. неплохо, неплохо... Только я умирать больше не собираюсь. Впрочем, от моих желаний тут немногое зависит, всякое может быть. Посмотрим, что там за свойства у других артефактов.

«Песнь льда». Класс: Артефакт. Тип: Индивидуальный. Свойства: эффект от заклинания Магии Воды возрастает вдвое у владельца Башни артефактов, в которую помещен этот ледяной


осколок.

А вот это мне нравится гораздо больше! Увеличение мощности водных заклинаний в два раза! Мой профиль! Даже среди артефактов, которые сами по себе редкость, усиление той или иной характеристики, что первичной, что вторичной, на сто процентов встречаются очень и очень не часто. Я всего один раз видел подобный на аукционе, и там такая борьба за него шла. что просто страшно становилась от вида ежесекундно растущих ставок. Печально, что «Песнь льда» усиливает всего лишь одну ветвь магии, но. с другой стороны, у меня уже есть нечто подобное для огненных заклинаний - умение «Усиление Огня», а теперь будет аналогичный девайс и для Магии Воды. А там. глядишь, подберу что-нибудь и для других ветвей магии. Поцокав восхищенно языком, я подошел к эльфу, держащему волшебную палочку.

«Мастер иллюзий». Класс: Артефакт. Свойства: смех и радость дарит зрителям этот чародейский жезл, рисуя красочные картины.

Странный артефакт. Наверное, по заказу циркачей сделан. Публику веселить. Мне он ни к чему. Что там дальше? Камертон?

«Горлопан». Класс: Артефакт. Свойства: оглушает врага. И не важно, один напротив или целая армия.

Еще более странный артефакт. Я перевел взгляд на волшебную палочку, потом опять на камертон, и еще раз сравнил их.


Похоже, эти предметы сделаны руками одного и того же мастера - чувствуется в них некий общий стиль. Да и отсутствие класса у

обоих тоже об этом свидетельствует, и Башня артефактов им не нужна. Необычные артефакты. Сто процентов, это одного мастера

работа!

Жаль, что для артефакта на силу Магии Воды Башня нужна. Когда я ее еше построю? Лучше бы он клановым был. а не

индивидуальным, я бы его сразу продал за большие деньги. Сейчас, когда я на мели, они мне не помешают. А индивидуальные

артефакты стоят намного дешевле. Ну. чего уж теперь горевать об этом?

Я перевел взгляд на замок. Ржавый, непрезентабельный на вид. Такой будет валяться на земле - пройдешь мимо, и даже в голову

не придет посмотреть его свойства. А свойства его хороши. Полезная вещица. Не такая полезная, как «Песнь льда», но в хозяйстве

не помешает.

-Ледяной осколок с птицами внутри не ерунда. - тихо сказал я Оксане.

Масштабирующийся артефакт сам по себе ценная штука, а тут еще усиление Магии Воды не на четверть, и даже не на половину, а на сто процентов! Какая же это ерунда?

- Да? А Башня артефактов у тебя для нее есть? - язвительно спросила чернокнижница.

- Нуу-у, - протянул я. - Башня артефактов, это дело наживное. Сегодня нет. а завтра есть. Правда, пока еще неизвестно, когда оно наступит, это завтра.

- Ты сначала замок построй. - фыркнула Оксана.

Ну. да. каламбурчик - есть замок и замок. Первый называется «Неподкупный страж», а второй бывает клановым или индивидуальным. И прежде, чем строить Башню артефактов, надо построить замок. Или дворец. Или город. Иначе никак, очередность здесь жесткая и ее не изменить.


Кстати, о замках! Оксана, все же. права. Я оторвал взгляд от артефактов и посмотрел на Сидхе Лиенталя.

-Я выбираю «Неподкупного стража». Вот этот ржавый замок.

Обойдусь и огненной магией. А другой боевой у меня будет Магия Смерти. Ни к чему распыляться более, двух вполне достаточно

- я не знаю существ, которые имели бы иммунитет одновременно и к Магии Огня, и к Магии Смерти. А остальные ветви магии будут на подхвате.

- Хороший выбор для бессмертного. - ответил эльф, словно и не ожидал от меня иного решения. - Для тех, кто может умирать не единожды, очень нужная вещь. Я рад. что ты выбрал именно ее. Мы привыкни к остальным артефактам, и нам тяжело было бы их потерять. А предмет, сохраняющий личное имущество после смерти, нам ни к чему.

Он махнул рукой, подзывая державшего подушку с артефактом эльфа, и тот подошел ко мне. За исключением этой атласной

подушечки ничто не подчеркивало торжественность встречи высоких договаривающихся сторон - меня и старейшего эльфа.

владыки Золотого леса на Маратоне. Я забрал артефакт, и как только он оказался у меня в рюкзаке, почувствовал облегчение - одна

из проблем, о которой знаешь, но никогда не задумываешься, и которая незаметно, но постоянно давит на психику, исчезла. Жить

стало проще, жить стало веселей.

Взамен амбарного замка я поставил на подушку цветочный горшочек с ростком Древа Жизни.

Минуту эльф рассматривал растение, а потом коснулся его пальцам, проведя ими вдоль тонкого стебелька. Мне показалось, или

росток стал зеленее? И листья на нем вроде расправились, уже не такими пожухлыми выглядят.

Росток исчез. Сидхе Лиенталь. не говоря мне больше ни слова, развернулся и направился к Древу. Шагал он спокойно - не

торопясь, но и не сказать, что плелся еле-еле. Уверенный шаг уверенного в себе и в своих силах эльфа. Встречные расступались

перед ним. склоняясь в глубоком поклоне.


Подойдя к дереву. Владыка Золотого леса провел по нему ладонью, а потом приложил обе руки к оголенному стволу. И замер, прикрыв глаза, словно к чему-то прислушиваясь. Эманации живительных сил хлынули от него во все стороны, я их почувствовал даже на таком большом расстоянии между нами. Старейший делился своей энергией с гигантским растением. Минуты текли одна за другой...

Внимание! Вы выполнили задание «Древо Жизни». За наградой обратитесь к Верховному жрецу Храма Земли.

На этот раз я не стал сдерживать себя и восхищенно присвистнул. А потом еще и произнес:

-Ох. и ничего себе. Силен эльф!

В одиночку, приложив ладони к стволу, он всего лишь за несколько минут сделал то. что не удалось до этого сделать целому сонму дриад, лепреконов и сатиров с эльфами, да еще и с помощью живой воды. А может, это их заслуга, а Старейший пришел уже на все готовое? Кто знает? Но сила Сидхе Лиенталя в момент его слияния с Древом Жизни буквально фонтанировала из него, растекаясь вокруг.

-Мощный старик!

Ближайший нукер, все это время не сводивший с меня взгляда, удовлетворенно кивнул и гордо расправил плечи, как будто это лично его я похвалил.

- Все. девочки. Дерево спасено. Уходим! - сказал я. доставая из рюкзака уздечку для призыва грифона.

- Куда мы сейчас? - спросила Оксана, удивленно уставившись на появившееся рядом со мной животное. Сама она в руках держала

-

камень возврата. -Я думала, мы вернемся на Кенол?

-Вернемся. - согласился я. усаживаясь на маунта. - Только, сначала еще кое-что сделаем.

Я развернул грифона так. чтобы Владыка Золотого леса оказался у меня за спиной, а то его нукеры уже наложили стрелы на тетиву, когда увидели, как я. а вслед за мной и Елена, призываем летающих животных.

- Прихватим корзинку с корой Древа и сразу же вернемся. - сказал я. ударами пяток посылая зверя в полет.

- Зачем она тебе? - задала вопрос Оксанка. когда догнала меня и пристроила своего грифона рядом.

- Так. на всякий случай. - пожал я плечами. - Может, когда-нибудь пригодится.

Помниться Шкот Шлим Шаммерс говорил, что даже в небольшой щепотке пыли из коры Древа сосредоточено огромное количество жизненной силы. Такой подарок судьбы нельзя упускать.

На Кеноле был поздний вечер, когда мы вышли из портала у входа в Храм Земли. До этого пришлось побывать в Верхнем Вавилоне, где я положил в свою банковскую ячейку, размером с небольшую комнату, корзину, до верху набитую корой Древа Жизни. Умыкнул ее у дриад и сатиров под шумок, пока они Старейшего провожали.

А потом был прыжок в Прайос. там я забрал у оружейника костяные кинжалы. Не зря этот гном носит звание Грандмастера -кинжалы получились отменные, глядя на них сразу становится понятно, что означают слова «опасная красота». Завтра с утра нанесу на них яд Пурпурного Шшлосса. Верховный жрец храма стоял в центральном нефе храма, будто специально ждал нас. Я подошел к нему

- Мастер, вы ведь знали, от чего погибает Древо Жизни?

- Конечно. - согласился Верховный жрец Храма Земли.

-

- Тогда вы должны были понимать, что бросаете меня против целого племени циклопов?

- Естественно. - словно удивляясь очевидности ответа на мой глупый вопрос, ответил жрец.

- Так. как же вы могли послать меня на такую гибельную и безнадежную авантюру? - крикнул я.

- Почему гибельную? И почему безнадежную? - еще большее удивление появилось на лице землепоклонника. - Ты же живой. И задание выполнил.

Я схватился за голову и, покачивая ею из стороны в сторону, устало пробормотал:

-Если бы вы знали, чего мне это стоило!

Сухая рука первосвященника потрепала мое плечо. Даже не плечо, а всего меня, словно котенка, взятого за шкирку, потрепало. У

этого старика сил. наверное, не меньше, чем у того эльфа. Старейшего.

О боги, с кем я имею дело? В какие игры вы меня втянули? Чтобы я еще раз связался с сильными мира сего? Да. ни за что!

-Ты справился. Эвери. и это главное. Все остальное уже не важно. Ты заслужил свою награду. Держи!

Я оторвал руки от лица. Что? Моя Эпическая награда? Ну. наконец-то! Неужели, это все же случилось и я получу свой

долгожданный Эпик?

Жрец стоял рядом, напротив, и протягивал ко мне сжатую в кулак руку.

- Что это?-я недоуменно посмотрел на его кулак.

- Твоя награда. - прозвучал ответ.

Моя награда?! Это. зажатое в маленьком старческом кулачке. - моя награда?

А, собственно, почему бы и нет? Там вполне может быть Эпическое колечко.

Я скептически ухмыльнулся. И почему я не верю в это? Радостное предвкушение семимильными шагами пошло на убыль.


Потрясенный вселенской несправедливостью, смирившийся с нею. я уныло подставил ладонь под кулак жреца, он разжал его, и вниз скользнули несколько крупинок рубинового цвета.

-Это что такое? - я склонился над ладонью и. еще даже не успев посмотреть свойства упавших в нее камешков, тут же закрыл ее и

резко выпрямился.

Передо мной мигало системное сообщение:

Вы получили награду - семена гранатовых кристаллов. Количество: 5 штук.

Закрыв системку. я быстро и незаметно огляделся по сторонам. Облегченный выдох вырвался из моей груди - поблизости никого не было.

Мы находились в центре главного зала Храма Земли. Высоко вверху сквозь дыру в потолке виднелись звезды. Помещения храма были пустынны, всего несколько человек бродили меж колоннами, окружавшими просторное помещение с главными святилищами

-тремя каменными статуями, символизирующими три стихии природы: землю, воздух и воду. Елена стояла возле одной из них и, о

чем-то задумавшись, смотрела на ручеек, вытекающий из лежавшего в руках каменной бабы кувшина. Видеть, что передал мне

Верховный жрец землепоклонников. она не могла.

Я посмотрел назад. Оксанка вообще была далеко - она замерла у золотой колонны возле выхода из главного нефа храма, положив на нее ладонь. Странно, почему возле золотой, а не мифриловой? Мифрил ведь дороже золота, гораздо дороже! Впрочем, это только здесь, в мире Битвы богов. В нашем мире мифрила вообще не существует. А вот золото очень ценится.


Повернувшись к жрецу, я удивленно захлопал глазами - его рядом не было. Опять исчез не предупредив! Сбежал! От моего гнева! Праведного! Так подставить меня, так подставить! Такая засада...

