Оглавление

  • Ніколи не здавайся
  • 1
  • 2
  • 3
  • 4
  • 5
  • 6
  • 7
  • 8
  • 9
  • 10
  • 11
  • 12
  • 13
  • 14
  • 15
  • 16
  • 17
  • Епілог


    Наталка Шевченко
    Подвійні міражі

    «Коронація Слова» створює для вас нову хвилю української літератури — яскраву, різножанрову, захоплюючу, — яка є дзеркалом сьогодення і скарбом для майбутніх поколінь.

    Тетяна та Юрій Логуші, засновники проекту

    Міжнародний літературний конкурс романів, кіносценаріїв, п’єс, пісенної лірики та творів для дітей «Коронація слова» був заснований за підтримки бренду найпопулярнішого українського шоколаду «Корона». Головна мета конкурсу — сприяння розвитку новітньої української культури.

    Література, кіно і театр обрані не випадково, адже саме ці жанри є стратегічними жанрами культури, що формують і визначають зрілість нації.

    Метою конкурсу та його завданням є пошук нових імен, видання найкращих романів, стимулювання й підтримка сучасного літературного процесу, кіно й театру, і як наслідок — наповнення українського ринку повнокровною конкурентоспроможною літературою, а кіно й театру — якісними українськими фільмами й п’єсами.

    koronatsiya.com


    Ніколи не здавайся

    Існує давня легенда: раз на сто років древній бог збирає разом сімох різних людей, які занапастили життя собі та іншим. Він доправляє «обраних» у таємне місце, котрого не знайти на жодній мапі, і залишає там на ніч. До ранку доживуть не всі. Але кожен, хто врятується, отримає шанс прожити власне життя наново. Зробити інший вибір. Виправити всі помилки.

    Новий роман знаної авторки напруженої психологічної прози Наталки Шевченко розпочинається з маршрутки, в котрій трясуться семеро байдужих одне одному пасажирів. Письменниця по черзі «підсідає» до кожного, бере його за руку й зазирає в душу. Відтак перед заінтригованим читачем постає рудокоса красуня-стриптизерка Влада, яка тікає від минулого («А очі — наче прірва. У такі раз поглянеш і загинеш. Уже назад не буде вороття»). Наїжачений хлопчина-панк на прізвисько Бобир із фарбованим на сіро-зелене волоссям, кульчиками, ланцюжками та спогадами про сімейну трагедію, котра «вщерть замалювала його життя жирним чорним маркером». Зовні респектабельний, ласий до жінок і грошей Павло Вільгельмович Штос — а насправді хірург-вигнанець, у якого на операційному столі померла юна пацієнтка («Тобі слід відпочити, старий. Давно вже час. Скористайся нагодою й розслабся»). Геник та Юля — ошатно вбране подружжя, яке весь час гризеться між собою через небажання жінки мати дітей: «Хай там що, а ти народиш». Ксеня — двадцятидворічна мама трьох малюків — велетенська тлуста особа невизначеної статі з важезним мішком картоплі («Маю право. Їхати, як усі, сидіти, як заманеться, везти дітям картоплю, а хто не згоден, нехай іде пішки»). Змучена стара жінка на ім’я Ліда — зневажена чоловіком, покинута єдиним сином, смертельно хвора («Астроцитома — злоякісна пухлина з красивим квітковим іменням»). І водій маршрутки — похмурий чолов’яга «із блідо-сірою пикою, схожою на полинялий місяць уповні». Маршрутка зламається на півдорозі. Коли водій у темряві озирнеться до пасажирів, у його очах зблиснуть червоні вогники. До ранку доживуть не всі?..

    Життєве кредо Наталки Шевченко: «Ніколи не здавайся». І її герої так само не здаються — кожен до останнього змагається за себе та… за інших. Вони справді змінюються. Вони справді заслуговують на другий шанс. Тож «якщо літературний персонаж хоче жити, письменник тут безсилий». А читач, перегорнувши останню сторінку цієї захопливо-моторошної книжки, має нагоду замислитися й над власним життям. Спитати себе, чи достатньо добре вміє він любити і приймати любов, цінувати й берегти найближчих, просити пробачення і пробачати іншим. Боротися за право бути щасливим тут і зараз. Доки не пізно. Бо в кожній легенді є дещиця правди. Хтозна, може й направду ходить поміж нами той міфічний древній бог.

    Р. S. Рукопис цього «коронованого» роману мені випало читати в дорозі. Звичайний рейсовий автобус, кілька людей у салоні, пізнє надвечір’я. Аж раптом щось грюкнуло, і розхитане авто приречено завмерло неподалік порожнього узбіччя. Тиша. Найперше, що схотілося зробити, — перелічити пасажирів автобуса. А що, як нас тут семеро?..

    Вікторія Гранецька



    Галинці Хащівській,
    Надійці Гелеті та Наталочці Гурницькій —
    моїм львівським янголам-охоронцям — присвячується.
    Дівчата, ви найкращий доказ того,
    що дива бувають


    1

    Одинарне місце над заднім колесом, підборіддя, притиснуте до колін, бо неможливо випростати ноги, і трясе так сильно, що відчуваєш сідницями кожен камінець, по якому ковзнула шина, — подорож обіцяла стати незабутньою, і Влада не сумнівалася, що з перших же секунд поїздки цю обіцянку буде виконано. Однак вибору не лишалося. Утім, як стверджувала одна мудра людина, його відсутність чудово прояснює розум. Саме те, що їй потрібно. Та що вже гріха таїти — необхідно, як повітря. Хто ж це сказав?.. Здається, Генрі Кіссінджер. Тямущий дядько, ніде правди діти.

    Влада зітхнула. Вона сумнівалася в тому, що її розум стане ясним так просто. Усе, що трапилося вчора, покрило мозок сіруватим туманом, а органи чуттів немов оголосили страйк. Дівчина майже нічого не чула, дивилася на забитий людьми — істотами — салон маршрутки, і не бачила їх; навіть запах, себто сморід, який утворювався в закупореному, як підводний човен перед зануренням, мікроавтобусі, від спеки за вікном та давно немитих тіл і непраного одягу в салоні, не надто сильно дратував її, зазвичай таку чутливу до різного роду ароматів, що це межувало з параноїдальними примхами. Хоча у клубі ця чутливість їй не заважала, але то інша річ.

    То робота. Ні, не так. Покликання, яке приносить грубі гроші… Приносило. Боже, ще якихось двадцять годин тому Влада була така щаслива!

    А зараз її засмучувало одне — що не атрофувалася здатність відчувати біль, серце не ампутувалося саме по собі, а ще пам’ять. не завадила б трепанація. Коротше кажучи, Владлена — так її на честь Ілліча «звіздонув» (бо слово «охрестив» сюди не надавалося) схиблений на марксизмі-ленінізмі партійний дід — відчувала. Ще й як відчувала. Вона вся була суцільним запаленим нервом, який намагалися видалити із зуба життя без анестезії.

    Мабуть, вона лише на таке й заслуговує.

    Ні, цього не може бути! О, Боже мій, за що? Що вона зробила?! Що я зробила Тобі, га, Господи?! Особисто Тобі — що? За що Ти зводиш зі мною рахунки, не оголосивши загальну суму боргу?!

    Крик, що готовий був зірватися з губ, Влада буквально ковтнула, і він забився в роті гіркувато-солоним метеликом. Бракувало ще влаштувати істерику тут, перед цими людьми. Дзуськи! Вона витримає, зможе. забуде все як страшний сон.

    Так. Саме так. Треба думати, що то був сон. Усе — і вчорашній вечір, і ті сім років, які здавалися їй раєм. Ідіотка! Дурепа! Квочка тупа, як кут у сто двадцять градусів! Що на неї найшло?! Чому вона вирішила, що має право на щастя? Навіщо заплющувала очі на всі тривожні ознаки — а їх було досить, тих ознак — аж доки не вдарив грім, і виявилося, що запізно хреститися? Вони говорили три години — Владі потім самій не вірилося, що так довго. Коротке резюме розмови:

    Отже, ти зробиш це для мене?

    Авжеж. (Усміхатися, ширше… так, ще трохи… чудово. Зуби показуємо, як на рентгені, в очі додаємо щирої відданості.)

    Хороша дівчинка. (Хороший песик… давай, лижи мені дупу! Ну, я кому сказав!)

    Шок — це рожен, на якому судомиться, конаючи в муках, твоя віра в людей і твоя душа.

    Та кому, в дідька, цікаво, що ти відчуваєш?!

    Отож бо й воно, що нікому. Її чоловіка, принаймні, це не зацікавило.

    Я підберу тобі класного партнера, любко. Гарного, сексуального… Ще й право вето тобі надам — але ж гляди, не зловживай. Обіцяю, тобі сподобається.

    Владу знову занудило. Ні, тільки не зараз! Не тут!

    Ох, Антоне, що ти накоїв?!

    Знищив наш шлюб, тільки й усього!

    Влада прикрила очі, міцніше вчепившись у ручки дорожньої сумки так, ніби та була рятувальним кругом. Джинси, вовняна кофта, спіднє, черевики без підборів, зубна щітка, мило, рушник і трохи грошей — ось і все, що вона встигла захопити з дому. Зубну пасту доведеться купити десь дорогою, або вже на місці. Але нічого, вона витримає. На жаль, не вперше.

    Мій стійкий олов’яний солдатик. Як я люблю тебе за це…

    У тому шлюбі-сні так говорив Антон. Тепер вона дізналася, як він любив її, а тоді вірила кожному його слову. Їй було байдуже, за що він її кохає, головне — аби кохав. Смішна ти все-таки, — сказала Влада сама до себе. Ти — і раптом любов. Піди вмийся, може в очах розвидниться.

    Або зведи рахунки з життям — і біль мине. Більше не буде боліти. Ніколи.

    Яка спокуслива думка! Одну-єдину крихітну мить довжиною у вічність Влада була готова прислухатися до свого внутрішнього голосу, вже й руку поклала на причинені дверцята маршрутки, щоб відкрити їх, але потім, потім віра в Бога і мамине релігійне виховання, ще смішніше в ній, аніж прагнення любові, хором запротестували. Це гріх, — сказали вони. Господь ніколи не дає людині більше, аніж вона може витерпіти. Думаєш, іншим легко? Неси свій хрест.

    Я падаю…

    Неси.

    Я більше не можу!

    — Вибачте.

    Велетенська тлуста особа невизначеної статі, тупаючи, як стадо слонів, наступила на поділ Владиної довгої спідниці, від чого полотно тріснуло, ще щось пробурмотіла і важко гепнулася на вільне місце подвійного крісла, ліворуч від Влади. У проході, вузькому, як вушко біблійної голки, приземлився лантух із бараболею, невеликий, кілограмів на п’ятдесят. Можна було рушати.

    * * *

    Гляньте-но, як вона на мене дивиться, царівна-несміяна! Наче я їй гривню винна! Ну, зачепила я її спідницю ногою — страшне діло! Я ж перепросила, чого б ото писок кривити?.. Ач, вуста курячою гузкою склала, так я їй не подобаюся. Ну й до біса! Що я їй, червінець? За поїздку заплатила, як усі, маю право! Хіба що бараболя… Та не на плечах же її перти в Зоряне!

    Ксеня витягнула набряклі ступні із затісних черевиків і з насолодою поворушила пальцями, намагаючись не звертати уваги на зверхній погляд фіфи-фартушанки, розцяцькованої, що твоя ялинка на Різдво. Кульчики, браслети, писані пацьорки в сім разків — та лише за одне це намисто можна купити і маршрутку, і всіх пасажирів, якщо взагалі не весь тутешній автопарк. Хоча до простої сірої сукенки ті прикраси геть не пасують, ні в тин ні у ворота! А що вже фарби на тварі, злостилася далі Ксеня, скоса позираючи на дівулю, яка вже переморгувалась з якимсь вуйком, то ткни пальцем — дірка буде. Ач, щоки мов буряком терла, та й губи, свята Пречиста, як два криваві вареники!

    А очі — наче прірва. У такі раз поглянеш і загинеш. Уже назад не буде вороття…

    Ксеня зітхнула — тихенько, так, щоби, Боже борони, фіфа не почула — і замислилася над тим, що сказав би їй на ці думки панотець Зіновій.

    Заздрість, — прорік би він, — це смертний гріх.

    А вона таки заздрила. Пекуче. Бо колись — Пречиста Діво, невже це було лише п’ять років тому?! — теж була такою, як ця краля. Або майже такою. Тоненькою, мов тростинка, смішливою, співучою — на все село дівка! Де все й поділося? Вийшла заміж, знайшлося троє діточок, Василько, щоправда, проти був, казав, нехай поки з одним раду дамо, на ноги станемо трохи, а потім вже… Та вона наполягла на своєму. Церква говорить, що запобігатися — це гріх, а секс у шлюбі — лише для продовження роду. Коли Ксеня завагітніла втретє, Василь. ні, він нічого такого їй не пропонував, ніякого аборту, просто очі в нього стали якимись утомленими і… безнадійними. Не радів сину, що народився після двох дівчат і ріс хворобливим та вередливим, і до неї, жінки вінчаної, також більше не торкався. «Досить злидні плодити», — сказав, як відрізав. Пропадав на роботі — а працював водієм-далекобійником — по двадцять днів на місяць, і лише Пан Бог відав, що за лярви його в дорозі гріли, такі, певно, як оця… Ксеня знову зиркнула на фіфу. Та, хоч і шкірилася в тридцять два зуби до дядька зі смоляною чуприною й такими ж вусами, що сидів поперед неї, і заради такого діла аж в’язи до хрусту скрутив, усе одно виглядала сумною і ніби зболеною. Ксеню це чомусь потішило, та ще й так, що терпкий біль у розпухлих ногах перейшов від цієї дрібної втіхи. Нічого, Бог усе бачить. Усім відплачує за діяння їхні, так чи інакше. А якщо на світі є справедливість — певно, що є, хоч і не завжди її видко — то такі панни мальовані мусять страждати анітрохи не менше, аніж вона, Ксеня, по суті — солом’яна вдова, і спрацьована двадцятидворічна мати трьох дітей. А може, й більше. Бо грішили більше.

    Ксеня з полегшенням відкинулася на спинку розгойданого сидіння — ззаду миттю пролунало придушене квакання, та жінка й не подумала озиратися. Маю право, — знову подумала вона. Їхати, як усі, сидіти, як заманеться, везти дітям картоплю, а хто не згоден, нехай йде пішки. Ксеня ще раз — востаннє, як сказала сама собі — глипнула на лялечку і помітила самотню сльозинку на зайве нарум’яненій щоці.

    Так отож. Не все коту масниця.

    * * *

    Маршрутка рушила, і Павло Вільгельмович — для колег просто Павло, для дівчат — Павлуша — спробував випростатися у своєму кріслі. Спроба не вдалася, крісло рипнуло, похилилося і ледь не вибило засиджену мухами шибку металевим підголівником. Цікавий винахід, до речі, — металевий підголівник автокрісла. Торквемада б його оцінив.

    Машинально погладивши довгі вуса, схожі на ікла моржа, тільки чорні — жест, знайомий усім працівникам «Леди» — Павло кахикнув і торкнувся невеличкої валізи, що лежала в нього на колінах. Дотик до сріблястого металу відгукнувся в пучках чимось, схожим на удар струму, нагадавши і про поспіх, з яким збиралися речі, і про обставини, які цьому передували. Скрутні обставини, ніде правди діти, прикрі, дещо сумні. І ось він, Павло Вільгельмович Штос — утікач чи, ще точніше, вигнанець. Важко повірити, що це про нього. Й болісно, бо він не чує за собою жодної вини. Абсолютно всі його колеги — і підлеглі, і керівники — на його місці вчинили б так само. А йому не пощастило. Усього лише не пощастило, ось і все. Таке трапляється. Чорна смуга, фатум… невдале розташування планет та зірок на небі, хай йому грець! То був просто не його день. З самого ранку все пішло шкереберть. Спочатку він довго випихав чергову одноразову коханку зі свого ліжка, потім, ще довше, зі свого дому; тупа курва все ніяк не випихалася, прагнучи дізнатися, коли саме він їй подзвонить, бажано — з точністю до хвилини, і несамовито рвалася приготувати любчику сніданок. Павло дозволив їй зварити каву й зголосився заплатити за таксі, чого зазвичай старався не робити. Ця дівчина нічим його не вразила; відверто говорячи, він геть не пам’ятав, як із нею було, і це також його схвилювало. А ще — похмілля, з яким довелося боротися силою волі, холодним душем і медикаментами. Не найкращий початок дня, не кажучи вже про добове чергування, та яка на те рада? І ось результат…

    Тобі слід відпочити, старий. Давно вже час. Візьми відпустку за свій кошт, і… утім, що це я? Візьми відпустку, як має бути. Ти вже три роки гаруєш без вихідних. Скористайся нагодою і розслабся.

    Голос директора клініки запищав у вусі, мов нав’язливий комар. Павло скривився. Інеса Борисівна Тягнидуб, яку в «Леді» заочі називали «Арманд», цілком відповідала як своєму прізвищу, так і прізвиську, носила виключно шкіряний одяг — лікарі в ординаторській закладалися, що й спіднє в неї шкіряне, рясно всіяне металевими кнопками та шипами — курила «Приму» без фільтра і робила похибку на стать підлеглих лише у звертанні до них, уживаючи відповідно «стара» та «старий», навіть якщо розмовляла з сімнадцятирічною медсестрою чи санітаром років двадцяти. У її вустах поради звучали, як армійські накази набували інтонаційного забарвлення цілком таємних урядових радіограм, і сперечатися з нею чи, Боже борони, ставати їй поперек дороги наважився б хіба що потенційний самогубця. У клініці «Леда» таких не було. Психологічне (та й професійне) тестування претендентів на посаду в найкращій медустанові Змієва проводилося на вищому рівні. Задля створення потрібного мікроклімату в колективі можна піти на будь-які жертви, частенько повторювала Арманд. І так само часто йшла на жертви — моральні, матеріальні, людські. Однак потрібний мікроклімат аж ніяк не заважав колегам сахатися від Штоса, як від пранцюватого. Після інциденту головний лікар перестав із ним вітатися, завідувач хірургії більше не забігав на чай «із грамулькою коньячку», при випадкових зустрічах у коридорі коротко кивав, на нарадах, сипнувши з вуст сухе, піщане «Павле», не звертався до нього прямо, від чого їхні перемовини нагадували дурну дитячу гру в «зіпсований телефон», а керівник невропатології, приваблива брюнетка років сорока, з якою в Павлуші передбачався перспективний в усіх сенсах цього слова зв’язок, прямо в лоба назвала об’єкт своєї нереалізованої пристрасті «катом», і взяла за правило обходити зіщуленого, мов побитий пес, Штоса десятою дорогою. Що думали про нього підлеглі, Павла Вільгельмовича не вельми обходило, але також було прикро, і бадьорості та бажання працювати не додавало.

    Клініка, якій він віддав десять років свого життя, тепер висмоктувала з нього всі соки. Якась, прости Господи, Голгофа, де його розпинали щодня. Страшна то річ — людський осуд. Страшна, сліпа і безжальна.

    Штосу пригадалося, як він ще зеленим новачком — усього лише п’ять років професійного стажу після інтернатури, та й ті в задрипаній районній поліклініці — уперше переступив поріг кабінету Інеси. Амбіційний, самовпевнений, дещо зухвалий Павло чимось припав їй до душі, і отримав роботу з легкістю, що вразила пані Тягнидуб не менше від нього самого. Шкірячись до Штоса, як казкова Кобиляча Голова, Інеса, поміж іншим, поквапилася розвінчати культ особистості Гіппократа, кількома влучними і дотепними зауваженнями змалювавши справжні моральні засади отця медицини. Пані директорка нагадала, що давній грек працював за драхми, а не за ідею, не гребував тим, аби виписати неправильне лікування чи поставити невірний діагноз неборакам, що не могли йому заплатити, а деколи просто посилав таких якнайдалі в недипломатичних виразах. Збереглися письмові свідчення, що кільком його пацієнтам таке «оздоровлення» вартувало життя, а отже, підсумувала Інеса, у гузно всі ці сентименти навколо клятви Гіппократа та людей у білих халатах. Присяга і безкоштовна допомога — це туди, за півкілометра від «Леди» — в обласну клінічну лікарню. Або ще далі, кілометрів за сім — там поруч відразу дві поліклініки: і центральна міська, і обласна. Або високо в гори, де ведмедячі стежки, і де на безіменному хуторі з трьох хат живе знахар, травник, а за чутками, ще й мольфар, старий Єремія — він грошей не бере, бо в долину вже років сорок не спускався. Якісна ж медицина не може бути даровою, а хороший лікар — голодним. Це закон. Окрім того, «Леда» — не благодійний фонд, а приватна клініка, якою володіє — сюрприз! — Інеса Борисівна одноосібно. Отже… і пані Тягнидуб зробила паузу, красномовнішу від тисячі слів.

    …До речі, того дня Павло мав непоганий шанс дізнатися, яке спіднє носить директорка — шкіряне, бавовняне чи шовкове — але застидався, чим розчулив Інесу заледве не до сліз. «Хлопчик-куль-

    бабка» — нарекла вона новачка. І вважала таким ще деякий час, приблизно рік, доки кульбабовий пух Штоса не зійшов на пси, і не виросли натомість довгі залізні голки. А нині… лише статус директорського мазунчика врятував Павлушу від неминучого звільнення. І за що? Адже він лише робив, що веліли. Гроші наперед.

    «Газель» або «Рафик», чи як там, у дідька, називалася бляшанка, на яку він мав нещастя сісти, занесло на повороті, і Павло увесь аж затрясся, вважаючи, що з цього крутого піке йому уже не вийти. Проте минулося, водій, лисий кремезний чолов’яга з блідим лицем упиря в третьому коліні, на диво зграбно вирівняв машину і на мить озирнувся, підбадьорливо усміхнувшись пасажирам. Штос почув, як коротко, крізь зуби, застогнала дівчина за його спиною, та й сам він, правду кажучи, ледь утримався від зойку. Бо в ту секунду напівоберту очі шофера чомусь жевріли червоним, як цигаркові вогники в сутінках.

    Примарилося, — вирішив Павло, ремствуючи подумки на своє авто. Як невчасно зламалося і як несподівано! Ось тобі й славетна німецька якість! А новісінький же був «Порше», ще й десяти тисяч не відкатав. Та що вже за цим побиватися?.. Краще подрімати трохи, якщо вдасться, на цих віражах… А потім, прокинувшись, ще пофліртувати зі заспинною панною. Та й спитати треба, як її звуть. Вона гарна, дуже, ще й ефектна — а це важить більше за вроду.

    А шлях до Зоряного неблизький. Буде, як згаяти час.


    2

    Від Змієва до Зоряного було кілометрів двісті, але хто в горах міряє відстань кілометрами, той ніц життя не знає. Дорога то звивалася кільцями, мов розгодований удав, то зненацька повертала назад під кутом, гострим, як лікоть дистрофіка, то зляканим зайцем петляла між скелями, і мало де дозволяла їхати з порядною швидкістю. На Займищі, невеликому хуторі під Змієвом, маршрутку зупинили двоє дівчат, на вигляд — сестри, десяти і восьми років. Сіли вони за перегородкою, на подвійне місце біля водія, чим, як здалося Владі, викликали невдоволення останнього. Дивний шофер увесь час позирав на школярок скоса, і заспокоївся, лише коли вони хвилин за сорок вийшли на якомусь перехресті. Видимих причин для злості в нього не було, дівчата виглядали чемними та тихими, не хихотіли, не пускали бульбашок із жувальної гумки, не вмикали мобілки з музикою, між собою не перемовлялися і відразу заплатили за проїзд. Та хто його Бога в душу знає, того водія? Певно, він узагалі дітей не зносить, подумала Влада, і викинула це з голови. Озирнулася, ніби ще раз переконуючись, що металевий покручений кістяк позаду неї не став раптом повноцінним сідалом, і що зі спини їй так само ніщо не загрожує, а потім вирішила подрімати. Машину трусило й підкидало, як дідька на горосі, та, на диво, задрімала вона досить швидко — попри це, а чи завдяки цьому? Давно вже її не загойдувало в автівках.

    Утім, вона давно вже не їздила на купі металобрухту.

    Влада спала, і чи не вперше за цей шалений тиждень їй не наснився Антон.

    * * *

    Вона йшла до школи, сільської школи, монументальної споруди на п’ять поверхів, із доричними колонами обабіч входу, високими сходами, що ведуть на ґанок під трикутним дахом, високими заґратованими вікнами, холодної і похмуро-непривітної навіть улітку. За живою огорожею з невідомого ботаніці чагарника, окрім, власне, школи, знаходились також вражаючий стадіон — п’ятсот метрів коло, баскетбольний майданчик, яма для відкритого басейну, повна дощової води (яму викопали і гроші скінчилися), трансформаторна будка, кілька вуличних туалетів і клумба, на якій висаджували усе впереміж, і тому нічого, як слід, не росло. На ґанку стояв високий, стрункий чоловік у гуцульському уборі, з барткою в руках. На голові чорний бриль-кресаня, з квітками та павами, біла полотняна сорочка і кептар, оздоблений блискучими ґудзиками та сап'яном, видно, старожитні, на ногах — білі покрениці і ходаки-постоли. Подолавши сходи, Влада наблизилася до чоловіка упритул і побачила дещо втомлене, приємне лице та іконописні карі очі. Добре виголений, тверді вуста посміхалися — їй.

    — Слава Ісусу Христу! — привіталася Влада.

    — Навіки слава Богу! Ви, панночко, до мене?

    — Не знаю… я не знаю… а ви хто?

    — Я вчитель у тутешній школі.

    — Ой, справді? — це чомусь неабияк її здивувало. — А що викладаєте?

    — Математику. Вчу людей, що двічі два буде чотири.

    — Хіба вони цього не знають?

    — Знають. Та часто-густо забувають.

    — Що ж… мабуть, якогось дня я приведу до вас своїх дітей.

    Мудрі і водночас на диво світлі, усміхнені очі, осяяли її теплим промінням.

    — Я чекатиму, що до мене прийдете ви.

    — Так, прийду, — із ввічливості мовила дівчина, і пильно глянула на гуцульський стрій. — Це у вашій школі така форма, чи що?

    Учитель засміявся, легкий вітерець бавився його русявою чуприною, що вибивалася з-під кресані.

    — Ні, це ми робимо виставу, самотужки. Про Олексу Довбуша, чули про такого?

    — Як не чути, — посміхнулася і Влада. — І ви, безумовно, Довбуш?

    — О, боюся, що ні. Довбуш — директор нашої школи. Оно він, — і учитель вказав на товстого та низького, як обрубок, чолов’ягу, з пузом, неосяжним, як сам Усесвіт, що хижо, мов шуліка, споглядав за зграйкою хлопчаків біля клумби.

    — Ви жартуєте? — не повірила Влада.

    — Бігме, так і є. Ото наші опришки із сьомого «Б», будяки саджають, а я — Дзвінка.

    — Довбушів убивця?!

    — Так. Час від часу нам дістаються кепські ролі. Але це лише театр.

    — Це — ілюзія життя, — прошепотіла Влада.

    — Власне, — погодився учитель. — А в людині цінується справжнє. Ось, приміром, ви чим на хліб заробляєте?

    — Я танцівниця.

    — Балерина?

    — Стриптизерка, — зухвало мовила дівчина. — І чомусь мені здається, що вам це відомо.

    — Бо так воно і є. Вам подобається ваш фах?

    — Я люблю танці, — часом вдається і відповісти, і водночас уникнути відповіді. — А вас мій фах не шокує?..

    — Ні. Мене цікавить, що ви за людина?

    — Як усі. Звичайна. Дві руки, дві ноги, дві цицьки і дупа.

    Учитель посмутнішав.

    — Це такою вас бачить ваш муж? А де ж у цій схемі голова, дівчино-чічко? Де душа, де серце?

    — Я шмат м’яса, та й по всьому. Живого м’яса.

    — Той, хто думає так про вас, помиляється, Владо, — ось він навіть знає її ймення, хоч вона й не називалася. — То його біда. А на вас іще жде щастя. Просто вірте в це. Вір у це, доню. І приходь до мене. Коли завгодно. Завжди.

    * * *

    Біля Ксениного ліктя щось ворухнулося, жіночка, що й собі, за прикладом фіфи-фартушанки, почала куняти, підстрибнула від несподіванки, глянула в той бік — біля вікна сидів підліток, майже дитина, худий і колючий, увесь наче складений із сірників та голок. Це ж треба, таке худе та нещасне, що вона його відразу й не угледіла. А дивно. Він, як кажуть, колоритний. Чорний шкіряний піджак, весь у якихось сірих ланцюжках, чорні штани, кульчики в носі, над бровами та у вухах. Посеред виголеної голови — жмут волосся, якогось сіро-зеленого, мов прив’яле бадилля в буряка. Губи підфарбовані чимось голубим, єхидно скривилися, гострі, мов свердла, підведені чорним олівцем срібно-сині очі проштрикнули її наскрізь. Несподівано густий для такого кволого тіла бас гаркнув:

    — Що таке, Слонопотамихо? Чого вирячилася?

    — Гей ти, май повагу! — озвався чоловік, що сидів позаду Ксені. — До жінки звертаєшся!

    — До купи сала! — пробурмотів хлопець і, зачувши ще один окрик, вишкірився:

    — Вибачте. Чого вам, пані Слонопотамихо?

    — Ось, — довга, мов жердина, жіночка поруч із захисником, судячи зі шлюбної обручки та кислого, мов оцет, писку, його жона, тицьнула в юного хама кощавим пальцем, — бачиш тепер, Татусю Всесвітній? Бачиш, що із нього виросло? Що з усіх них виростає? Готи-шмоти, емо, ще якась гидь… Ну, чого мовчиш? Заціпило чи повилазило? Ясно тобі, трясця, що з дітей буває?!

    Підліток і далі шкірив зуби — з нього було сорому, як із жаби смальцю.

    — Юлю, вгамуйся! — стримано попросив чоловік. — Треба серця докладати, аби діти, як бур’ян, не росли, отоді й пуття якогось ждати можна. Утім, тебе це не обходить.

    — Так, авжеж, не обходить! — вереснула Юля. — Я тобі що, інкубатор?!

    — Ти — моя дружина. Поки що, — відповів муж і додав, дуже тихо, майже пошепки, та якось безпросвітно, як говорив і Василь, утративши надію переконати жінку у своїй правді. То ж Ксеня, призвичаєна, почула те, що мовилося не для її жадібних вух.