-Уходим. - громко бросил я. направляясь к выходу из храма.

Пять крохотных каменных осколков по-прежнему были зажаты в кулаке. Они жгли мне руку! Самое правильное, что надо было

сделать в сложившейся ситуации, это как можно быстрее избавиться от них. Лучше всего - выбросить в океан. Отплыть подальше

от берега и выбросить. Но... Жадность не позволяла мне сделать это. Помимо того, что семена гранатовых кристаллов жгли мне

руку, они еще и согревали мне душу.

Надо связаться с Валеркой и посоветоваться, а то у меня уже голова кругом идет от событий сегодняшнего дня. Время еще есть.

вечер хоть уже и поздний, но. наверняка, мой друг еще в игре.

Я открыл окошко экстренной почты и на ходу набросал ему письмо. Никакой конкретики, только желание поскорее увидеться.

Мне опять нужен его совет. Даже не совет, а он сам. чтобы спокойно и предметно обсудить варианты возможного решения

проблемы. Вот решу ее. и все! Больше ни во что ввязываться не буду! Ни за какие деньги! Завтра с утра быстро, но не торопясь.

возьму сотый уровень, а заодно и уровень владения кинжалами подниму до Гранда, и заживу потом себе спокойной и размеренной

жизнью, какой живут тысячи, миллионы, сотни миллионов обычных игроков... И почему я не верю, что все так будет?

В Вавилоне, куда мы телепортировались после того, как покинули Храм Земли, я пережил небольшой скандальчик, единодушно

устроенный мне Еленой с Оксанкой. Они. видите ли, захотели узнать, что за награду я получил от землепоклонников. а отпускать

меня куда-то одного, наоборот, не хотели.

-Тем более здесь, в Вавилоне! - сказала Оксана, с подозрением поглядывая на меня.

С большим трудом мне. все же, удалось отправить их восвояси, договорившись встретиться завтра утром. Проследив, как Елена


скрывается за воротами храма Порядка, а Оксанка растворяется в воздухе, возвращаясь в наш родной мир. и убедившись, что они не обманули меня, я направился к центру города, на ходу насвистывая незамысловатый мотивчик песни, слышанной мною при просмотре одной старой кинокомедии:

- Как быть нам. султанам? Ясность здесь нужна! Сколько жен в самый раз - три или одна? На вопрос на такой, есть ответ простой: Если б я был султан - был бы холостой! Не очень плохо... ля-ляаааа ля-ля-ля...

Встречу Валерке я назначил в одном из ресторанов в Купеческом квартале Вавилона. Специально снял для этого отдельный кабинет, не пожалев денег, которых у меня было мало.

Валерка пришел вместе с Маришкои и я поначалу нахмурился, а потом решил, что так даже лучше. Своим друзьям я доверял полностью.

Проверив, плотно ли закрыта дверь и провернув ключ в замке до упора, я повернулся к своим друзьям, окинул их мрачным взглядом и. подойдя к столу, на котором стояло три фужера, бутылка газированного вина и легкая закуска, высыпал на белую скатерть крупинки кристалликов. Сказал: -Вот. Каленый и Берта склонились над столом. Тролльчиха рассматривала кристаллики долго, а Валерка уже через пару секунд


откинулся на спинку кресла и произнес:

-Мда... Вечно ты во что-нибудь вляпаешься.

Я принял удрученный вид и печально вздохнул. Покивал согласно головой. Спросил:

-Какие будут предложения?

Берта, наконец, оторвалась от кристалликов и посмотрела на нас. переводя недоуменный взгляд с одного на другого.

-А в чем. собственно, проблема? Что не так с этими семенами?

Я почесал ухо, бросил взгляд на Валерку, предлагая ему самому озвучить проблему. Он понял и сказал, повернувшись к своей подруге:

- Понимаешь. Маш. из этих семян вырастают друзы гранатовых кристаллов. Маришка опять перевела внимательный взгляд с Валерки на меня, а потом обратно.

- И что? - осторожно спросила она.

- Из гранатовых кристаллов делают кристаллическую пыль. - ответил я. Догадка мелькнула в глазах Берты:

- Ту самую? Я кивнул:

- Да, ту самую, которую используют в качестве присадки при изготовлении металлических доспехов и оружия. И при создании эликсиров на плюс сто к одной из характеристик, а еще и «Божественного эликсира», увеличивающие все характеристики на пятьдесят единиц.

Берта задумалась. Как и я. Да и Валерка тоже, судя по тому, как он уставился в потолок.


-Так это же хорошо. - сказала через минуту Берта. - Редкий ингредиент для дорогих эликсиров. Радоваться надо! А вы сидите

мрачные, как не знаю кто. Не понимаю причин вашей паники, мальчики. Я чего-то не знаю?

Валерка, не отрывая взгляда от потолка, бросил:

-Монополия.

И опять предался своим размышлениям.

Берта повернулась ко мне. вопросительно заломив брови. Я вздохнул:

- Гномы держат монополию на кристаллический порошок. Жестко. Когда-то они три клана бессмертных из первой десятки под ноль выкорчевали ради нее.

- Как это? - удивилась Берта. - Что-то я не помню такого.

- Давно это было, лет пять назад. Ты тогда еще не играла.

- Не верится мне что-то. Как какие-то неписи могли три клана бессмертных уничтожить? Валерка, наконец-то. ожил.

- Какие-то неписи. - иронично хмыкнул он. - Эти неписи защитный купол с кланового замка сняли за семь часов!

- Ого! - прониклась Берта.

- Угу. - сказал Валерка. - А мы с ним это видели! Он кивнул на меня.

Я согласно прикрыл глаза. Мы тогда только сдружились с Каленым и мотались вместе по всему Кенолу. выискивая битвы покрупнее. Вот и кинулись на призыв одного из кланов, когда его замок осадили гномы. Попасть в замок мы не успели, защитники подняли охранный купол, так что. пришлось нам смотреть на битву со стороны. Пространство вокруг замка кишело коротышками.


Там реально яблоку негде было упасть. Но впечатлило нас не только количество гномов.

- Видела бы ты. Мариша. как тысячи танов одновременно наносят удар по защитному куполу. - сказал Валерка, и я опять согласно наклонил голову. -Впечатляющая мощь! Я удивлен, что купол вообще семь часов продержался.

- Из-за чего весь сыр-бор начался? - спросила Берта. - Зачем гномы напали на кланы бессмертных?

- Да все из-за одного идиота из бессмертных. Он сам гномом играл, сдружился с гномами из неписей. репу до «Восхищения» догнал, и они как-то ему пещеру с гранатовыми кристаллами показали. А он. дурень, на ролик ее снял и на форум выложил. Там, в пещере, все стены в друзах были! - Валерка мечтательно закатил глаза. - Даже приблизительно не скажешь, сколько пыли с каждого урожая гномы собирали.

Валерка замолчал, предаваясь мечтам, и рассказ о произошедшем несколько лет назад событии продолжил я:

- Само собой, все. как увидели ролик, возбудились. У гнома этого весь маршрут до пещеры на карте остался, вот кланы и взяли его в оборот. Тогда сильнейшим союз трех кланов был: «Сопрано». «Камелот» и «Охотники за привидениями». Вот они и пробились к пещере - гномы не ожидали нападения, и не смогли оказать достойное сопротивление. Зато потом с лихвой все наверстали. Все три клановых замка разрушили до основания...

- И даже глубже. - перебил меня Валерка. - Камня на камне не оставили в буквальном смысле этого слова - все вывезли. До самой последней песчинки.

- Но главное не это. - я посмотрел на Берту. - Книгу охотников за головами видела?

- Естественно! - откликнулась тролльчиха.

- Там сверху самые дорогие заказы, но. если обращала на это внимание, то, наверняка, помнишь, нумерация страниц начинается с третьей сотни. А знаешь почему? - спросил я и. дождавшись заинтересованного взгляда Берты, продолжил: - В списке жертв, на

-

которых объявлена охота, в самом его начале, до сих пор указаны члены этих трех кланов. Просто эти страницы никто уже не смотрит, и они автоматически пролистываются. А там более сорока тысяч имен! Пять лет прошло, а охота за ними не прекращена. Из тех ребят никого уже не осталось - кто на рерол ушел, кто просто игру покинул, а за их головы все еще объявлена награда.

-В тех кланах по двадцать тысяч членов было. - добавил Валерка. - Всего шестьдесят тысяч. А в книге охотников за головами

всего сорок тысяч имен. Остальные в виде каменных статуй стоят сейчас где-то в недрах гномьих гор.

Мы все дружно посмотрели на лежавшие на столе пять маленьких каменных крупиц.

- Да. Сережа, у тебя проблема.

- Ну допустим, подходящую пещеру найти не проблема. Валерка подскочил и забегал по кабинету:

- Только не говори, что ты собрался посадить эти семена! Продавать их надо! За большие деньги продавать! Той же «Триаде»! Или тамплиерам! Скинуть кланам эту головную боль и пусть гномы с ними разбираются, вместо тебя. Давно пора уже перестановку в топовой десятке сделать, а то засиделись там некоторые!

Я вопросительно посмотрел на Берту. Она. заметив мой взгляд, сказала:

- Не согласна с Лерчиком. Слишком опасно. Если гномы так рьяно оберегают свою монополию, то лучше с этим не связываться. Все равно они на тебя рано или поздно выйдут, эту веревочку не оборвешь. Лучше просто выкинуть эти камешки.

- Ты что! - возмутился я. - Что значит выкинуть? Столько трудов положено, такое задание выполнил из-за них. А ты говоришь -выкинуть! Ни за что! Лучше, действительно, продам «Триаде», как Валерка говорит.

Хотя, предложение Валерки мне тоже не нравилось. Активно не нравилось.

-Зря. Монополия - это такое дело... Опасное. Слишком опасное! И за меньшее головы отрывали, а уж. чтобы сохранить


монополию...

Берта замолчала и только покачала головой, показывая, что у нее банально нет слов, чтобы описать весь тот ужас, который меня

ожидает в случае, если я решу нарушить монополию гномов.

- Так ведь не я ее нарушу, а кланы. - попытался я приуменьшить опасность. - Не факт, что гномы решатся с ними связываться -нынешние кланы, это не те. что были пять лет назад. Ту же «Триаду» так просто не сковырнешь.

- Гномы сковырнут. - буркнул Валерка. - Вспомни танов. Сколько их. и как они сильны. Это сейчас, в повседневной жизни они сидят где-то в глубине гор и мы их не видим и не знаем об их мощи, а когда понадобиться, они все из под земли вылезут. Никакой «Триаде» не устоять.

- Ну, а мне-то что за дело до этого? - я пожал плечами. - Ну. уничтожат гномы «Триаду», да и фиг с ней! Мне главное получить свои денежки. Думаю, миллионов десять золотых можно затребовать. За каждое семечко.

Берта нагнулась и положила свою длань на мое плечо. Меня слегка перекосило на одну сторону.

- Никто тебя в покое не оставит. Сережа. - сказала она. - Гномы захотят выяснить, откуда у клана семена гранатовых кристаллов. И узнают. Банально купят информация. Думаешь, никто не поддастся на их предложение и не сольет сведения о тебе?

- Не сомневаюсь в этом, - ответил я. - А придут ко мне гномы, я им честно скажу, что получил семена от Верховного жреца Храма Земли в качестве награды за выполнение квеста. Пусть они с ним разбираются. С удовольствием посмотрю, как они выяснять отношения будут. Землепоклонники. судя по одному только их главному храму, совсем не простые ребята. Не уверен, что они будут по зубам гномам.

- Гномы сами землепоклонники. - произнес Валерка. - Несмотря на то. что они за фракцией Света числятся, на Храм Земли они не полезут. Скорее, наоборот - храм их позовет, и они на его защиту станут.

-

Берта чуть надавила на мое плечо и меня перекосило еще больше.

- Боюсь, тебе не удастся посмотреть на это. - сказала она. не обращая внимания на слова Валерки. - Будешь стоять в какой-нибудь пещере каменным истуканом и радоваться, что еще легко отделался.