    — Хай там що, а ти народиш.

    * * *

    Лідія, самотня пасажирка на подвійному передньому сидінні, уся аж зморщилася, щосили учепившись у полотняну господарську торбинку на колінах, і кілька разів глибоко зітхнула, щоб заспокоїтися. Її муж також частенько шепотів, оголошуючи свої забаганки, й недостатня гострота слуху незмінно відбивалася на обличчі Ліди синцями, а на голові — гулями, тому згодом вона навчилася і за губами читати, і вловлювати коливання повітря від слів, наче той кажан, хоча її шлюбу це не врятувало. Як сказав би Орест, дивина, та й годі. Після тридцяти років спільного життя Степан втомився і пішов гамселити іншу дурепу, молодшу, свіжішу й не таку спрацьовану, як його перша пара. І вона лишилася сама. Як перст. Навіть син… Її дитина, єдина…

    (не думай про це!)

    …дитина — і той…

    Не хоче. Ця Юля не хоче народжувати. Не розумію, вона жінка, чи хто? Як може жінка не хотіти дітей?

    Ліда обережно озирнулася — з-під лоба, запнутого сірою хусткою на манер порядних мусульманських жон, на дядька швидко зиркнули зацьковані голубі очі. Ні. Це не Степан. Не такий, як Степан. Цілком очевидно, що це добрий хлоп. Потіпахам, як ця Юля, завжди щастить. На добрих хлопів. На порядних. Солом’яний парубок золоту дівку бере. І навпаки.

    Хоча… хтозна, чи можна назвати золотою її саму? Для Степана ж, поза сумнівом, визначення «солом’яний» — неабиякий комплімент.

    На все добре, мамо. Бережи себе.

    Ми ж побачимося, Орчику? Синку? Правда ж, ми ще побачимося?

    Оце навряд чи.

    Ліда їхала до Зоряного помирати.

    Астроцитома — злоякісна пухлина з красивим квітковим іменням — заволоділа її мозком, фактично стала ним, і, як сказав видатний нейрохірург, професор, Вам-Лишилося-Недовго, видаляти там уже нічого. Тобто можна видалити все. Тобто операція не має сенсу. Як і хіміотерапія, котру навіщось — про всяк випадок — таки провели. Як і промені.

    Лідо, капут.

    Професор був дуже чуйним. Дуже стурбованим. І так за неї переймався… Пропонував паліатив (це покращить вам якість життя аж до смерті), обіцяв влаштувати до хоспісу (ніхто не мусить помирати на самоті), виписав наркотики (болезаспокійливі) і наполягав, аби до Ліди щодня ходила медсестра. Лідія від усього відмовилася.

    По-перше, як не дивно, вона почувалася добре. Ну, деколи йшла обертом голова. Час від часу трохи нудило. Слабкість, дезорієнтація — це її майже не турбувало. Сонливість — іноді. Загалом, нічого критичного. Сотні, тисячі людей лише у Змієві мають схожі симптоми і живуть собі якось. Непогано живуть.

    Звичайно, жінка розуміла, що все це ненадовго. І знала, що на неї чекає. Що нудота, і блювота, і запаморочення, не кажучи вже про дезорієнтацію та параліч, не забаряться навалитися на неї, ще й гуртом. Тому й вирушила до Зоряного, де на околиці стояла, занепадаючи, ще бабина хатинка-мазанка — мов на неї чекала. Місце там малолюдне, можна сказати, глушина — з трьох боків ліс, з четвертого — річка. Колись Ліді добрі гроші за цю ділянку пропонували, та вона відмовилася. Сама хата варта білих копійок, але ділянка — люкс. Там би доброму ґазді побудуватися, і жити — Бога хвалити. Може, як її грець ухопить, то Орест собі господу зведе на місці мазанки.

    А може, й ні. Продасть, щоб і духу маминого не лишилося, і пам’яті про неї — теж.

    Сльози набігли жінці на очі, вона часто-часто закліпала, проганяючи їх, та досягла лишень того, що солоні теплі краплі зірвалися з вій і потекли по щоках. Ні. Син не винен. У всьому винна вона. Тільки вона, й вона потребує покути. Тому і їде за сім світів на восьмий, помирати на самоті. Це — її кара. Її каяття. Вона сама себе судила, і винесла вирок — остаточний, і оскарженню він не підлягає. А біль… ще буде, звісно, але болю вона не боїться. Жодного, хоч би й пекельного.

    Бо що може бути страшнішим, аніж біль матері, якою знехтувала рідна дитина?


    3

    Бобир прокинувся від сильного поштовху — різко зупинилася маршрутка. Ляснули дверцята водія, потім — пасажирські двері, потім його сидіння вирівнялося — не інакше, як пані Слонопотамиха звелася на рівні ноги, пролунали її кроки, потім ще чиїсь, і ще… Він розплющив очі, розігнув скорцюблену спину, потягнувся так, що аж суглоби хруснули, а шкіряна маринарка зарипіла, наче сніг під ногами на доброму морозі, і розгледівся. Інші пасажири скупчилися біля автівки і джерґотіли, мов зграя схвильованих сорок — кожен щось своє. Він подумав, чи й собі вийти назовні, якусь мить вагався, аж тут у віконце біля нього постукали, і відображення блідо-сірої пики шофера, схоже на полинялий місяць уповні, кілька секунд плавало у брудному віконному склі, а потім той хрипко наказав:

    — Давай вимітайся. Колесо відпало, міняти буду.

    Що ж, по ходу вичерпно, — сказав собі Бобир і вимівся. Ставши осторонь, аби не змішатися з юрбою, котру завжди — так, і зараз теж, а чому ні? — ненавидів усіма фібрами душі, і заходився спостерігати. Разом з колесами — не тими, що міняв водій, хоча на них теж можна від’їхати, та переглядом порнухи — спостереження було для нього кайфом. Однією із небагатьох легальних насолод. І дарма, що виглядав він, як рахітичний підліток у період пубертату — мав двадцять один рік, дозвіл купувати алкоголь і дуже гостре око. А ще — вміння робити висновки, не стерте навіть тонами пігулок, котрі він ковтав спочатку за приписом психіатра, а потім — задля власної втіхи.

    У минулому житті Бобир мріяв стати слідчим або оперативником. Прикольно, хіба ні?

    У миру його звали Георгієм, тато кликав Їжачком — за колючий норов і за темно-сіре, з білими кінчиками, волосся, що стирчало в усі боки, і надавалося лише до стрижки «під нуль». Баба з маминого боку, гонорова полька, ще й нібито якась графиня, величала онука Єжи або Юрек — під хороший настрій, що траплявся з нею рідше, ніж Різдво, а у звичайні дні — «гей, ти, вилупку» або «гей, ти, виродку». Пані Малґожата була не вельми високої думки про свою доньку, і не чекала від неї доброго, про що б не йшлося — про слушну думку чи про здалу дитину.

    Утім, після трагедії, котра вщерть замалювала Юркове життя жирним чорним маркером, ставлення вельможної пані до онука дещо змінилося. У ньому раптом з’явилися нотки нездорової цікавості.

    — Ну, зізнайся ж, це твоя робота?! — дошкуляла бабця. Що-що, а наполягати вона вміла, та й не дивно. Стара шляхтянська школа. — Я нікому не скажу, nie bój się. Ти все управив, як мало бути?

    Бобир уперто заперечував. Ні, — торочив він усім. Бабі, матері, вчителям, однокласникам, сусідам. Та ніхто, крім батька, йому не вірив. А коли тато помер, син став прокаженим. Його цуралися всі, а баби Малґожати з її патологічним ентузіазмом відцурався він сам.

    Міра за міру.

    Прохолодний вітерець пройшовся виголеною, дещо спітнілою після сну потилицею юнака, повернувши його в суворе сьогодення. Отже, попутники… Бобир розглядав їх уважно, хоча й коротко, і висновки з поточних спостережень були невтішними — у маршрутці з ним їхали кінчені задроти. Усі, окрім хіба що рудої. Як її класифікувати, Бобир ще не вирішив, однак те, що її подорож — це втеча, сумнівів не викликало. Вона від чогось втікала. Чи від когось?

    Як і решта пасажирів. Вони теж утікачі, усі без винятку, і гладуха з мішком бараболі — теж, просто вона цього не усвідомлює.

    Що ж, задроти вони задроти і є, але цікаво було б дізнатися, що ними рухає. Мотиви їхніх дій і тому подібне психологічне лайно. Після низки тривалих сеансів, що для краси звалися душевними розмовами, він знається на цьому не гірше від свого психіатра.

    Ота старезна бабега, запнута, як сувора ісламістка — та й увесь її одяг достобіса нагадує хіджаб, — явно втікає від себе. Не всі вміють жити з усвідомленням власної нікчемності. Вона не вміє, а насправді змінитися немає кеби. Банально.

    Кощава тітка і козел, що її шпетив… тут є певна інтрига. Він кудись тягне ту мітлу проти її волі, а вона, хоч і огризається, та все ж мететься за ним, бо типу мусить. Жона хай убоїться мужа свого, ну, і далі за текстом. І хоча кощава не боїться нікого і нічого — цю породу безстрашних жіночок, чия хоробрість має джерело в повній відсутності головного мозку, і гіперроздутому его, Бобир знав добре, і не з чуток — та все ж звикла, щоби все було, як написано. Чоловік — хазяїн, його слово — закон, він — голова, дружина — шия… Що він там сказав, той сраний вихователь? «Народиш, і фертик»? Ця тьотя вагітна, виходить. Ох, не солодко буде пуголовку в цій швабрі рости, це не жінка, а кістяк якийсь, шкірою обтягнутий… Так, із цими двома усе ясно. Далі — чорновусий.

    Цей щось накоїв. Щось солідне, і щосили намагається не почуватися винним. А не виходить квітка кам’яна, правда ж, Данило-майстре? Десь глибоко в пузі почуття вини крутить кишками, як той циган сонцем. І це паскудне відчуття проступає крізь полив'яні очі, просочується гниле нутро крізь благополучну, ситу впевненість, плаває, як жир на воді. Що ж ти відмочив, дядечку? Трахнув когось, забувши спитати дозволу, а чи вкрав щось? Ні, навряд, грабунок такі хлопи гріхом не вважають, а вставити комусь, бодай і примусово, то для них як зуби почистити. Що ж тоді? Га, мужчинко? Невже когось замочив? При виконанні службових обов’язків? Чи, може, свідка прибирав? Свідка чого? Чорновусий не бандюк і на мента не схожий. ні на кого не схожий, якщо вже щиро. Ніякий. Ні риба ні м’ясо. Зовні переливається, а всередині порожній, як мильна бульбашка. Дівкам такі подобаються, що характерно. Це зайвий раз доводить — розуму в бабів немає й не було. І повертає нас до загадкової панни.

    Панна знітилася, упіймавши допитливий погляд Бобиря, занервувалася, її руки заметушилися, мов сполохані білі птахи, і врешті-решт вона напнула на голову каптур, що ні з сього ні з того опинився за комірцем її модифікованої під сукню ряси. Та було вже запізно. Хлопець дивився на неї і відчував, що горло йому перехоплює якесь незнане раніше відчуття, дивна суміш захвату та печалі. Любий Боже, яка ж вона гарна! Не класична красуня, може, і не красуня взагалі, але — прекрасна. Нетутешня. Витончена, як порцелянова статуетка танцівниці, що стояла в мами на трюмо, і водночас — земна. Жива, справжня. Темно-руді, свавільні кучері, схожі на ледь розжарені спіральки старих електроплит, стирчать з-під каптура в усі боки, важкі, млосні повіки над зеленими, як у Мавки, очима, надають обличчю вираз тихої чуттєвості. Ця дівчина, навіть миючи посуд, виглядатиме, як за півкроку до оргазму, а домашній халат носитиме, мов вечірню сукню, з вишуканою недбалістю. Таке лице, як у неї, легко уявити в напівтемряві салону якогось чорного вінтажного лімузину, де пахне шкірою і дорогими сигарами, а навпроти чарівної жінки сидить іще одне, дуже важливе лице в діловому костюмі, при краватці, і з товстими, мов сардельки, пальцями волохатих рук. Жінка закидає одна на одну довжелезні, плюс-мінус безкінечність, ноги, у важливого лиця відпадає щелепа, і воно… Бобир насупився. Уявляти далі не хотілося, і він хутенько подумки переніс попутницю на червону доріжку крутого кінофестивалю. Зелена шовкова сукня, накидка з дорогезного білого хутра, ніжні пальці, що тримають тонень

    ку цигарку… сам він не курив, і терпіти не міг курців, але ж образ зобов’язує… Спалахи фотокамер, білозубі посмішки кінозірок, ґвалт прихильників за огорожею, квадратні фігури сек’юриті і, заступаючи то все, її тоненький силует на передньому плані… Отак краще, але… як вона опинилася тут, на краю Ойкумени, у роздовбаній маршрутці, з водієм, на вигляд — типовим кримінальником, та занудними пасажирами, такими звичайними, що аж у роті кисло? Вона сильно нафарбована, однак це ніщо інше, як маска, за якою щось ховається. що? І, до речі, саме таким сексуальним лялечкам чомусь катастрофічно не щастить з чоловіками. Ті юзають красунь до повної втрати товарного вигляду, а потім викидають на смітник. Чи, не в цьому, часом, річ? Утікає від якогось гультіпаки із важкими кулаками та хронічною дистрофією головного мозку, як у його вітчима. І ховає під рясою застарілі синці. А у серці — свіжі рани. Що кумедно, рани на серці не бувають застарілими. Навіть шрами від стародавніх образ не старіють.

    That’s such a wonderful life! Трясця…

    Бобир глянув на кралю ще раз. Ет, звести б із такою близьке знайомство, якнайближче, пузо до пуза — ото було б смачно. Та враження таке, що з її зелених очей бризкає отрута, і вбиває будь-кого, у штанях і з яйцями. Дивно, чорновусий ледве не пірнає їй в уявне декольте, а цього не бачить. Мабуть, думає, що вона його так зваблює, усміхаючись, наче їй вилиці судомою звело. Лише клінічному ідіоту ця гримаса болю може здатися заохоченням — що, власне, натякає.

    Юнак неохоче відвернувся. Хоч в’язи скрути, а толку не буде. Цей ласий шматочок не для його горлянки. Зазирнути, чи що, драйверу через плече, поцікавитися, що він там робить, гайки крутить чи квадратуру кола обчислює? Довго щось, ой довго копошиться, а ще ж навіть колесо не зняв… І, до речі, де вони зараз узагалі?

    Яку назву має цей кінець географії?

    * * *

    У повітрі розтанули рештки дивного сну. Влада з насолодою потягнулася, відчуваючи, як пульсує затерпле від довгого сидіння тіло, і тут-таки сторожко озирнулася. Але ні, усе було гаразд. Ані Антон не наздогнав їхнього розсипчастого бусика, якимось дивом дізнавшись, де поділась його поки що дружина, ані екзотичний хлопець, що виліз із салону останнім після особистого запрошення водія, не робив жодних спроб підійти до неї, і… що? Та нічого. Важко уявити цього гота чи бота, чи як вони там до холєри звуться, таким, що фліртує, однак його допитливий, незмигний погляд Владу дратував. Це був дорослий погляд на занадто юному обличчі, не такий ситий, з відрижкою, як у її чоловіка, але — досвідчений. Власник такого явно встиг багато чого пережити. І Владі геть не хотілося знати, чого саме.

    Та ось юнак нарешті відвів очі, і неприємне відчуття, ніби крихітні павуки із тонкими гострими лезами замість лапок сотнями сновигали її тілом, лишаючи за собою схожі на криваве мереживо порізи замість павутиння, зникло. Натомість згадалося, як на початку червня вони з Надійкою (до слова, вчителькою молодших класів, лід і полум’я, звісно) сиділи у кнайпі на озері Мишка. Озеро своєю формою і справді нагадувало мишеня, було якимсь сольовим і цілющим, оточеним санаторіями, базами відпочинку та пансіонатами, а уздовж берега «хвостика» — вузенької трикутної затоки — різнокольоровими намистинами розсипалося безліч кав’ярень, кафе та їдалень: млинцевих, сосисочних, пельменних і навіть чебуречних. Їхня кнайпа для екзотики називалася колибою, хоча від колиби в ній було менше, ніж нічого; стіни з рожевої цегли, гостроверхий дах, як у китайської пагоди, й ошатна тераса прямо над водою. Утім, кава там завжди була суперовою, а місцеве вино — ще кращим. Влада пила вино, Надійка — каву по-ірландськи, зі справжнім віскі та густою шапкою збитих вершків над скляною чашкою. І говорили вони, на диво, про чоловіків. На диво — бо пліткувати не любили, і, попри загальну уяву, зазвичай знаходили інші теми для розмови. Але того дня Надю, що називається, понесло, хоча Влада ніяк не могла пригадати, з чого все почалося.

    — Важко нині чоловікам, — оголосила сестра, пильно роздивляючись тістечко-безе на своєму блюдці.

    — Он як? І чому ж? Хочеш, з’їм половину?

    — Буду вдячна, ціле я не подужаю. Та тому що нині все доступно, Владо. Усе можна. Немає чому дивуватися. І нічого хотіти. Знаєш, якось я бачила порнолистівки початку двадцятого століття. Нині їх сміливо можна ліпити на коробку з цукерками для дошкільнят. А що нам лишається, ґаздине? Звичайна жінка неодмінно програє мулатці в пір’ях та дзвіночками в усіх цікавих місцях. А мулатка програє Лоліті — справжній, років дванадцяти, в білих гольфах і куценькій спідниці. Ну, і так до безкінечності. І це лякає. Бо вседозволеність — це падіння в прірву без дна, де в польоті на тебе чатують хижі демони і вогнедишні дракони. Іранці кажуть: «Хто думає, що може погасити свої бажання, задовольнивши їх, схожий на безумця, який намагається загасити пожежу соломою».

    — Надю… що з тобою таке? — Влада не на жарт перелякалася. Вона вже давно не бачила сестру такою стурбованою. — Твій Славко загуляв?

    — Мій Славко шукає вчорашнього дня. Лорда Байрона з себе вдає. Усе, як завжди, — розтираючи тістечко виделкою на цукрову пудру, відгукнулася Надійка. — Але я зараз не про нього. Я про твого Антона. Вибач.

    — Вибачаю. Але з ним що не так? Крім того, я маю досить непересічний фах.

    — Ой, я тебе благаю, — відмахнулася Надійка. — Ну кого зараз здивуєш екзотичними танцями? Він же менеджер у «Кобальті» твоєму, так?

    — Ні. Уже співвласник. Відтоді, як «Кобальт» з дискобару став нічним клубом. Та я все ще не розумію, який стосунок…

    — А танцівниць у вас багато?

    Влада відсунула тарілочку з тістечком убік, апетит у неї зник та й вина теж розхотілося.

    — Ти до чого хилиш? Бачила його з кимсь?

    — Так. Висока пишна білявка, фарбована…

    — Як ти знаєш?

    — Бо вона азіатка.

    Влада засміялася, потягнулася до келиха з вином — добрий настрій завжди повертався до неї разом з апетитом.

    — То Аманда, вона напівкровка. Тато в неї якийсь сибіряк, здається, а мама чи з Китаю, чи з Кореї. Детективна історія про народження дитини. Антон з нею новобранців вербують, вона добре знається на танцях…

    — Не сумніваюся, — сухо відказала Надійка. — І на акробатиці. Вправи на козлі, так? А те, що вона напівкровка, певно, робить її ходячим табу для чоловіків. Тобі подобається мати шори на очах?

    — Я довіряю Антону. І якщо ти не скажеш, що вони привселюдно кохалися серед білого дня…

    — Не скажу. Узагалі дарма я завела цю розмову. Кожна людина бачить те, що хоче бачити, а тим паче — закохана жінка, — Надя підвелася і поклала на стіл кілька дрібних купюр. — Розрахуйся за мене, добре? Мушу бігти, колега захворіла, а в неї група подовженого дня, треба підмінити. Зачекалися вже, мабуть, шалапути…

    — Любиш ти свою роботу, — Влада ніколи не ображалася на правду та й на турботу про себе теж, а слова сестри сприймала філософськи — знала, що та від самого початку Антона незлюбила, й ніколи цього не приховувала.

    — А ти свою ні? — повела плечима Надя.

    — І я, однак ти в ній розчиняєшся.

    — Сказала жінка, що вправляється щодня по чотири години, аби лиш танцювати… гопака, —

    закінчила сестра, вочевидь, помітивши, як змінилося обличчя Влади, і заходилася розгладжувати свій строгий учительський піджак. Утім, приємний абрикосовий колір дещо нівелював суворість ліній, тоді як переважна більшість її колег вбиралися в практичні відтінки ряду «сірий затрасканий вовк». — Так, я люблю дітей. Маленьких особливо. Із ними легко. Вони не як дорослі — три шари облуди над порожнечею. І саме тому твоя робота мені геть не подобається. Не через бюстгальтери та майтки[1] на підлозі. Не через долари за підв’язками панчох. І навіть не через дешеве спиртне, що ллється рікою і в якому час від часу топляться якісь небораки.

    — Спиртне у нас дороге, — нащось заперечила Влада.

    — Ви продаєте його задорого, а то трохи є різниця. Та все це квіточки. А ягідки — фальш, облуда, зрада, зруйновані сім’ї та розбиті серця — і все через голі цицьки із блискучими зірочками на сосках. Чи не завелика ціна за таке видовище?

    — Я не знаю, — Влада почала трохи сердитися, бо розмова знову завертала до найболючішого. — Славка свого спитай, може… Що робити станеш, як і він на голі цицьки глянути забажає?

    — Свої йому покажу, — блискавично зреагувала Надя. — А якщо цього замало буде, випишу йому вольну через суд, нехай дивиться скільки хоче і куди хоче. Владо, ти себе не можеш надурити, а мене і поготів. Ми дві половинки однієї клітинки, не забула? Чи, гадаєш, я не в курсі, що в «Кобальті» тому ти єдина курвою за гроші не працюєш, принципово? Чого змовкла? Правда чи ні?

    — Правда, — прошепотіла Влада.

    Але так і не зібралася з духом сказати своїй близнючці, що останнім часом ця її принциповість просто бісить Антона.

    На тебе великий попит, лялечко.

    Ради Бога, я ж твоя дружина! — закричала вона, почувши це вперше, і потім ще повторювала, і не раз, і не двічі, що доводить неспростовно — ідіотка. Бог світився в очах мужа доларовими значками, і було ім’я його — Мамона. Чи любив її Антон хоч колись? Певно, спочатку думав, що любить, усі так думають. А потім йому захотілося свіжого м’яса. Ну не все ж тупих курок їсти, час від часу хочеться і качки.

    Кляті спогади. Як завжди, невчасно, і Надійка чомусь згадалася, мабуть, переймається за неї, вони справді по життю нерозлийвода, що тут вдієш, дев’ять місяців попа до попи в одному лоні, не кіт начхав. Влада потерла пальцями скроні, аби трохи отямитися, і раптом подумала, що цей дивний юнак напевно сподобався б її сестрі. Ось такий, з сутінковим вузьким обличчям королівського блазня, з поглядом-стилетом, і рішучими вустами — дуже сподобався б. Виглядає він так, ніби одним позирком може зняти з тебе шкіру для твого ж добра, але… щось у ньому є. Влада крадькома глянула на нього ще раз і квапливо відвела очі. Потім, аби відволіктися від сумних дум, почала озиратися навкруги. Цікаво, де вони зараз? Якесь село чи містечко, як дві краплі води схоже на те, де вони з сестрою народилися і росли, де пішли до школи, й навіть закінчили її, перш ніж їхня велика і галаслива родина в повному складі перебралася до столиці. Владі подобався ритм великого міста, його шум, пульсація заповнених людьми та машинами вулиць, бульварів та площ, однак деколи — не надто часто — вона все ж сумувала за тишею провінційного містечка, чи то, ліпше сказати, селища міського типу. Либонь, таке словосполучення існує лишень в українській мові, в інших мовах та інших країнах містечко є містечком, а село — селом. А в нас ці зворушливі покручі, чий міський тип зазвичай полягає в кількох триповерхових будинках на околиці, перукарні, до якої ніхто не ходить, та амбулаторії в центрі, до якої ходять геть усі, включно з псами, котами, козами та коровами — являють собою проміжну еволюційну ланку між колгоспом і великим містом. Влада ніби знову опинилася в рідному Вербовому, де нічого не змінилося. Бо ніколи нічого не міняється в таких місцях і містечках.

    Та сама центральна площа розміром як вітальня в її колишній квартирі. Та сама клумба в центрі центральної площі, де зроду-віку росте тільки бур’ян. Похилена будка очікування з дірявим дахом на автобусній зупинці — цікаво, скільки років тому тут востаннє зупинявся автобус? Крихітний сільмаг і шар пилу на асфальті перед ним, такий грубий, що в ньому із завзяттям золотошукачів гребуться дві тлусті рябі курки — жир заледве не капає з їхніх хвостів. Хирлява абрикоса із прив’ялими від пекучого сонця плодами — вже готова курага — притулилася біля пошти, навпроти сільмагу, а трохи далі, над копанкою, більше схожою на калабаню, звісила своє схоже на зелені батоги гілля сумна верба.

    Сонне царство… чи царство смерті?

    Влада здригнулася. Наслідок стресу, не інакше — в голову, мов шалені чортенята, навіть не лізуть, а застрибують на диво ідіотські думки. Треба з ними боротися, одним зі своїх фірмових методів, але яким? Про добру каву зараз годі й мріяти, про солодке вино чи ірландський віскі з присмаком вересового меду тим паче, а ось прогулянка — маленька і завжди доступна розкіш. Треба лише спитати в похмурого шофера, скільки в них ще часу?

    Сказано — зроблено. Тамуючи недоречне бажання стати навшпиньки, Влада підійшла до сутінкового дядька, привіталася та якомога недбаліше поцікавилася, чи надовго це колесо угрузло в землю разом із маршруткою.

    — Та холєра його знає, — сплюнув водій. — І я вам, жіночко, ось що скажу напевне — ви годину або й дві можете собі гуляти. Краще дві. Тут, курва-мама, звиняйте, — і дядько знову сплюнув, — ще, здається, й мотор полетів. Падло…

    — А ви кардіопроктолог? — пролунав глибокий єхидний голос прямо у Влади над вухом, і вона не мала потреби повертатися, аби взнати, хто це говорить. — Через вихлопну трубу діагностуєте поломку двигуна?

    Дівчина не втрималася й гигикнула. Їй також спало на думку, як шофер, сидячи на дупі позаду бусіка, і жодного разу не відкривши капота, визначив поломку двигуна. Звісно, він міг це запідозрити — на те він і водій. Однак ця впевненість при мінімумі рухів, щонайменше, дивувала.

    — Нє, вихователь, — дядько сплюнув утретє, підвівся, обтрусився і колоритно смикнув верхньою губою, демонструючи пожовклі, хоча й досить міцні, зуби затятого курця. — За системою Макаренка, хлопче. Відправляю таких шмаркачів, як ти, туди, де Макар телят не пас.

    Його очі сміялися — наскільки узагалі можуть сміятися очі снулої риби. Юнак відступив, хоча й не виглядало на те, що злякався, а ось Владі раптом стало лячно. Закортіло опинитися десь далеко, якнайдалі від цього містечка, що із красивої картинки, із солодкого спогаду про дитинство зненацька і без видимих причин стало перетворюватися на нічний жах. Кров буквально холонула їй у жилах, коли дівчина дивилася в пустки-зіниці дивного водія.

    Вовкулака якийсь, — промайнула недолуга думка; ще й згадався шкільний фольклор.

    Не ходи, дівчино, за північ гуляти,
    Бо привести можеш упиря до хати.

    Про що йшлося далі в цій дитячій жахалочці, Влада згадати не могла, однак певна була — ні про що хороше. А шофер усе дивився на неї, його погляд нагадував моторошний чорний вир, і дівчина чулася комашкою на липкому жабиному язиці. Зі стану напісвідомості Владу вивів чийсь доторк — юнак із дивною стрижкою підхопив її під лікоть і, буркнувши «Пішли провітримося», потягнув за собою. Уже за кілька кроків Влада отямилася і, прошепотівши «Дякую, мені вже краще», спробувала вивільнити руку — та де! Хватка у хлопця була чіпкішою від клешень голодного краба.

    — Не озирайся, — скомандував хлоп. — Просто йди поруч.

    — Йти поруч… куди? — вуста ледве ворушилися, неначе їх лідокаїном накачали.

    — До криниці хоча б. Он де, бачиш, вона? Біля пошти, під абрикосою. І лавиця якась, зможеш сісти. Вибачай, що я на «ти»…

    — Та нічого. Я… мені на мить примарилося…

    — Знаю, — хлопець різко кивнув. — Мені теж примарилося. І тій купці вишкребків, що юрмилися навколо нас, теж, я певен.

    — Не треба, — Владі нарешті вдалося звільнити лікоть. — Вони нещасні люди, напевно, та називати їх так. це грубо.

    — Ну, вибачай, але правда — це не пукання рожевопопих херувимчиків. І нещастя бувають різні. Якщо сам винен, то нічого на дзеркало нарікати. А у них — у кожного з них — повна шафа кістяків за плечима.

    Влада зупинилася, гостро глянула на юнака.

    — А у тебе — ні?

    — А у мене три. Три шафи, я маю на увазі. І я також вишкребок, а, точніше, недоносок, до того ж, у прямому сенсі цього слова. І в переносному. Полегшало тобі?

    — Ти й про мене так думаєш? — за розмовою Влада й незчулася, як опинилася біля криниці — старезного дерев’яного «журавля». Хлопець знизав плечима.

    — Ні. Ти — особлива. Ну чого стоїш, сідай, ногам правди бракує.

    Влада вмостилася на рипучій грубій дошці, сяк-так прибитій до колодязного зрубу. Ще раз угледілася в хлопця, і ще раз, і ще… Щось у ньому притягувало погляд, викликало цікавість і співчуття, але памороки не забивало, на відміну від моторошного водія. Дивний парубійко, що є, те є, та дивність ця межує з дивовижністю. І, здається, притягує не тільки погляд. Щось у ній, щось із самого дна зраненого серця, тягнеться до цього юного дикобраза. На жаль.

    — Як тебе звати? — спитала Влада, й сама собі дорікнула подумки: що, кубіто, проблем бракує, хочеш ще нових знайомств, і нових бідось до купи? А юнак на мить зніяковів, потім помовчав, немов обираючи з багатьох своїх імен найпристойніше, і зрештою озвався:

    — Бобир.