- Да зачем им это? - воскликнул я. - Делать из меня статую? Я ведь им честно все расскажу, как и откуда у меня оказались эти кристаллы!

- На всякий случай, Сережа. Просто, на всякий случай. - печально произнесла Берта, и убрала руку с моего плеча. - Сам подумай. Берта права. Монополия, даже не самая выгодная, это слишком серьезно, а уж из-за такого золотого дна. как кристаллический порошок, точно никого в покое не оставят. Я и сам все это знал, ничего нового, на самом деле. Берта мне не сказала. Просто, мне отчаянно не хотелось в это верить. Я осознанно закрывал глаза на опасность, а Берта не позволила мне это сделать.

- Спасибо. Мариш. - сказал я. И повернулся к Валерке: - Каленый, как думаешь, а если втихую выращивать кристаллы, собирать их пыль, никому ее не показывать, а самому потихоньку делать эликсиры из нее. Рецептик-то у меня есть, в награду от Храма Огня его получил. И анонимно выставлять элики на аукцион - кто догадается, что они из кристаллической пыли сделаны? А не из искристой, например? Или дымчатой?

Валерка подумал несколько секунд, а потом замотал головой:

-Не пройдет. Эти элики на аукционе редко бывают. А если и бывают, то маленькими партиями. И всегда видно, кто их выставил.

Гномы обычно их и выставляют, других продавцов я что-то не припомню. Если и были такие, то это разовые акции - кто-то в горы

забрался и скорлупу от яиц Птицы Рока нашел. Или крупно повезло и кому-то много лавовых кристаллов выпало из огненных

элементалей. А если на аукцион систематически будут новые партии эликов выставлять, то все на это сразу же внимание обратят.

Гномы - в первую очередь. Вычислят рано или поздно.


Все же. не зря я решил посоветоваться с друзьями. Иногда это очень полезно. Отрезвляет. А то сгоряча мог бы сотворить какую-нибудь глупость. А так. благодаря Берте, да и Валерке тоже, я глупость совершу с холодной и ясной головой - не буду выбрасывать так тяжело доставшуюся мне награду.

Я собрал семена гранатовых кристаллов со стола и отправил их в рюкзак. Пусть пока там полежат, а я подумаю. Мой рюкзак теперь самое надежное место для хранения подобных вещей - ни вор в него не залезет, ни. в случае моей смерти, из него ничего не вывалится.

Так что. сейчас, когда кристаллы спрятаны в моем рюкзаке, я нахожусь в большей безопасности, чем. если бы они лежали на дне океане. Вдруг их там какая-нибудь рыба съест, а ее потом поймают? Гномы узнают, начнут вынюхивать, искать откуда произошла утечка, на землепоклонников выйдут. Верховный жрец им. понятное дело, ничего не скажет, не той закалки этот мужик, чтобы свои тайны выдавать. Но ведь он не единственный землепоклонник. а кто его знает, что там за народец и насколько он информирован? И за сколько готов слить доступную информацию на сторону?

Правильно я сделал, что именно этот артефакт. «Неподкупный страж», взял у Сидхе Лиенталя в обмен на росток Древа Жизни. А ведь думал поначалу ледяной осколок взять. Ну. и что с того, что у меня нет собственного замка? Это временное неудобство. Рано или поздно, но он у меня появится, и. скорее, рано, чем поздно. Вот разберусь с гранатовыми семенами, поучаствую в Турнире. помогу Елене получить ранг Демиурга, а Оксанке проникнуть в долину шамана Рырка. и займусь собственным замком. А то. что это за безобразие - уже почти сотый уровень взял, а собственного замка нет. Непорядок это.


Глава 7

- Какой красавец! - воскликнула Елена. Оксана согласно кивнула головой.

Я обернулся. Метрах в шестидесяти от нас начиналась зеленая дубрава и возле корней ближайшего дерева клыками рыхлил почву Белый Вепрь.

Ну да. красивый зверь. Мощный. В холке почти два метра будет. Щетина белоснежная, как шкура у единорогов. Даже как-то жалко убивать его.

А придется. Я повернулся к девчонкам. Встретились мы с ними, как и договаривались, ранним утром у главного входа в Гильдию перевозчиков в Верхнем Вавилоне. Вчера вечером, после того как я расстался с Каленым и Бертой, специально прогулялся по ночному городу и вышел из игры как раз возле здания, в котором располагалась штаб-квартира крупнейшей транспортной организации этого мира. А сегодня, когда появился в игре, увидел, что девчонки меня уже ждали. Стояли хмурые, и старательно не смотрели друг на друга. Успели повздорить? Я решил не обращать на это внимания, подхватил их под руки и потащил в Гильдию. Времени до Турнира осталось мало, а дел предстояло сделать много. Сами разберутся. Вышли из портала мы в локации Белого Вепря.

- Оксана, ты все поняла? - спросил я чернокнижницу.

- Да. поняла, поняла! -недовольно ответила девушка. - Успокойся уже. десять раз переспросил! Елена фыркнула. Оксана сделала вид. что не заметила.

Ну. да. переспрашиваю. Потому, что волнуюсь. Эта зверюга слишком ловкая. И сильная. И жизни у нее много - целый миллион


хитпойнтов. Пустячок для меня, как мага, вот только снять все эти хиты мне надо кинжалами, а это совсем не просто.

Оксана, видя мои сомнения, сделала шаг. положила руку мне на плечо и, не обращая внимания на сердито засопевшую Елену.

мягко сказала, пытаясь утешить:

- Не переживай ты так. я все сделаю, как надо. Как ты сказал. Сначала наложу на вепря «Замедление», потом «Слабость». Затем кину на него заклинание, снижающее ловкость. Ну. а дальше по порядку стандартный набор дебафов - на уменьшение защиты от общего урона, от физического урона и от урона от ножей. И в конце на сопротивляемость ядам. А там видно будет. Может, еще что-нибудь кину.

- Ты только выносливость у него не трогай. Мне нужен ровно миллион единиц здоровья. - пробурчал я. косясь в сторону Елены. Злится жрица Порядка. Привыкла, что это ее прерогатива накладывать бафы и дебафы. а тут я поручил это дело ее сопернице. Обиделась, стоит, вся насупившаяся, наклонила голову вперед и хмуро смотрит на Оксанку из под бровей. Будь у меня времени свободного побольше, я бы разрешил жрице дебафы на зверя кинуть, только бы не сорить лишний раз девчонок. Но сейчас, когда до Турнира оставалось всего пять дней, а мне еще необходимо было решить не простую задачу - пристроить семена гранатовых кристаллов, рисковать я не хотел. Вепря надо убивать с первого раза. В случае неудачной атаки он убежит в чащу и спрячется там. полдня на его поиски уйдет, если не больше. А может и на меня наброситься и отправить на перерождение. Тоже потеря времени -на посмертных дебафах я его не убью. Оксанка - Грандмастер в Магии Тьмы, ее дебафы сильнее, чем у жрицы Порядка.

Елена это все понимает, но. все равно, злится.

- Может, зря ты вепря выбрал? - спросила Оксана. - В канализации проще было бы.

- В каналке я бы два часа потратил прежде, чем набил бы миллион хитов. Да и то не факт - крысы ловкие, хорошо, если один раз из сотни буду попадать по ним. А здоровья у них мало. Сколько мне понадобится крыс, чтобы миллион единиц с них настрогать?

-

А здесь дел на пару минут.

- Так уж и на пару минут. - скептически произнесла Оксана.

- Две минуты, даже меньше. - уверенно сказал я. - У меня с одного кинжала урон идет от десяти до двенадцати тысяч единиц в секунду. С учетом защиты и сопротивления Белого Вепря доты от яда будут снимать тысяч семь, а то и восемь. Десять секунд -семьдесят тысяч единиц. Это если брать по минимуму. Сто секунд - семьсот тысяч. Миллион хитов сниму меньше, чем за две минуты. И это с одного кинжала. Мне бы только не промахнуться и воткнуть в него хотя бы один из них.

Я вытащил из-за пояса костяные ножи и в который раз полюбовался ими. Все-таки. Мастер Вестри не просто оружейник, он еще и творческая натура - ведь мог же сделать сугубо прикладную вещь, надежную и строго функциональную, а он сделал кинжалы красивыми, сохранив при этом всю их смертоносную опасность. Больше всего они походили на кирпаны. церемониальное оружие сикхов - тонкое и узкое лезвие из прочной кости хищно изгибалось на конце, заканчиваясь острым жалом. Толстая рукоять удобно обхватывалась ладонью, широкая гарда гарантированно предотвращала соскальзывание кисти. В пяти сантиметрах от гарды на передней кромке ножей была сделана небольшая зазубрина, обеспечивающая их фиксацию в теле - сделать ее гном решил после моего рассказа о том. для чего мне нужны кинжалы. Теперь, как бы вепрь не бился, нож не выскочит из его тела. Даже если кабан начнет кувыркаться по земле, то скорее сломает лезвие возле самой гарды, чем избавится от него. Вдоль всего лезвия кинжалов пролегали небольшие узкие бороздки, сейчас они поблескивали скопившимся в них ядом. До того, как я пропитал кость зельем, она была желтоватого оттенка, теперь лезвия кинжалов светились матовым зеленым цветом.

Ладно, не будем тянуть, терять зря время. Бафы наложены, эликсиры выпиты. Нужные умения активированы. Ловкость поднята на максимально возможную величину, опять надо сказать спасибо за это Мастеру Вестри - он похлопотал перед чародеем и теперь каждый кинжал добавлял по пять единиц к этому параметру. А я ведь не просил его об этом!


- Ты готова? - спросил я Оксану, засовывая кинжалы за пояс и беря в руки посох. •Да.

- Тогда погнали!

И мы одновременно начали каст заклинаний. Спустя половину секунды на Белого Вепря упал дебаф «Замедления», зверь яростно взрыкнул и развернулся в нашу сторону, налитые кровью глаза уставились на Оксану Секунда, и он метнулся к ней. И через несколько шагов провалился в созданное мною болото. Как танк, несмотря на заклинание «Замедления» и сковывающие движения тину, кабан пер на нас.

Оксана, ни на что не отвлекаясь, один за другим кастовала дебафы на зверя, и я видел, как ему все труднее и труднее удавалось продираться сквозь вязкую тину. Болото я специально создал не слишком большим по площади, но глубоким и вязким. Сейчас над его поверхностью торчали только голова и холка вепря. Он был уже на середине расстояния между нами и дубравой, когда я решил, что пора, и заморозил воду в болоте. Закованный в ледяном плене Белый Вепрь застыл на месте.

«Прыжок»! И я перемещаюсь за спину зверя. Прячу посох в рюкзак, достаю из-за пояса кинжалы и примериваюсь к кабану. Он сейчас стоит практически неподвижно, только головой пытается крутить из стороны в сторону, но мне его голова не нужна, мне нужно воткнуть кинжалы в его холку. Примериваюсь к ней и делаю шаг вперед. Скользко. Секач что-то почувствовал, хрюкнул, по его холке волнами заходили мышцы, лед возле тела затрещал. Я оттолкнулся ногами и рухнул на спину вепря, воткнув в нее два кинжала. Один из них соскочил, прочертив сбоку на холке кровавую полосу, но все же узкое жало скользнуло под кожу и там и осталось. Второй нож легко вошел в тело кабана до самой рукояти и прочно застрял там. Отлично!

Перекатившись с туши на лед. я вскочил на ноги и через пару шагов ушел в «Прыжок», а за спиной ревел секач, круша сковывающий его лед.


«Белый Вепрь: получен урон от яда. Урон: 8000. Здоровье: 992000/1000000».

Вслед за первой системкой передо мной появилась и вторая, в ней урон указан был меньше - всего пять тысяч единиц. Это от кинжала, застрявшего между шкурой вепря и его телом.