    Владі стало смішно. Нарешті, за весь цей час, по-справжньому смішно. І вона дала собі волю, засміялась — також по-справжньому, як у дитинстві. Як не сміялась уже цілу вічність. Як же їй цього бракувало!

    — Справді? То ти в нас золотий риб?


    4

    Товста шерепа вмостилася прямо на свій лантух з картоплею і, не потрудившись взутися, світила чорними, як земля, п’ятами та зашкарублими пальцями на ногах, чим безмежно дратувала Павлушу Штоса. У нього в голові не вкладалося, як жінка — ну гаразд, особа жіночої статі — може довести себе до такого стану, виглядати, як той мішок, на якому сидить, і при цьому ще й добре себе почувати. Вона цілком задоволена собою, це помітно. Нечесана, невмита, жує нижню губу, намагаючись кудись додзвонитися, тисне клавіші на допотопній мобілці вагою добрий кілограм — хто б міг подумати, що такі динозаври від «Мотороли» ще працюють! — і вся аж сяє від якоїсь незрозумілої втіхи. А чому тут тішитися? Звісно, поспішати їй не треба, дома, певно, ніхто не чекає, якщо є в неї чоловік, нині має свято… А вона, ця мацапура, неначе скрізь. Куди не глянь — скрізь. Мов би ціла купа клонів-нечупар розсілася по лантухах, оточивши бідаку Штоса щільним колом.

    І від цього Павлу Вільгельмовичу хотілося вити.

    Ні, по суті, він також нікуди не поспішав. У вигнання, під яку відпустку воно не було би замасковане, чи за свій рахунок, чи за чужий, а чи взагалі, за власним бажанням, нормальні люди не квапляться. Та й що робити там, у Зоряному? Горобцям дулі крутити? Але краще вже там, на місці, у невеличкому пансіонаті, де чарівна та люб’язна хазяєчка зварить кави вранці і спече на вечір смачний пляцок, аніж тут, бозна-де, бозна з ким, і не знати, як надовго. Немов прокляття якесь. Хоча… чому «немов»?

    Я тобі, лайдаче, сучий сину, тамті євро в гріб покладу! Бодай тебе грім побив, що ти мені єдину доню стратив! І хто мені очі закриє, як мій час прийде, га? Хто мене пом’яне, хто заплаче над могилою? Ой, дитино моя срібна, та була б я краще не дождала, щоб тебе ховати, дівчинко моя, ружа нерозквітлая… Та не буде й тобі життя доброго, чуєш мене, поганцю? Ніякого життя не буде, у пеклі горітимеш!

    Павло здригнувся. Як вона верещала! Не своїм голосом горлала, аж заходилася. Її всі чули, усі, не лише він. Уся лікарня, увесь Зміїв, та, й певно, всі гори і полонини. А вже що вона молола, й на голову не натягнеш. Він старався не слухати, а, точніше, не дослухатися, та хоч би й вуха воском заліпив — не зарадило.

    А що, як вона справді відьма? І усі ті голосіння-примовляння — все не просто так? І що, як вона…

    Наслала порчу на твій «Порше»? Смішно.

    Так смішно, що аж плакати хочеться.

    Біда не ходить одна.

    Тим часом, так нікуди й не додзвонившись, гладуха явно скинула кілька пудів своєї безтурботності. Поросячі оченята тривожно забігали туди-сюди під безбарвними віями, білясті бровенята засувалися вгору-вниз, доки їхня володарка щось шепотіла над мобільником — не інакше, як молилася. Павлуша хмикнув, дістав свій айфон-4 від Аррlе, перевірив — зв’язку не було. Жодної мережної рисочки. Так що не світить їй, цій принцесі на бараболі, поцвірінькати про життя-буття з подругою… утім, йому — теж. Але в нього наразі немає ані подруги, ані бараболі.

    Не по-осінньому теплий вітерець доніс дзвінкий дівочий сміх з-під того дерева, під яким улаштувалися руда і панк із зачіскою, як у скаженої моркви. Павло скривився, наче жуючи лимон. Ну, й що вона в ньому знайшла, у тому вишкварку? Худе, як глист, і таке саме шкодливе та капосне. Лише токсинами все навколо себе насичує, а дівчина, ти ба, сміється. Солодка парочка була надто далеко, аби Штос міг розгледіти щось на їхніх обличчях чи почути, про що вони говорять, але терпка хвиля ненависті до них, до їхніх радощів, які він не міг ані зрозуміти, ані поділити, хвиля кольору крутої гірчиці, і така ж сама на смак, вихлюпнулася десь із нутра в шлунок, і дійшла до горла. Жовч… от же курва руда! Усі баби — курви! Та пусте, іще не вечір. Ще побачимо, чиє гору візьме і що переможе, мудрість чи жовтороте нахабство. А жінки, хай там як, люблять старших, досвідчених чоловіків, заспокоював себе Штос, ковтаючи гірку слину і десь у глибині душі розуміючи, що його досвід — це товстий шар кетчупу на м’ясі з душком.

    А рудокоса явно не з тих, що вживають смердюче.

    * * *

    Юля собі ходила. Ніхто її не зупиняв, Геник добре все прорахував, і тямив, що дітися їй нікуди, тому стовбичив біля поламаної маршрутки, час від часу перемовляючись про щось то з водієм, то зі старезною бабегою, сповитою хустками, наче мумія — бинтами. Чорновусий теж стояв і злився на весь світ, хвойда з готом десь шаснули, дебела тітка кудись телефонувала, а Юля рухалася по колу, підсвідомо збільшуючи його радіус, аж доки не опинилася на хитких сходах, що вели до сільмагу, і завмерла на ґанку, міркуючи, чи не зайти до крамниці. Власних коштів не мала геть зовсім, Геник вигріб усе, до останньої копійки, забрав також паспорт, права і коштовності — господарю ломбарду не з чуток відомо, де беруть гроші зневірені бідолахи; але можна зазирнути, поцікавитися, чим крамарюють у цій глушині. Зрештою, просто подивитися. Завітати, як до музею.

    Як куди?

    Добре-добре, востаннє вона була в музеї в шостому, здається, класі дуже середньої школи, а чи в сьомому… ну то й що? Де написано, що всі мусять бути однакові? Мусять хотіти одного й того ж самого? Вірити в одного Бога, жити за одним стандартом… Де?

    Ніде. Але тих, хто йде проти течії, не люблять. Їх терпіти не можуть, принижують, знищують або здіймають на кпини — хто як може, той так і знущається. Ось і вона тепер розплачується за свою індивідуальність. За те, що не така, як усі.

    Насправді їй тоді не поталанило, та й фертик. Хто міг передбачити, що, попри райдужний прогноз погоди, піде дощ, а Геннадій повернеться додому, бо забув парасольку? Він, який ніколи нічого не забував, викликаючи своєю перфектністю гострі напади неповноцінності в дружини! Хто міг уявити, що, побачивши Юлю в куртці та з дорожньою сумкою в руках, спитає, куди це вона зібралася (після десяти років спільного життя, де навіть місця не було таким питанням), а, почувши у відповідь вельми правдоподібну брехню, не повірить власним вухам? Що проведе її до лікарні і, увірвавшись до кабінету чергового хірурга, поцікавиться, що, в біса, таке, з його парою? І, нарешті, хто міг знати, що, дізнавшись правду, він стане дибки, як скажений огир?! Не вона, принаймні. Т а к и м вона Геника ще не бачила. Прикро, звісно, що за три з половиною тисячі днів та ночей вона так і не вивчила того, з ким жила, їла і спала, кого кохала, чи вважала, що кохає. Прикро, проте слід визнавати свої помилки. Щоби не повторювати.

    Я для нього матка, та й усе. Квочка. Він сам так сказав, і, Бог свідок, цілком серйозно. Він був… став таким жорстоким. Краще б він побив мене. Краще б зрікся чи завів коханку. Але так… безжально, безсердечно… заявив, що я — убивця! І що сам… що в разі чого сам мене уб’є, таким самим чином, як…

    Юля схлипнула. Навіть думати далі було нестерпно. Біль гострими списами пронизував тіло і різнобарвними блискавками спалахував у очах. Дуже повільно, маючи повне враження, що рухається на милицях, жінка спустилася зі сходів і побрела назад, до автівки. Скоріше б її полагодили. Скоріше б вони рушили — хоч куди. Рух трохи тамує біль, а дорога лягає, мов просочена миром пов’язка, на її зранену, засмальцьовану душу.

    Наближаючись до чоловіка, Юля мимохіть утягнула голову в плечі. Висока і цибата, в куцому картатому пальті — збиралася ж бо поспіхом — вона здавалася собі зовсім крихітною та жалюгідною, наче Аліса, що не має і не матиме жодного захисту від божевільних, страшних див чарівного Задзеркалля.

    * * *

    — Ну давай же, давай, — шепотіла Ксеня, відчайдушно тицяючи пальцем у згаслу клавіатуру мобільника. — Та вмикайся ж, трясця тому всьому!

    Телефон мовчав, а ось Ксені мовчати не хотілося. Їй хотілося вити. Мало того, що маршрутка беркицьнулася на півдорозі до хати, мало того, що мережі тут практично не було, ще й мобільний вимкнувся. Батарея сіла, а Ксеня, як завжди, забула її зарядити. І зарядку теж забула. Що й не дивно. Маючи трьох дітей, дуже швидко починаєш забувати і своє ім’я.

    Добре, хоч з дітьми лишилася мама, а не свекруха. Та вже піною сходила б, сичала б, як змія. Ну а мати, вона мати і є. Побурчить трохи і пробачить. Особливо, якщо все пояснити. Бо свекруха пояснень не слухає. Вони їй у біса не потрібні, ті пояснення. Свекруха ледь що починає кричати, та так, наче їй хтось язика через дупу витягує.

    А Василько її зупиняє, — тужно подумала Ксеня. Завжди. Щоби там між ними не було, зле чи добре, але матері його на дружину горлати зась. То моя сім’я, а ти у своїй репетуй, так Василь каже. Допомагає, хоч і не завжди.

    Та чоловік далеко. І діти теж. А вона, правду мовити, вже скучила за ними. За всіма. Хоч і зраділа, грішна, спочатку, бо ж не думала, що так надовго цей ремонт затягнеться. Вирішила — ну, півгодини, ну годину нехай. Посидить у тиші, відпочине, про щось хороше подумає. Про дрібничку якусь, як та помада, що її Ксеня бачила в місцевій галантереї. Ох і гарна, аж сяє! І червона, як півнячий гребінь. Але дорога. Сорок гривень. Чи навіть п’ятдесят? А коли в тебе троє дітей, кожен гріш щось та важить. Та й куди нею мазатися, тією помадою? Для кого? Для Василя, що вже, певно, в губи її хіба у труні поцілує? Чи затим, аби баби в селі сміялися? Ні, немає резону їй губи мастити, та ось біда — все одно кортить. Хочеться згадати юність, себе, довгоногу, струнку, і сині очі Василя — у них були кохання і ніжність…

    Ксеня зажурилася, наосліп запхала непотрібний телефон у потерту дерматинову сумку. У неї завжди все добре на зле обертається. Вона з тих сіромах, що хочуть найліпше, а виходить… нічого не виходить. Усе сходить нанівець. І хоч плач, хоч кричи, а хоч гопки скачи, а змінити те не в її силах. Видко, так їй Бозя присудив — жити та й умерти, і не заплаче ніхто…

    — Не переймайтеся так. Я гадаю, скоро вже поїдемо.

    Ксеня підняла голову, спробувала усміхнутися — від незвички було важко, але з третьої спроби вдалося. Говорив той пан, цибатої муж, що за неї заступився, і дивився тепло, співчутливо. Ксеня зашарілася — до таких поглядів вона не звикла. Добре вбраний, ставний чоловік, у костюмі та при краватці, у блискучих чорних мештах, на депутата схожий — а він що забув у розбитому нанівець мікроавтобусі? З «Мерседесом» своїм переплутав?

    — Це все Юля, — сказав чоловік, хоча Ксеня ні про що його не питала. — Через неї я тут. Я машину продав, щоб готівку зі справи не виймати, і придбав хату в Зоряному, невелику, усього два поверхи. А нової автівки не купив, не встиг просто… може, згодом.

    Не встигла Ксеня як слід перетравити заяву про невелику двоповерхову хату — таких котеджів у Зоряному було три, а один — з нею по сусідству, як чоловік продовжив:

    — Ви не думайте, вона хороша, Юля. Ми вже так давно разом… я її кохаю. Просто вона… ну, сама не розуміє, що робить. Як дитя мале. Ми знайомі зі школи, з першого класу. За однією партою сиділи, я хворів дуже, і до школи у вісім років пішов. А вона — у шість. Вона, знаєте, весь час побивалася через зріст… казала: «Я усім впадаю в око, але ніхто мене по-справжньому не помічає. Ніхто мною не цікавиться». Потерпала від цього. А ось я помітив. І зацікавився. Вона…

    — Вона робить вам боляче, — вирвалося в Ксені, і жінка злякалася. Не її це діло, і, якщо дядько гаркне, то матиме рацію. Так і треба. Він…

    — Так. Вона завдає мені болю, а я — їй. Це буває, коли кохаєш. Я без неї не можу, справді. Хоча й доведеться. Уже скоро. Бо дозволити їй… я не можу! — він приречено махнув рукою і рушив назустріч дружині.

    * * *

    Лідія стояла, похитуючись, за спиною водія, і масувала потилицю, втискуючи пальці так сильно, наче хотіла вичавити біль. Біль лишався там, де й був, а до різких судом додалася ще й пульсація. Кров стугоніла у скронях, мов Ніагарський водоспад. Голова гула, як лаврська дзвіниця на Великдень. Запліталися ноги, руки, язик і навіть пальці на руках. Усе, про що попереджав лікар, і ще дрібка зверху.

    Почалося.

    У глевкому мареві коливалися, утративши чіткість, фігури подорожців. Думки розповзалися повільно і неухильно, як дощові черв’яки, сфокусуватися бодай на одній зараз було не легше, аніж із розбігу вилізти на верхівку піраміди Хеопса. Акварельні вересневі барви несподівано набули різкості та неприємної яскравості, немов полотна навіженого сюрреаліста. Лимонно-жовте кленове листя спалахнуло інфернально-червоним вогнем, шляхетний пурпур ботанічно неідентифікованих кущів обернувся на отруйно-малиновий колір, а туї та смереки, що росли навколо сільради, з темно-зелених перетворилися на кислотно-салатові.

    А ще Ліду жахливо нудило. Вона відчайдушно хапала присмачене терпкістю осені повітря, намагаючись дихати якнайглибше, однак це не допомагало. Нудота то посилювалася, викликаючи судомні посмикування у стравоході, то ненадовго відступала, лишаючи по собі липкий піт під пахвами і на чолі, крупний дрож в усьому тілі та відчуття безмежної слабкості, такої, що простий порух віями здавався витисканням штанги у двісті кілограмів.

    І чому, скажіть, будь ласка, у нас не дозволено евтаназію?

    Шофер підвівся, ляснув капотом, відкритим усього хвилину тому, та заходився ретельно протирати гайкові ключі замасленою ганчіркою і складати в дерматиновий чохол. Його рухи, скупі, економні, нагадали Ліді метроном.

    — Скоро вже? — хрипко каркнула жінка, отримавши у відповідь важкий, як свинцеве грузило, погляд, і нову порцію розмірених рухів. Ліда відкашлялася й спробувала ще:

    — Скоро вже поїдемо?

    — А ти що, на власні похорони боїшся спізнитися?

    Жінка розгублено моргнула — мабуть, причулося.

    — Вибачте, що?

    — Та нічого. Хустку поправ, бо сповзла. Хімія, еге ж?

    Ліда кивнула.

    — Ну, так… такі справи… сумні-невеселі. Можна прикрити платом лису голову, та не лису душу.

    — Ви… що ви таке говорите? Що собі дозволяєте?

    — Я — нічого. Від дружини не гуляю, не б’ю її, не п’ю. Зовсім, як твій Степан, тільки навпаки! — шофер зареготав. Жінка позадкувала.

    — Ви хто? Ми знайомі?

    — Особисто — ні. Та я знаю таких, як ти. Добре знаю. Курви. Так за мужика вчепитеся, наче й висратись без нього не вийде, а на дітей чхати хотіли! Головне, що хрін поруч! Статус, бачте, від людей не встидно! Та ось тобі моя думка — встидно поруч гімно мати, а не самій вікувати! Кепсько, Лідо, тобі нині, еге ж? А твоєму сину як було? Коли татусьо по п’яні лупив як Сидорову козу, а мамця вигляд робила, мов би нічого й не сталося, сімейне щастя берегла — як?

    Ліда вже не дивувалася. І болю майже не відчувала. Мов зачарована дивилася на химерного водія, надто змучена, аби злякатися як слід. А боятися було чого — і не лише фантастичної обізнаності дядька щодо її буття; і найбільш бравого хлопа, не те що змучену хворобою жінку, настрахали б його очі —

    вони стали білими, як крейда, а дві чорні цяточки зіниць, розміром із сірникову голівку, проштрикували її наскрізь, наче свердлили, викликаючи в грудях холодок, подібний до тих стародавніх цукерок-бурульок, що Ліда куштувала в дитинстві, але й близько не такий солодкий. Жінка безпорадно замахала руками, розганяючи мару, стулила повіки, почекала і обережно скоса зиркнула на дядька. Перед нею стояв звичайнісінький шофер, у запиленій куртці та порепаному картузі, із попелясто-сірим від утоми та дорожнього пилу лицем і карими радужками вузьких очей.

    Це галюцинації. Ще один симптом.

    — Вибачте, ви щось казали? — обережно уточнила Ліда, і внутрішньо скулилася, чекаючи на чергову порцію нищівної критики. Дядько пожував сухі губи.

    — Казав, дамочко. Авжеж. Ми нікуди вже сьогодні не поїдемо — ось що я сказав. Гаплик мотору. Капут. Кінець. Краще вам зібратися докупи — вам усім — та шукати, де ніч перебути. Тут хатинок удосталь, люди привітні, — і водій скривився, — якось ніч перейде, а далі побачимо. Ранок ночі не докаже, якось воно та й буде…

    Дядько відвернувся та пішов геть, лишивши інструменти на капоті. Стало ясно, що подальша доля пасажирів його геть не обходила, будуть гуртуватися — то й добре, а ні, то ні. Ліда хотіла покликати його, спитати, а де, власне, збирається ночувати він сам, і чи напевне вони поїдуть звідси завтра, проте не наважилася. Надто яскраво, немов сліпуча електролампочка, спалахувало в мозку видиво каламутно-білих очей. Краще його не чіпати. Не шукай пені, вона тебе знайде.

    Не тямлячи навіщо, Ліда підійшла до мікроавтобуса, розгорнула чохол з інструментами та відсахнулася, тамуючи крик. Замість гайкових і розвідних ключів, які дбайливо полірував шофер, у відповідних нішах лежали акуратні скальпелі, ножі, кліщі, сріблясто-сірі, сяючі, всі, як новенькі, але деякі — з буро-іржавими плямами на поверхнях лез. Жінка не втрималася, провела пальцем по одному, на вигляд найчистішому скальпелю, зойкнула — гострий! — простягнула руку, аби покласти дорожній набір хірурга (чи, може, Джека-Різника) на місце, й отетеріла. Чохол обернувся на крихітну коричневу хмаринку і повільно розчинився в повітрі. Обриси інструментів якусь мить ще сяяли прямо під носом у збентеженої Ліди, а потім також зникли, і сліду не лишилося. Жінка здушено кавкнула, наче жаба, по якій проїхалася колесом гарба.

    Галюцинації тривали.

    * * *

    Водія звали Інгольв — у ті часи, коли він ще був людиною — і цю роботу він просто ненавидів. Палко, відчайдушно, до сказу, всіма фібрами давно втраченої душі! Він став катом, проте не відчував себе катом, і постійно намагався зрозуміти, чому найбільш нещасні люди дістаються саме йому? Де закляті грішники, які ніколи не чули про каяття? Де богохульники, грабіжники, ґвалтівники? Де всі ці чудесні смаколики, яких муч скільки влізе, собі на втіху? Та куди там! Йому завжди випадають підран-

    ки, добивати їх так само легко, як і гидко. Взяти хоча б цю Ліду… що, її життя не покарало? Та де вже більше! А він мусить додавати. Усе одно, що взяти збитого птаха за поламане крило, і щосили гатити ним об землю. А на черзі — Ксеня, нещасне дитя, котре вискочило заміж, не встигнувши ані подорослішати, ані бодай насолодитися юністю. Вискочило, бо попи сказали «треба», а мати сказала «пора» і батько додав «у нас рано ся віддають, гляди, щоб не довіку дівувати». А Василь кохав її, і все могло б піти на краще, якби знову не попи з їхнім «протизаплідні — гріх», «для себе жити — гріх» та іншими бздурами, що буття псують і не таким пуп’янкам, як Ксеня. Ось і не став цей пуп’янок трояндою, а став барилом, із тугою в очах, пронизливою, як вістря списа. Потім ще Влада, Юрко, Юля… Юлю, утім, водій жалів не вельми. Та все шукає шляхи до самопізнання, все у собі порпається, як та курка в перегною, а насправді не спроможна пізнати істину, нехай би та їй на носа сіла. Юля перестаралася, живучи для себе, і лише для себе, ох, намучиться ще з нею муж. Утім, не його то справа. Він свою зробить, ніде не дінеться. Переступить через себе, вже не вперше. А потім довго-довго сваритиметься на базі з диспетчером. Хоча до чого тут диспетчер? Теж невільник, як і він, але він — норовистий виродок. Покруч серед покручів — це просто вищий пілотаж. Сьоме небо збочення.

    Інгольв йшов, а під його ногами клубочилась молочно-біла пара, гарячий туман, наче дихала земля, по якій він ступав, і неначе дихання її курилося морозної ночі…


    5

    Погода зіпсувалася несподівано навіть для гір. Щойно сяяло в усій своїй золотаво-червоній красі бабине літо, аж ось нізвідки налетіли хмари, чорні та страшні, немов неситі круки, і несамовито закружляли над здобиччю — купкою переляканих, збентежених людей. Ударив грім, здійнявся шалений вітер, багряне листя зграйкою обскубаних метеликів подалося у вирій. Важкі, довгі краплі дощу, як свинцеві цвяхи, устромлялися в голови та тіла беззахисних подорожніх і частішали з кожним наступним ударом грому, аж доки не перетворилися на суцільну мокру стіну, такий собі крижаний водоспад, від якого годі було знайти порятунку.

    Першим не витримав Штос. Мокрий від маківки до п’ят, як безпритульний цуцик, він рвонув на себе іржаву ручку на пасажирських дверях маршрутки. Ручка відвалилася і лишилася в Павлушиних пальцях, але й дверцята відчинилися. Штос влетів до салону першим, сліпнучи від води, що без упину лилася з крисів піжонського, у стилі «ретро», капелюха, невідомо нащо напнутого кілька хвилин тому, і сирим пляцком ляпнувся на сидіння. Відразу за ним біля автівки стояв Бобир, але він не квапився всередину. Пропустивши Владу, Ксеню та Юлю, махнув рукою Геннадію, аби той проходив, і лише тоді зайшов сам. Озирнувся. Бракувало Ліди, а для нього — безіменної старої. Утім, усі інші, окрім Влади, для нього також лишалися незнайомцями.

    — А де ця. ну, тітка-мумія? — напівголосно спитав юнак у Влади. Почув Геннадій і, підсвідомо радіючи хоча б такій можливості випустити пару, гаркнув:

    — Ах ти ж щеня, знову ти за рибу гроші! Хамло! Треба тебе ввічливості навчити!

    Юрко озирнувся на крик, скрививши рота, як лекало, у глузливій посмішці:

    — Ти потренуйся спершу на дружині. Якщо вона дзявкотіти перестане, то й на мені спробуєш.

    Щоки Геннадія взялися червоними плямами, а чоло побіліло. Він зірвався на рівні ноги, стиснувши кулаки і вже готовий був кинутися на хлопця, проте забракло простору. Випроставшись, чоловік з усього маху врізався головою в саморобний люк на стелі мікроавтобуса, вирізаний, вочевидь, замість буржуйського винаходу — кондиціонера. Петлі, що трималися на прадавніх шурупах зі скрученою різьбою, вилетіли з гнізда, люк перехнябився, зі щілини на потилицю Геника негайно полилася вода.

    — О, тутешня анестезія, — засміявся Юрко. — Безкоштовна. Зараз попустить, трішки охолонете.

    Геннадій і справді охолов. Сяк-так приладнав люк на місце, опустився на одинарне сидіння, де раніше сиділа Влада, та вирячився на свої руки, ніби бачив їх уперше. Поворушивши пальцями, як зробив би, напевне, після складної операції, аби впевнитися в їх працездатності, звів погляд на Бобиря, і тихо, але твердо сказав:

    — Пробач… те.

    — Прийнято, — кивнув той. — Ви побудьте тут, а я піду тітку-му… оту бабцю пошукаю.

    — Я з вами, — озвався Геник і встав. Видовжене Юліне лице витягнулося ще більше.

    — Сказився? Дощ періщить як з відра!

    — Уяви собі, я це помітив. Та пусте. Не надійся, не змиє.

    — Ти мене тут кидаєш, саму? — губи жінки затремтіли. — Та як ти…

    — А що? — чоловік зробив великі очі. — Якщо ти на когось нападеш, нехай кричить «Ґвалт!»

    Ледь прикриті дверцята маршрутки розчахнулись від поривчастого вітру, немов припрошуючи зробити перший крок. Чоловіки синхронно зіщулилися, але не відступили. Юрко вийшов першим, Геннадій за ним, і за кілька кроків щільна темно-сіра маса води поглинула обох без сліду.

    — Ні, ви бачили? Ви це бачили? — пискляво поскаржилася Юля усім відразу, однак співчуття ні в кого не виникло. Штос знизав плечима і скривив мармизу так, що стало зрозуміло без слів — особисто він утік би від такої нареченої ще до того, як вона стала б дружиною; Ксеня голосно зітхнула, витягла зі своєї торби недов’язаний строкатий шалик на довжелезних пластикових спицях, і ось уже їхні голівки весело заклацали, стукаючись одна об одну, у дивовижно моторних жіночих руках. Влада також полізла до своєї сумки, витягнула звідти маленьку книжку із загорнутою в газету обкладинкою і заходилася читати. То був любовний роман, сучасний, із детективно-містичною лінією, від улюбленої авторки, і так, Влада знала, що сказали б про це її захоплення психологи.

    Добирає емоційності через брак такої в житті.

    Стикаючись щодня з голою (і в буквальному сенсі також) фізіологією, шукає чуттєвості та ніжності на сторінках курчачої літератури.

    Утікає від гіркої реальності у вигаданий карамельний світ.

    Владі було начхати. Вона просто любила такі твори, а книжки обгортала газетами, бо втомилася огризатися на зауваження псевдоінтелектуалів, котрі чомусь узяли за правило пхати носа, куди не слід, визначати, що кому читати, і починати бесіду зі слів: «Невже такій гарній жінці подобається ця маячня?»

    Для них цими ж самими словами бесіда й закінчувалася.

    — Я мокра. Мені холодно, — тим часом нудила Юля. Влада, не відриваючись від читання, знизала плечима.

    — Усі мокрі, усім холодно. А ваш чоловік мокріший за інших.

    — Він — почвара, — тихо, але так злобно мовила Юля, що всі аж здригнулися.

    — Ти ще почвар не бачила, кумонько, — дорікнула Влада. — Не бери гріха на душу, не бреши на мужа.

    Юля знітилася, замовкла і стала прислухатися. Почулося, що крізь гуркіт грому та шум дощу пробивається несамовитий жіночий лемент. Він то змовкав, майже розчинаючись у гуркоті зливи, чи не потужнішої за Ніагарський водоспад, то сягав крещендо, переходячи з безладних вигуків у таке моторошне виття, ніби плакав Левіафан, упійманий у лабети Бога.

    Якщо до цього Юлі й справді було холодно, то зараз її зморозило. Видалося раптом, що вони учотирьох відрізані від світу назавжди і що почався другий Великий Потоп, без ковчегу з парованими тварями, без Ноя й без жодної надії на спасіння. Юлі також хотілося кричати, і вона вже ледь не почала, аж тут дверцята маршрутки ляснули, і в салоні з’явилася мокра та збентежена голова Бобиря.

    — Це капєц, дівчата, — сповістив юнак. Влада миттю відклала книжку.

    — Кому? — злякався Штос, хоча звертались явно не до нього.

    — Не кому, а взагалі. Ми знайшли її. Момент, — голова знову зникла, надворі пролунали такі звуки, ніби хтось у гумаках чалапав болотом, і нарешті дві пари міцних чоловічих рук буквально штовхнули до салону обм’яклу Ліду. Жінка була блідою, як вапно, з рани на її чолі струменіла кров.

    — Ви, придурки! — загорлала Юля, ледь побачивши Геника та Юрка, що сяк-так утиснулися за Лідою. — Що ви з нею зробили, трясця?!

    — Та нічого, — Бобир, не надто зважаючи на дурні питання, посадив Ліду на подвійне сидіння і заходився діловито оглядати ушкоджений лоб. — То вона сама.

    — Ти хочеш мене переконати, що вона сама розгатила собі довбешку до крові?! — карбуючи кожне слово, холодно спитала Юля. Юрко гмикнув, продовжуючи пильно роздивлятися рану.

    — Хтось має вату і перекис водню? Чи хоча б одеколон?

    — Я маю. І те й інше, — відгукнулася Ксеня.

    — Ти мене ігноруєш, чи що? — верескнула Юля до Бобиря. Той кивнув.

    — Ігнорую. Хоча й не вельми вправно виходить, так? Ти ж бо натяків не розумієш. Мушу сказати прямо: заткайся і сядь спокійно. Стули писок, доки я не допоміг.

    Юля отетеріла. Глянула було на чоловіка, але той демонстративно відвернувся. Почуваючись обпльованою, жінка таки сіла, щоправда, у неспокої, однак це нікого не хвилювало. Юрко тим часом вправно відкрутив пляшечку з перекисом від запасливої Ксені, щедро хлюпнув ним на уразу, почекав, доки рідина перестане пінитися, промокнув ватою рештки крові і, діставши з кишені олівець із зеленкою, заходився окреслювати краї рани лінією досконалої товщини. Штос не витримав — цей вискочка дратував його дедалі більше.

    — Ну, ти прямо як лікар, — вигнув презирливо й без того криві вуста Павлуша і погладив вуса жестом, що, як він уважав, додає йому солідності. — Без мила в дупу лізеш.

    — Ну, коли лікар без «як» лише шмарклі жує, — Юрко безтурботно малював собі далі зелену ріку на білій шкірі жінки, — і споминає, як у дупу лазив не намилений, що ще маю робити?

    — А ви справді лікар? — зацікавилася Влада. Павлуші хотілося щезнути. Ну ось хто його за язика смикав? Або допоміг би, або, ліпше б, мовчав… Та не хотілося йому, чесно говорячи, до тієї бабеги і торкатися, що йому до неї? Якби ця руда допомоги потребувала, тоді так, інша річ. Він би все зробив, як слід, і оглянув би ретельно, жодних питань.

    — Справді, — відповів за Штоса Бобир, закінчивши малювання. — Ще й подвижник, без балди. Лікує, не жаліючи ані себе, ані хворих. Хворих — особливо. Я в газеті читав.

    Павлу Вільгельмовичу стало так зле, що судомою звело навіть п’яти.

    — І що ж у тій газеті писалося, Юрцю? — не вгавала руда.

    Штос спалахнув від злості. Юрцю, ви лишень послухайте! Роззнайомились накоротко, на лавиці сидячи! Паскуди…

    — Справи кепські, люба. Дохтур наш оперувати відмовився, доки гроші не дістане прямо в загрібайла свої, мати пацієнтки забарилась щось, овець своїх продаючи, і та дівка візьми та й помри без належного оперативного лікування. Двадцять років було, студентка.

    — Зрозуміло, — мовила дівчина, і повернулася до потерпілої. Штоса для неї більше не існувало. — То що трапилося?

    — Ми знайшли її під пам’ятником Невідомому Солдату, — долучився до розмови Геник. — Там, біля сільради, такий скверик, і…

    — Вона билася об той постамент, — Юрко аж здригнувся, пригадавши. З неба ллє, наче там, нагорі, прорвало каналізацію, вітер виє, мов скажений вовк, і жіночка, худа, як тріска, відчайдушно гатить головою об бетон. Мокрий одяг у кілька шарів обліпив її так, що всі кістки можна перерахувати, і — Бобир розумів, що це безглуздя, але що ж, напевне, це не останнє безглуздя в його житті — він добре бачив на її щоках сльози. Як не дивно, вони не змішувалися з дощем, і… щось змусило її до цього. Розбиватися на смерть, плачучи від болю і від жаху — бо, поза сумнівом, запізнися вони на кілька хвилин, і довелося б нещасній старій очі закривати. Щось, сильніше за інстинкт самозбереження, прирекло її на смерть.

    Оприлюднювати свої роздуми Бобир не квапився. Він узагалі був з тих, що більше слухає, а менше патякає. Це суттєво зменшувало кількість проблем у його житті, хоча, коли гострий, як колька в печінці, норов діставався язика і виривався таким чином назовні, деякі негаразди усе ж мали місце, і часом залишалися в нього на тілі — шрамом на животі, поламаним носом й іншими подібними дрібницями. Здебільшого ці сліди лишала мама, караючи його за брехню. За те, що вона вважала брехнею. Покарання були різними, вчинок не мінявся. А згодом мати навіть прикидатися перестала, що їй потрібна причина, аби бити сина. Як у тому анекдоті про Бога та небораку-будівельника, чий дім увесь час накривався мідними ночвами.

    Ну, не подобаєшся ти Мені.

    — А хто бачив нашого водія?

    Якби голос міг узятися іржею, то звучав би так, як зараз у Штоса.

    — А навіщо він вам? — непривітно буркнула Влада. — У таку зливу ми хіба що попливемо в цій маршрутці, як у підводному човні. Ще й з усіх боків драному…

    — Хочу спитати, нащо він нас сюди завіз!

    — Мабуть, це село по дорозі до Зоряного, — без жодної впевненості проказала Влада.

    — Ні, красуне, — Штос заводився дедалі більше з кожним своїм словом. — У мене карта є. Цей відрізок шляху, ось він, — тицяючи пальцем у мапу, що лежала в нього на колінах, просторікував Павлуша, — геть безлюдний. Тут ведмеді є, можливо, і немає ані сіл, ані поселень, ані бодай одної вошивої автозаправки!

    — Гадаєте, ми заблукали? — перелякано спитала Ксеня.

    — Я вважаю, нас викрали! І доправили сюди не просто так! Я не знаю, де ми…

    — Дощ ущухне, і дізнаємося.

    — Був би вам вдячний, юначе, якби ви мене не перебивали!

    Юрко пирхнув і склав долоні човником, удаючи сумирність.

    — Так ось, про що це я… — вуса у Штоса вже висохли і красиво розпушилися, до біса нагадуючи вінички, котрими сексуальні кіношні покоївки змахують пил у багатих будинках. — Не уявляю, де ми, але певен, що все це не випадковість. І буцімто спущене колесо, і мотор, що так вчасно заглух, та й узагалі. Ми всі спали! Коли потрапили сюди, згадайте — всі ми спали!

    — Ну, я завжди дрімаю в дорозі, — Юля не втрималася, аби не втрутитися в бесіду; це було цікавіше, аніж плекати свою образу. — Крім того, гормони даються взнаки, викликають сонливість. Я вагітна, якщо хтось не в курсі.

    — Бурхливі оплески, що місцями переходять в овацію, — урочисто сказав Юрко. — Але мушу визнати, щось у цьому є.

    — Теорія змови? — рівненькі, як шнурочки, брівки Влади смикнулися. — Не певна, хоча… я в дорозі нечасто сплю, а нині…

    — «Нечасто» не значить «ніколи», — резюмував Бобир.

    — Я — ніколи, — вступив і Геннадій. — Ніколи не сплю, себто.

    — Бо ти весь час за кермом.

    — Байдуже, Юльцю, де я. Не сплю в автівках під час руху — так краще?

    Юрко замислився.

    — А цього разу?..

    — Спав як убитий.

    Від цього порівняння Ксеня здригнулася.

    — Ну й що ви хочете довести? Шофер моровицю наслав на нас? Чи гіпноз?

    — Та тебе, коровисько, жодний мор не візьме, — вишкірився Штос, геть забувши, що має справляти добре враження на рудокосу. Коровисько булькнула так, ніби їй хтось горло перетяв, а дебіл-малолєтка, котрий сам, ну сам же називав її не менш паскудно, нахилився до Павлуші, благо, сидів навпроти, і, защепивши пальцями обидва вуса, дуже проникливо мовив:

    — Закрий пельку, бо ще пломби видує.

    І вельми боляче смикнув.

    Штос безпомічно змахнув руками. Він уже зрозумів, що підтримки тут не дочекаєшся, а сам битися ніколи не вмів. І його, щиро кажучи, лякав цей хлопчисько — такий юний, на позір тендітний і безсердечний, як медуза. Ну його до дідька, із таким зачепишся — перший пошкодуєш.

    — Відпусти, — гугняво сказав Павлуша, чим неабияк насмішив Владу.

    Бобир послухався. Ледь не плачучи від публічного приниження, Штос кілька разів шморгнув носом, утягуючи в себе кривду упереміш зі слізьми, і вперто продовжив:

    — Самі поміркуйте. Ми не знаємо, де знаходимося, а водій зник без жодного слова. Щось недобре коїться. Може, він завіз нас сюди, щоб пограбувати?

    — Так, лісів по дорозі йому забракло, звісно, — єхидно підтакнув Геннадій. — Для грабунку треба було нас лишити посеред села.

    — І село це дивне, — стояв на своєму Штос. — Ви людей тут бачили? Хоч хтось, бодай одного селянина зауважив?

    — Я курей помітила, — пригадала Влада.

    — Майже селяни, — гигикнув Павлуша. Звук вийшов такий, ніби десь рохнула свиня. — Або ось що. поміж нами жінки… Що, як той шоферюга їх задумав зґвалтувати?

    — Чотирьох водночас? — Геник присвиснув. — Я б на це подивився!

    — А я би-м ще доплатила, аби хто пристав до мене з ґвалтом, — раптом заявила Ксеня, демонструючи загалом не притаманну їй здорову самоіронію. — Та де знайти такого вар’ята?! Наш водій пішов, не сказавши… — тут жіночка змовкла. — Ні. Він казав. Щось казав цій дамі, — і вона нечемно тицьнула пальцем у Ліду. — Я не чула, що саме, говорили тихо, та крізь віконце бачила… він ніби сміявся, а її тіпало, як від пропасниці. Вона, видко, слаба…

    — Вона ще й лиса, а це значить «рак», — печально згодився Юрко. — Отже, наш драйвер щось таке їй намолов, що вона аж убитися захотіла. Що, цікаво? І куди він зник?

    — Якщо в неї справді рак, то вона могла й так захотіти смерті, — висловилась Юля. — Безвідносно до його слів.

    — Дуже дивний спосіб вчинити самогубство. Є простіші, менш болісні та більш ефективні. І їх досить багато.

    — А ти як знаєш? — ще не встигла луна від останнього слова розтанути в повітрі, а Влада вже відчула, що відповідь їй не сподобається.

    — А я їх пробував. Майже всі, — Бобир знизав плечима. — Не спрацював жоден. Не щастить мені, а чи навпаки… та не про мене мова. Наш вусатий друг має рацію. А, можливо, й кулемет. З дядечком, що в цьому відрі з гайками баранку крутив, щось не так.

    — Треба його знайти, — по хвилі роздумів запропонував Геннадій.

    — Немає сенсу, — заперечив юнак. — Знайдемо його, і що? Він на копках-баранках нас до Зоряного довезе?

    — То давайте перевіримо мотор. Якщо працює, самі звідси вшиємося, — Геник, наче об натягнуту нитку, перечепився об Юлін погляд.

    — Що?

    — Ключі. Чим мотор заведеш?

    — Юлю, ради Бога. Два дроти з’єднати, от і все. Я таке робив колись… давно, в юності.

    Юлія округлила очі, мов перепуджена сова. Отакої, що не день, то новини. Законослухняний Геник, жива Феміда у штанях, і ось тобі й маєш, розпишися! Що він ще робив колись, давно, в юності, про що вона не знає? Жінка похитала головою. Байдуже. Їй сім місяців потерпіти, а потім забрати гроші — і слід за нею охолоне. Хай як хоче, так і дає собі раду, механік клятий! Фальшивий праведник… чого ще ждати від лихваря?

    — Це має сенс, — говорив тим часом Юрко. — Тільки почекаємо, доки дощ перейде.

    — А зараз, — збадьорилась Ксеня, — гадаю, нам усім слід нарешті познайомитись.

    — А це ще на хєра? — брякнув Штос зопалу. Обличчя товстухи витягнулося, і побіліло, мов пузо дохлої рибини.

    — Ну, я просто подумала…

    — Ти ще й думати вмієш, чудо?

    Губи тітки затремтіли, очі набрякли слізьми.

    — Ви… хам! Хто дав вам право… я хотіла, як краще… нас дорога звела, і ми… ще будемо всі вкупі якийсь час, і тому…

    — Не хвилюйтесь, дорогенька, він того не вартий, — Влада нахилилась наперед і простягнула Ксені руку. — Я — Владлена, можна Влада. А ви?

    Якусь мить жінка дивилася на Владину долоню, як на кобру, а потім несміливо потиснула.

    — А я — Ксеня. Оксана. Дуже приємно. Вибачте, я була… подумала… не має значення. Я справді рада знайомству.

    — Бобир, — коротко назвався Юрко. — І прошу без дурних коментарів, бо і так вже руки сверблять, — він кивнув у бік Штоса.

    — Я. Павло Вільгельмович Штос. Павло. І знайомству я геть не радий.

    — Переживемо. Я — Геннадій, для друзів, навіть випадкових — Геник. А це моя дружина, Юлія.

    — Лі-і-і-і… — пролунало з того місця, де сиділа потрощена бабця. Вона досі мовчала, лише погойдувалася з ритмічністю маятника, і неочікуваний звук налякав усіх без винятку. Штос узагалі ледь у штани не наклав, так перепудився від цього тихого, більш схожого на комариний писк, скімлення.

    — Здається, вона пробує назватися, — Ксеня, що сиділа навпроти сердешної жінки, поклала тій на пальці свою зашкарублу долоню. — Хто ви, дамочко? Як ваше ім’я?

    — Да-а-а-а, — і жінка, що, здавалося, перебувала у стані кататонічного ступору, зненацька заплакала, гірко, як дитина, самозабутньо схлипуючи, і витираючи носа брудним рукавом тоненького, мов тополиний листок, китайського плаща. — Лі-і-і-да-а. Ой, Боже мій, Боже…

    І саме цієї миті вщух дощ. Так само зненацька, як і почався. Різнобарвним коромислом спалахнула в небі веселка, рідкісна коштовність у короні осені, така яскрава, що можна було розгледіти чіткі межі кожного спектра. Усі подорожні синхронно глянули на небо, засміялися, заштовхали одне одного, щось шепочучи, захоплюючись, дивуючись — і ніхто з них не помітив ні того, що біля маршрутки виник загадковий водій, ані того, як пильно він усіх роздивлявся. І того, як він зник невідомо куди, просто розчинився в повітрі, також ніхто не зауважив…


    6

    — Отже, мотор і справді не працює, — підсумував Юрко.

    Пасажири знову скупчилися біля автівки, цокаючи зубами й ловлячи дрижаки — після зливи повітря так посвіжішало, що більше надавалося до зими. Калабані на центральній площі нагадували крихітні озера, рештки асфальту щезли під товщею каламутної води, зникли також кури з-під сільмагу, листя з абрикоси і надія вибратися звідси якнайшвидше.

    А дещо так і не з’явилося. І дехто. Наприклад, селяни.

    Це було дивно й підозріло. Це смерділо неприємностями. Білий день, субота, а біля крамниці — нікого. Жодної людини. Хоч би якийсь тобі завалящий ярижник або зграйка дітлахів, що прибігли за карамельками та жувальною гумкою. Чи бодай якась спрацьована жіночка з темно-сірою паляницею під пахвою та пляшкою горілки, купленою для свого «годувальника», у лискучій від бруду полотняній торбі.

    Нікого. Узагалі. Зовсім.

    Ну, гаразд, крамниця — то ще півлиха. Уявімо, що сільмаг закритий. Або що всі сидять удома, бо тримають шабат. Або що тутешній нарід викрали прибульці. А де тоді худоба? Так, корови не пасуться на асфальті, і навряд чи під сільрадою побачиш свиней, хоча, судячи з чисельних баюр, там був би їм просто курорт, справжня грязелікарня, але… тиша. Ось що бентежить. Тихо так, що стає лячно. Не ревуть корови, не чути свиней, навіть півні не співають і собаки не брешуть. Не гасають, як ошпарені, на деренчливих мопедах та мотоциклах перші хлопці на селі, і дівчата не йдуть до клубу, аби чекати на вечірні танці, як це водиться, від самого полудня. Не видно бабусь в ошатних квітчастих хустках «до неділі», і малечі. Це вже не просто тиша, зрозумів Бобир, тупо дивлячись під капот мікроавтобуса.

    Це порожнеча. Безгучне відлуння майбутньої біди.

    Геник упіймав погляд Бобиря і спохмурнів. Він був досить успішним бізнесменом для того, аби належним чином цінувати інтуїцію, а зараз і його передчуття, і передчуття цього юнака, та навіть тваринні інстинкти того, прости Господи, Штоса, волали хором та не своїм голосом: «Забирайтеся звідси!»

    Геннадій озирнувся. Ще раз, ще… оцінити становище, у якому перебуваєш, до початку будь-яких дій, гори вчать вельми добре. Його навчили афганські гори… Отже, по-перше, видимих доріг тут немає. Тобто є якісь підозрілі стежки, такі тонкі, ледь помітні, наче п’яними ельфами витоптані, а шляхів катма. Як, хотілося б знати, вони сюди взагалі заїхали? Долетіли на крилах кохання? По-друге, це село, чи що воно в біса таке, оточене лісом, стрімчаками і бескидами, як красуня залицяльниками, а рушати в гори зараз, коли надвечір’я ось-ось зашурхотить своїми чорними атласними крилами, цілковите безглуздя. Невиправданий ризик. Хоча… був би він тут сам, без Юлі, може, й ризикнув би, хтозна. Прихопив би із собою Юрка, і пішли б на розвідку. А так… чотири жінки, одна з яких хвора, а друга вагітна, а якщо Павла рахувати, то виходить чотири жінки та плюс баба… ні. Та й що за розвідка поночі? Варто переждати.

    У своєму дорогому кашеміровому пальті біля наскрізь проржавілої, розтрощеної маршрутки Геник виглядав недоречно, як швейцар гонорового ресторану з галунами на парадному мундирі у дверях заводської їдальні, однак мозок його працював, мов дзиґар. Насамперед слід подумати про нічліг. У цій консервній бляшанці на колесах околієш від холоду, ще й світанок не настане. А тут, хай там як, є хати. Дивно, чомусь мазанки біліють здалеку, для цього регіону геть нехарактерні. Далі, вранці треба знайти водія. З-під землі вирити, якщо доведеться. Він, як не крути, ключ до всього, що тут коїться. А якщо не вдасться — чи якщо й удасться, то теж — треба повертатися у світ. До свого життя. Геннадій скоса поглянув на Юлю, і зрадницька думка змією прослизнула в голову — а може, нехай?.. Хай робить, що хоче, чому він, справді мусить її силувати? І чи має на це право? Жити з нею він уже не зможе, що так, що інак, то чому б не дати їй волю? Адже саме цього Юля прагне, чи не так?

    Геник вилаявся крізь зуби. Байдуже, чого прагне Юля, зараз він захищає не її. Думав, що її, і що завжди, аж до скону, захищатиме тільки її, але — ні. Нині в нього інший підзахисний. Крихітний такий, сантиметр зросту. І він потребує когось, аби жити, якщо вже мати відмовляє в цьому праві. Він потребує тата, бо не годен захистити себе сам. Що ж… нехай інші називають його зародком, ембріоном, як завгодно, а для нього там, іще невидимий і нечутний, але вже — малюк. Нехай інші роблять все, що хочуть — за всіма не догледиш. А він робитиме те, що Бог велить.

    Бо хто, як не муж, за фамілію відповідає?

    * * *

    Щойно Геник коротко і популярно виклав усім свої міркування, зчинилася жвава дискусія. На порядку денному стояло одне питання: чи триматися їм укупі, а чи шукати ночівлі парами? За купу стояли Геннадій, Юрко і Влада. Штос та Юля були проти. Ксеня вагалася, дізнатися думку Ліди було неможливо — її нерозбірливе бурмотіння раз у раз переходило у схлипування. Ситуація ускладнювалася тим, що сім, якщо поділити на два, давало три з половиною. Простіше кажучи, Ліда була зайвою.

    Саме на це й тиснув Геник.

    — Невідомо, де ми і з якою метою тут опинилися. Серед нас неадекватна жінка. Розділятися за таких умов небезпечно.

    — Так, звісно, давайте ходити скрізь гуртом, як стадо баранів, — сказав, наче виплюнув Штос. — Це нам зарадить, коли прийдуть кримінальники на чолі з шофером і перечавлять нас усіх!

    — Якщо вони прийдуть, хай нас буде більше, — зауважила Влада. — А поки що… хто нам боронить попитати притулку в хатах по сусідству? І гуртом, і вроздріб. Це усім підходить?

    — Я не хочу в хаті, — зверхньо сказала самиця Кощія Безсмертного (так Бобир охрестив подумки худорляву Юлю). — Сподіваюся, тут є готель?

    І спроквола додала:

    — Пристойний готель.

    Геник тихо щось промовив — це почула лишень Юля і спалахнула, а Юрко коротко гигикнув.

    — Авжеж, авжеж. «Рітц» і «Хілтон», мем, прямо за сільрадою. Люди, висуваємося, бо ніч тут упаде, як той сніг на голову, а Геннадій має рацію. У незнайомих місцях бажано пересуватися засвітла. І так, як кохаються їжачки — тобто дуже, дуже обережно. Ксеню, та облиште ви той лантух, як маленька, їй-Богу! Він же мокрий, а, крім того, мені ввижається, що на чужу картоплю в селі попиту не буде.

    Ксеня голосно видихнула й потупцяла до маршрутки. Бобир, зрозумівши її намір, пішов слідом і навіть допоміг запхати дорогоцінну жіноччину бульбу до салону.

    — Малечі своїй везу, — ніяково пояснила Ксеня. — Важко і далеко, зате бульба копійчана. В нас городу, вважай, немає, що ті шість соток на сім ротів? І купити городини ніде. Свекри, діти, муж — усі їсти хочуть… А це хоч якась підтримка, — і геть засоромившись, додала. — Вибачте, будь ласка. Розумію, що дурне — з міста до села…

    Юрко довго дивився на неї, і таки побачив щось, що змусило спитати:

    — Тобі скільки років, небого?

    — Двадцять два, а що?

    — Та нічого, — спохмурнів юнак. — Усі хочуть їсти, ніхто не хоче перти лантуха. Гаразд, народе, вирушаймо. Йти одне за одним, на чолі Геннадій, замикаю я. Комусь треба у кущі — всі стоять, чекають. Зрозуміло?

    — Ні, — стримуватися Штос більше не міг. Він виступив уперед, стиснувши кулаки, схожий у своїй лискучій шкірянці на войовничого чекіста перед розстрілом мирних громадян. — Мені дещо незрозуміло! Що тут за месія висрався у твоїй особі? Ким ти себе вважаєш, га? Хто тобі дав право щось вирішувати за мене? За неї? — він тицьнув пальцем у Ліду, на яку йому, щиро кажучи, було начхати, але надто вже хороша нагода принизити цього вилупка малого, як такою знехтуєш?! — За тов… за Оксану? Хто?!

    — Папа Римський. І Римська Мама, — Бобир і бровою не повів. — Та тебе, Павлушо, силоміць ніхто тут не тримає. Йди собі сам, якщо є бажання. Ліда, за яку ти так переймаєшся, із тобою не піде, даруй уже. А тим більше, Влада. Я ж вгадав, правда ж? Ну скажи, що так, будь мужчиною! Ти її хотів? Це ж заради неї ця вистава?!

    — Юрцю, облиш його, — Влада підійшла до хлопця, поклала йому руку на плече. — Він того не вартий. А тобі бути генералом!

    — Маршалом, — розвеселився Геник. Причин для веселощів наче й не було, та йому вкрай не подобався цей паршивець Штос, і — вельми несподівано — сподобався Бобир. — А тепер, салаги, кроком руш, і без розмов! Сонце вже сідає.

    * * *

    За автобусною зупинкою тихого села, ніким не помічена, притулилася до навісу з лавкою химерна споруда. Маленька, темного дерева, схожа чи то на дровітню, а чи на курник, з вузькими дверима та крихітним підсліпуватим віконцем під низькою стріхою, і, на перший погляд, геть порожня. Саме біля неї, у клубах біло-сірого диму, виник той, кого так спрагло бажали побачити небораки-пасажири. Водій штовхнув двері хатинки, до якої неабияк пасували б курячі ніжки, почухав потилицю прямо крізь картуза і, зіщулившись, переступив поріг. А до кімнати, досить світлої, чистої, із вибіленими стінами, замість приосадкуватого шофера у замасленій вітровці і забрьоханих штанях, увійшов двометровий велетень, плечистий, білявий, із очима, синьо-зеленими та холодними, як вода норвезького фіорду взимку. Тонка біла сорочка ледь не тріскала, напнута могутніми грудьми — такі кошулі раніше малювали на билинних богатирях у старих мультфільмах, та навряд чи хтось при здоровому глузді ризикнув би назвати велетня-блондина зіркою мультиплікації. Хіба б кінозіркою… Довгі ноги, обтягнуті полотняними ногавицями, взуті в постоли доброї шкіри, і тонкий стан, підперезаний старовинним чересом, змусили б прискорити серцебиття кожної жінки від п’ятнадцяти до ста років. Окрім тієї, що сиділа за мініатюрним столом під віконцем, і невідомо яким дивом там поміщалася. Вона була в уборі православної черниці — білому підряснику та білому апостольнику, як у тих сестер, що печуть проскури; її обличчя зливалося білістю із платом і нагадувало фотонегатив, а серце билося рівно за будь-яких обставин.

    — Сідай, — сказала біла жінка, не вітаючись, і кивнула на лаву уздовж стіни. Велетень послухався, лава жалібно рипнула під його вагою. — Як вони?

    — Чудово. Уже перезнайомилися.

    — Із тобою?

    — Між собою. Я вчасно пішов.

    Жінка кивнула, глянула на стільницю, порожню і чисту, наче перший сніг.

    — А він що тут робить?

    Блондин, вочевидь, добре тямив, про кого йдеться, бо незворушно відказав:

    — Він записаний у її долі. Вона тут — і він теж.

    — Ти міг би його позбутися.

    — Міг би, а навіщо? Так цікавіше, Мойро.

    Білі губи жінки скривилися.

    — Я не хочу, щоб ти мене так називав.

    — Але це твоє ім’я.

    — Більше — ні. Не тут, не тепер. Що роблять наші підопічні?

    — Пообідали, та й хліб їдять. А ти як гадаєш, Мо? Шукають ночівлі.

    — Добре. Усе йде за планом… Що таке?

    Ледь помітна тінь ковзнула лицем Інгольва, очі кольору морської води потемніли, набувши забарвлення штормових хвиль.

    — Я втомився.

    — Невже?

    — Не треба іронії. Я так більше не можу. Мені набридло топити кошенят у лайні.

    — Що ти таке кажеш?

    — Це метафора, Мо.

    — О, — ідеально вигнуті брови жінки вигнулися ще ідеальніше, напівколом, а рот округлився, наче нуль, ретельно виписаний учителькою на класній дошці. — Я тебе вірно зрозуміла? Ти хочеш у відпустку?

    — Я хочу у відставку.

    — О! — жінка враз утратила всю незворушність. — Ні. Я відмовляюся обговорювати це. Навіть думати про це не хочу.

    — Це не тобі вирішувати. Проінформуй, кого слід.

    Біла жінка трохи нахилилася вперед.

    — Я що, по-твоєму, самогубця?

    — А що, ні?

    У повітрі тонким лезом забриніла напруга.

    — Ти не можеш змусити мене, — нарешті сказала жінка. — Силувати заборонено будь-кого, і нас це також стосується. Найперше — стосується нас.

    — Я про те й говорю. Я себе силую, Мойро. Щоразу, як вирушаю за новою партією неборак — я себе ґвалтую. Буквально. Набридло.

    — А ти досить рідко рушаєш, — схоже, ненависне ім’я вона пропустила повз вуха.

    — Досить рідко — це ніколи. Усе інше занадто часто. І ось що, Мо… або ти відправиш, куди слід, моє прохання, або я піду сам. Прямо зараз. І тоді…

    — Ми помремо. Ти і я. Знову. І вони. Усі вони — вперше. Ти це пам’ятаєш?

    Інгольв знизав раменами, виглядаючи при цьому солідно і монументально, як ожилий шифоньєр.

    — Ти цього не допустиш, правда ж? — украдливо мовив він.

    Жінка закрила лице долонями та, за хвильку опанувавши себе, опустила їх на стіл.

    — Гаразд. Я доповім. Але одна умова. Цих ти доведеш до кінця. Я сама не впораюся.

    — Упораєшся, і то добре, але нехай так. Домовилися. Тільки не жди від мене трудових подвигів.

    — Ну то йди. Ще маєш роботу.

    Велетень підвівся і посунув до дверей, але на порозі зупинився.

    — Мо, я мушу. Розумієш? Просто мушу, і все. Ці всі люди… вони невинні.

    — Безумовно, — голос Мойри сочився сарказмом. — Особливо той лікар. Ну стояв собі, дивився, як помирає студентка, бо грошей йому не дали — теж мені, велике діло. Або ця, як її… цибата. Записалася на аборт, а чоловіку про вагітність сказати забула! Ну буває, що тут скажеш. Дівоча пам’ять! Правда, він про дітлахів мріяв років десять, ну то й що? Його проблеми. О, ще та, з пухлиною — вбила доньку…

    — Утратила.

    — Убила. Бо дозволила тому вишкребку, з яким була вінчана, лупити себе ледве не щодня. І сина свого, вважай, що вбила.

    — Це не її вина!

    — А чия? Моя?

    — Ні. Суспільства, мабуть. Ця… суспільна мораль, правила поведінки, статус… усе це робить жінку неповноцінною, якщо поруч із нею немає хоч когось у штанях. Тобто, насправді не робить, але стереотипи… Їх впливу важко позбутися, знаєш.

    Особливо тій, яку в буквальному сенсі забив власний чоловік. Він забив її до повної втрати тями, Мо. Змусив вірити, що таке ставлення — це єдине, на що вона заслуговує.

    Мойра засміялася — сміх у неї був дзвінкий і прохолодний, наче лід у кришталевому бокалі.

    — Ти відколи став психологом?

    — Ну, відтоді, як Ліда — наша онкохвора — ледь не розтрощила собі голову насмерть об постамент під пам’ятником Мідному Вершнику.

    — Невідомому Солдату.

    — Байдуже. Я бачив її там, у процесі. Те ще видовище.

    Біла жінка зацікавилася.

    — Ти її врятував?

    — Ти ж знаєш, що ні. Мені заборонено. Хлопці. той Юрко і Юлін муж…

    — Геннадій.

    — Ага. Їхня робота.

    — Колективна свідомість. Це мені подобається. І дарма ти так переймаєшся, Інгольве. У твоєї Ліди буде вибір. Справжній вибір. Другий шанс. Їй пощастило.

    — Неабияк, — Інгольв похитав головою. — У тому шансі вона втратить ураз усю родину. Як вважаєш, що вона обере?

    Мойра дуже повільно встала з-за столу.

    — Є ще третій варіант.

    — Вони не дадуть на це дозволу.

    — А якщо дадуть? Колись же давали… одного разу чи двічі… то — якщо дозвіл надійде — ти залишишся?

    — Ні. Але цю справу закінчу, як належить.

    — Згода. Ти нестерпний, Інгольве.

    Класично гарне обличчя блондина стало просто прекрасним від усмішки.

    — Я знаю, Мо. За це мене і люблять.

    — Іди вже! Твоїм ще тут ночувати. Кожному окремо.

    — Он як?

    — Саме так. І тому до ранку доживуть не всі.