Лед не удержал кабана - несмотря на наложенные на него дебафы. обессиленный, ежесекундно подтачиваемый ядом, обезумевший от боли, он сумел освободиться из заточения и броситься за мной. Я стоял у ледяной кромки и смотрел на тщетные потуги зверя. Мелькнула было мысль превратить поляну снова в болото, когда он освободился из сковывающего его тело ледяного плена и выбрался на застывшую поверхность, но потом я увидел, как скользят копыта вепря, как он не может набрать скорость, как валится на бок на каждом шагу, и успокоился. Системки о полученном им уроне мелькали передо мной каждую секунду, вепрь хоть и приближался ко мне. но делал это очень медленно. Ему не успеть, он умрет раньше, чем достигнет меня, а если и сумеет добраться до этого места, то у меня наготове заклинание «Прыжок», и я в любой момент могу унестись на другой край болота.

«Вы нанесли 1 000 000 единиц урона ножами и кинжалами. Ваше мастерство во владении ножами и кинжалами повысилось. Текущий статус: Грандмастер. Вы достигли максимального уровня мастерства во владении ножами и кинжалами».

Ну. вот и все. Чуть больше минуты ушло на убийство этого моба. Я подошел к телу поверженного монстра и проверил дроп.


Как и ожидал, мне досталась шкура Белого Вепря. Еще вчера я отдал бы ее Елене - она может носить кожаные вещи, сделали бы девчонке неплохую крутку или штаны. Но после посещения магазина Редких вещей в эльфийском лесу это потеряло всякий смысл. Придется сдать шкуру на аукцион. Пятьсот золотых всего, мелочь, но на безрыбье и рак рыба.

-Все. девочки. Возвращаемся. - сказал я. открывая портал в Вавилон, на площадь перед аукционным домом.

Лот ушел быстро, я только выставил его на торги, а меньше, чем через минуту мне на аукционный счет уже упали деньги. Я удивился и. вернувшись к терминалу, вбил в поисковик шкуры Белого Вепря. Таковых в списке оказалось около двух десятков, но цена на них начиналась с тысячи золотых. Инфляция! Понятно теперь, почему мой лот так быстро выкупили. Продешевил я. надо было выставить его хотя бы за девятьсот монет. Повисела бы он подольше, но и получил бы я побольше. А мне лишние четыре сотни монет не помешают, чувствую, что сейчас как раз придется все полученные от продажи шкуры отдать архивариусу Городская библиотека располагалась недалеко от центра Вавилона, наш путь туда не занял и пятнадцати минут. Войдя в здание я сразу же направился в подвал, где хранился местный архив, и где работал уже знакомый мне старый огр. Когда-то он помог мне решить проблему моего предыдущего питомца - Прива.

-День добрый. Мастер! -поздоровался я с архивариусом.

Пропахший нафталином огр посмотрел на меня, перевел взгляд на стоявших рядом со мной девчонок и опять уставился на меня.

-Пока еще утро. лич. - ответил он.

Что же ты такой неласковый? Я же к тебе с добром пришел, а ты сразу так официально - лич!

-Мне нужна ваша помощь. Мастер. Можете найти информацию о городах, желательно не очень крупных, тысяч на двадцать

населения, не больше, которые не подвергались осадам и штурмам последние лет сто. а лучше двести? В общем, чем дольше они

не использовали свои защитные купола, тем .лучше.


В принципе, мне достаточно данных даже об одном таком городке, но это будет явный след. Услышит огр о случившемся с этим городком, и сопоставить два плюс два ему не составит никакого труда. Может, и ничего страшного не произойдет, но лучше постараться избежать возможных проблем, если это можно сделать. Размыть мое любопытство между несколькими объектами. На этот раз глаза старого огра лучились интересом.

- Странные у тебя желания, лич. Ты знаешь, сколько времени может понадобиться на поиски? Это же чуть ли не весь архив придется перелопатить! На это не один день уйдет.

- Я заплачу. Мастер. И. желательно, затратить на поиски не более пяти дней, включая сегодняшний. Лучше пусть будет меньше городов, но информация о них должна быть предоставлена в указанный срок. Мне нужно всего лишь их название. Даже место на карте не обязательно показывать.

Да он и не покажет, если местности, где расположены эти города, нет на моей карте. В прошлый раз. по крайней мере, он отказался это сделать. Но это не проблема - зная точное название города, можно воспользоваться услугами Гильдии перевозчиков.

-Хорошо, сделаю. - сказал огр. - Это обойдется тебе в три тысячи золотых монет.

Я поморщился - много, очень много затребовал архивариус за свою работу. Может, она на самом деле и стоит столько, но я рассчитывал обойтись парой сотен монет. Но спорить не буду, время дороже. Я полез в рюкзак за деньгами, достал их и стал пересчитывать свою наличность. Если бы не так своевременно ушедший лот. я бы три тысячи не наскреб. Совсем обнищал.

-Подожди! Не торопись. - прошептала мне на ухо Елена, накрыв мою руку своей и заставив ее опуститься вниз. - Дай я. поговорю

с ним.

Она отстранила меня в сторону и вышла вперед.

-Мастер, нам очень нужна эта информация, но у нас совсем нет денег. Вы не могли бы скинуть немного? До трехсот золотых? Я


понимаю, это. может, слишком малая цена за ваш тяжкий труд, но мы на самом деле сейчас очень нуждаемся в деньгах и для нас каждый золотой на счету.

Я чуть не поперхнулся. Это называется немного? Снизить цену в десять раз. это немного? Я уставился на огра. ожидая его решения. Погонит нас отсюда грязными тряпками, или Харизма Елены опять возьмет свое?

-Да. какой там тяжкий труд. - махнул рукой смутившийся архивариус. - Это моя работа и она мне нравится. Я и бесплатно готов ее

делать, но ведь и мне тоже надо на что-то жить. А, ладно, за сто золотых найду для вас нужные вам сведения. Я сказал!

Огр стукнул кулаком по столу, демонстрируя свою решимость, а я молча, удивляясь про себя воздействию Елены на окружающих, отсчитал сто золотых и протянул их ему.

Вот что мне нравится в Елене, так это то. что она очень редко задает лишние вопросы. Почти никогда. Она видит, что мне что-то нужно, и ей этого достаточно. И помощь она готова оказать без всяких зачем и почему.

-Спасибо. Мастер. Вечером пятого дня я зайду за результатам. - сказал я и. поклонившись, направился из пропахшего пылью и

нафталином подвала.

Уже на выходе из помещения. Открыв двери и поставив ногу на первую ступеньку я вспомнил кое-что и остановился. Обернулся и спросил у огра:

- Мастер, а вы не в курсе, зачем фракции Жизни нужно много живой воды? Архивариус задумчиво закатил глаза к потолку, почесал подбородок и сказал:

- Насколько я знаю, живая вода нужна для создания дендроидов.

- Создания? - удивленно переспросил я. - Дендроидов?

- Да. дендроидов. - подтвердил огр. - А ты не знал, что дендроидами не рождаются, а становятся?

-

- Как становятся? - удивление все больше разгоралось во мне.

- А вот так. Становятся. Из обычных деревьев. Но для этого нужна живая вода.

- И много?

-Смотря какое дерево использовать для этого. Если молодое, то немного. Но каждый день, пока дерево не превратиться в

дендроида. А это несколько недель. А если, к примеру, оживлять столетний дуб. то и воды понадобиться много. Но и дендроид

тогда выйдет не низкоуровневый, а очень и очень даже высокоуровневый.

Теперь подбородок почесал уже я. Дубрав со столетними деревьями в землях Жизни много. И не только в землях этой фракции. И не только со столетними.

- Удивительно. - сказал я.

- Верховная богиня Жизни еще и не то может. - ответил мне огр.

Дендроиды - одни из сильнейших существ в этом мире. Они уязвимы огню, но чем выше их уровень, тем меньше. А если не

считать эту слабость, то они уступают только драконам, ангелам и элементалям равного им уровня. Ну. может, еще и гидрам, да и

то вряд ли. И некоторым демонам.

Что делается? К чему катится этот мир? Фракция Смерти поднимает тысячи мертвых циклопов, жизнюки плодят дендроидов, в

землях хаоса какое-то непонятное шевеление происходит...

Что-то грядет?

- Мастер, а зачем эльфам Древо Жизни?

- От него зависит само их существование.

- Эльфов из фракции Жизни? - уточнил я.

-

- Всех, - отрезал огр. - Все эльфы когда-то принадлежали Пути Жизни, пока Верховный бог Света не договорился с Витой. Никто не знает, о чем они договорились, известно только, что часть эльфов после этого перешла под длань Амона. Он обещал им силу и сдержал свое слово. С тех пор эльфы, идущие по Пути Света, стали гораздо сильнее. Ранее слабые, нынче они на равных могут сражаться с крепышами гномами и даже со свирепыми орками.

- От Древа Жизни зависят существование всех живых существ. - сказал я.

- Но существование эльфов более, чем кого-либо иного.

- Куда теперь? - спросила довольная удачной сделкой Елена, когда мы вышли на улицу.

-В банк. - ответил я. - Надо кору Древа Жизни в ячейку положить.

На самом деле, это только одна из двух причин, по которым я хочу посетить отделение банка «Гимлин. Филин и Орли». Есть там у меня и куда более важное дело.

-Ой. как хорошо! - Елена радостно захлопала в ладоши. - Мне тоже в банк надо. Хочу там оставить обмундирование из магазина

Редких вещей. Пусть в ячейке полежит, пока я сотого уровня не достигну. А то у меня в казарме при храме даже шкафчика своего

нет. Только тумбочка. Маленькая! Приходится все свое хозяйство на полу под кроватью хранить.

Точно! Обновка от эльфов Великого леса! Я-то сотого уровня уже достиг, так что спокойно могу свой новый сет напялить. А старые вещи на аукцион выставлю. Хотел сделать это перед Турниром, но какой смысл ждать? Никакого! Там. в банке, в своей ячейке и переоденусь - она размерами ненамного уступает большой комнате в квартире, что я снимаю в Купеческом квартале Вавилона.

-А я там обновлю свой гардероб. - словно прочитав мои мысли, сказала Оксана. - У меня тоже там ячейка есть. Удобно, когда


аукцион рядом с банком.

И мы дружной толпой двинулись в сторону банка. Девчонки радовались, а я призадумался. После банка мне придется с ними расстаться. Ненадолго, всего на несколько дней - до окончания Турнира. Вот только, как это им преподнести? Чувствую, закатят мне мои подруги скандал. В таких делах они оказались поразительно единодушны, вчера только убедился в этом. Скандалы, это как раз те редкие случаи, когда Елена задает лишних вопросов не меньше, чем Оксана. Даже, наверное, больше.

-Привет, дружище! - заорал я. входя в кабинет моего старого знакомого гнома Нар Дорина Орли, управляющего местным

отделением банка «Гимлин. Филин и Орли».

Гном оторвал голову от толстого гроссбуха, над которым корпел до моего прихода, и расплылся в улыбке:

-Ба! Какие гости! Давненько, давненько ты не появлялся в стенах нашего банка. А помнится были времена, когда ты заглядывал

сюда каждый день. Какими судьбами? Что подвигло ярого банконенавистника Темного Эвери из фракции Смерти вновь посетить

это солидное и уважаемое учреждение?

Он показал на кресло, стоящее возле его стола, и я с удовольствием в него плюхнулся.

- Кредит нужен.

- Невероятно! - воскликнул Дорин Орли. - Кто-то большой сдох в лесу, если Эвери явился за кредитом. А я-то уже думал, что никогда больше не услышу от тебя этих слов, так ласкающих мой нежный слух.

- Шутник! - улыбнулся я. - Лучше скажи, какой у меня лимит.

Гном задумался, взгляд его расфокусировался. Он подергал себя за бороду и. наконец, посмотрел на меня.

- Видишь ли. для таких, как ты. лимита как такового нет. Каждый запрос на кредит рассматривается индивидуально.

- Что. совсем никаких ограничений? - удивился я.

-

- Никаких. - подтвердил гном. -Говорю же. каждый случай выдачи кредита рассматривается индивидуально.

- И что. я могу даже миллиард золотых талеров взять? - недоверчиво спросил я.

- Не. миллиард, конечно, не можешь. - начал сдавать назад Дорин. - То есть, можешь взять и миллиард, но чисто теоретически.

- Это как? - не понял я. - Что это значит - чисто теоретически?

- Это значит, что практически тебе такую сумму никто не даст. Хотя ты и имеешь право ее получить.

- Ага, чисто теоретически. - съязвит я.

- Да. - гном не принял мой шутливый тон.

- А двести пятьдесят миллионов вы можете мне дать? Практически?

Нар Дорин Орли откинулся на спинку кресло и изучающее посмотрел на меня. Потом полез в ящик стола и выудит оттуда очки. Зачем-то нацепит их на нос. Я-то помнил, что у него со зрением все отлично, циклопы позавидовали бы. и он одевает этот экзотический для любого гнома девайс только для имиджа.

-Все настолько серьезно? - гном посмотрел на меня поверх очков.

-Очень! - с меня тоже сошла вся веселость. Я почувствовал, что шутки кончились и началась официальная часть наших

переговоров.

Дорин надолго замолчал, продолжая изучать меня взглядом. Внимательно рассматривал мою одежду. Остановил взгляд на мифриловом посохе, перевел его на торчащие за поясом костяные кинжалы. Хорошо, что я прежде, чем идти к гному, переоделся в новые одежды. Он не может не видеть, что каждая одетая на мне вещь - Редкая. Минут через десять он спросил:

-Ты можешь открыть свою инфу? Не всю! Не всю! - быстро затарахтел он. увидев недовольную гримасу на моем лице. - Самое

сокровенное можешь оставить закрытым. Меня интересует стандартные сведения. Профессии и их уровень. Навыки, хотя бы


часть, но тоже с уровнем мастерства. Умения, какие не боишься показать. Божественные репутации.

Теперь я уже уставился на гнома, осмысливая его слова и перебирая в уме. что можно ему показать. Божественные репы обязательно надо показать, их у меня три прокачанные до уровня «Восхищения», а таковым могут похвастаться не многие простые игроки, даже перевалившие за трехсотый уровень. Профессии тоже можно показать. Из навыков я скрою только «Слияние с огнем», остальное - стандарт для моей фракции и моего класса, скрывать там нечего. Умения тоже почти все покажу, кроме «Скрытности» и тех. что связанны с огнем. Эти мои фишка пусть пока останутся тайной.

-Смотри. - сказал я и частично открыл свою инфу

Гном подался вперед и впился в нее глазами, это я понял по его забегавшим из стороны в сторону зрачкам. Через минуту он откинулся обратно на спинку кресла.

- Понятно. - сказал он. -Грандмастер. грандмастер. грандмастер... Девять раз Грандмастер. Неплохо. Он повернулся к окну, одна его рука легла на стол, ее пальцы забарабанили по столешнице.

- Что-то тебя смущает? - спросил я через пару минут.

- Не знаю. - бросил гном. -Я думаю.

Если думает, это уже хорошо. Главное - не отказал сразу. Теперь надо склонить чашу весов в нужную сторону.

-Смотри, что у меня есть. - сказал я и выложил на стол перед ним ржавый амбарный замок.

Дорин быстро считал свойства артефактов и немного оживился. Он положил руки на стол перед собой, пальцы опять застучали по полированному дереву. Глаза его смотрели в мои глаза. Я понял, что он ждет продолжения. Как чувствовал, что мне могут понадобиться дополнительные аргументы и прихватил с собой кое-что из ячейки.

-Вот еще. - рядом с ржавым замком ложится ожерелье из семи кувшинчиков.


Артефакт, доставшийся мне от убитого мною Проксимо. главы клана «Потерянный храм».

-И еще.

На стол ложится книга маэстро Бартоломео Ричи. В рюкзаке остались остальные восемь фолиантов этого Грандмастера Артефактора. Сейчас, с «Неподкупным стражем», я доверял своему рюкзаку даже больше, чем банковской ячейке. Хоть подобное и скрывали, но иногда доходили до меня слухи об удачных ограблениях банков. А вот рюкзак мой ограбить нельзя. Будь у меня больше грузоподъемность, я бы все свое имущество в нем таскал.

-И еще.

На стол рядом с другими артефактами легла статуэтка журавля, держащего в клюве прозрачный стеклянный шар. Дорин удовлетворенно потер руки.

- Я так понимаю, это не все? У тебя имеется и другие подобные предметы?

- Имеются. - подтвердил я.

- Замечательно. Тогда подпиши вот эту бумагу и с выдачей тебе кредита в двести пятьдесят миллионов золотых талеров не будет никаких проблем!

В руках его словно ниоткуда возник листок бумаги.

-Что это? -я взял протянутый мне документ и вчитался в написанные на нем слова.

Текст был небольшим и предельно простым - я обязался в случае просрочки возврата кредита или неуплаты процентов по нему передать банку все имеющиеся у меня артефакты и другое имущество, как движимое, так и недвижимое. Я поднял глаза на банкира.

-Артефакты нельзя отобрать насильно.


Гном согласно кивнул:

- Знаю. Поверь. Эвери. ты сам их отдашь банку в указанном случае. Он показал на листок в моих руках.

- Подписывать будешь? Или передумал? Условия тебе известны - сто процентов в год. Учитывая величину суммы кредита, а также твою хорошую репутацию и длительные безупречные отношения с банком, сумма процентов снижена вдвое. Всего пятьдесят процентов. Через год ты должен вернуть банку триста семьдесят пять миллионов золотых талеров. Или ты желаешь взять кредит на более длительный срок?

- Нет. что ты! - замахал руками я.

- Хорошо. Подписывай бумагу и забирай свои деньги. Векселя устроят?

- Да. Пять штук по пятьдесят миллионов каждый.

- Уверен? Может разбить на меньшие суммы?

- Уверен. - сказал я и решительно подписал лист с принятыми на себя обязательствами. Вид в этот момент я имел бравый, но внутри меня не покидало ощущение, что я подписываю себе приговор. Хорошо, хоть не смертный.

Когда я вышел из банка, девчонок перед ним не было. А ведь мы договорились встретиться именно здесь. И где они? Вроде бы Елена что-то говорила про примерку купленных в эльфийском магазине вещей перед расставанием с ними. А Оксана вообще переодеваться вздумала. Похоже, это надолго. А я рассчитывал, что мой разговор с управляющим банком продлиться дольше и мне не придется никого ждать. Предупреждал же девчонок, чтобы они поторопились! Так нет же. обязательно надо...

-Проблемы с наличностью? - раздался голос у меня за спиной. Знакомый голос.

Я медленно повернулся.


Передо мной стоял, мрачно на меня поглядывая. Карамболь, глава клана «Эдельвейс».

-Как же ты не вовремя. Карамболь! - в сердцах крикнул я.

С минуты на минуту из банка могут выйти девчонки. И если за Оксанку я был спокоен - ничего он с ней не сделает, то о моих отношениях с Еленой лучше, чтобы он не знал. Неписи не бессмертны, от понимания этого банального факта вдруг все застыло внутри. До сих пор эдельвейсы никогда меня с нею вместе не видели, и хорошо бы. если эта замечательная традиция продолжится и дальше.

Интересно, это случайная встреча, или его клевреты специально меня искали по всему городу? Место здесь людное, популярное среди бессмертных - крупнейший аукцион, как никак, выходит на эту площадь. Банк рядом. Гильдия перевозчиков неподалеку. Вполне он мог оказаться здесь по своим личным делам. Он один, а значит, скорее всего, встреча, действительно, случайная.

- Как я тебя понимаю. - голос Карамболя звучал предельно искренне. В смысле, он совсем не скрывал издевки. - Бывает. Поговорим?

- О чем? О чем нам с тобой говорить. Карамболь?

- Вот уж не думал, что из-за такого мелкого прыща, как ты. у меня будет головная боль. - поморщившись, процедил глава эдельвейсов. - Надо было сразу раздавить тебя и не цацкаться.

- Давай без этой унылой лирики. Карамболь. У меня мало времени. О чем ты хотел поговорить?

Его глаза потемнели, на скулах заиграли желваки. Чувствую, если бы мы не стояли в самом центре Вавилона, и вокруг не было полно городской стражи, я эту встречу не пережил бы.

-О Бони и Клайде, - несмотря на явно выраженные эмоции на лице, голос его звучал на удивление спокойно. - Я рекомендую тебе

отпустить их. Или скажи, где они хранятся, и мы сами оттуда их вытащим.


Я усмехнулся. Сами вытащите? Из подвалов «Радонежа»? Кланового замка «Орды»? Да. неужели? Может и правда сказать им. где стоят каменные статуи Бони и Клайда? Чтобы посмеяться, глядя на потуги эдельвейсов выцарапать их оттуда.

- Что. просто вот так рекомендуешь и все? Никаких кнутов, никаких пряников? - спросил я. - А в чем смысл для меня от сего недальновидного действа?

- Для тебя недальновидным будет оставить их в плену Ты же понимаешь, народу у меня много. Найдется, кого послать по твоему следу вместо Бони и Клайда.

- А не боишься, что с новыми загонщиками случится то же самое, что и с предыдущими?

- Бояться надо тебе. Вижу, ты достиг сотого уровня? Бони так этого ждала. Или ты уже успел позабыть об этом? - в голосе Карамболя послышалась легкая угроза. - Или не знаешь, что с этого уровня правила игры меняются?

Намек мне не понравился. Теперь, в случае смерти, я буду терять накопленный за уровень опыт. Вроде, не самое страшное обстоятельство - можно и на сотом посидеть сколь угодно долго. Но. как же этого не хочется! Видать на моем лице что-то такое проскользнуло, отразилась некая досада и глава «Эдельвейса» заметил это.

-Подумай, как следует. Эвери. Хорошенько подумай. - удовлетворенный увиденным сказал Карамболь и прошел мимо, сильно

ударив меня плечом. Не поворачиваясь, бросил командным тоном: - Как надумаешь, стучись в почту. Обговорим детали.

Я долго смотрел ему вслед. Разозлил я его. Похоже, до этого момента мною занимались спустя рукава, а теперь займутся серьезно. Ну. посмотрим, посмотрим. С девчонками придется расстаться. Хотя бы на время. Или резко ограничить совместное времяпроведение. Особенно, с Еленой.

Карамболь меня тоже разозлит. И зря он напомнил про Бони, про эту садистку. Сумасшедшую маньячку. Неужели, он думает, что после его слов о ней я так просто отпущу ее? Зря. Видят боги, зря он так думает.


-Заждался? Прости, я задержалась. - ко мне подбежала запыхавшаяся Елена. - А где Черная вдова? А. вот и она!

К нам по широким ступеням величественно спускалась Оксана. Должен признать, в новом прикиде она выглядела потрясающе.

Елена тихо выругалась, заставив меня удивленно на нее посмотреть. Небольшой участок кожи вокруг глаз, остававшийся

неприкрытым ее маской, резко стал пунцовым.

Оксана, довольная произведенным эффектом, подошла к нам.

А теперь мне предстоит самая неприятная часть марлезонского балета. Глубоко вдохнув, я рубанул на выдохе:

-Елена. Оксана, мы должны расстаться.

Хм. я знал, что сказать это будет трудно, но не думал, что настолько.

-Нет. нет! - замахал я руками, видя, как округлились глаза девушек. - Вы не так меня поняли! Не навсегда! О. боги! Елена, не

плачь! Встретимся после Турнира! Елена, ну что ты? У меня просто важное дело. На несколько дней. Как раз к Турниру его

закончу. И я должен сделать его один. Елена?

Я видел только одни глаза на укутанном в материю лице жрицы Порядка, в них плескалась такая боль, что у меня защемило сердце. О боги, как же тяжело! Может, зря с ней так? Или не зря? Я всегда был неуклюж, когда расставался со своими подругами. И хоть сейчас я не расстаюсь с ними навсегда, но чувствую себя точно так же.

Хочешь не хочешь, а расстаться на несколько дней придется. И не столько из-за Карамболя, сколько по другой причине - я не хотел, чтобы кто-нибудь знал, чем я буду заниматься эти дни. Есть вещи, о которых лучше не знать. Крепче спать будешь. Да и мне спокойнее будет, если никто об этом не узнает. Чем меньше народа в курсе, тем лучше. В идеале - когда знает только один. В принципе. Елену я мог бы взять с собой, но тогда пришлось бы брать и Оксанку. А это уже перебор.