    — Геть усі, Мо, — велетень усе ще посміхався. — Абсолютно всі. Це міцні горішки!


    7

    Ніч настала, як і казав Юрко, зненацька і без попередження. Стрімко, ніби пущене з гармати, викотилося на небо жовте ядро місяця уповні. Засвітилися ліхтарики зірок, хмари розійшлися, прохолода обернулася на холод. На ґрунті, як кажуть синоптики, з’явилися заморозки. Тепла пара із сімох ротів осідала краплями конденсату на піднятих задля більшого зігрівання комірцях та обмотаних навколо карків шаликах. Темні силуети гір виглядали вояками, що взяли село в облогу. Шурхотіли вітами покручені дерева, завивав голодним псом шалений вітрюган, і настрій у всіх мандрівників був — гірше нікуди.

    Вони йшли вервечкою, слід у слід, по вузенькій вулиці, де, з одного боку, було болото, з очеретом, осокою та ряскою на крихітних острівцях відкритої води, але без жаб, без качок і без комарів та мошок, а з іншого — десь з десяток хат, хаотично розкиданих на рівному місці, переважно мазанок, а поміж ними дві чи три ґражди. Назагал усе виглядало, наче цвинтар старезних, покинутих домівок, і справляло гнітюче враження. І ще — у жодному вікні жодної господи не світилося. Навіть проблиску світла не вбачалося.

    Власне, вулиця почалася за сільмагом, і вони її ледве знайшли, вів до неї вузький просвіт у чагарнику, довелося продиратися крізь чіпкі кущі, залишаючи на них нитки і клаптики одягу. Сам сільмаг був зачинений, та не просто так, а наглухо — вікна, забиті дошками хрест-навхрест, і так само двері; дарма Юля торочила, що удень, гуляючи тут, бачила на власні очі відчинену крамницю — Влада та Юрко її зовсім не слухали, а Штос, Ксеня та Геннадій просто не повірили.

    Ліда усе ще розмовляла сама із собою, геть байдужа до всього.

    — Страшно тут. Моторошно, — прошепотіла Влада. Бобир кивнув, не так її словам, як власним сумним думам.

    — І хати порожні. Що будемо робити, товариство?

    — Треба йти до хат. Може, десь є незачинена…

    Певності в голосі Геннадія не чулося, бо ідея була так собі, але нічого ліпшого на гадку не спадало.

    — Можемо пройтися до кінця вулиці, — запропонувала Влада. — Що, як там є хтось живий?

    — Оптимістка, — проголосив Юрко, уповільнюючи кроки. — Я не бачу там кінця. Ця дорога веде до лісу, і, хай там що, а туди я поночі не піду. І тобі не дам.

    — Місяць світить, — наполягала Влада. — І я ж не кажу «до лісу». Я… там, здається, покажчик. Така стрілка, ну знаєте, бляшана… на двох стовпчиках.

    Вервечка розсипалася, утворивши напівколо, — усі, включно з Лідою, зупинилися й витягнули шиї, щоб розгледіти покажчик. Він і справді був, величенький, аж на узліссі, за кількасот метрів від крайньої господи. Місяць люб’язно світив прямо на нього, та ніхто з подорожніх не мав гострого бажання долати ті метри заради напису на жерстяній стрілці.

    — Зуб даю, все, що ми побачимо, — це линялі літери «Заповідник розтакий-то», і то в кращому випадку, — зауважив Павлуша. — А то й узагалі «Бережіть ліс від вогню, він ще пригодиться партизанам». Плавали, знаємо…

    — Але ж це стрілка! — Влада, коли хотіла, могла бути дуже впертою, і хотіла вона цього саме зараз. — Отже, вона на щось вказує. Плакати із застереженнями квадратні! Або довгі і прямокутні. Одним словом, не такі…

    — «Не такі» — це вже два слова. Я піду туди, — Бобир дозволив собі помріяти, що замість шкіряної маринарки на ньому дублянка, і таким чином хоч в уяві зігрітися. — Гляну, що там і як. Стійте тут і чекайте.

    — Я з тобою, — стрепенулася Влада. Юнак звів губи у сувору риску.

    — Ні.

    — Це погана ідея, Владо, — м’яко додав Геник. — Ми тримаємося гуртом, як і домовлялися. Юрій усе обдивиться та повернеться, й увесь час буде на видноті. А ви лишіться з нами.

    — Ні, — сказала Влада і повернулася до Бобиря так різко, що з голови в неї злетів каптур. Темно-руді кучері вирвались на волю, від них пахнуло травами — м’ятою, любистком, а ще білими нарцисами — улюбленими квітами матері, що цвіли в її саду навесні. Щовесни, доки матір була ще просто мамою. І від цього духу в юнака запаморочилася голова.

    — Добре, — проказав замість нього норовливий язик, що ніяк не бажав підкорятися здоровому глузду. — Йдемо разом. Але, якщо щось станеться, зробиш те, що я кажу, і без довгих дискусій. Зрозуміло?

    — Так. Гайда, бо тут люди до землі примерзнуть, нас чекаючи.

    — Сраний командир, — видихнув розлютований Штос. Усі дружно зробили вигляд, що нічого не почули, а Влада взяла Юрка за руку, потягнула вперед, і від її дотику в повітрі для нього знову розлилася весна.

    * * *

    Павло Вільгельмович Штос увесь кипів від гніву, мов скажений гейзер, і заледве не бризкав парою та слиною. У серці осиковим кілком застрягла образа, легені, наче забрані кригою, не давали вдихнути на повні груди. Павлушу злило все. І всі. Ач, розумники знайшлися! Увесь час його принижують, а як ні, то ігнорують, теж мені, пасажири «Титаніка»! Штос увесь свій біль уклав у це визначення, і на мить йому полегшало. А потім знову накотило.

    Ну, нічого, він ще їм влаштує! Взнають, почім жито в Житомирі, і то дуже скоро. І подумають наперед тричі, перш ніж із ним зв’язуватися! Усі такі ділові, такі співчутливі! Ніби їм насправді не начхати і на Ліду оту, чи як там її, і, тим паче, на Ксеню Бараболівну! А все заради того, аби всьому світу показати, який він, Павло, поганий. Та от біда — увесь світ цього не бачить. І ніхто цього не бачить, не рахуючи цих шістьох. І не побачить. Він про це подбає. Треба тільки перепочити, кип’ятився Штос, уже не прислухаючись до тихої бесіди Геника і Юлі — жінка мужу докоряла, пошепки, але виразно, той спроквола щось відповідав. Ксеня стояла мовчки й дивилася в землю, а Ліду Штос силою думки узагалі вивів зі свого поля сприйняття. Дідько з нею, він із божевільними няньчитися не підписувався. Та й з іншими колегувати теж не має жодного бажання. Зараз він піде, і чорта лисого його хтось зупинить! Що він, сам порожньої хати тут не знайде? Та вони усі порожні, заходь у будь-яку, аби крівля над головою цілою була, ніхто йому для цього не потрібен! Він переночує, а завтра на світанні звалить звідси назавжди, як доведеться, то пішки піде, а мудрагелі ці високоморальні хай що хочуть, те і роблять! Він…

    Потік думок Штоса увірвався, бо віконце найближчої до нього ґражди раптом спалахнуло яскраво, як остання надія. Цього більше ніхто не помітив — Юля та Геннадій усе ще сперечалися, Влада та, прости Господи, Бобир, треба ж так себе обізвати, повільно брели до лісу, а товстуля і причинна думали кожна про своє. І Павлуша нікому не збирався повідомляти про чудесне світло. Переб’ються, трохи гонору позбудуться, це на користь піде! Час уже декому вхопити гарячого облизня!

    До ґражди зі світлом було метрів двадцять, не більше. Павло позадкував, благаючи Господа, у якого не вірив, щоб ніхто не озирнувся, не помітив його відступу. Бог, як то водиться, дав йому по вірі, і в кількох кроках від гостинно відчинених воріт під ногами Штоса голосно чвакнуло болото. Бідний Павлуша завмер і похолов, сам до кінця не усвідомлюючи, чому ж він так не хоче, аби з ним пішов іще хтось. На чвакання озирнулися усі, з Лідою включно.

    — Ви куди? — байдуже спитав Геннадій. Павло розгубився. Він чекав здивованих, радісних вигуків, подивіться, мовляв, там хтось є, ждав, що Влада — солодка цукерочка! — і той її Йоржик повернуться, бо також помітять і світло, і загальне пожвавлення, та нічого цього не сталося. І Штос, не встигнувши добре поміркувати, випалив:

    — Відлити хочу.

    Геник кивнув і відвернувся, Юля та Оксана однаково скривилися — ах, у світі вишуканих паній геть ніхто не дзюрить! — і сховали очі, Ліда затягнула перерване бубоніння. Павло зітхнув і витер спітніле чоло, і, усе ще задкуючи, спиною увійшов до просторого двору, викладеного крупним сірим камінням. Тієї ж миті ворота за ним закрилися із огидним рипінням.

    Якби Штос бодай трохи подумав, то неодмінно б здивувався кільком речам. І тому, що ніхто, крім нього, не помітив світла у вікні — бо, помітивши, хтось, так чи інакше, дав би це зрозуміти. І тому, звідки це світло узагалі взялося, адже уздовж вулиці не було жодного електричного стовпа, а для гасової лампи чи каганця сяйво було заяскравим. І тому, яким чином грюкнули за ним важкі дубові ворота, якщо вітер вщух так само зненацька, як і здійнявся. А ще він би добре помізкував, чому світло раз у раз спалахує червоним, і нагадує пекельний вогонь. Однак думати Павлуша відвик і, ставши нарешті до воріт боком, а до вікна передом, обережно постукав у шибку.

    Глухо грюкнув ваговитий засув, двері біля вікна відчинилися. Надвір визирнула дівчина, юна, тендітна, з довгою русявою косою, перевитою різнобарвними стрічками, в полотняній спідниці, простій білій сорочці та гуцульському кептарі. Покрутила головою, зупинила погляд на Павлові.

    — Хто ви, пане-добродію? — голос соловейка, чистий і солодкий. Штос втягнув живота і випростався.

    Оце я вдало зайшов!

    — Я… гм… подорожній. Заблукав тут трохи. Чи не пустите переночувати, хазяєчко?

    — Чом би й не пустити, як людина добра. А ви добрий чоловік?

    Наївне питання загнало Штоса в глухий кут.

    — Обдивіться мене та й рішайте, — зрештою мовив він напівжартома, напівсерйозно. — Кривди я вам не вчиню, передихну, та й годі.

    — То заходьте, — дівчина запрошенням не скористалася, розглядати Павла не стала, а просто відступила, і він пішов за нею. Потрапив у дуже теплі сіни, де пахло пилом та сушеним зіллям, а на полицях уздовж стіни стояли глечики та полумиски. З обох боків були двері, і Штос завагався, а куди ж заходити. Дівчина застигла посеред сіней і дивилася наче і на гостя, а наче й десь за нього, не змигуючи.

    — Нам ліворуч, — прошелестіла вона. Її голос змінився, став нагадувати шурхотіння всохлого осіннього листя. — Інші двері — то комора. Поможіть мені відчинити, я наосліп ніц не бачу, ще ніяк не звикну.

    Та вона незряча!

    Кров стрімко шугонула до голови, серце зайшлося у шаленім бою. Уся утома від подорожі та публічних принижень розчинилася в гарячій хвилі збудження. Ні, хай там що, а сьогодні його день, його удача! Треба дівку пожаліти, приголубити… ця пручатися не буде, навпаки — іще подякує, не те що ота курва, руда й гонорова, бо пройшла і Крим, і Рим, і міднії труби. А ця — ну чисто тобі горлиця, невинністю аж сяє!

    — Ти сама тут, серденько? — аж рвучи на себе товсті двері, запитав Штос.

    — Так, пане-добродію. Уже місяць, як сама.

    Дивна в неї манера розмовляти, та пусте. Не до бесід їм на печі буде. Павло зайшов до хати, і здригнувся. Зупинився, геть нічого розуміючи. Після парких сіней мав виразне враження, що потрапив до морозилки.

    У просторій кімнаті було не просто холодно, і не сказати, щоби зимно. Там було… ну, як певно, буває в Арктиці, коли мінус п’ятдесят, і білі ведмеді пісяють кубиками льоду. Дівчина зайшла за ним, причинила двері, й у Штоса щелепа відвисла. Він побачив, що дівка боса. Стоїть голими ногами на земляній підлозі і посміхається. Божевільна, чи що?

    — Люба, ти змерзнеш, застудишся, — вичавив із себе Павло, напружено розмірковуючи, яким це дивом у гуцульській хаті земляна підлога. З етнографії він знав не так, щоби густо, але усе ж досить, аби втямити — деревини в лісах тутешніх не бракує. Підлоги люди роблять добротні, натуральні, городяни аж заздрять. Що ж тоді?

    Збудження вихололо разом із носом.

    Хазяєчка відкинула косу за спину, виставила руки наперед і рушила до печі, поважної, прикрашеної мальованими керамічними кахлями, тут такі, здається, звуться коминами, недоречно згадав Штос. Намацавши припічок, дівка сіла на нього і лиш тоді відгукнулася:

    — Не турбуйтеся, більше не застуджуся. Ніколи.

    І неприємно засміялася.

    Сказати, що Павлуша почав непокоїтися — значить, не сказати нічого. У голові у нього набатом билася лише одна думка.

    Тікай звідси, доки цілий. Утікай. Тікай!!!

    Поза сумнівом, він так і вчинив би, та вже надто встидно було повертатися до своїх друзів по нещастю. Давно забуте, а чи правду мовити, незнайоме почуття сорому сколихнулося липким мулом з глибин його душі. Рудименти совісті заворушилися, як те буває зазвичай, у непідхожий час. Ну ось для чого він насправді так шифрувався, йдучи геть, тікав, наче фріц городами, — навіщо? Невже не міг сказати спокійно і твердо: «Я йду, я хочу бути сам?» Ніхто не став би його тримати силоміць, і не попросив би лишитися, це точно, ніхто ніколи не намагався його утримати, будь-де й будь-коли, за винятком хіба кількаразових дівок, та й ті дивилися на нього, як на золотий ріг достатку. А в усіх інших випадках йому легко знаходили заміну. У школі. В інституті. На роботі — на всіх його роботах… то чому? Так кортіло показати, що він хитріший від усіх, тишком-нишком відійде, і комар носа не підточить? Що ж, йому це вдалося. Він показав усе, що міг. Усе, на що був здатний.

    — Я, мабуть, піду… — пробелькотів Штос. Дівчина, почувши це, жваво підвелася, і заблагала-заголосила, заломивши руки, як у поганій мелодрамі:

    — Зачекайте, прошу пана, зараз мама прийдуть.

    Павлові мало би полегшати від наявності мами, хай навіть не в одній із ним геометричній площині, та чомусь стало ще страшніше.

    — Ти ж казала ніби, що давно сама.

    — Так, але сороковини ще не минули.

    Зуби Штоса аж дзвеніли, наче кришталеві. Він уже погано тямив, що йому говорить ця потороча, а бажання розважитися геть зійшло нанівець. Було холодно і лячно, а в пузі свинцевим грузилом застигло неприємне передчуття — так легко йому звідси не вибратися.

    А дівчина все стояла, тепер склавши руки на грудях, долоні одна поверх одної, витягнувшись так рівно, наче була у труні, і дивилася на нього прохально, величезними карими очима, дуже гарними та водночас неприємними, тьмяними, ніби вкритими білуватою плівкою, і — дивно знайомими. Він міг заприсягнутись чим завгодно, що вже бачив цей погляд, хоча дівку — ні…

    — Ти сліпа від народження? — мовив він, аби не мовчати. Дівчина похитала головою.

    — Ви мене не впізнаєте, пане дохтуре?

    — Я тебе не знаю!

    — Звісно, так, а я й забула! Ви ж на мене навіть не глянули, бодай би одним оком глипнули, та де, нема бабла — нема кохання, так ви тоді сказали колезі вашому? Ну, то ось вам нині і відплатиться, добрий чоловіче!

    На льняній сорочці дівки, попід грудьми, розпливалася брунатно-коричнева пляма. Пляма ширилася, сягнула живота, проступила на спідниці, а кімнатою пішов сморід застарілої крові.

    — Що ти мелеш?!

    — Я не сліпа, пане дохтуре, я — мертва.

    Дівчина плеснула в долоні, і під стелею спалахнув багряний вогонь. Одночасно з цим двері до світлиці розчахнулися, й Павло побачив ту саму ненависну горянку, що прокляла його за смерть своєї дитини. Жінка щось тримала у жмені, а донька, донька мала мамині очі. Темно-карі та великі. Тільки неживі.

    — Я вам гроші принесла, лікарю, — ніжно сказала жінка і розтиснула пальці, а з них донизу ляпнувся цілий жмут змій. Гади із шипінням клубочилися по земляній підлозі, з того сатанинського клубка раз у раз вистромлювалась якась голова, роззявляла пащу, демонструючи роздвоєний язик, і все те гадюччя, звиваючись, обплітаючи одне одного, повільно, але неухильно рухалося до Штоса. — Триста євро, вистачить? Як там моя Єленка, пане добрий?

    Тут Павло Вільгельмович Штос зрозумів, що то таке — обернутися на соляний стовп. Його тіло скам’яніло, кожна клітина перетворилася на дрібні прозорі кристали. Штос хотів закричати, але відчув, що кришиться, розпадається на порохи, так і не визрівши, і його крик, і він сам. І тоді Павло закрив очі — лиш вони ще слухались його — і полетів у чорне небуття, де не було жодних барв, а відлуння демонічним реготом все повторювало: «Добрий… добрий… добрий…»

    * * *

    Першою на сполох забила Ксеня. Ні, не те щоб їй було якесь діло до того Штоса, подумала жінка, і не те, щоби він їй подобався, радше, навпаки, але все ж цікаво стало, де це він подівся. Зайшов за ту ґражду, і слід за ним охолов. Ксеня глянула на Владу та Юрка — вони вже дісталися до мети і стояли, палко щось обговорюючи — так, принаймні, видавалося з їхніх жвавих жестів — під самим покажчиком. Ліда буркотіла, Юля скаржилася на життя і на чоловіка, Геннадій мовчав. І Оксана не витримала.

    — А де пан Павло? Щось він довго… теє…

    — Не переживайте, — Геник хмикнув. — Він від нас пішов.

    — Тобто? Що ти мелеш? — аж звилася Юля.

    — Жінко, попустися. Що тобі не зрозуміло? Ми його дістали, і він собі утік. Може, в котрусь хату заліз, щоб одному побути.

    — Як я йому заздрю! — Юля вишкірила зуби, наче загнаний у глухий кут пес. — От би й мені утекти від тебе подалі, тільки ще раніше. Не стояла б нині серед ночі бозна-де, не каралася б, не мерзла б. От якщо в мене від цих стресів буде викидень, так і знай — це твоя вина.

    — Знатиму, — Геник зиркнув на неї так, що жінка усі слова розгубила. — Ти тоді дуже засмутишся, еге ж?

    — Гей, погляньте! Боже…

    Усі обернулися на Ксенин лемент. Там, де щойно темніла хата з усіма притулами, нині було порожнє місце. Ґражда мов крізь землю провалилася, а по периметру обійстя горів рівний, як шнурочок, вогонь —

    строго по периметру, наче було то не полум’я, а загорожа, за якою виднілася випалена земля.

    — Що за… — Юля затнулася і безпорадно заплакала. Геннадій кинувся до пари, обійняв, забувши на мить про всі суперечки. — Гено, що то було? Де оселя? Де Павло? Як воно згоріло, так, що ми нічого не чули? Ну, деревина ж тріщить, коли палає, хіба ні? І дим мусить бути… І він не кричав…

    — Чортівня якась, — мовив Геник, усвідомлюючи, що на жодне жінчине питання він не має відповіді. — Такого не буває…

    — Не буває, однак є, — надзвичайно спокійно констатувала Ксеня. — Я дрібною чула одну легенду.

    — Ой, не треба, я вас благаю, — крізь сльози скривилась Юльця. — Тут у горах усі дрібними чули по легенді, яка й не легенда зовсім, а правда свята. А то й не одну. Не хочу того слухати.

    — Як не хочете, то й не слухайте, кумцю срібна, а я таки повім, — річуше заявила Ксеня, і аж завмерла на мить, де й взялась відвага бодай слово наперекір цибатій сказати. Бо раніше одного «Ой, не треба» було б досить, аби Ксеня заткалася. — Мені ще бабця розповідали, а їм — їхня бабця… Мовлять, раз на сто років сімом обраним, простим людям, зі своїми вадами та бідами, але — обраним, дається другий шанс. Їх збирає докупи древній бог, завозить у певне місце, і дарма шукати його на мапі, і… якщо вони, — жіночка зітхнула, глянувши на Юлін живіт, — ну, наступного ранку вони можуть зробити інший вибір. Усе почати спочатку. Геть змінити своє буття.

    — А до ранку, — дерев’яним голосом мовила Юля, — ще треба дожити.

    — Добре, що це тільки легенда! — з награною бадьорістю вигукнув Геннадій. — Ви ж не вірите в це, правда? Ксеню…

    — Справа в тім, що… — «вірю», хотілося сказати Оксані, та довелося обмежитися напівправдою. — Хай там як, а нас семеро. Було. Уже один десь зник. Із Лідою недобре. І, мариться мені, що в усіх нас бідося.

    — Так, але… ну, це смішно, Ксеню! — Генику так кортіло, аби це було справді так, що він аж намагався посміхнутися. Натомість на вустах виникла болісна гримаса. — Ви доросла жінка, тобто, звісно, молода, та надворі двадцять перше сторіччя! Хто дослухається до бабиних казок? Ну, це просто смішно!

    Безпомічність, із якою говорив її муж, чомусь гостро різонула Юлі по серцю.

    — Та невже? — тихо перепитала Оксана, пильно дивлячись на обпечену землю і прямокутний вогонь.


    8

    Завокзалля — 2 м

    Напівстерті сірі літери на вицвілій блакитній блясі покажчика анічогісінько не прояснили, а навпаки, загнали Юрка з Владою у глухий кут. Напис був химерним і означав менше, аніж нуль. Так здалося Владі. Бобир же, обійшовши навколо стрілки, зупинився, потер підборіддя і присів біля одного з двох стовпчиків, що її підпирали.

    — Глянь сюди, — покликав він Владу. — Бачиш? Тут земля розпушена, гадаю, що підпірки ці щойно вкопали.

    — Це навряд чи. Покажчик затертий.

    — Так, затертий… і свіжі сліди. Що ж він позначає?

    — Ну… якщо це Завокзалля, десь має бути і вокзал.

    — Де, цікаво знати? — Юрко підвівся. — Де чортам роги правлять?

    — Може, десь у лісі? — припустила Влада.

    — Безумовно, чом би й ні? Станція «Уріж дуба».

    Дівчина фиркнула.

    — Ти так і будеш стояти, критикуючи мене, чи скажеш щось конструктивне?

    — Вибач, конструктив не підвезли. Постачальник підвів. Але у середній школі, доки я не вшився звідти, мене навчили, що літера «М» на покажчиках та дорожніх знаках є загальновизнаним скороченням від слова «метр».

    — Та у вас там геніїв ростили!

    — Істину речеш, зухвале дівчисько. А тепер кажи, куди дивиться кінчик стрілки?

    — На дерева в лісі, я ж… — Влада затнулася. — Ні. Але ж ні, Юрку, ну що це таке?

    — Так. Він дивиться на землю. Покажчик вигнувся, мов спина підлабузника, за якісь секунди, і тепер — тепер він тикає в землю. Як палець нечеми. Вибач. Я, коли хвилююся, вживаю забагато порівнянь.

    — А мені натомість мову відбирає.

    — Зараз ти говориш досить жваво, люба, — Юрко почекав, та на лагідне звертання Влада не зреагувала. — А мені на гадку спадають божевільні речі.

    — Божевільніші, ніж те, що вже з нами сталося?

    — Ні. Такі самі, за шкалою причинності — вісім балів з десяти.

    Влада зітхнула.

    — Говори. Не треба мене жаліти.

    — А жаліти тебе дуже приємно, — пробурмотів Бобир і наштрикнувся на гнівний дівочий погляд. — Гаразд, Зевсе-Громівнику. Чула вислів: «Закопати на два метри під землю»?

    — Так, а до чого тут. стривай. Це ж глибина могили! Тут що, цвинтар, по-твоєму?

    — Ні, — пролунав за їхніми спинами напрочуд знайомий голос. — Тут і справді був вокзал. Звідсіля ходили потяги в минуле. Його можна було тоді змінити, минуле, я маю на увазі. Докорінно.

    Влада та Юрко не встигли ані озирнутися, ані оком змигнути, як перед ними виник неймовірно гарний блондин під два метри зростом, із м’язами культуриста та грацією балеруна. Він сліпуче усміхнувся й продовжив тим самим знаним голосом.

    — Але це було давно. І, на диво, ними мало хто користувався. Люди — це набір із комплексів і парадоксів. Майже всі шкодують за чимось у минулому, але тільки на словах.

    — Це нереально, — прошепотіла Влада.

    — Ще й як реально. Просто, аби змінити минуле, для початку слід змінити дещо у собі, теперішньому. А це не всім до снаги. Ну, й крім того, — велетень зітхнув, — звісно, треба знати розклад руху таких поїздів. Довідкова тут не допоможе.

    — Вибачте, а у вас із головою все гаразд? — чемно поцікавилася Влада.

    — Ні, не все, — охоче визнав білявий красень. — Поживіть з моє, панночко, повидайте те, що я видів — у вас теж проблеми будуть. З головою і з душею… та я зараз не про те. Власне, ті поїзди уже не ходять. Окрім одного. Раз на сто років. Midnight Special називається. Теж цікавий старигань, практично допотопний. Вам поталанило, ви його побачите. Незабаром.

    У Юрка очі полізли на лоба.

    — А тепер — дозвольте відкланятися, — сказав вихований блондин і зник. — Бережіть себе, — мовило відлуння його голосу і також розтануло. Влада кілька разів глибоко вдихнула густе вологе повітря й відкашлялася.

    — Юрцю… — слабко мовила вона.

    — Так. Я теж його бачив. І чув.

    — Кого?!

    — А ти його не впізнала? Нашого шофера. Він змінився трохи, визнаю. Гірський клімат пішов йому на користь.

    — Що ти кажеш? Це не він!

    — Гаразд, гаразд, — Юрко звів долоні над головою, наче здаючись у полон. — То він проковтнув водія, і той, бідолаха, говорить з його шлунку, як Йона з черева китового. У мене абсолютна пам’ять на голоси. Я розумію не більше за тебе, кицю, але факт лишається фактом — це він.

    — Не називай мене кицею, — мляво попросила Влада.

    — Добре, корівко.

    — Називай, як хочеш. Ти тямиш, що він тут молов?

    — Так, мем. Частково. Midnight Special — Опівнічний Експрес. Американська народна пісня, розкішний кантрі-блюз, не співав його тільки лінивий, а серед працьовитих — АВВА, старі добрі Кріденс, і не менш старий та не менш добрий, не побоюся цього слова, сер Пол Маккартні.

    — І про що в ній йдеться?

    — Про те, що той із арештантів в’язниці міста Шугар Ленд, штат Техас, хто першим побачить вогні Опівнічного Експресу, дуже скоро відкинеться. Себто вийде на волю.

    — Це прекрасно.

    — Я теж так думаю.

    — Ти добре знаєш історію рок-н-ролу?

    — Тільки в тій її частині, що мене цікавить.

    — Зрозуміло. Та до чого тут…

    Закінчити фразу Владі завадив дивний гул. Під нею та Юрком земля завібрувала, наче хтось на глибині довбав породу гігантським відбійним молотком, потім, за кілька кроків від них, здибилася, утворивши горб, звідкіля зі свистом та шипінням, на шаленій швидкості вилетів стародавній паротяг. З-під гігантських коліс, щільно огорнутих білою парою, виривалися жовтогарячі смуги і рівно лягали на підмерзлу траву. Враження було, ніби паротяг сам собі прокладає вогняні рейки. Із товстезної труби валив густий чорний дим. За паровозом загуркотіли вагони — абсолютно прозорі, схожі на гігантські акваріуми; їх було шість чи сім, і в кожному за склом металися оголені люди. Багато оголених людей. Владі здалося, що в декого з них не було навіть шкіри, та чи так воно напевне, дівчина зрозуміти просто не встигла. У голові замлоїлося, очі закотилися і Влада повалилася під дороговказ, як лантух з половою. Оскільки красиво підхоплювати зомлілих дівчат зазвичай виходить лише у фільмах, Бобир не встиг і поворухнутися. Він стояв, мов скам’янілий, і з роззявленим ротом спостерігав за диво-поїздом. Ось, підстрибуючи та дзенькаючи, промчав повз юнака останній вагон, ось розтанули посеред ночі і біла пара, і чорний дим, пагорб захлопнув свою пащу, і здиблений ґрунт ліг на місце, немов гірка борошна, розрівняна рукою пекаря. Юрко кинувся до Влади, підняв її голову, поклав собі на коліна, і обережно відвівши волосся з блідих холодних щік, кілька разів провів по ним долонями. Цього вистачило, аби Влада завовтузилася.

    — Я…

    — Мовчи. Просто мовчи, і все. Нічого не кажи, гаразд?

    — Гаразд. Юрцю, я…

    — Ага. І я. Злякався до всира… до кольок у шлунку. Якщо це був Опівнічний Експрес, то нам давно пора відкинутися. Я згоден опинитися бодай і в Шугар Ленді.

    — Точно, — Влада сіла, повела плечима — болять. — Не кидай мене саму.

    Юрко завмер, на мить опустив очі, а коли знову звів їх на дівчину, вони сяяли яскравіше від сонця. Жодні сутінки не змогли б цього приховати.

    — Не покину.

    — Пообіцяй.

    Влада сама не знала, що її за язика смикає. Пірсінгований, розмальований, злий, колючий, як правдивий йорж, і так само кощавий, а ще дуже молодий — цей Юрко зовсім не її тип. Він нічий тип, якщо вже щиро. Він…

    Той, хто не зрадить тебе за жодних умов…

    — Обіцяю, руда. Я ніколи тебе не покину.