-Ну. что ты? Лен? Встретимся через пять дней. На шестой, сразу после Турнира.


Елена молча развернулась и деревянной походкой пошла прочь. Я смотрел ей вслед и размышлял - может, броситься за ней. объяснить, рассказать, что это всего лишь временная разлука. Или не стоит этого делать? Встречусь с нею. когда сделаю все свои дела, тогда и объясню все как следует? Сомнения мои разрешила опустившаяся на плечо рука Оксаны.

-Такта в тебе, конечно, ни на грош, мог бы сказать ей это и помягче. Ну да ладно, и так сойдет. Хотя, девчонку, конечно, жалко. -

услышал я голос чернокнижницы. В нем явно проскальзывали довольные нотки. Что. харизма Елены прекратила свое действие? -

Пусть идет. Вообще, тебе давно пора было это сделать. Объяснить ей все.

Я смотрел вслед Елене и не слушал, что говорит Оксана. Так. краем уха улавливал какие-то слова, понимал общий смысл ее речей. Нет. то. что она меня остановила, это правильно. Ну. догнал бы я жрицу, и чтобы я ей сказал? Брать с собой ее все равно нельзя, лишний риск для нее - знания бывают опасными. Ни к чему ей это.

- Оксана, ты не поняла. - сказал я в ответ на одну из последних фраз. -Я кое-что хочу сделать, и сделать это я должен один.

- Вот как? То есть, ты и меня выпроваживаешь? - прищурилась чернокнижница. - И что же это за тайны у тебя, которые ты не можешь сказать даже мне?

- Оксана, у тебя ведь тоже есть дело. Помнишь? Получить квест у ведьмы Ллеты. Не думаю, что теперь это будет легко. Не один день уйдет на это. Вот и займись пока этим. А потом, после Турнира, попытаемся проникнуть в долину Если, конечно, ты сможешь получить это задание.

Девушка окинула меня внимательным взглядом.

-Да. уж. - пробормотала она. - Ты только когда знакомишься элегантный, а потом деликатности у тебя, как у носорога. Все вы.

мужики, такие!

Она. как и Елена минутой раньше, развернулась и походкой оскорбленной женщины направилась в сторону, противоположной той.


в которую ушла Елена.

Да уж. помириться ними будет не просто. И не знаю, с кем будет это сделать сложнее. И надо ли?

Глава 8.


Кладбище Лавей считалось древнейшим захоронением на территории Некрополиса и было единственным, имевшим собственное название. Вот. пожалуй, и все его отличия от других многочисленных могильников на территории столицы фракции Смерти, представлявшей собой по сути один большой погост с редким вкраплением кварталов, населенных живыми существами. Располагалось кладбище на самой городской окраине и было довольно пустынным для владений Мораны. но оба эти недостатка бьши мне на руку.

Я стоял неподалеку от узорчатого кованого забора, огораживающего последний приют усопших, и задумчиво обозревал окрестности. Действительно, место малооживленное, если так можно выразиться о кладбищах вообще и о местах обитания нежити в частности. Для территорий фракции Смерти любые захоронения - это центр активности, место скопления неупокоенных. а здесь на совсем не маленьком кладбище наблюдается всего один унылый зомби, неподвижно стоящий перед дверьми одного из склепов, несколько привидений, медленно левитирующих среди надгробных памятников, да пара скелетов, усевшихся на могильную плиту и ведущих неспешный разговор. Запустение и уныние, скорбь и тоска. Я направился к скелетам.

- Эй. костяшки, где здесь самые свежие могилы?

- А тебе зачем? - спросил один из скучающих скелетов, уставившись на меня пустыми глазницами. На. казалось бы. должном быть безэмоциональным черепе явно читалось любопытство. - Ты же не некромант!

Совсем обнаглели костяшки! На вопрос лича. высшего существа для любого скелета, вопросом отвечают! Разбаловались! От рук

отбились!

Я почувствовал, как во мне разгорается негодование - земли Смерти бьши олицетворением незыблемости иерархической


структуры, а тут такое злостное нарушение традиций и порядков, установленных самой Мораной!

-А ты кто такой, низший? И с какой целью интересуешься? - нахмурившись, процедил сквозь зубы я.

Жаль, зеркала нет поблизости и я не могу посмотреть на себя, полюбоваться своими глазами - сейчас они должны полыхать зеленым огнем, что является несомненным признаком разъяренного лича.

- Спокойно! Спокойно! - любопытная костяшка выставила вперед ладони. - Мы местные. Кладбищенскими скелетами здесь работаем.

- Четырехсотый уровень и скелетом на кладбище прозябает? - мои слова сочились иронией.

- А что делать? Другой работы все равно нет. - пожала плечами низшая нежить. - А самые свежие могилы там.

Он показал рукой куда-то в сторону. Хочет побыстрее избавиться от меня. И правильно делает - не будь у него четырехсотый уровень, я бы ему показал, как надо себя вести с личами. Поучил бы его вежливости и обходительности... Нда. Если бы у него не быт четырехсотый уровень. С другой стороны, он бы тогда и не наглел так.

-Только им не меньше пяти сотен лет. этим свежим могилам. Давно здесь уже никого не хоронят.

Я посмотрел в сторону, указанную костяшкой. Туда вела широкая утоптанная тропинка. Чем мне еще приглянулось это кладбище, помимо его отдаленности от центра города и пустынности, так это широкими просторными проходами между могилами. Мне для моего дела необходимо было свободное пространство диаметром метров эдак пять или больше. На других городских кладбищах. где могилы утыканы чуть ли не вплотную друг к другу, такую площадку и не сразу найдешь. А их мне пять штук надо. Придется поискать за пределами города, на ближайших к нему погостах.

Кивнув на прощанье скелетам, я двинулся в нужном направлении и через полчаса поисков нашел подходящее свободное место -небольшую площадь, на которую выходило несколько каменных склепов. Осмотревшись по сторонам и не увидев никого из


посторонних, я призвал земляного элементаля. Полсекунды на каст и передо мной появилась почти двухметровая угловатая фигура, словно собранная из гурды камней различной формы и величины.

Обойдя по кругу элементаля. я тяжело вздохнул и обреченно покачал головой - полуразумные элементали были слишком тупы, чтобы использовать их для чего-нибудь иного, кроме драки. Разгневанные тем. что их вырвали из привычной среды, в бой они бросались охотно и яростно, а вот для созидательной деятельности были совершенно не приспособлены. Но другого выхода у меня не было - поиск укромных пещер для высадки семян гранатовых кристаллов потребовал бы много времени, а эти семена не вечны, долго не хранятся, погибают через несколько недель, а то и дней - рассыпаются в щепотку кристаллического порошка. Да и не факт, что мне удалось бы найти подходящую пещеру - гранатовые друзы не в любом подземелье могли произрастать, требовались определенные условия, я их полдня на форуме выискивал. Вот и придется использовать земляного элементаля для создания пещеры. Сколько на это времени уйдет, я даже боюсь загадывать. Ментальная связь с элементалем у призвавшего его есть, но насколько элементаль способен понимать полученные команды - большой вопрос. Одно я знал точно - пещеры для гранатовых кристаллов гномам делали именно земляные элементали. Проболтался об этом один из гномов еще в те давние времена, когда они дружили с бессмертными и показывали им свои гранатовые пещеры.

Ладно, деваться некуда, попробуем. Я дал мысленную команду и элементаль сцепил свои бугристые руки в замок. Понимает. Может и дальше все пройдет так же легко и просто? Я взобрался на земелю. встав ногами на сцепленные руки, и обхватив его за мощную шею. Дал новую команду.

Каменные булыжники, которыми была вымощена площадка перед склепами, как будто превратились в жидкость и мы рухнули под землю. Вокруг был песчаник, сквозь который мы довольно стремительно просачивались вниз. Потом его сменили более твердая порода - гранит или базальт, я не специалист в этом и точно сказать не могу, но проваливались сквозь него мы так же быстро, как и


до этого сквозь мягкую породу.

-Стоп! - крикнул я. одновременная подавая мысленную команду, когда по моим прикидкам мы опустились под землю примерно

на двадцать метров. Здесь уже должна была располагаться городская канализация, но подобные инстансы - это как другое

измерение, попасть в них можно только через специальные входы, а случайно проникнуть туда сквозь стены, пол или потолок

было нереально. Поэтому я и не опасался, что мы провалимся в местную канапку.

Теперь осталось самое трудное - добиться от элементаля создания пещеры.

Интермедия.

Боевая жрица Порядка вышла из леса на свободное от деревьев пространство и. уперев посох в землю, осмотрелась. Вдалеке, километрах в трех от кромки, обозначавшей границу между лесом и широким лугом, виднелось заросшее тонкими деревцами болото. Там жили кроганы. полуразумные земноводные ящеры, способные носить любые виды защитных доспехов и использовавшие любое оружие, но обычно отдававшие предпочтение топорам. Они часто выбирались на луг и. что особенно было важно для жрицы, делали это в одиночку. Соваться в болота, кишащее этими тварями. Елена не собиралась.

Заприметив характерную фигуру монстра, что-то выискивающего в густой траве, девушка перехватала посох и решительно двинулась в ту сторону, зло пробормотав:

-Значит, говоришь, она Грандмастер Магии Тьмы, а мне еще расти и расти до этого уровня? Ну. это мы еще посмотрим!

Когда до крогана оставалось немногим меньше восьмидесяти метров. Елена открыла информационное окошко со сведениями о монстре. Внимательно, как и учил ее Эвери. прочитав все его содержимое, она буркнула:


- Сто двадцатый уровень. Слишком сильный для меня, но тем лучше - быстрее сотый возьму. Эри всегда нападает на тех, кто

старше его уровнем. Все бессмертные так делают. Значит, и я смогу.

Не смотря на самоуспокоение, девушке было страшно. Она достала из рюкзака два флакона с эликсирами и пару свитков с

заклинаниями и туту же использовала и то. и другое. А затем начала каст заклинания.

Как только «Замедление» охватило яшера. он вскинулся и. повертев головой, определил источник опасности и бросился в его

сторону. А жрица готовила уже следующее заклинание - «Слабость». После «Слабости» последовали дебафы на ловкость и

выносливость. За заклинаниями, снижающими основные характеристики, на монстра упали дебафы на вторичные параметры -

уклонение, здоровье, физический урон. А затем девушка снизила сопротивляемость монстра урону, как общему, так и

физическому. Все в том порядке, как и говорил Эвери.

Отяжеленный толстой железной кольчугой, кроган не отличался особой быстротой, и к тому моменту, когда достиг атаковавшей

его девушки, он был уже увешан различными проклятиями, как новогодняя елка гирляндами.

Елена завертела посохом и прыгнула навстречу противнику. Она ловко поднырнула под круговой удар несущегося параллельно

земле топора и ткнула торцом своего оружия в голову ящера. Послышался треск сминаемой кости. Однако, причиненного урона

для массивной туши крогана было явно мало, он вновь взмахнул топором, заставив девушку отскочить, развернулся в ее сторону и

выплюнул свой язык. Но для жрицы это не было неожиданностью - она успела наклониться и двухметровой длины язык пронесся

у нее над головой, а она успела еще и наотмашь ударить ящерицу под колено.

Физическое превосходство ящера в этом бою не сыграло никакой роли - быстрота и ловкость девушки позволяли ей нанести

несколько ударов прежде, чем кроган успевал поднять топор дтя очередной атаки. Вся быстротечная битва не заняла и двух минут.

После очередного выпада жрицы у монстра подогнулись ноги и он бездыханной тушей свалился перед Еленой.


-Вот так. - удовлетворенно сказала жрица и. наклонившись, обыскала тело поверженного врага.

Доставшуюся ей кольчугу она проигнорировала, а несколько золотых монет бросила в рюкзак.

Девушка выпрямилась и снова осмотрела широкую полосу луга между лесом и болотом. Вдалеке виднелась еще одна фигура бредущего по высокой траве ящера. Боевая жрица Порядка, внешне спокойная, уверенно направилась в ту сторону, а в ее голове пульсировала всего одна-единственная мысль:

-Он меня бросил, бросил, бросил!