    Його долоня була теплою. І слова — також. І долоні, і словам так хотілося вірити… Тож вона повірила. Раз у житті, ні, вже удруге, якщо бути точною, дозволила собі таку слабкість. Перша спроба зазнала фіаско, але, зрештою, чом би й ні? Чому б не спробувати вдруге? А, крім того, це провина Антона, що вона тут. Вона цього не хотіла. Не шукала пригод. І, вже, звісно, жодним чином не бажала бачити ані пекельних поїздів, ані водіїв-перевертнів. Цей худий, саркастичний хлопець, у чиїх зіницях мудрості та гіркоти вистачить на кілька сторіч, зараз — єдиний її якір. Зникне він — і її віднесе у відкрите море безумства та марення, де немає порятунку від видінь безжальної пам’яті, бо вони є коловорот, без початку та кінця. Владі й без того увесь час здавалося, що вона бачить сон уві сні, якийсь божевільний подвійний міраж, і ще добре, якщо тільки подвійний, якщо міражі ці не ховаються один в одному, мов яскраві, розмальовані мотрійки. Поки що вона дісталася хіба до третьої ляльки; чим буде остання, нероз’ємна, знає тільки Бог.

    Хмарне небо розкололося навпіл, по тріщинах жовтою лавою розтеклася блискавка. Ударив грім. Влада зіщулилася, очікуючи холодних, хльостких, як батоги, крапель останнього осіннього дощу, але їх не було. Шурхотіло листя на деревах, вкрадливо наспівуючи пісню згаслої пристрасті, темний масив лісу плазуном розпластався на гірських схилах, і щось брунатне, тривожне розливалося в повітрі терпким густим бальзамом. Влада не знала, що це, однак крихітні терміти болю вже точили її душу.

    Щось насувається. Гроза?.. Ні. Щось піде на гірше.

    — Люба, я не те, щоби хотів тебе турбувати, але ти раптом не в курсі, де усі?

    Сполохана Влада глянула в той бік, звідки вони з Юрком прийшли і де їх мали чекати ще п’ятеро подорожніх.

    Місяць уповні, хоч і плавав між кошлатих хмар, та усе ж таки давав досить світла, аби побачити, що все зникло.

    Вулиця. Село. Стежина.

    Геник, Юля і Павло. І Ліда та Ксеня.

    Усе як пощезло. Усе й усі.

    Там, де були будинки, нині лежав пустир. Клапоть випаленої землі поміж гір-ординців.

    Владі не хотілося плакати, але вона відчула, що плаче. Крізь напівстерті вже клоунські рум’яна проступили сірі пелюстки болю. Юрко це зауважив і міцніше стиснув дівочі пальці.

    — То нічого, пусте. Усе буде добре.

    Влада знову дуже хотіла повірити йому. Дуже. Та цього разу — не вийшло.

    * * *

    Павло Вільгельмович Штос ніколи не оперував так багато, як нині. Працював, як-то мовиться, в поті чола. Він стояв біля операційного столу в закривавленому фартусі хірурга, в медичній масці та шапочці, в гумових рукавичках, а до нього все йшли і йшли пацієнти. Він не розглядав їх — часу бракувало. Лише робив свою справу. Пришивав відірвані руки та ноги, а також пальці та язики. Укладав у порожні очниці вийняті очі. Повертав на місце видалені органи — нирки, печінки, легені та серця.

    Час спливав, а хворих не меншало. Вони йшли рядком, один за одним, не мішалися докупи, не намагалися пролізти без черги, аби «щось спитати», а чи «просто взяти довідку». Ідеальні пацієнти.

    І так, ще одна цікава деталь — усі вони були небіжчиками. Жертвами лікарських помилок, злочинної недбалості медиків, постраждалими від «а мені за це не платять, щоб я біля вас сиділа», медсестер. Їх було багато. Так багато, що він утратив їм лік. Виправляв аберації своїх колег і, закінчивши, чув незмінне «Дякую, лікарю».

    Штос уже дістав більше подяк, аніж за все своє життя.

    Від подяк його вже нудило.

    З-під медичної шапочки вибивалося срібне волосся. Хвацькі чорні вуса під маскою також посивіли. Під очима з’явилися коричневі кола.

    У повітрі витав різкий сморід формаліну і тлінної плоті. У Штоса йшла обертом голова. Він загубив відчуття часу. Він існував поза часом, тому що в жодній реальності — ані у звичайній, де Павлові незле велося дотепер, ані в паралельній — такого бути просто не могло.

    Мертві оживають лише в дешевих голлівудських жахалках. Або в дорогих.

    Зомбі не буває.

    Раю не існує, і пекла також. Хоча щодо останнього він уже не був певен. Важко не повірити в пекло, знаходячись у центрі його сьомого кола.

    Вічність — це лише повторення минулого. Знову, знову й знову. Це дежавю без кінця-краю. Це вервечка мертвяків, залитий кров’ю стіл в операційній, стародавні хірургічні інструменти — а ти чомусь достеменно знаєш призначення кожного з них, і умієш ними користуватися, і — відчуття, що ти помер.

    І жаль за тим, що не помер насправді.

    * * *

    Ксеню вже нічого не дивувало. Зникнення Штоса вона сприйняла не те, щоби спокійно, але по-філософськи. Зникнення рудої та Бобиря зачепило її більше, але не досить для того, аби за ними побиватися. Щось промчало повз молодят з першою космічною швидкістю, і це «щось», напевне, забрало їх із собою. Ксеня не могла нічого з цим удіяти, то ж каратися сенсу не бачила.

    Щиросердно кажучи, вона майже нічого не чула нині. Сама собі нагадувала одну велику затерплу литку. Тобто тіло її боліло. Ступні пекли вогнем, стерті до крові від затісних черевиків пальці не згиналися, і вона шкандибала, як чапля. Від холодного повітря почало саднити горло, а від тонкої одежини та нічного холоду прихопило поперек. Усе це Оксана відчувала, безумовно.

    А ось серце заніміло, та й край.

    Вона брела, похитуючись, за Юлею та Геником, і не збиралася питати, куди йдуть вони. Власне, що змінило б це питання? Пара просто йшла, аби не стояти, йшла, щоби зігрітися, йшла, бо за їхніми спинами клацав карбачем липкий, огидний страх. Вони не озиралися, а Ксеня їх не гукала. Зрештою, вони не мусять з нею панькатися. І з Лідою також… де вона, до речі?

    Ксеня озирнулася. Ліда йшла до лісу.

    — Гей, чекайте! Та чекайте ж, пані! — проклинаючи саму себе за те, що їй іще не байдуже, припадаючи на ліву ногу, Оксана побігла — пошкандибала за причинною. Оця точно пропаде, якщо з очей зникне, от біда, та й годі!

    — Пані Лідо, заждіть! — надривалася Ксеня, гублячи на ходу слизькі й розбухлі від дощу черевики. — Будьте зі мною, так безпечніше! Та зупиніться ж, трясця тому всьому!

    Ліда підкорилася, завмерла — на мить, якої вистачило, щоб Ксеня наблизилася до неї упритул — усміхнулась винувато і знову побігла. Та де, накивала п’ятами так хутко, що в Ксені аж віддих перехопило. Ні, на цих ходулях гнатися за Лідою марно. Курям на сміх. Що ж… можливо, десь серед гілля, та ненормальна знайде своє щастя.

    Або свою смерть.

    Ксені більше не хотілося йти — ані за кимсь, ані взагалі. Вона важко опустилася на укриту вузлуватою пожовклою травою землю, притулилася спиною до якогось дерева, нібито платана, і раптом смачно позіхнула. Ніч густішала, вступаючи у свої права, якщо місяць ще й за хмари зайде, стане темно, хоч око вийми.

    Треба поспати, набратися сил. Прямо тут, чом би й ні? Вона горянка, чи хто?

    Ідіотка. Ти — ідіотка. Підіймайся негайно, заклякнути хочеш на смерть?!

    Ксеня радісно посміхнулася. Баба Галя до неї говорить! Треба щось відповісти, а слова не йдуть. Жінка кволо підняла руку і помахала бабі. Ось так. Тепер можна спати.

    Баба Галя була їй не рідною. Вона — друга дружина діда, овдовілого батькового неня. Та, не маючи власних дітей, вона з усім палом нерозтраченого материнського почуття прийняла і полюбила Ксеню. І вона єдина стала дибки, дізнавшись, що кохана онука зібралася заміж у сімнадцять років.

    — А чому так пізно? — саркастично спитала вона, коли Ксеня зателефонувала їй, аби порадувати. Задум не вдався, баба Галя не зраділа. — Треба було у тринадцять, нє? Щоби в сорок уже померти із чистою совістю.

    — Я люблю Василька! — закомизилася Ксеня. — І він мене теж!

    — Те, що ви любите робити, до кохання стосунку не має. Ви обоє дітваки малі. Тобі ще ляльками бавитися, а не дітей няньчити. Я проти.

    Звісно, бабу Галю ніхто не послухав.

    Утім, у селі на Січеславщині, куди після другого шлюбу переїхав дідо Михась, вона була ніяка не баба, а Галина Василівна. Учителька, викладачка української мови та літератури, для селян авторитет другий після попа, а як піп нездалий, то і перший. Баба Галя цим авторитетом користувалася управно, як-от швачка голкою, та похитнути переконання пасинка, невістки та онуки, що «вже пора», їй так і не вдалося.

    На весілля вона прибула в останню мить, уже ніхто і не ждав, убрана, як до школи: темно-сірий костюм-двійка, біла блуза з рюшами, строгі чорні черевички-човники, перлові сережки, низка перлів на шиї й акуратний вузол важкого волосся на потилиці, закріплений черепаховим гребінцем. Хусток баба Галя не визнавала, і ніколи їх не носила.

    Вона дуже полюбляла капелюшки, дорогі парфуми і хороші книги. І діда Михайла.

    І її, Ксеню, теж. Дуже.

    Під час вінчання, коли піп розпочав чин заручення, баба Галя заплакала, на святкування не лишилася, повернувшись, як сама сказала, «на хазяйство». Дідо Михась зостався, але після трьох чарок відвів сина вбік і шпетив, ніби найостаннішого лайдака.

    У питанні раннього шлюбу дід, сам оженений у двадцять років волею батьків, став на бік своєї Галі. Утім, звісно, це вже нічого не могло змінити.

    Повіки злипалися. Ксеня спробувала розтулити їх, більше для чистої совісті, аніж від кортіння. Тут, під деревом, було так затишно… і вітер наче вщух. Треба боротися?.. Ні. Ніхто за нею не заплаче. Син? Навіть не втямить, що мами вже нема. Пошукає трохи циці і стане їсти, що дають. Доньки? Так, хіба найстарша, їй майже чотири. Але час лікує, особливо дрібноту. Скажуть, мама пішла на небо, до янголів, вона трохи поплаче, та й усе. Василь? У церкві свічку поставить, що отримав волю. Неньо, мама? Тих є кому догледіти на старості, хоча побиватимуться, звісно, не без того, проте… не була вона ніколи любимою донькою. І уже не буде. Що ж… на все воля Божа.

    Ксеня згорнулася клубочком, підтягнула під себе ноги і перестала опиратися сну. І уже не бачила, як у двох кроках від неї саме по собі спалахнуло величезне багаття, як воно горіло — без хмизу та дров, як його життєдайне тепло огорнуло її, наче коцом, захищаючи від холоду і небуття. Ксеня спала, як колись у дитинстві, безтурботно і міцно.

    І втішено посміхалася уві сні.

    * * *

    Ксені снилося, що вона приїхала до баби Галі в гості. Струнка, юна і невіддана. Що сиділа за столом, заставленим смаколиками ледве не густіше, аніж на другий день Різдва. Що вминала за обидві щоки смажену картоплю, нітрохи не чуючи себе винною. І що баба, підперши підборіддя натрудженою долонею, пильно за нею спостерігала.

    — Що? — спитала Ксеня, взявшись за печеню з білими грибами.

    — Трудно тобі буде, — напророчила бабуся. — Ти така довірлива. Хто що скаже, а ти вже й віриш. Дозволяєш іншим лізти туди, де хід закритий.

    — Це ви про що? — уже доросла Ксеня, яка опинилася за столом на місці своєї юної іпостасі, відклала ложку. — Про Бога, так?

    — Ні. Богу, вибач, нема діла до твого ліжка, аби воно подружнім було. А попам — є діло. Вони все регламентують. Як, коли, скільки разів… А ти, дурна, слухаєш. Нема того, щоб сказати «Агов, шановні, то не ваше діло! Лиш моє та мужа!»

    — У нас із Василем, — уперто мовила Оксана, — усе гаразд.

    — Якщо це так, то де він зараз? Чому ти тут сама?

    Ксеня промовчала. Апетит пропав, але з чемності, і ще тому, що жування позбавляє від необхідності говорити, вона доїла помідор і пряжену яєчню.

    — Приглядай, онуко, за тією рудою, — наказала бабця без жодного зв’язку із попередньою темою розмови. — Вона тобі ще стане в пригоді. Добра дівка, хоча й зле чинить.

    — Вона просто танцівниця, — заступилася Ксеня за Владлену і відчула задоволення від власної шляхетності. Баба Галя хмикнула.

    — Вона танцює голяка. Хіть розпалює в тих, хто й так від неї палає. Може, це не надто зле, але й не корисне. Менше з тим, приглядай за нею.

    — Вона вже має няньку, — буркнула Ксеня. Баба Галя кивнула.

    — Знаю, — і повторила, як у себе на уроці для кращого засвоєння, — важко тобі буде.


    9

    Ліда увійшла до лісу, і цей столикий, сторукий велетень відразу обійняв її пошерхлим гіллям кленів та беріз. Радісно гойдалися вікові смереки, мов вітаючи новоприбулу, шурхотіло під ногами опале листя, де-не-де пробивалася з-під нього жовто-зелена трава. Ліді завжди подобався ліс, а тепер — тим більше. Він дарував спокій і був спокоєм. Осередком тиші, не важкої, мертвої, що страшніша за будь-який крик, а живої. Тиші, сповненої шелестіння, зітхання, шарудіння та цвірінькання. Цілющої тиші, незбагненної, як саме життя.

    Ліда знала, що в лісі їй полегшає. Відчувала, що вщухне біль, котрий напинав її голову зсередини, наче газ повітряну кулю, і пульсував, немов відкритий нерв у зубі. А ще ліс умів стирати пам’ять. Не цілком обнуляти її, хоча це було б доречно, однак — приглушувати. Притлумлювати. То ж була надія, що забудуться ті страшні речі, які вона почула від Орчика.

    Жахливі, несправедливі речі.

    Ліда не пригадувала, як опинилася під пам’ятником Невідомому Солдату, але це не мало значення. Опинилась, і по тому. Статуя була стандартною, блискучою, разом із постаментом метрів три заввишки — сотні й тисячі таких розкидані по всій країні, сяють на сонці, мов невгасимі спалахи кривавої війни. Ліда підійшла ближче, очікуючи побачити на п’єдесталі знайомий напис: «Ніхто не забутий, ніщо не забуте!», викарбувані роки: «1941–1945», і, можливо, список прізвищ та військових звань тих, хто був родом із цього села і загинув на війні.

    І вона побачила. Усе. І роки, і напис, і навіть прізвище. Одне.

    У грудях захолонуло. Ліді здалося, що її серце вирвали з грудей і, ще пульсуюче, поклали на лід. Руки затрусилися так, що збоку це нагадувало, щонайменше, напад епілепсії.

    Климовський Орест Степанович
    04.07.1982—04.07.1989
    04.07.1989—14.09.1992
    Мамо, Я тут через Тебе

    Ліда пам’ятала ці дати — ще б пак. Не змогла б забути, проживи хай і тисячу років. Сьомий день народження Орчика — Степан тоді вперше побив сина. Не просто ляснув по дупі, чи дав підпотиличника — цього не бракувало відтоді, як Оресту виповнився рік, а саме побив. Ліда тоді десь побігла, де ж вона ходила, на синове свято? Цього жінка згадати не могла, та це й не важливо, бо коли повернулася, Орест був увесь синій. Увесь, буквально, крім лиця, — обережний тато по обличчю не бив. Ліда ридала, кричала, допитувалася в сина, що тут сталося, намагалася розбудити Степана, що, у смерть п’яний, валявся на подружньому ложі, як мішок з лайном, — усе було марно. Степан не будився, лише кілька разів дриґнув ногою, аби відігнати Ліду, і захропів далі. А син дивився на неї знавіснілими, повними ненависті очима і мовчав. Ліда, плачучи, навіщось укладала в дитячі рученята пакет із подарунком — Орест зрештою узяв його, розчахнув вікно, і дорогий заморський танк на дистанційному управлінні, на який Ліда економила заледве не рік, полетів надвір з дев’ятого поверху. Син завмер перед вікном, а Ліді примарилося, що і він ось-ось кинеться за танком; ухопивши Ореста за плечі, вона відштовхнула його геть.

    А надвечір Орчик скупо мовив, що пісяє кров’ю.

    Нажахана Ліда викликала «швидку» і набралася встиду. Спочатку Степан, що нарешті проспався, тупо не впускав лікарів до свого дому, гримаючи, що в них усе гаразд. Потім, коли лікар пригрозив викликати міліцію, двері все-таки відчинилися, й уся медична бригада іще півгодини ловила Ореста. Упійманий і оглянутий, він був доправлений до лікарні з діагнозом «забій нирок» та двома зламаними ребрами. Ліда провела сина до машини і квапливо повернулася, бо ж Степанчик там сам голодний, а тим часом лікар подзвонив від них до міліції, незважаючи на її зойки і запевнення Степана, що «малий вишкребок сам упав». Ось тільки результату не було. Тобто був, і досить прогнозований, та навряд чи той, на який розраховував жалісливий медик. Менти приїхали, покривилися, почувши про родинну сварку, і поїхали, з чималим полегшенням вислухавши від Ліди «Ні» у відповідь на запитання, чи бажає вона подати заяву.

    Вони поїхали, а Степан побив дружину — аби хвилю не здіймала — добряче наївся, видудлив півлітру і знову дав хропака.

    Відтоді Оресту діставалося ще не раз, і не двічі, й возила Ліда його весь час до різних лікарень, щоб не ганьбитися. Намагалася весь час бути поруч із сином, затуляти його собою, але ще ж мусила і працювати, й по хаті щось робити, і в черзі стояти, аби взяти щось поїсти. Орчик віддалився від неї, довший час він був маминим мазунчиком, довіряв їй, повідав усі свої секрети, часто обіймав, цілував, сміявся із нею. Після лікарні все змінилося, Орест ріс сам по собі, і до неї справ не мав жодних, і хтозна, чи довго б так тривало, але Ліда завагітніла. І, попри погрози та побої чоловіка, який з перекривленим від гніву ротом верещав, що йому не потрібен ще один дармоїд, вирішила залишити дитя.

    Орест, дізнавшись про мамину вагітність, відтанув, пом’якшав, у дорослі сірі очі повернувся дитячий блиск. Задовго до того, як Ліда почула про перинатальну психологію, вона вже відчула на собі її цілющу дію — завдяки синові. Стать дитини лишалася таємницею, але Орчик був певен — це сестричка. Він розмовляв із маминим животом, гладив його, називав пузомешканця Софійкою і знати не хотів про інші імена. Коли дитина в утробі починала пустувати, не даючи мамі заснути, колискові Ореста, стародавні, ще прабабині — де він тільки їх узяв? — діяли, мов снодійне, і на Ліду, і на маля.

    Усе йшло добре. Навіть Степан її більше не бив. Майже не бив. А потім…

    Чотирнадцятого вересня дев’яносто другого року, на восьмому місяці, Ліда втратила свою другу дитину.

    Орчик угадав — то була дівчинка. Донька.

    Того дня Ліда була особливо втомлена, бо, хоч за законом давно мала би вже відпочивати в декреті, все ще мусила ходити на роботу. У буремні дев’яності розкіш передпологовї відпустки могли дозволити собі не всі жінки, і вона, Ліда, не могла. Доводилося працювати, незважаючи на вагітність, аби прогодувати себе, Ореста й Степана. Степан не працював та й надалі не збирався. Доки було що винести з хати і пропити, нестача грошей його не обходила. Частенько, прийнявши на груди «для зігріву», благовірний горлопанив одну пісеньку. Ліда її ненавиділа.

    Ой, дзвіночки та й бубончики, ду-ду,
    Я сьогодні на роботу не піду,
    Хай гарують молоток або пила,
    Нащо, мамко, свого сина родила?

    Якби Степанова мамка не була вже вісім років, як поза зоною досяжності — тобто у могилі, Ліда, мабуть, також спитала б це в неї. Нащо, мовляв, ну й далі, за текстом. Утім, пригадуючи забиту, зашпортану жінку, що не сміла й очі звести на свого чоловіка, Степанового батька, Ліда припускала, що свекруха сама не знала, навіщо. Бо так вийшло, та й усе. Зірки так розташувалися. Не пощастило. Зачала.

    Ліда чомусь щиро вважала, що їй пощастило значно більше.

    Вона крутилася на кухні, зі своїм пузом і в рясній домашній спідниці схожа на бегемота в балетній пачці. Щось наспівувала, попри втому радіючи рідкісній можливості побути самій — відпросилася з роботи раніше, і поглядала на годинника — чекала Орчика зі школи. Степан десь завіявся, запевняв, що пішов шукати підробітку, але їй у те не вірилося.

    Якщо прийде додому тверезий, то вже щастя. Ліду турбувало, що доведеться лишити Ореста на тиждень сам-на-сам із татом, коли почнуться пологи, але вона заспокоювала себе тим, що Степан напевне обмиватиме народження дитини усі сім днів і не просихатиме. Отже, не зважатиме на сина. Та і часу ще багато, тижнів п’ять, а то й шість, якось буде, щось вигадається.

    Ліда завжди себе заспокоювала, так чи інакше.

    Відкрилися вхідні двері, в коридорі щось гупнуло, грюкнуло, брязнули ключі, і Ліда зітхнула. Це Степан, а в неї ще їжа не наготована. Зараз буде виступати, що через того байстрюка нагуляного — це про дитину в утробі — він голодний сидить, бо дружина стала неповоротка, нічого не встигає.

    Услід за гупанням та брязканням до неї донісся хрипкий жіночий сміх.

    Не вірячи власним вухам, Ліда вискочила в коридор. Біля Степана гойдалося, мов яблуня на вітру, пропите і затягане «воно», стать якого можна було розпізнати лише за довжелезними немитими патлами, збитими на голові в товстий, круглий клубок (донині Ліда ніколи не бачила колтун наживо), та короткій ситцевій спідниці, якою покійна Лідина мама постидалася б і підлогу мити. Поруч із цим «чимось» коливався Степан з придуркуватою либою на порепаних вустах і масним блиском у залитих аж по вінця оченятах. Жінку він помітив не відразу, а, помітивши, дуже здивувався.

    — Лі… Лід… Лід… ко! — з третьої спроби вимовив він. — А ти вдома?

    — Та як бачиш. А це хто?

    — О! — Степан задер догори брудний вказівний палець. — Точно! Це ж тре. треба. знай. будьте знайомі! Це Нелька. Нелько, це Лідка. Моя сестра.

    І, втішений тим, як вправно дотримався етикету, аж ногою шаркнув.

    Ліда отетеріла. Скам’яніла. Дар мови зник на добрих п’ять хвилин.

    — Дуже приємно, — хрюкнуло «дещо» і вхопило Степана під руки. — Ворушися давай, ти, свинюко. Раніше вставиш — швидше скінчиш, раніше й бухнемо, ги-ги! А ти нам, дамочко, не заважай. У нього й так може не встати!

    — Як не встане! Я тобі дам «не встане»! — Степан хижо вишкірився, замахнувся на Нельку, але не вдарив, а погладив її по щоці. Ліді здалося, що під його пальцями зараз розпливуться брудні патьоки. — Та в мене, як кілок! Як долото стоїть! Я… гігант… теє, як його… сексу! Чо маячиш тут, Лідко? Марш на кухню!

    — Бога побійся, Стьопо! — скрикнула Ліда не своїм голосом, і вже адресуючись до Нелі, мовила. — Я дружина йому. Не сестра.

    — Га-га-га, оце прикіл! — скаженою гускою зареготала Нелька. — То ти, Стьопко, той. стрингер. а чи свінгер? Сексу утрьох кортить?

    — Нє, їй не можна, сама бачиш — пузо, — від Нельчиної реакції Степан збадьорився. — Я її бережу. Ну, шуруй до кімнати, годі розмови балакати. Пора вже до діла.

    — Геть звідси, — твердо звеліла Ліда і посунула на Нельку усіма своїми вісімдесятьма кілограмами. Чаша її терпіння переповнилася. — Забирайся. Геть!

    — Ти на мене батон не криши, — Нелі теж було рішучості не позичати, і з місця вона не рушила. — Він мені півлітру обіцяв. Первака, не якогось пійла. У мене труби, курво, горять! І мені насрати, хто ти йому є!!!

    Ліда розмахнулася і незграбно вліпила Нельці ляпас. У пропитій душі Степана раптом спалахнув синювато-сизий, як вогонь підпаленого первака, лицарський дух. Захистити Даму Серця за будь-яку ціну! Кулак Стьопи стінобитною колодою врізався Ліді в носа. Там щось хруснуло, полилася кров. Нелька зааплодувала. Ліда заточилася і впала. Впала вдало, на задницю.

    А далі Стьопа бив її уже ногами. У живіт.

    Орест повернувся, коли все уже скінчилося — але не для нього. У його кімнаті, спливаючи кров’ю, валялася на підлозі понівечена мати. У батьківській спальні Степан довбав Нельку — процес дуже затягнувся через нетверезість учасників. Десятирічний хлопець лише раз глянув на солодку парочку в колінно-ліктьовій позиції і його знудило. Парочка навіть не озирнулася. Тоді Орест приніс із кухні мамину качалку і щосили влупив батька по нирках. Той так здивувався, що аж зупинився.

    — Іще раз, падло, ти хоч пальцем матір діткнеш, — промовив хлопчик, — і я тебе вб’ю. І мені за це нічого не буде. Забирай свою проблядь і шуруй звідси, доки цілий.

    — Ах ти ж щеня! — заревів Степан, набичившись. — Та я тебе, ви…

    Другий удар качалкою по тімені перервав батьківське повчання в зародку. Стьопа похитнувся і всією вагою навалився на голу Нельчину спину. Спина зарипіла, Нелька закричала. Орест вийшов з кімнати, викликав «швидку» і сам зібрав усе, що потрібно для лікарні — капці, халат, зубну щітку, тарілку, чашку, ложку, нічну сорочку, мило і трохи грошей, які витягнув із батькової кишені.

    У лікарні Ліді поставили діагноз «прогресуюче відшарування плаценти», зробили екстрений кесарів розтин, дістали уже мертве дитя, і, виявивши матку Кувелера, провели гістероектомію. Лікарі сказали Ліді, що вона ледве не померла.

    Ліда шкодувала за отим «ледве». З лікарні її забирав Орест.

    — Я все прорахував, мамо, — заявив блідий і враз змужнілий син, крокуючи з нею до трамвайної зупинки — грошей на таксі не було. — Ти з ним розлучишся, розміняєш квартиру, у нас з тобою тоді буде однокімнатна більшої площі, бо я ще неповнолітній, а йому й кімнати в комуналці вистачить. Ми квартиру можемо здавати, а самі поки що в селі поживемо. У прабабиній хаті.

    — Ти хоч знаєш, що таке жити в селі? — обережно спитала Ліда, напружено розмірковуючи, як сказати сину про головне. — А, тим більше, у такому, як Зоряне? Там у кращі часи не було роботи, а зараз і поготів.

    — Я був там на канікулах, — Орчик сумно усміхнувся. — Не те саме, що жити, розумію, але… мамо, я все-все робитиму. Дрова рубатиму, воду носитиму, жити будемо з городу, зараз усі так живуть. Нам багато не треба, правда ж? Або — хочеш — ми тут лишимося, у столиці? Я можу трохи підробляти, продавати газети в переході, чи ще щось. Ти, головне, скажи, що ти його покинеш… Піди від нього, мамо, я дуже тебе прошу.

    — Сину, — Ліда зупинилася, вдихнула на повні груди, як перед стрибком у крижану воду, — ні, як не крути, а казати це треба одним махом, — з чого ти узяв, що я буду подавати на розлучення?

    Личко Ореста витягнулося і стало зовсім дитячим — перед Лідою постав ображений, збентежений десятирічний хлопчисько.

    — Тобто як?.. Я… а ти… — залопотів він, ще не дуже тямлячи, про що питає мама.

    — Не буде жодного розлучення, чуєш?! Ні, ні і ще раз ні. Хай там що, а він мій… ти куди? Орку? Оресте! Куди зібрався?!

    Орест розтиснув пальці правиці, Лідина сумка, яку він ніс, упала на асфальт. А син пішов від мами, не озираючись, згорбився, утягнув у плечі худющий карк, і Ліда з переляку закричала на всю вулицю, не переймаючись за здивовані погляди перехожих, не помічаючи їх — нічого не помічаючи, окрім сина:

    — Я просто хочу, щоб у тебе був батько!

    Орест зупинився, підійшов до неї, і Ліда з подивом помітила, що син сміється. Вона ще не втямила, що у хлопця почалася звичайнісінька істерика.

    — О! Так, батько! Звісно! Ну, дякую! Спасибі тобі!

    Орчик смачно плюнув на асфальт біля маминих ніг і пішов, цього разу назавжди. Де він пропадав, у кого спав, що їв, Ліда так і не дізналася. Шукала сина скрізь, де лиш могла придумати — у друзів, учителів, у підвалах та притулках — марно. А за два тижні до Ліди завітала якась тітка з опікунської ради і поставила умову: або Ліда оформлює сина в інтернат, як він того хоче, або її та Степана позбавлять батьківських прав.

    Ліда довго відмовлялася. Плакала, намагалася щось пояснити строгій тітоньці.

    — Боже мій, чому? Адже у нього є сім’я.

    Тітка зиркнула на неї, як на гидкого хробака в супі.

    — Чоловік побив вас, ви втратили дитину, самі були на межі смерті, і ще маєте нахабство стверджувати, що у вас сім’я? Любонько, то вам хтось набрехав — у сім’ях чоловіки не б’ють ногами вагітних жінок. Такого, либонь, немає і в мавпячих зграях.

    Осудливий тон тітоньки Ліді не сподобався.

    — То наші справи, — заявила вона, намагаючись говорити зверхньо.

    — А справа Ореста — моя. Відтепер моя. Обирайте. Або робіть те, що він просить, або я зроблю те, що можу. Ще й посаджу того сучого потроха, який вам дорожчий від рідного сина. Залюбки посаджу.

    І Ліда здалася.