Конец интермедии.

Зла не хватает! Тупому элементалю на создание пещеры потребовалось больше восьми часов. Небольшой пещеры, площадью всего шестьдесят квадратных метров - и целых восемь часов! Он делал все не так. как я хотел. В меня в какой-то момент начали закрадываться подозрения, что он не такой уж и тупой и делает все по-своему специально назло мне. В отместку за то. что я призвал его.

На самом деле, пещера была немного больше необходимой - помимо основного зала, где будут выращиваться гранатовые кристаллы, я приказал элементалю сделать еще два: в одном, небольшом, площадью около пяти метров, я соорудил (Сам. используя Магию Земли! Для элемента.тя эта работа оказалась слишком тонкой!) на стенах полки, на которых разложил приобретенные заранее свитки с заклинаниями из Магии Природы, а также пустую тару под кристаллическую пыль: а в другом, двадцатиметровом, были лишь голые стены, пол и потолок. Соединялись все три зала между собой узкими проходами. Я прошелся по главной пещере, остановился у одной из ее стен и еще раз придирчиво осмотрел ее. Элементаль послушно, словно


привязанный, следовал за мной.

Вроде, все сделано так. как и было описано на форуме - высокий зал. не превышающий площадью шестьдесят квадратных метров, тонкий ручек, стекающий по стене, углубление в полу диаметром около метра, в котором скапливалась вода и. перелившись через край, скрывалась в трещине в полу Ручей подвел в пещеру водный элементаль. Я. как только призвал его. сразу дал ему понять, что. чем быстрее он справится с порученной работой, тем скорее я его отпущу. Элементаль оказался сообразительный и мне не пришлось долго с ним мучиться. В отличие от земляного - на того мои увещевания не действовали. Казалось, после того, как я пообещал отпустить его сразу же. как только он закончит, он, наоборот, стал делать все еще медленнее и постоянно ошибался. Но. с горем пополам, измотав мне все нервы, элементаль все же справился с поставленной перед ним задачей, и сейчас я довольно рассматривал результаты его работы. Потолок и стены были такими, какие я видел на роликах про гранатовые пещеры. А вот пол немного подкачал, но пытаться добиться от элементаля сделать пол ровным и гладким было нереально. Сам сделаю. Уж что-что. а размягчить камень до жидкого состояния, а потом заставить его затвердеть, я смогу. Я махнул рукой: - Все. Молодец! Можешь быть свободен.

Земляной элементаль молча развернулся и. сделав шаг в стену, слился с камнем. Как будто его и не было здесь. Сколько же он у меня нервов поистрепал за эти восемь часов! Впрочем, я у него не меньше. Даже жалко как-то бедолагу.

Потратив около двадцати минут на приведение пола в нужное состояние, я с гордостью его осмотрел - он был ровный, как столешница. С такого пола собирать кристаллический порошок одно удовольствие. Порывшись в рюкзаке, я достал семечко гранатового кристалла и. сделав шаг. прикрепил его к стене пещеры. Затем вытащил из кармашка на поясе свиток с заклинанием и наложил на семечко ускоряющий рост баф из Магии Природы. Теперь до появления полноценной друзы пройдет не два месяца, а всего один. Через месяц из пары десятков кристаллов выращенной друзы три или четыре, а то и больше, лопнут и выстрелят


такими же семенами, которые прикрепятся к стенам, остальные осыпятся пылью на пол. Если на новые семена также наложить

баф. то новые друзы вырастут также всего через месяц. Через полгода такого подхода все стены пещеры будут украшены

гранатовыми друзами, семена давать они больше не будут, но зато щедро будут давать урожая гранатовой пыли.

С одной друзы - от одной до ста унций порошка! С пещеры можно получить несколько тысяч унций. Пусть минимум - тысячу

Зато каждый месяц! И таких пещер у меня будет пять!

Для создания эликсира «Божественного благословения» со сроком действия шесть часов нужна всего одна унция, а стоит такой

эликсир минимум пятьдесят тысяч золотых талеров. А во время большой войны - в два раза дороже!

Сколько я там должен банкирам? Триста семьдесят пять миллионов? Через год? Вполне успею набрать нужную сумму к сроку.

даже не отказывая себе в использовании эликсиров. Рассчитаюсь с кредитом, а потом - прямая дорога в местные олигархи.

Можно и просто пыль продавать, чтобы не заморачиваться созданием эликсиров. По двадцать тысяч за унцию гномы берут, но.

учитывая ее дефицит, можно и все тридцать брать - все равно с руками и ногами оторвут. Да и за пятьдесят тысяч найдется немало

желающих ее приобрести. Помнится, как-то «Триада» выставила по такой цене несколько унций перламутровой пыли, имеющей

аналогичные свойства, так этот лот и часа на аукционе не продержался.

Но кристаллическую пыль выставлять на аукцион опасно. Это просто безумство. Четкий и однозначный сигнал гномам, что кто-то

разрушил их монополию. Прямое предложение кланам бородатых коротышек начать на себя охоту.

Нет. на аукцион надо выставлять только готовые эликсиры. И крайне аккуратно, небольшими порциями. И лучше делать это не от

своего имени. Можно и анонимно, но эта анонимность кажущаяся -работники аукциона будут знать, кто скрывается за анонимом.

а расколоть их. соблазнив звонкой монетой - дело времени. Да и посредника тоже легко можно перекупить и выудить из него

информацию о реальном владельце выставленных на аукцион эликсиров. Тут надо придумать что-то похитрее, чем просто


обычный посредник.

Но это все потом, а сейчас мне надо как-то выбраться из этой пещеры. Выходов то из нее нет - замкнутое пространство в недрах

земли, даже до поверхности от свода пещеры больше пятнадцати метров будет. Заодно и встречную задачу решить - как проникать

в эту пещеру? Пока можно об этом особо не задумываться, но через месяц надо будет новые семена пробафить ускоряющими рост

заклинаниями.

Я прошел в пустое помещение, специально созданное для этих целей, и достал из рюкзака камень возврата. Воспользуюсь им -

больше сюда не попаду, разве что опять вызывать элементаля и спускаться с ним через толщу породы. Можно и так, но мелькать

часто на кладбище не хотелось. Начнут еще задаваться вопросами - а что это он сюда зачастил? Особенно с такими любопытными

костяшками, какие обитают на этом кладбище. Сомневаюсь, что на других могильниках ситуация будет лучше.

Встав центр круглого зала, я начал процедуру привязки камня возврата к этому месту. Тут же выскочило сообщение, что здесь

этого сделать нельзя - место не подходящее. Ну. к этому я был готов, именно такой вариант и предполагал, а потому к нему

приготовился. Камень возврата можно привязать только к жилому помещению, а значит нужно этот зал пещеры превратить в

жилье. Пара мгновений и на пол у одной из стен лег набитый соломой матрас. Рядом встала тумбочка. У другой стены -

небольшой столик и стул около него. Пожалуй, этого будет достаточно.

Вторая попытка привязки камня возврата оказалась удачной - минута времени на весь процесс и теперь я в любой момент могу

сюда вернуться. Но не выбраться отсюда.

Я бросил камень возврата в рюкзак и начал каст заклинания. Теперь воспользоваться камнем возврата для его новой привязки в

другом месте я смогу только через сутки. Ничего, до Турнира успею все пять семян посадить. Даже если очередной земляной

элементаль будет тратить восемь часов на создание пещеры, все равно успею.


Каст!

Пространство вокруг моего тела заполнила едкая зеленая мгла. Концентрацию «Ядовитого облака» я сделал максимально слабой.

но и этого хватило, чтобы через один вдох я увидел системное сообщение:

«Вы умерли».

Возродился я в хибаре Нищего квартала Верхнего Вавилона. Выйдя из нее. осмотрелся в поисках меленькой Елены, но нигде ее не увидел. Наверное, на учебе в храме пропадает. Заходить в ее лачугу я не стал, воспользовался маяком и телепортировался ко входу в главное здание Гильдии перевозчиков, ее штаб-квартиру

Внутри, прямо напротив входа, располагалась широкая арка, за которой находился зал стационарного портала. Но мне туда не надо. Я сразу же повернул налево и по полукругом поднимающейся широкой мраморной лестнице направился на второй этаж. Там располагалось руководство Гильдии, различные ее службы, а главное, что мне сейчас как раз и было нужно, гильдейский магазин.

-Доброго дня. уважаемый! - поприветствовал я продавца, сидевшего в кресле у журнального столика и с интересом читавшего

бульварный листок с котировками Гильдии букмекеров.

Гильдеец. на это раз это оказался зомби сто двадцатого уровня, неохотно оторвался от газетенки и недовольно посмотрел на меня.

- В продаже есть только фрегаты и шнеки. Остальные типы судов появятся не раньше, чем через пару дней. Ажиотаж непонятный выбил из графика строительные верфи.

- Мне не нужны морские суда. - тоже скривив недовольную мину, ответил я. Мог бы этот зомбак и повежливее со мной обойтись. То. что он перевозчик не отменяет иерархических установок фракции Смерти.

-

- Неужели личу потребовался дилижанс? - насмешливо спросил этот мерзавец, заметив мой недовольный тон. - Или вы желаете приобрести дирижабль?

- Мне нужен портальный камень. Для стационарного портала. Небольшой. - я на секунду запнулся. А потом, приняв независимый вид. сказал: - самый маленький.

Зомби бросил газетный листок на журнальный столик и поднялся. Неужели уважение, наконец-то. решил проявить к высшему представителю своей фракции?

- Самый маленький, - сказал зомбак. - он же самый дешевый камень для стационарного портала стоит пятьдесят миллионов. В эту цены также входит и доставка камня к месту его постоянной дислокации.

- Доставка не нужна! - небрежно отмахнулся я от щедрого предложения перевозчика. - Обойдусь своими силами.

Да. я сейчас на посмертных дебафах. но у меня есть Уникальные кинжалы, в разы увеличивающие мою силу, а значит и грузоподъемность. Я достал их и демонстративно повертел в руках, давай гильдейцу возможность рассмотреть их свойства. Зомби искривил свою зеленую морду. Это что? Это он пытается сейчас не рассмеяться? Хм. было бы интересно посмотреть на смеющегося зомбака - никогда раньше такого не видел. Куда катится это мир? Куда смотрит Морана? ИскИны всюду! Заполонили! Понаехали!

-Ну. как пожелаете. - сказал зомби. - Воля покупателя для нас закон. Пройдемте на склад, там вы сможете выбрать любой

устраивающий вас портальный камень.

Склад портальных камней располагался на заднем дворе Гильдии и был огромен. Похоже, этот склад под открытым небом занимал целый квартал.

-Не боитесь их так хранить здесь? - спросил я. - Украдут ведь! Любой вор сюда проникнет запросто.


Зомби рассмеялся. Реально рассмеялся! Я стоял и в изумлении пялился на него. Смеющийся зомби - это нечто!

- Пусть попробуют. - ответил перевозчик. - Хотел бы я посмотреть, как это у них получится. Выбирайте, какой вам по вкусу. Камней было много и они были разные. Круглые и многоугольные. Толстые, более метра толщиной, и тонкие, всего в несколько сантиметров. Большие, диаметром в двадцать метров, и маленькие, полуметровые.

- Вот этот.- я показал на тонкий каменный блин диаметром в семьдесят и толщиной в два десятка сантиметров. По моим прикидкам он был здесь самый маленький. Другие были если и меньшего диаметра, то значительно большей толщины.

- Пятьдесят миллионов. - невозмутимо вынес вердикт перевозчик, и ожидающе посмотрел на меня.

- Держи. - я протянул ему банковский вексель. - Большие порталы, как я понимаю, стоят тоже пятьдесят миллионов. Я указал рукой на лежавший неподалеку каменный круг двадцатиметрового диаметра и толщиной метра в два.

- Правильно понимаете. - легко согласился со мной зомби. - И доставка также входит в эту цену. Вы еще не передумали насчет доставки? Вам это обойдется совершенно бесплатно.