    Наступного разу вона побачила сина за п’ятнадцять років, уже на його весіллі — наречена наполягла на її присутності. Мабуть, Орест дуже любив свою пару, якщо погодився, але мамою він називав іншу. Оту жінку з опікунської ради, що сиділа біля нього поруч, а не в кінці столу, як Ліда.

    Усе це, дуже довге в переказі — якби, звісно, Ліда наважилася хоч комусь таке розповісти, — промчало перед її внутрішнім поглядом за лічені секунди і зірвало сяк-так приладнану пов’язку смиренності з її зболеної душі. Ліда застогнала, глухо, безнадійно, дивлячись на кошмарний напис — літери, просякнуті кров’ю, ніби вистрибували з глибин її сумління, і навіть не здригнулася, коли мідний бовван з обличчям Ореста заговорив до неї з постаменту.

    Він говорив недовго, дзвінко, холодно і по суті. А, коли закінчив, Ліда підійшла до постаменту й щосили вдарилася об нього головою. І ще раз, і ще… Вона зробила б що завгодно, аби набат, що, змішуючись з болем, вибивав по ній реквієм, перестав кінець кінцем звучати в її мозку.

    Тоді їй завадили, але ліс. ліс мав їй допомогти. Достатньо просто зупинитися і почекати. І все прийде. Усе потрібне — прийде. Ліда усміхнулася. Нарешті. Вона ось-ось стане вільною. І тут їй точно ніхто не стане на заваді.


    10

    Юля загубилася. Геннадій місця собі не знаходив, кружляючи на одному місці, наче крук-панікер. Він не міг втямити, куди поділася дружина, і вже перестав навіть вгадувати, де вони узагалі і що тут коїться. Він змушений був погодитися з жінкою, бодай і подумки — це все його вина. Те, що вони опинилися тут. Те, що вона — вагітна! — блукає нині десь, сама-самісінька, змерзла, перелякана й голодна. Те, що вона…

    …хотіла вбити твою дитину. Це теж твоя вина?

    Геник відмахнувся від цих думок — не на часі! — і спробував зосередитися на тому, де він востаннє бачив Юлю. Та лишень щойно вона йшла, пиляючи його, повільно і невпинно, як іржава «Дружба», а він відповідав їй, як завжди, коли хотів заспокоїти «Звісно, так, ти маєш рацію, пробач, я цього не хотів», а потім… вітер, згадалося Геннадію. Був порив вітру, і Юлі не стало. Тобто, вона зникла.

    Вітром знесло? Смішно!

    Та сміятися не хотілося. Геник ще не відійшов від шоку того божевільного ранку — невже минув тільки місяць? — коли, повернувшись додому за забутою парасолькою, виявив дружину при повному параді, з поліетиленовим пакетом у руках. Це при тому, що напередодні вона і словом не обмовилася, що кудись збирається. Юля знітилася, розхвилювалася, побачивши чоловіка, залопотіла щось про діагностичну операцію, про жіночі проблеми і про те, що не хотіла його хвилювати, й тому промовчала, бо ну що тут говорити, операція простенька, за кілька годин вона вже буде вдома, і він, якби не повернувся, так нічого б і не знав, і ось на біса він повернувся? Останніх слів, Юля, звісно, не промовила, та вони легко читалися в її очах, і в тому, як тремтів і зривався на писк її голос. Геник вислухав це жалюгідне лопотіння мовчки, так само мовчки поліз до неї в сумочку, дістав звідти паспорт (Юля обурювалася, репетувала «Як ти смієш?!» і намагалася завадити), і побачив між сторінками про сімейний стан та прописку складений учетверо білий папірець. Розгорнув і прочитав, з великою цікавістю.

    Направлення на аборт.

    Строк: 5–6 тижнів.

    Вакуум-аспірація.

    І — результати аналізів на ВІЛ, гепатит В та сифіліс. Усі — негативні, що могло б потішити, за інших умов.

    Геннадію було байдуже, як це називається, вакуум чи ще якось — суті справи це не міняло. Клапті порваного папірця встеляли килимову доріжку в коридорі, Юля ридала у ванній, а він пив щось міцне і намагався втямити, яким це чином опинився у шлюбі з убивцею. Він був досить лояльним з багатьох питань, визнавав право на свободу вибору — теж у багатьох аспектах життя, але що до цього…

    що до аборту для нього не існувало напівтонів. Ну, хіба що аборт з медичних показань. З реальних медичних показань, а не з «О, Боже, я ковтала снодійне і народжу інваліда, нумо, притьмом зробіть мені чистку!»

    Так, наче йдеться не про живу дитину, а про якийсь сраний килим.

    Тим більше, що в Юльки не було хоча б таких показань. Жодних, окрім її бажання.

    На роботу він тоді так і не пішов. І над тим, як далі діяти, міркував недовго. Ухвалив рішення повністю змінити своє життя, і за будь-яку ціну дочекатися сина. Або доньки. Юля, м’яко кажучи, цій ухвалі не зраділа.

    Вона верещала. Вищала. Кричала. Погрожувала розлученням і розподілом майна — Геник не злякався. Так, він знав, що Юля мала рацію, і за тутешніми законами, писаними не інакше, як великим дотепником, і він, що ішачив з шістнадцяти років по шістнадцять же годин на добу, і Юля, котра й дня у своєму житті не працювала, вважалися «подружжям, що спільно набуло своє майно», і майно це мало б ділитися навпіл. Тільки Юля не знала, що він віддав би їй усе — майно, кров, життя — їй або заради неї, бо кохав. По-справжньому. Мабуть, він таки завинив. І в тому, що дружина, не знаючи ціну копійці, залишилася, по суті, балуваним, примхливим дівчиськом п’ятнадцяти років у тілі дорослої жінки, і в тому, що він мало говорив їй про своє кохання. Та що ж слова?.. Невже вони важать так багато, що затьмарюють, знищують наші дії?

    Бо усе, що він робив — він робив для неї. Як у пісні, тільки наяву.

    Коли Геник відчув, що достатньо п’яний, він витягнув Юлю з ванної, де вона вже не ридала, а парилася в пінному окропі, червона, як рак, сподіваючись, мабуть, викликати викидень немедичним способом. Геннадій нагодився якраз вчасно, бо їй уже робилося зле, іще трохи — і вона, зомлівши, пішла би під воду, мов дірявий човен. Отже, він вихопив її з джакузі, загорнув у рушник, доправив до кімнати і, посадивши в крісло, спромігся на одне-єдине питання.

    — Чому? Господи, Юлю, чому?!

    Вона плела щось таке, мов учаділа — і про фігуру, яку неодмінно зіпсує народження дитини (Геник сп’яну ніяк не міг втямити, про що це вона? Та акторки і манекенниці часто мають купу дітей, і нічого, а вона ж ніби не акторка і не модель, і фігура в неї, як у штангенциркуля), й про небажання годувати, тому що це зіпсує форму її грудей (тут Геник не втримався і спитав, яку форму та яких грудей, чим завдав їй, як кажуть в американських кінах, непоправної моральної шкоди), і про те, чому вона мусить бути прив’язана до якоїсь малявки, витирати за нею лайно, де таке написано, що мусить, і про те, що вона ще не нажилася, не нагулялася, не натішилася молодістю. Мотлох — ось що спадало на думку Геннадію, коли він потім згадував цю розмову. Полова. Казна-що.

    Юля просто не хотіла дорослішати. Їй подобалося бути вічною дівчинкою. Ну, а він прищепив їй це бажання і культивував його, мов фанатичний садівник. Ось воно й принесло плоди.

    Час збирати каміння.

    Найгидкішим було те, що Геник усе одно продовжував любити свою Юльку. Коли він думав — а думав він постійно — про те, що вона збиралася робити, в нього краялося серце. Він більше не хотів її любити. Усе, що він хотів — це отримати дитину, знайти їй няньку і годувальницю в одній особі (він знав, що це дуже дорого, але, на щастя, міг собі це дозволити), й забути про дружину, на той час уже, безумовно, колишню, як про кошмарний сон.

    І водночас найстрашнішим його сном був той, де він її забував.

    Як ведеться в цьому найліпшому зі світів, такі жахіття збуваються позачергово.

    Безпорадний, збентежений Геннадій ще потоптався на місці якусь мить, а потім пірнув у сіруватий туман, що повз на нього, немов отруйний газ із покинутих ворожих окопів. Ніч також раптом зробилася сірою, як макове зерня; з наручним годинником коїлося щось дивне. Оскаженілі стрілки намотували коло за колом, обертаючись з такою швидкістю, яку не здатна визначити й фізика. Геник зробив кілька кроків у нікуди, бо не бачив далі свого носа, а потім туман ураз розсіявся, і чоловік опинився перед воротами з сітки, над якими вилася металева стрічка із якимсь написом. Він уже не зчудувався б, побачивши там сакраментальне «Arbeit macht frei», проте чавунні літери були знайомі, українські. Вони складалися з трьох слів.

    ЦВИНТАР НЕНАРОДЖЕНИХ ДІТЕЙ

    Геннадій увійшов і побрів наосліп поміж крихітних кам’яних надгробків, також з написами, але — дякую тобі, Господи! — без медальйонів із фотографіями, і, на диво, жодного каменю не зачепив ногою. Дуже скоро зрозумів, що ті написи — це причини, з яких діти не народилися. Надгробків було так багато, що аж серце зупинялося від болю. Геник йшов і читав, читав, читав.

    Він стане на заваді моїй кар’єрі.

    Просто не хочу народжувати!

    Це твої проблеми.

    Чоловік у довгому рейсі.

    Ембріон.

    Немає житла.

    Сама вирішуй.

    Дитина мусить бути бажаною.

    У мене вже є троє.

    Залетіла.

    Заплуталася в циклах.

    Нащо плодити злидні?

    Я вже домовився про аборт.

    Придумай що-небудь сама.

    Вибач, я вже маю дружину й дітей.

    Спочатку закінчу інститут.

    З першого разу не вагітніють.

    Це лише скупчення клітин.

    Від випадкового коханця.

    Таблетка не спрацювала.

    Порвався презерватив.

    Це зіпсує мою фігуру.

    Хочу пожити для себе.

    Геннадій уперто рухався вперед. Його морозило, зуби цокотіли так, ніби хтось щосили лупив виделкою об порцелянову тарілку. Він не знав, чи це реально — перейти цей жах, і боявся, що ні, бо кладовище видавалося нескінченним. Звідкілясь у пам’яті вискочили цифри. Двісті тисяч щороку. Чи двісті п’ятдесят? Ця земля просякнута кров’ю.

    Хочу пожити для себе.

    Так казала і Юля. Що ж… він надасть їй таку можливість. Неодмінно. Буде жити для себе і сама по собі, скільки влізе. До відрижки. Хай народить, а потім — вольному воля.

    Геник зупинився й схлипнув. Він плакав і не соромився своїх сліз. Знав, що підлеглі поза очі називають його «тютею» і вважають зайве сентиментальним — забуваючи при цьому, що навряд чи тютя здатен розпочати й тримати такий великий та своєрідний бізнес, як мережа ломбардів. Однак те, що про нього думають і кажуть, Геннадія ніколи не обходило. Він народився не для того, щоби відповідати чужим уявленням про себе. Але дитина, діти… то було його вразливе місце. Ахілесова п’ята залізного бізнесмена. Юля, сама того не знаючи, поцілила прямо в неї, і тепер він гинув.

    І не знав, що Юля йде поруч із ним, і вона його не бачить, так, як і він — її, зате видить дещо інше. Чорний вихор, що сповиває надгробки жалобним крепом, землю, котра совається і перевертається під ними так, ніби ціла армія зомбі прагне одночасно, гуртом вибратися на волю, і — стогне. Тяжко, болісно, як поранений звір; той звук виривається звідкілясь з її нутра, з тих потаємних, гарячих глибин, де розчиняються в магмі людські гріхи. А ще — під причинами смерті дітей Юля бачить їхні посмертні фото. Те, що від них лишилося. І що вона так само плаче, уже жаліючи не себе, і навіть не мужа, а своє, ще ненароджене дитя.

    * * *

    Влада і Юрко сиділи, обійнявшись, за влучним висловом хлопця, посередині ніде. То був луг чи поле, укрите жовтуватим посохлим бадиллям, схожим на перепалене перекисом волосся. Жодних ознак житла, навкруги самі гори, а вдалині, перед їхніми очима, ще бовваніла лісосмуга, здебільшого з листяних порід. Можна було розгледіти клени, платани, липи та тополі, майже всі — обшарпані безжальним осіннім вітром, лиш на кленах де-не-де ще трималося якимсь дивом різьблене темно-червоне листя. Влада перебралася в джинси та вовняну кофту, зняла із себе усі прикраси, плечі обмотала сукнею, як шаликом, задля більшого тепла, та все одно відчайдушно мерзла, і сама собі здавалася анекдотичною канаркою, котру хтось видушив до чаю, переплутавши з лимоном. Сил не було зовсім.

    Юрко почувася не набагато бадьоріше, але мусив тримати марку. Чи не вперше в житті хтось бачив у ньому чоловіка. Не зіпсованого, саркастичного хлопчиська, а мужчину. Захисника. Чи він справді був ним? Це навряд чи, але дуже старався. Задля неї.

    Задля неї він зробив би усе.

    Що в ньому привабило Владу — це було те ще питання, але Юрко його не озвучував. Боявся сполохати своє щастя, і до того ж, пам’ятав улюблену примовку баби Малґожати (час від часу стара гримза видавала путні речі).

    Ніколи не питай дівчину, що вона в тобі знайшла, бо вона може серйозно над цим замислитися, і хтозна, якого висновку дійде.

    Можливо, Влада тулиться до нього від безнадії. Навіть напевно, що так. Вона налякана, дезорієнтована, збита з пантелику — а хто з них ні? — і, природно, прагне якоїсь константи. Ну й нехай. На подарованій зебрі смужки не рахують.

    Та чи буде продовження, коли — і якщо — вони виберуться звідси? Чи захоче Влада мати з ним щось спільне? Ой, навряд чи, відверто визнав Бобир, однак, цей факт нічого не міняє. Зараз вона хоче його поруч — вона його матиме. Амінь.

    — Юрцю, тобі холодно?

    Бідна дівчина. Навіть голос у неї ламкий, крижаний і замерзлий. Чомусь викликає в уяві січень і прозорі бурульки під стріхами. Розуміючи, що питання більш риторичне, Юрко все ж відгукнувся:

    — Так. Оце сиджу й уявляю, що ми з тобою печемо шашлик і п’ємо глінтвейн. Дурень думкою багатіє. І мріями — теж.

    Влада слабко посміхнулася — аби лиш не плакати.

    — Жаль, що тут немає жодної хати. Ми могли б…

    — Не могли б, руда. Пригадай, що сталося з тими хатами, які ми бачили. З цілою вулицею. З цим клятим селом. Усе наче лизень злизав. Не хотів би я бути в хаті, коли…

    — А ти все ще віриш, що тут щось залежить він нашого бажання?

    Юрко замовк. Слушно, чорт забирай.

    — Що ж, мабуть, маєш рацію. І, якби нагодилася путяща хата, ми би хоч під дахом заснули. Разом.

    — Ага, — урочисто сказала Влада. — Ось він, твій потаємний план.

    — Точно. Я навмисне зібрав і Хому, і Ярину, і Яринину родину — усіх в одній маршрутці — щоби звабити тебе. Та, по правді, можеш мене не боятися. Я безпечний. Не по цих справах.

    — Гей? — Влада глянула на хлопця прискіпливо. — Ніби не схожий…

    Юрко знизав плечима.

    — Мушу вірити тобі, я з жодним не знався. Незайманий.

    — Незайманий гей?

    — Стовідсотковий натурал.

    — А як ти певен?

    Юнак хмикнув.

    — Серцем чую, мем.

    — Отакої, — Влада присвиснула. — Комусь у цьому житті сильно пощастить.

    — Авжеж. Шмат щастя відвалиться, упаде прямо голову і приб’є до смерті.

    — А ти, я бачу, оптиміст?

    — Реаліст, паніматко. Чого і вам бажаю.

    — Ну, це питання часу, — не вгавала Влада. — Ти ще молодий, навіть юний… так що все попереду. Як гадаєш, скоро ранок?

    — Якби ж знати. я не певен, що таке узагалі «ранок»? Як він виглядає тут? І що зараз — ніч, а чи вечір?

    — Слухай, може, ми померли? Ну, в аварію потрапили, чи ще щось?.. Може, так і виглядає інший світ? Чистилище?

    — Ти що, католичка? — Бобир із цікавістю повернувся до Влади. Та напружилася.

    — Хрещена католичкою, хоча насправді я — блудна вівця Христового стада. А що?

    — Та нічого. Я також католик. Принаймні, за фактом хрещення. Блудний баран, якщо бажаєш. Але — ні. Я не певен, який це світ, однак ми живі. Я тебе відчуваю. І…

    Хочу.

    Визнати це вголос Юрко не наважився. По-перше, неможливо. А, по-друге… що б про таке сказав Папа Римський?

    Якщо не «Вперед, дій!», то хай залишить свою думку при собі.

    — І що?

    — Нічого. Тобі варто відпочити.

    — Спробую. А знаєш що? Ти міг би бути дуже симпатичним, якби змив цю жахливу синю фарбу з вуст.

    — Я зробив це, ще коли ми шукали Ліду. Хотів справити на тебе якнайкраще враження, але холод той ще візажист.

    — Вибач. Я мала б здогадатися.

    — Вибачаю. Це пусте.

    — Ні. Тобто… я маю на увазі, що тобі вдалося. Ти справив на мене враження. Не відразу хороше, але згодом. ти просто… ти особливий.

    — Угу. Я нестерпний, як гірка редька.

    — Завжди любила редьку гіркою. Бо інакше який у ній сенс? Юрцю, я спати хочу, — кволо мовила Влада. — Як не дивно, очі злипаються.

    — Лягай мені на коліна.

    — У тебе ноги затерпнуть.

    — Та вже. І руки, і ноги, і все тіло. Так що гірше ти мені не зробиш. Маєш що під себе кинути?

    — Ні, але пусте, — умощуючись на Юркових колінах, відказала Влада. — Земля не холодна. Неймовірно, але вона парує, наче оранка навесні, хоча суха-сухісінька, і зараз осінь. що з нами коїться?

    — Якби ж я знав. Владо, тобі скільки років?

    — А що, сватів зашлеш?

    — Після оди редьці? Неодмінно. Якщо піч колупатимеш.

    — Згода. Розколупаю на цеглини. Двадцять п’ять.

    — Я гадав, ти старша.

    Влада старанно закліпала віями.

    — О, ну ти вмієш робити компліменти жінкам.

    — Не блазнюй. Ти розумієш, про що я. У тебе очі сторічної баби-шептухи. І оця зморшка, — хлопець нахилився й окреслив пальцями дугу біля Владиних вуст. — Знаєш, що це? Рівчак для гірких сліз.

    Влада смикнулася — як буває, коли неуважний стоматолог зачіпає відкритий нерв у зубі. Зморшка поглибшала.

    — Ну, мій чоловік — знаний меліоратор.

    — О, ти ще й заміжня?!

    — А обручка на моєму… вибач. Я ж зняла її і продала, зовсім з голови геть. То була дорога цяцька і впадала у вічі.

    — І наскільки дорога?

    — Кілька тисяч баксів.

    Тепер присвиснув Юрко — у нього це вийшло краще. Дзвінкіше.

    — А ти думав! Дуже тупим лялькам — дуже коштовні цяцьки. Закон нашого ринку.

    — Якого ринку?

    — Клубного. Я танцівниця, і… грець із ним. Кого я хочу надурити, себе? Безглуздя. Я стриптизерка. А мій чоловік — власник нічного клубу «Кобальт», де я танцюю.

    — Ясно, — куди більше, ніж рід занять, Бобиря збентежила звістка про заміжжя Влади. — Сімейний підряд. Я це схвалюю. Що ж до… стривай! «Кобальт», ти сказала?

    — І що?

    — Гниле місце, руда. Там торгують наркотою і дівками.

    — Це лише чутки.

    — Ні, не лише. І, перш ніж ти заявиш, що у всіх нічних клубах так роблять, я тобі повім, що так нахабно — тільки у вас.

    Влада не могла зрозуміти, чому її так зачепила Юркова реакція.

    — А ти в нас що купував? Чи кого?

    — Я хотів працювати в карному розшуку, мала. Не смійся, але це мрія мого контуженого дитинства. А живу я… жив, — виправився юнак, — у ста метрах від «Кобальту».

    — На Приорці?

    — Точно так. А ще — маю очі, мозок і в ньому — розум. І, до слова, якщо там усе так добре, чого ж ти втікаєш?

    — Я не…

    — Я ж сказав, що не дурний. То все маскування. І не обтяжуй себе заявами, що це не моє діло. Стало моїм, хоча, — Юрко щиро зітхнув, — я цьому радий не більше від тебе.

    Влада стулила повіки. Сперечатися не хотілося. Насправді, хотілося кричати.

    — Це Антон. Мій чоловік… він хотів, щоби я…

    — Танцювала стриптиз в акваланзі?

    Влада гигикнула.

    — Ти такий вигадник… Ні. Усе простіше. Усе так просто, що я дивуюся власній дурості. Усі казали мені те, що й ти. І Надійка. Я мусила дослухатися до неї. Це моя сестра. Вона теж торочила, що у клубі коїться бозна-що. А я не хотіла вірити. Так банально. Ні, я не сліпа, і не така вже наївна, та я думала… була певна — ті дівчата, що танцюють горизонтальне танго, роблять це добровільно. Їх ніхто не примушує.

    — Може, й так. Наркоту теж купують добровільно. Однак це злочин.

    — Згода. Отже, Антон… Наш шлюб утратив сенс — так сказав мені муж. Я не відробляю те, що в мене вкладається. Я могла б мати в сто разів більше грошей, якби розсувала ноги не лише на сцені. Спочатку це були загальні розмови, я називаю їх «бесіда зі стелею», знаєш? Коли піднімаєш погляд до неба і починаєш говорити із таким розрахунком, щоби всі тебе почули, але нібито ні до кого. Сам із собою нібито. А потім Антон став примушувати мене до сексу утрьох, і не у форматі «він-я-і-його-велетенське-альтер-его». Уже прямо, пряміше не буває, жодних натяків чи опосередкованих міркувань. Спочатку планувався якийсь лівий мужик, Антон і я, потім я, Антон і чужа баба, а потім… я не схотіла знати. Розумієш? Просто побоялася слухати далі його фантазії. І буцімто погодилася. Щоби виграти час.

    — Кмітливо з твого боку. І, Владо… це не фантазії, це — діагноз. А твій Антон — козел, і він тебе не вартий.

    — Я знала, що почую це від тебе.

    Юрко не стримався і, нахилившись, поцілував Владу в кінчик носа.

    — Вона ще й ясновидиця. Це не дівчина, а скарб. І їй ціни немає.

    — Є, — заспокоїла Влада. — Усьому є ціна. Вхід до клубу — двадцять баксів, склянка віскі — стільки ж, а приватний танець.

    Її мова урвалася, а дихання вирівнялося. Ще ніколи вона не засинала так, миттєво, мовби вимкнувшись, та все колись буває вперше. Бобир так і не дізнався, скільки ж склянок віскі йому буде коштувати танок у приваті.

    І як багато він заплатить за те, що вперше в житті закохався. Він знав любов — завдяки Риті, та уяви не мав, що таке кохання. І не певен був, що хоче мати, хоча, як влучно зауважила Влада, тут залежить від його бажання?

    Усі Юркові ровесники тремтіли за свою свободу. Під «свободою» вони розуміли можливість пити й трахатися з ким завгодно і скільки влізе. Для таких усе, що виходить за межі маминої спідниці і жінчиного обцаса, — дика, шалена, ледь не кривава воля. А для нього — дитячі забавки.

    Серце не питає — він знав це з п’яти років.

    Влада спала, а він сидів, боячись поворухнутися, слухав її дихання і напружено роздумував, чи те, що з ними діється, не має в собі ознак масового психозу?

    * * *

    — Ти ж казала, що всі ночуватимуть окремо, Мо!

    — Пам’ятаю. Та я не можу їх розділити!

    Інгольв різко повернувся до неї — зважаючи на ширину його рамен, це забрало деякий час.

    — Себто як «не можеш»?

    — А ти забув значення цього слова, Інгольве Всемогутній? — роздратовано поцікавилася Мойра. — У мене не виходить. Мені не вдається. Так доступніше?

    — Ого. Схоже, тут ми маємо проблему.

    Інгольв та Мойра стояли біля лісосмуги і дивилися туди, де Прекрасний Принц оберігав свою Сплячу Красуню.

    — Я зворушена, — після паузи прошепотіла Мойра. — Це звучить безглуздо, й у них немає майбутнього, але я зворушена. Варто пройти крізь усе — крізь що завгодно — аби хтось дивився на тебе так, як він — на неї.

    — То ти ще й романтик. Сьогодні ніч великих відкриттів. Усе не так погано, Мо. Усе ще може піти на краще.

    Плечі Мойри опали.

    — Якщо я романтик, то ти нині — дитина, котра вірить у казки. А ми не казкарі, Інгольве. Не чарівники. Ми просто виконавці.

    — Дещо залежить і від виконавців теж. Я мушу бігти, Мо.

    — Це ще куди? Усі там, де мають бути, ну… — Мойра ще раз глянула на молодят, — майже всі.

    — От власне. А я хочу побачити Ліду.

    — Навіщо? Вона… ні. Ти що, сказився?! Ні! Я тобі забороняю!

    — Я все одно скоро звільняюся, Мойро. Так чи інакше, ти ж не забула це, правда? А їй погано. І я хочу за нею наглянути.

    — Вона… вона смертна! І смертельно хвора! І… і… стара!

    Інгольв усміхнувся.

    — Їй усього сорок вісім. Мо, ти говориш, як ревнива дружина. Це тобі не личить. І чи мушу я нагадувати, що бачу всіх — усіх без винятку — такими, якими вони є насправді.

    — І ти бачиш жінку, котра зламала життя сину, бо була надто полохливою, щоби змінити своє?

    — Ні, я бачу жінку, чиє життя, разом із синовим, зламали моральні правила та безглузді настанови про те, як має бути. Я бачу матір, чиє життя, хай навіть зламане, добігає кінця у страшних муках, і хочу, щоб цього не було. Щоби з нею не трапилось нічого злого. Щоби вона, принаймні, померла на руках у того, хто любить її. Вона юна, добра і прекрасна. Їй вісімнадцять, Мо. І завжди було стільки. Той шмат лайна, за яким вона була заміжня, забив у ній і юність, і доброту аж до втрати тями. Але — не вбив. І що б ти не казала, я буду поруч з нею.

    — Ти надто ризикуєш!

    — Подейкують, що в цьому й полягає сенс земної любові.

    — Не говори мені про любов. Не хочу цього чути, — білий апостольник Мойри тріпотів на вітру. — Дарма нас знову поставили в пару. Ти мене використовуєш.

    — А ти мене балуєш. Дякую, — сказав Інгольв, і зник.

    Десь удалині заспівали треті півні.


    11

    Село відновилося на світанку. Мов гриби після дощу, вистромилися з-під землі господи з усіма прибудовами, повернулися на місце крамниця і сільрада, пошта і верба над копанкою, і навіть дві рябі курки — усе, що зникло поночі без сліду, наново тішило око. Ранок щиросердно обіцяв тепло — павутинням, що прошивало кришталеве повітря срібними нитками, золотавим мерехтінням мозаїки сонячних промінців на темному люстрі води і небом кольору електрик. Село, утім, залишалося безлюдним — ані худоби, ані селян видно не було, зате до маршрутки, схожої на кістяк викопного мамонта, почали сходитися подорожні. Діловито й рішуче крокував Павло Вільгельмович Штос, досі в білому халаті і шапочці, але вже без маски та хірургічного фартуха. Неквапно брела Ксеня, усміхаючись так, ніби й досі бачила свій сон. Шаркаючи ногами, мов столітній старець, йшов Геннадій, біля нього, наче утративши у зрості сантиметрів двадцять, схожа вже не на чаплю, а на обдертого пелікана, пленталася Юля. Ліду вів до автівки якийсь красень-блондин, чи, ліпше сказати, ніс, бо бідолашна жінка здавалася не більш живою, ніж кравецький манекен. Юрко і Влада йшли, тримаючись за руки, і сторожко озираючись навсібіч.

    — Усі на місці! — радісно оголосив блондин і повів плечима, що зробили б честь будь-якому штангісту. — Можемо починати.

    — А ти хто? — буркнув Павлуша Штос. За ніч у медичному пеклі він втратив значну частину свого гонору, проте у глибині душі лишилося ще кілька крапель. — Що за один?

    Білявого красеня цей «наїзд» чомусь неабияк втішив.

    — Ось! А я знав, що ви всі непрості! — весело гукнув він. — Та неважливо, хто я. Важливо те, чи вам кортить вибратися звідси і на що ви готові заради цього.

    — А я що казав? — і собі зрадів Павло. — Зараз будуть грабувати. Або грошей вимагати. Добровільно-примусово. Я вгадав?

    Ксеня ніби й досі спала з відкритими очима, і ніяк не відреагувала на викид Павлового щастя. Геник та Юля розглядали асфальт під ногами, пильно, як лінгвісти, що вивчають незнаний клинопис. Ліда не ворушилася, а ось Влада і Юрко не могли отямитися від подиву, позираючи на Штоса. Замість дядька із смоляно-чорною чуприною та гиденькою запопадливою посмішкою перед ними стояв незнайомець із попелясто-сірим волоссям, що стирчало в усі боки з-під медичного ковпака набакир, і позирком найманця. Його посмішка здавалася серпом, намертво вкованим у граніт лиця, й лякала, а закривавлений лікарський халат додавав до страху неприємних тваринних ноток. Так і хотілося відсахнутися від Павла та заверещати на всю пельку, щоб аж гланди провітрилися.

    — Чого витріщилися? — гримнув на них Штос. Влада здригнулася і трохи відступила, натомість Бобир виступив наперед, машинально затуляючи дівчину собою — хоча не знав, від чого. Павлуша вишкірив зуби, як шакал над стервом.

    — Що, засцяли? Треба було мене слухати! Бійтеся тепер! Вони на все здатні! — Штос тицьнув пальцем у блондина, помітив, що все ще має на правиці гумову рукавичку, поспіхом здер її і пожбурив під ноги Ліді. — Він не сам це утнув. Ні, не сам! Я не божевільний! Там їх цілий полк. У театрі й то менше акторів! І все йдуть, і йдуть, трясця його мамі. Спільники! Це спільники, розумієте?! А зараз він усе в нас забере! Подивіться, яка рама! Ми і всімох його не подужаємо! Усе, все відніме! І гроші, і кредитки, і пін-коди видурить!..