Не любят, ох. не любят перевозчики выпускать из своих цепких пальцев девайся для телепортации. По крайней мере, хотят знать где находятся независимые от них порталы. А вот фиг им!

- Обойдусь! -резко бросил я.

- Ну-ну. - наглый зомби сложил руки на груди и. прислонившись плечом к стене окружавшего склад забора, с любопытством уставился на меня.

Я коснулся камня рукой и переместил его в рюкзак.

«Вы перегружены. Вы не можете передвигаться. Скорость: -100%»


Бросив хмурый взгляд на довольного зомби, я вытащил из-за пояса кинжалы с модификатором на интеллект и надел вместо них кинжалы на силу.

Ничего не изменилось. Системка по-прежнему горела передо мной. Подозреваю, что и без дебафов было бы то же самое.

- Вы по-прежнему отказываетесь от услуг Гильдии перевозчиков по доставке телепортационного камня к месту назначения? -ехидно поинтересовался зомби. - Мы можем выкупить у вас его обратно.

- За половину цены? - мрачно спросил я.

- Разумеется! - осклабился зомби.

- А ты точно зомби? Может, ты гремлин?

Зомби оскорбился. По крайней мере, довольное выражение исчезло с его лица.

А я вытащил из рюкзака камень возврата. Увидев его. зомбак перестал улыбаться, лицо его стало совсем кислым.

- И стоило комедию ломать? - буркнул он. - Если вы и так все прекрасно знали.

- Буду я еще перед протухшим зомби отчитываться, что и почему я делаю. - усмехнулся я. - Я отчаливаю, а ты приготовь еще четыре таких камушка. Скоро приду за ними.

Портальные камни мне покупать раньше не доводилось. Знать-то про их особенности я знал, но захотел самолично проверить эти

сведения.

Минута ушла на использование камня возврата. Он переместил меня в недавно покинутую пещеру, в самый центр превращенного

в жилое помещения зала, и никакой перегруз не помешал ему это сделать. Я вывалил портальный камень из рюкзака и. облегченно


вздохнув, как будто это я на своем горбу пер такую тяжесть, встал на него. Теперь я могу спокойно телепортироваться отсюда в любое место, где у меня стоит метка для портала. И даже туда, где не стоит, но с сильным разбросом. Чем дальше пункт назначения, тем больше разброс. На другой материк, даже на ближайший - на Ченрод. телепортация без метки может выкинуть меня в сотне километров от цели.

А поставив метку на этот камень, что я тут же и сделал, я и сюда смогу телепортироваться из любого места.

Когда закончу со всеми пятью пещерами и посажу все пять семян гранатовых кристаллов, привяжу камен возврата опять к своим комнатам в Купеческом квартале Верхнего Вавилона. Хотя появляться там мне желательно пореже - эдельвейсы наверняка уже определили, что моя штаб-квартира находится в Вавилоне и теперь рыщут по городу в ее поисках. Карамболя я хорошо разозлил, передышка в охоте на меня, любимого, закончилась. Вряд ли они будут убивать меня в городе. Хотя в отношении Бони у меня такой уверенности нет - она та еще маньячка, и не на такое способна, но она надежно замурована в каменной статуе и опасаться ее у меня, хвала богам, причин больше нет. А остальные эдельвейсы, надеюсь, не такие отмороженные. Но вот найти мою штаб-квартиру они постараются. А потом обчистить ее. а там у меня доспех титана хранится, мой трофей, жемчужина моей коллекции. А еще эдельвейсы могут установить ловушку у меня дома. Зря я разозлил Карамболя.

Интермедия.

Оксана аккуратно отстранила еловую ветку и посмотрела на стоявшую у подножия скалы избушку. Несмотря на царившую ночь умение «Видеть в темноте» помогло ей хорошо рассмотреть как само строение, так и его окрестности. Не укрылись от ее взгляда и устроившиеся на ночлег бойцы кланов «Орда» и «Орден тамплиеров», разбившие свой лагерь возле невысокого


заборчика из длинных жердей, окружавшего избушку. Позапрошлой ночью очередная партия клановых воинов попыталась заночевать прямо во дворе жилища Ведьмы Ллеты. но та их с позором изгнала из своих владений. После этого происшествия клановые испытывать терпение ценного квестодателя не решались, тихо размешали свои лежки за пределами контролируемой Ллетой территории.

Звезды еще ярко сияли на небосклоне, но уже близилось утро. Солнечные лучи не скоро доберутся до этого закоулка, зажатого между высокими деревьями и еще более высокими скалами, но ведьма и не будет ждать, когда дневной свет доберется до ее владений. Пройдет совсем немного времени, звезды только начнут блекнуть, а Ллета уже выйдет во двор готовить завтрак для своих многочисленных деток. И тут же к ней сунутся ордынцы с тамплиерами за квестом. Оксана уже дважды наблюдала такую картину. А сегодняшней ночью, как только пробило двенадцать часов и начался отсчет новых суток, даже попыталась пробраться в избу, но не смогла открыть дверь. Она бы смогла, она же чернокнижница! Но вряд ли это обошлось бы без шума, а любой шум сразу же привлек бы внимание клановых бойцов. А разрушать двери по-тихому Оксана тоже не решилась - наверняка это разозлило бы ведьму и тогда никакого квеста Оксана не получила бы. Тут надо поступить иначе. Девушка оглянулась. Между деревьев стояли три десятка демонов - темно-багровые гуманоидные фигуры, увенчанные длинными прямыми рогами и державшие на плечах крестьянские косы. Их так и называли - косари. Всю ночь чернокнижница занималась рисованием пентаграмм для их призыва, а сейчас тратила не мало сил на их удержание. Пока что они были послушны, но скоро демоны вырвутся из ее власти и тогда ей лучше оказаться подальше отсюда. Так и будет. До утра осталось совсем немного времени, потом она натравит демонов на ордынцев и тамплиеров, а сама проскользнет к ведьме Ллете и получит у нее квест. Клановых бойцов всего пятеро, а демонов три десятка, и пусть они все слабее ордынцев и тамплиеров, времени на их уничтожение уйдет немало, вполне достаточно, чтобы переговорить с Ллетой и получить у нее задание. А потом спокойно телепортироваться отсюда на Кенол.


затраченную на демонов ману она быстро восстановит с помощью эликсиров.

Неплохо было бы сразу пойти выполнять квест. проникнуть в долину к гоблинскому шаману и получить желанную награду, но Оксана уже побывала там. у входа в гноллово ущелье, и видела, в какую неприступную крепость превратили его «Орда» и «Орден тамплиеров». Мимо них не пройти. И через горы тоже не добраться - драконы. Остается надеяться на помощь Сережки. Девушка услышала как скрипнула дверь и тут же дала команду демонам атаковать зашевелившихся в лагере клановых бойцов. Сама она прыжком унеслась в сторону от места разворачивающейся битвы. Приземлившись, он подхватила подол мантии и бегом побежала к избушке. Ллета сейчас выйдет и у Оксаны будет всего пять минут на получение задания - вряд ли высокоуровневым клановым бойцам потребуется больше времени на уничтожение призванных ею демонов.

- Доброго утра. Мастер Ллета! - запыхавшись негромко произнесла Оксана вышедшей из избушки ведьме. Чудом чернокнижница не навернулась, когда с разбегу перепрыгивала забор. Повезло!

- И тебе хорошего дня. - улыбнулась ведьма. - Что это за шум там. за забором.

- А. ерунда. - небрежно отмахнулась Оксана. - Бессмертные с демонами схватились, повоюют немного и перестанут. Ничего для вас опасного нет.

- А демонов, небось, ты и призвала? - усмехнулась Ллета.

У Оксаны мелькнула было мысль соврать, сделал невинный вид и откреститься от содеянного, но взгляд мудрых глаз ведьмы вовремя ее остановил.

- Я. - сказал девушка и потупилась.

- И что же ты хочешь?

Оксана вздохнула поглубже и, словно в омут с головой кинулась, вывалила:


- Я в долину к шаману Рырку собираюсь. Дело у меня к нему. Не надо ли передать ему что-нибудь от вас? Лета расплылась в улыбке, всплеснула руками:

- Ой. как вовремя ты ко мне зашла! Я гостинцев ему напекла, пирожков .луковых! Как он любит! Собиралась этих попросить. - она кивнула в сторону битвы. - но тут как раз ты подвернулась! Удача то какая! Передашь?

Глаза Оксаны на миг расширились, зрачки забегали туда-сюда - она читала развернувшееся перед ней системное сообщение.

- Конечно! -радостно вскрикнула она. закрыв системку.

- Тогда погоди здесь. Сейчас вынесу гостинцы для Грини, - сказала ведьма и скрылась за дверью.

А Оксана нетерпеливо затанцевала на месте. Шум битвы стихал. Успеет ли Ллета вынести свои пирожки и передать их чернокнижнице? Может, надо было призвать больше демонов? Но тогда она могла их и не удержать до утра - косари очень сильные демоны.

-Вот. держи! - услышала она за спиной голос ведьмы и обернулась.

Узелок с гостинцем перешел из рук одной женщины в руки другой и сразу же перед Оксаной замелькала очередная системка - о принятии квеста. Она довольно взвизгнула и «Прыжком» унеслась за пределы Ллетиного двора - шум битвы уже затих и с минуты на минуту возле избушки должны были появиться ордынцы с тамплиерами.

Опустившись на землю, девушка пробежала несколько шагов и спряталась за густой елью. Отдышалась, цапнула с пояса несколько флаконов с эликсирами и один за другим выпила их. А потом открыла портал на Кенол. маны для этого ей вполне хватило.

Конец интермедии.


Пятую пещеру я сделал под кладбищем Нижнего Вавилона. Знакомый зомби, охранник кладбища, провел меня в самую отдаленную его часть, и там. на площадке перед одиноким покосившимся склепом я призвал элементаля и ушел с ним под землю. Все остальные пещеры размещались под могильниками Некрополиса или в ближайших к нему селениях. На каждую уходил целый день и не столько из-за того, что скудоумные элементали очень долго создавали пещеры, сколько из-за того, что камень возврата я мог привязывать к новому месту только один раз в сутки. Как и использовать его для перемещения. Любопытный эпизод произошел в Гильдии перевозчиков, когда я пришел во второй раз за стационарным порталом. В ответ на грубость очередного гильдийца. на этот раз оказавшегося мохноногим хоббитом. все время пытавшимся выманить у меня информацию о том. для чего мне так много стационарных порталов и где я собираюсь их размещать, а потом, раздосадованный моим отказом, пригрозившим мне увеличением цены на услуги Гильдии лично для меня. я. в свою очередь, пригрозил ему и всей его организации:

-У. хоббитцы... Когда построю свой город и перевозчики придут ко мне за разрешением на открытие своего отделения, я

проценты с вас возьму по максимуму!

Это заставило серьезно задуматься мелкого хоббита.

А на следующий день в здании Гильдии меня встречал лич. Не успел я еще высказать свое желание о приобретении очередного

стационарного портала, как лич проскрипел:

- Гильдия приняла решение о предоставлении вам. как крупному оптовому покупателю, скидки на приобретение портальных камней.

- Десять процентов? - обрадовано крикнул я.

Лич недовольно посмотрел на меня и еще более противным голосом проскрипел:


-Нет. всего один процент. Но зато на всю партию, в том числе и на ранее приобретенные стационары.

Я обрадовано потер руки - один процент с двухсот пятидесяти миллионов, это целых два с половиной миллиона! А у меня после приобретения свитков с бафами Магии Природы и прочих расходников осталось, стыдно, сказать, всего несколько золотых. Вовремя, очень вовремя мне попался тот прохиндей хоббит. заставивший меня угрожать Гильдии. Думал, что мне это аукнется неприятностями, а аукнулось приятностями.

-Хоббитцы - это не только ценный мех, - радостно сказал я хмурому личу в ответ на его заявление. - Это еще и очень полезные

ребята!

Лич в ответ только молча глянул на меня, благоразумно погасив в пустых глазницах проблески зеленого пламени. Не любят перевозчики, когда им на хвост наступают. Ох. не любят!


создание сайтов