    Велетень посмутнів від розчарування.

    — Павлушо, ти мене ображаєш. Я гадав, що ти зробив вірні висновки з… — білявий красень затнувся, підшукуючи слово, — маленької нічної пригоди, але бачу, що shit remains the shit. Утім, ти ще маєш шанс виправитися. Останній шанс, Павлушо, і то лиш тому, що я нині добрий. А поки що візьми свої улюблені кредитки, і запхай їх… ну хоча б у шкіряне спіднє Інеси Борисівни Тягнидуб. Вона буде не від того. Давно про це мріє.

    Штос аж задихнувся — велетню вдалося-таки збити лікаря з пантелику.

    — Ти… звідки знаєш нас… мене?.. Її? І моє ім’я?

    — Така робота, — сказав блондин.

    — Та хто ж ти, в біса, такий?

    — Це наш водій, — вирвалося у Влади. Павло Вільгельмович аж зашипів, як розпечене каміння, на яке в лазні хлюпнули ківш крижаної води.

    — Що ти мелеш, дурна корово? Ти себе чуєш?

    Юрко не втримався. Байдуже, яке чудесне перетворення сталося зі Штосом зовні. Байдуже, яке в нього зараз лице — нутро не змінилося. Бобир устиг подумати про це коротко, доки стискував пальці в кулак, а потім уже ні про що не думав, просто врізав щосили Штосу в пузо, як робив у дитинстві, б’ючись зі шкільними хуліганами за образу Рити. Удар допомагав тоді, спрацював і нині. Павло хрюкнув та зігнувся навпіл.

    — Довбаний сцикун, — прохрипів крізь зуби. — Я уб’ю тебе.

    — На операційному столі? Ти це, певно, вмієш, — Юрко сплюнув, витер руку об Штосові штани. — Замастився тільки.

    — Маю пропозицію, — з ентузіазмом оголосив блондин, мов би нічого й не сталося, ухопив Штоса за комірець, вирівняв бідаку і потріпав по голові, як безпритульного пса. — Вам цікаво, що тут коїться, чи не так? Ну ж бо, визнавайте, не соромтеся. Я це знаю. Я знаю про вас усе — про кожного з вас. А ваші думки для мене узагалі велике електронне табло із червоними цифрами. Отже, нам потрібно відпочити і поговорити. Не бажаєте піти зі мною? Отам, за зупинкою, є диспетчерська.

    — Ні, немає, — від болю Штос усе ще говорив глухо.

    — Як нема, Павлушо? Запевняю тебе, є. Який ти, сонечко, неуважний… Я сам її побудував. Не скажу, що це шедевр архітектури, але дах і чотири стіни — що ще треба? І…

    — Ми нікуди не підемо, доки не почуємо, хто ви такий. Насправді.

    Промовивши це, Влада озирнулася за колективною підтримкою та дістала її лише від Юрка. Хлопець узяв Владу за руку, злегка стиснув і підбадьорливо усміхнувся. А більше ніхто й не ворухнувся. Крім білявого велетня. Той зробив крок до дівчини і теж посміхнувся, та підтримки в тому усміху не було. Навпаки, Владі здалося, що її штовхнули прямо в груди і вона летить у прірву без страховки, а радіє цьому так, ніби має крила. Посмішка у велетня була чуттєвою, невідпорною і палкою, а голос, коли він заговорив, шурхотів та стелився шовком, і був таким, як у коханця, що вперше веде до ліжка найжаданішу свою жінку.

    — Я обожнюю, коли чарівна пані висуває мені умови — байдуже, які. Я тоді на все готовий, ну буквально на все. А тим більше, на таку дрібничку, як правда. Її значення однак переоцінюють. Правда, кривда… дві сторони медалі, хіба ні? Вибачте, я щось захопився. Ваша врода мене бентежить, Владо, — красень глянув на Ліду, і його крижані очі потеплішали. — Та, на жаль, я завжди обираю не тих жінок. Це моє прокляття. І благословення. І… про що це ми?.. О, так! Про те, хто я такий. Я можу розповісти прямо зараз, але це довга історія. Довга пісня, як кажуть тут, у вас. А ви всі втомилися, чи не так? Я волів би оповідати, сидячи. Чи не піти б нам усім, куди я запрошував?

    Попри муркітливі обертони у сріблясто-шовковому голосі блондина та інтонаційний знак питання на кінці речення, це був наказ. І Владі дуже кортіло підкоритися, та тут втрутився Геник. Він стрепенувся і посунув уперед з відчайдушною рішучістю камікадзе.

    — Я. Піду. Звідси. Негайно, — карбуючи кожне слово, заявив Геннадій. — І ти мене не зупиниш! Паскудо! Це ж твоя робота, так? Наші видива?..

    — Ваші видива — то ваше життя, мої любі. Але, як хочете, — велетень відсторонився, даючи Генику дорогу. — Йдіть собі, куди бажаєте. Хоч гуртом, хоч поодинці. Мені байдуже. Я лише Ліду заберу до себе, вона ж вам не потрібна все одно, чи не так? Ось Павлуша стоїть і гучно думає: «Та бери цю лису квочку, я тобі ще й приплачу!» Дякую за щедрість, обійдуся. Я кредитки не приймаю. In God we trust, but prefer cash, правильно, лікарю? Добре вам, немає за що перейматися… і за кого. А я за Ліду переймаюся, бо їй недобре, на крок від смерті вона. А ви йдіть, чого поставали? У мене часу скільки хочеш, це ви свій марнуєте. Утім, це улюблене заняття людей — марнувати час, убивати час… Коли набридне лазити по горах, ви знаєте, де мене знайти.

    Білявий красень нахилився до Ліди, ніжно охопив її обличчя долонями, як дорогоцінний потир, і поцілував у занімілі губи. На тому місці, де вони стояли, закрутилася курява. Їхні силуети у щільній пиловій завісі почали втрачати форму, мерехтіти золотими вогниками і повільно танути в повітрі. Це було чарівно. А коли курява вляглася, ні блондина, ні Ліди біля маршрутки уже не було.

    — Дешевий штукар! — сплюнув Геник.

    — Фігляр якийсь! — відповів йому Штос.

    Влада промовчала. Повагалася трохи, запитально глянула на Юрка, той кивнув, і посміхнувся. Без ентузіазму.

    — Доведеться йти.

    — Доведеться, — підтримав Геннадій. — Можемо лишити жіноцтво тут, і самі пошукати дорогу, а коли знайдемо…

    — Ти ще не втямив, друже? — Бобир був саме співчуття. — Тут немає жодної дороги, ну, окрім хіба що до пекла. Ми в пастці. У клітці. Я не знаю, чому, і не знаю, навіщо, але це факт. Отже, вибратися звідси вийде лишень тоді, коли мисливець відкриє двері клітки. Такі правила гри.

    — Ти зібрався до нього, — резюмував Геник.

    — Я не хочу цього, повір. Але вибору немає.

    — Вибір завжди є, — озвалася раптом Юля. — І тому ми тут. Він казав мені про це.

    — Хто казав? — стрепенувся Геннадій.

    — Це..й. Інвольг? Інгольв. Так його звуть.

    — Де?! Коли?!

    — Цієї ночі, чоловіче. На цвинтарі.

    — Юлю, тебе там не було!

    — Ні, була. Просто ти мене не бачив. Я піду з вами, — адресуючись уже до Влади та Юрка, мовила вона. — Хочу, щоб все закінчилося. Якнайшвидше.

    — Юльцю, я тебе не пущу. Я тобі забороняю!

    Жінка засміялася, посвітлішала на виду, ставши майже гарненькою. На щоках заграли ямочки.

    — Генику. ти такий наївний. Я б хотіла, аби ти міг заборонити мені це. Якби ж ти тільки міг! Мені шкода. Справді шкода, любий. Це все через мене, — ямочки пропали, усміхнений рот змінився на рівну скорботну лінію. — Та тепер уже нічого не вдієш. Мусимо пройти все до кінця.

    — Ксеню, а ви як вважаєте? Ксеню! — Юрко шарпнув жінку за рукав. Та здригнулася, часто-часто заморгала, як сова, котру знагла витягнули на денне світло.

    — Що? Про що? — Ксеня зніяковіла. — Вибачте, замислилась. Я туди, куди і Влада. І гадаю, слід бути там, де треба. Якнайскорше. Мене діти ждуть…

    — Ще одна скажена, — буркнув Штос. — Та вони плодяться!

    Ксеня не зреагувала на образу. Розщепнула верхній ґудзик на пальті, зачепила пальцями ланцюжок на шиї під светром і піднесла до вуст натільний хрестик. Поцілувала його, щось прошепотіла, вочевидь, коротеньку молитву, і, вже ні на кого не зважаючи, рушила до автобусної зупинки.

    — Пропоную взяти це як приклад до наслідування, — після паузи сказав Бобир. — Помоліться, хто в Бога вірує, і йдемо.

    * * *

    Ліда сиділа на лаві у крихітній кімнатці, схожій на каптьорку татового столярного цеху, геть не тямлячи, де вона і з ким. Біля неї примостився якийсь чоловік, велетенський, але не страшний; він гладив її по плечу й зітхав саме тоді, коли їй ставало особливо гірко. Під манюнім, як поштова марка, вікном, за крихітним та шикарним дерев’яним столом (дуб морений, не кіт начхав, донька столяра-мебляра в цьому тямить) усілася чудна жінка, уся біла, наче вилита з молока. Біла жінка прискіпливо вивчала Ліду, як комашку під склом, неприємну дрібну комашку — помилитися у значенні цього погляду було неможливо. Та вже мало її цікавили і незнайомці біля неї, і чужа кімната, і біль — усе змішалося: і свідомість, і спогади, і минуле, і нинішнє, й стало кружляти перед очима, наче візерунок у калейдоскопі. Знову заболіла голова; дзвони в ній принишкли, дякувати Небу, але Орчик ніяк не вгавав. Накопичив стільки образ, що на сто життів би стало, і все говорив, і говорив, рахував їх безкінечно. Вони вп’ялися в її душу сотнями зміїних зубів і випускали отруту, і кров згорталася в жилах.

    — Мамо, ти стояла і дивилася, як він бив мене. На мій день народження! Ногами! І безліч днів потім — ти все це бачила і не втручалася!

    — Він ніколи не бив тебе ногами! — огризнулася Ліда, і почула невеселу посмішку у наступних словах Ореста.

    — На відміну від тебе, так? Бо тебе він бив. Постійно. І ногами, й кулаками… Що ж, у тебе надзвичайно еластична пам’ять, мамо. Завжди приймає форму, що потрібна цьому виродку. Боже правий, навіть тепер!

    — Не смій його так називати! — а у горлі щось кипить і булькає. Пекельне вариво з образ та роками тамованих ридань. — Він — твій батько! Хай там як!

    — Добре, що у тваринництві ніхто не називає бугая-запліднювача татусем-героєм. Але, мамо… він не винуватий. Який сенс ображатися на дуб за те, що він дерев’яний? Винна ти, і тільки ти одна. Ти зробила з мене виродка!

    — Я?! — чи можливо задихнутися болем і одним коротким словом?

    — Ти, матусю, ти… я великий і давно дорослий дядько. Маю жінку, дітей, справжню родину. Мої діти мене не бояться. Я ніколи не бив їх, але… перший час, одружившись, я постійно хотів це зробити. За найменшу дурницю або просто так… Щоби вилити гнів, ну ти знаєш, як це буває. Зірвати зло на найближчих, на рідних — так легко і приємно. Та й то правда, не йти ж на вулицю, зачіпати чужих, там і писок можуть натовкти, інша справа вдома… Ось дружина, курва така, запізнилася з обідом, ось тримісячний син репетує, давай йому цицю, а тато заснути не можуть; ось у хаті не прибрано, пива немає в холодильнику… так багато поважних причин! Одного разу, коли малий захворів, і не давав закрапати носа, я зі злості ухопив його за горло, щоби не крутився, та так міцно, що ледве не вдушив. І ти знаєш, що зробила моя Валя?

    Ліда хлюпнула носом, але змовчала. Утім, Орест на відповідь і не розраховував.

    — Одягнула дитину, зібрала валізу і поїхала на таксі до своїх батьків. Ось що таке справжня матір! Я півроку до неї ходив, щоб простила. До неї і до лікаря. До психотерапевта. Мені легше зараз. Я завжди стримуюся. Завжди. Майже не дратуюся, але… ти обернула мене на інваліда. На емоційного каліку. Підсвідомо я вважав, що це нормально — бити жінку, адже мама терпить, значить, так і мусить бути. Як простити тобі це? Я не можу. Я старався, правда, дуже старався. Але не виходить. Чуєш, я не здатен на прощення! Ти вбила мене. Двічі. Ти вбила мою сестру.

    Правда розпеченим залізом таврує тебе назавжди, і байдуже, що ти відчуваєш. Твій син каже правду, і його голос у твоєму мозку звучить, як заїжджена платівка.

    Ліда плакала, звиваючись усім тілом, як в’юн на пательні, і вже нічого не заперечувала. Очі Інгольва також волого виблискували. Мойра залишалася холодною.

    — Сльози — найбезглуздіша вигадка Бога, ось що я тобі скажу. Вони нуля варті й ані грама не важать. Легко плакати і нічого не робити. Щось змінити — ось де труд.

    — Преподобна Мойро, ти, як завжди, світоч істини, — прогримів роздратований блондин. — І, доки ти не осліпла від власного сяйва, давай відправимо Ліду першою. Не чекаючи інших. Так чи інакше, доведеться це зробити.

    Мойра потерла зап’ясток, як робила завжди, зважуючи усі «за» і «проти».

    — Що ж, розумно… проведеш її?

    — Авжеж, — велетень підвівся. — А ти впораєшся з рештою? Бо вони вже йдуть. Ти, пригадую, казала, що сама не зможеш…

    — То я так, для красного слівця. Бач, тутешні чоловіки в жінках цінують слабкість — щось таке тобі відомо?

    — Ні, — Інгольв ухопив Ліду в оберемок і ступив до дверей. — Я ж нетутешній, Мо.


    12

    За автобусною зупинкою справді був невеликий зруб. Група товаришів, як устиг зіронізувати Юрко, увійшла до нього вервечкою, із Ксенею на чолі, згинаючись навпіл через низькі двері, більше схожі на погрібний лаз. У кімнатчині їх зустріла жінка, висока, струнка і така дивовижна, що ошелешена Ксеня аж на місці завмерла, уже цілком байдужа до того, хто там товчеться в неї за спиною. Попри білий підрясник, що приховував усе тіло, стрункість жінки не вгадувалася, а була певністю і змусила Оксану відчути кожен свій зайвий кілограм, і почервоніти за нього, а королівська постава, білий апостольник і крейдяне обличчя незнайомки захоплювали і лякали водночас. Утім, новоприбулих Біла Пані (так відразу подумки назвала її Ксеня) розглядала приязно, і суворий абрис вуст, ніжно-ніжно-рожевих, як пелюстки шипшини, пом’якшав від посмішки і теплого вітання:

    — Ласкаво прошу.

    — Дякую, — чемно відгукнувся Бобир за всіх, оцінюючи поглядом найдрібніші деталі загадкової кімнати. Малувато їх, щоб робити висновки. А, якщо чесно, то їх навмисне малувато. Певна річ, що це ніяка не диспетчерська. Не кажучи вже про те, що це ніяке не село. А що? Що ж тоді? Ще один швидкий позирк по кутках… інформації нуль цілих хрін десятих. Можна хіба що здогадки висувати. А здогадуватися — придумувати — Юрко ненавидів. Він полюбляв факти.

    Працюй з тим, що маєш, а не вигадуй те, що хочеш.

    Так навчав його тато. Звісно, казок та віршиків для Рити це не стосувалося, та він, Юрко, уже давно не дитина, і вони не в казці. Хіба що у якійсь страшній, як ті, що він потай від батьків читав у початковій школі — де померла матір поверталася вночі, щоб погодувати груддю маля, а чорт, з’явившись опівночі під виглядом загиблого на війні татуся, умертвляв усю довірливу родину.

    — Ну, навіщо ж ви так, Юрку? Ви такий похмурий…

    — Я що, вголос думаю, пані…

    — Прошу без імен. Для мене ви усі думаєте вголос.

    — Несправедливо якось. Ви нас знаєте, а ми вас — ні.

    На зауваження Юрка Біла Пані лише плечем пересмикнула.

    — А життя несправедливе, чи не так? Пропоную сісти — вам усім — і передихнути. Розумію ваше нетерпіння, обіцяю пояснити все. Я також присяду, з вашого дозволу. Як тут кажуть, у ногах правди немає.

    Пані ледве впхалася за мініатюрний стіл, і відразу стала виглядати, як шкільна директриса. Монументальна, переконлива, строга. Подорожні перезирнулися і розсілися по лавках — Геник, Юля та Павло ліворуч від дверей, Влада, Ксеня і Юрко — праворуч. Дочекавшись, доки всі вмостяться і вляжеться гул, з яким гості перемовлялися, чи буркотіли щось собі під носа, Біла Пані заговорила.

    — Безперечно, ви вже зрозуміли, що потрапили сюди не випадково. І, гадаю те, що повернутися у великий світ можна лише за певних умов, теж не стане для вас несподіванкою. Ні, Павле Вільгельмовичу, я не шарлатанка, не гіпнотизер і не бандитка-маніячка, що мріє зґвалтувати вас заради розкішних вусів. Я, певною мірою, ваш жереб. І від вас залежить — від вас усіх — яким він буде надалі. Прошу слухати мене уважно.

    Усе «прошу» та «прошу». Яка чемна Мойра…

    Сама того не відаючи, Влада вгадала ім’я Білої Пані. Ця мікродумка, мов яскрава колібрі, промайнула і зникла на задвірках її підсвідомості. Те, що пролунало з вуст Білої Жінки потім, не могла осягнути жодна уява, та попри це, і Влада, і Бобир, та й геть усі, якщо чесно, відчували — це правда. Не ота «правда-кривда», про яку, сміючись, говорив білявий красень, а — істина.

    Чи, точніше, реальність.

    — Нещодавно ви усі зробили вибір. З кількох варіантів зупинилися на тому, що здався вам найбільш прийнятним. У кожного цей вибір був непростим, а в декого, — жінка глипнула на Павлушу, — жорстоким і безглуздим. Вибір тягне за собою відповідальність, і майже всі ви уже за нього відповіли. Минула ніч довела, що ви… як там казав Інгольв?.. міцні горішки. Я не сумнівалася, що не матиму приємності бачити Павла Вільгельмовича серед нас. Не певна була і за Ксеню — та її врятувала бабина любов. Однак усім вам випав другий шанс.

    — Шанс на що?

    — Дізнатися, як усе пішло б за інших обставин, Владлено.

    — Я ще точно не довідалася, як усе відбувається насправді за цих обставин.

    — Хіба ні? Ви зустріли Юрка. Чи будете запевняти, що це для вас нічого не означає?

    Влада густо почервоніла — порцелянова шкіра щік і чола узялася багряцем.

    — Ні, чому… тобто я… ні, не буду. Але все ще не розумію, про що ви говорите? Ви стверджуєте, що вмієте змінювати минуле? Чи майбутнє? Ви хто, богиня? О ні, я не хочу таке питати! Це звучить, ніби я вам повірила.

    — Байдуже, як це звучить, — довгі білі пальці барабанили по стільниці, вибиваючи якийсь войовничий ритм. Дикі горці, прослизнуло в уяві Влади. Стародавні. Шотландці в кілтах, з пледами у кольорах клану та волинками. Або…

    — Ірландці. Але вас це жодним чином не обходить. Як і те, хто я така. Фея-хрещена, підійде? І з нагоди нашого знайомства я роблю вам подарунок.

    Зажурена аудиторія не зустріла цю заяву бурхливими оплесками. Мойра знала, що насправді її чують лише двоє, хоча слухають усі. Хай там як, а вибору у них немає — обирати чи ні. Парадокс, трясця тому всьому. А для цих людей другий шанс — не пропозиція. Це ультиматум. Що ж, годі вже плести словеса, пора закінчувати.

    — Зараз ви встанете і вийдете надвір. По черзі. Ви опинитеся в іншому вимірі. В іншому виборі, і проживете його наслідки. Потім повернетеся сюди, й оберете, що насправді вам потрібно, знаючи про наслідки — про всі наслідки. На додачу зможете вирішити, пам’ятати усе пережите чи ні. Згодьтеся, це дуже щедро. Є питання?

    — Є, — Юля підвела голову. Чулася безнадійно старою і напівмертвою, не хотіла нічого і нікого, проте спитати мусила. — Чому саме ми?

    — Я не знаю. Ніхто не знає, крім… замовників. Я підозрюю, що у вас є потенціал. Що комусь там, нагорі, потрібне ваше щастя — тобто щоб ви були щасливими. Так потрібно, що цей Хтось готовий змусити вас до цього. І давайте без банальностей про те, що з примусу щастя не буває. Ще й як буває. Дивлячись, який примус. Ще питання?

    — Так, — Влада спантеличено насупилася. — Оті люди, у скляних вагонах… хто вони? Це ті, що зробили хибний вибір?

    — Ні, — Мойра посміхнулася. Непроста дівчинка ця Влада, і як тільки дісталася такому дурню, як Антон? Завжди вхоплює саму суть і запитує про те, що дійсно важливо. — Не буває хибного вибору, у масштабі Всесвіту, звісно. Помилковим він стає для конкретної людини, та карати за це немає жодного сенсу. Хибний вибір сам по собі покарання. А люди в поїзді відзначилися тим, що за життя не зробили жодного вибору. Йдеться, певно, не про речі на кшталт «Що замовити в ресторані?» чи «Який колір помади обрати?» Усе серйозніше. Ви таких, мабуть, зустрічали. Бовтаються, як лайно в ополонці, туди дупу — сюди хвіст, і ніяк не можуть визначитися. Ні з чим. То роками живуть на дві сім’ї, то в роботі шукають себе аж до пенсії… Таких безліч. І оця ледве-теплість, байдужість є великим гріхом. Або гори, або будь холодним.

    — Легше сказати, аніж зробити.

    — Ми не шукаємо легких шляхів, Юрку. — Мойра, почуваючись мамою-квочкою, ще раз огляділа свій «виводок». Бобир обійняв Владу, Геник сплів свої пальці із Юліними, а Павлуша скулився на своїй лаві, немов осінній сухолист; охопив коліна руками, і припав до них, як потопаючий — до корабельної дошки. Поза ембріона. Біла Пані розуміюче кивнула. Як Штос не бадьориться, а хірургічна ніч не минула для нього безслідно. Страшно, боляче і хочеться назад до мами в пузо, несвідомо, однак сильно. Вибач, котику, пуза не буде. Буде другий шанс. Ти, мабуть, і справді лікар від Бога, зазвичай убивцям жодних шансів не дають.

    — Ми все з’ясували? — сподіваючись почути «так», Біла Пані сяйливо усміхнулася. Юрко скривився.

    — Ні, на жаль. Ще одна дрібничка. Хто із нас заплатить за інший вибір? Хто, коли і як? Бо десь у вусі мухою дзижчить відчуття про високу ціну. Надвисоку.

    Жінка на мить замислилася. Юнак поцілив у ціль, та вона не мала права говорити про це тепер. Потім — скільки завгодно.

    — Як я, поза сумнівом, уже згадувала, — повільно, добираючи слова, мов тугі яблука на вагу, заговорила Мойра, — ця пропозиція не передбачає відмови.

    — Ви про це не згадували, — різко обірвав Бобир. — А безвідмовна пропозиція, по суті, є наказом.

    — Так і є.

    — Ми в армії?

    — Гірше, синку. Ви на початку відліку. І будете тут, аж доки все це не добіжить кінця. Тому, —

    Мойра суворо підібгала губи, — рухайтеся, моя вам порада.


    Павло Вільгельмович Штос зірвався на рівні ноги так рвучко, ніби сидів на пружині, і практично вперся в низьку стелю маківкою. Хірургічна шапочка скотилася з голови і красиво спланувала на земляну підлогу. На шиї від напруження, гніву та марних спроб його стримати напнулися жили.

    — Я нікуди більше не піду! Ти шахрайка! Курвина донька! Годі з мене мерців! Як ви це придумали? Що ви собі дозволяєте?!

    — Та вгамуйся, лікарю. Запевняю, там мерців не буде, якщо сам їх не наробиш. І повір — ви повірте, я до всіх звертаюся — ви там опинитеся, бо мусите опинитися. Я просто намагаюся прискорити процес. Але, — Мойра розвела лебединими руками, — як завгодно.

    І зробила красномовну паузу, що гранітною брилою поховала під собою душі всіх присутніх.

    — Я піду першою, — зважилася Влада й міцніше притулилася до Юрка. — Ти не проти?

    Він був проти. Ще й як! Озброївся, щонайменше, мільйоном заперечень. Але мільйон швидко знецінився під променистим блиском смарагдових очей. Коханих очей.

    Поможи мені, Боже. Я не хочу відпускати її. І — не маю права не відпустити.

    — Усе одно — божевільна ця жінка, чи всі ми, чи ніхто, і вона каже правду. Ми не можемо сидіти тут вічність. Ми тікаємо від себе та ховаємося від себе, ми усі, але довго це не триватиме. Треба брати бій, Юрцю. Я готова.

    — А я — ні, — ну нарешті він зважився. — Я не був готовий закохатися. І не готовий дати тобі піти. Але я буду поруч. Навіть там. Скрізь. Усюди, де б ти не була. Ще не знаю, як, та я там буду.

    — Я тобі вірю. Ні, я це знаю, — Влада встала, обігнула Штоса, що стовбичив посеред кімнати, як гігантський кактус посеред мексиканської пустелі, і зникла за дверима. Бобир рвучко повернувся до Мойри.

    — Має бути якийсь проміжок між нашими відбуттями?

    — Ні, — спокійно відповіла жінка.

    — Тоді я пішов.

    — Ми за… тобою, — останнє слово Геник сказав уже легкій турбулентності, що утворилася за Юрком. Біла Пані зітхнула.

    — Дозволяю вам вийти разом. Усе-таки подружжя.

    — А ми потім розділимося? — уточнила Юля.

    — Хтозна. Це залежить не від мене.

    — Я за вами, — Ксеня теж зітхнула, безнадійно і шумно. — Я вже ніц не тямлю, що тут коїться. Усі підуть — і я.

    — Усі — та не всі, — вуса Штоса гнівно стовбурчилися, виглядаючи, як йоржики, котрими щойно добряче відмили пляшки з-під молока. — Звиняйте, панночко, та ви сказилися. Усі показилися. Я один при здоровому глузді. І я лишуся при ньому. Тут! Я ще трохи пожити хочу.

    Мойра клацнула пальцями, і до хати вбіг один з тих небіжчиків, що оперувалися в Павлуші. Нога, яку Штос пришивав уночі разів сто, не менше, була знову затиснута під пахвою мерця і привітно ворушила пальцями, усіма одразу.

    — Вибачєйтє, пане дохтуре, — чемно сказав покійник. — У мене тут туй-во… знову бідося сталася. Допоможіть уже, ради Бога. Дуже прошу, паночку добрий!

    Павло сполотнів. Крякнув, мов качур, якому прищемили хвоста, і безпомічно глянув на Мойру, потім перевів погляд на товаришів по нещастю. Геть усі витріщалися на нього, наче на прибульця.

    — Ви теж його бачите? — запитав Штос. — Мужика з ногою під рукою? Он де він, на порозі стоїть…

    — Тут нікого, крім нас, немає, — відповів за усіх Геник і виразно закотив очі.

    — Усе ясно, — підсумував Павло. — Натяк зрозуміло, пані. Я йду останнім, за Ксенею.

    * * *

    Тисячу років тому я був берсерком, шаленим, як лють, і нездоланним, як смерть. І, як смерть, невблаганним. Я служив у комітаті одного з київських князів, за відвагою не мав рівних у битві і не знав поразки чи ран. Я носив вовчі шкіри й до бою йшов першим, гризучи край щита і здираючи лати з несамовитим виттям. Мій шал зупиняв ворожі загони, моя міць вкривала поле бою загиблими швидше, ніж серп женця підтинає жмут трав. Люди казали, що я перевертень. Вони помилялися, але не дуже.

    Мене звали Інгольв. Королівський вовк.

    Я не мав ані родини, ані дружини. Моєю матір’ю була війна, а коханкою — січа. Якщо я мав потребу в жінці, я брав жінку. Якщо хотів їсти — брав їжу. Я жив просто і вважав, що живу справедливо.

    Я сіяв смерть і пожав безчестя. Я прожив довго, повернувся на рідну землю і застав ті часи, коли нас оголосили поза законом. Ті, кого ми захищали, відвернулися від нас. Ті, за кого ми вбивали голими руками, охрестили нас ізгоями й прокляли.

    Я помер не як воїн. Мене згубили вигнання, ганьба і чорна зрада. Кілок у серце, доки я спав. Я не загинув на полі бою та не дочекався поховального вогнища. Мою долю було визначено. Я став драургом.

    Я отримав нелюдську силу. Міг передбачати майбутнє і обертатися на будь-якого звіра. Однак я прагнув свободи. Я ненавидів скарби могильних курганів, котрі мав охороняти, й щоночі безголовою тінню тинявся серед живих, наводячи жах, куди більший, ніж коли був берсерком. Я хотів, щоби мене звільнили і шукав відчайдуха з тисовою гілкою у візерунку рун. Когось, здатного на пожертву заради спокою моєї душі.

    Урешті-решт такий знайшовся. Останній з мого роду, правнук, Кюн. Але спокою я не отримав. Бо із гробниці загримів прямісінько до пекла.

    Там було страшно й зле. Я гадав, що бачив усі жахіття світу, що не здатен боятися. Та я мало що знав про той, інший світ. Про червонолицих демонів та їхні тортури. Про потвор, які п’ють твою кров без упину і рвуть тіло іржавими гаками. Про гарячі сірчані ріки й крижані озера безнадії. І про те, що в пеклі час зникає, як такий. Там немає часу.

    Найстрашніше в пеклі — вічність.

    Я не знаю, скільки років минуло на землі, і чи це взагалі важливо. Сто років, двісті? Та якось до нас спустився з раю світлий янгол. Він шукав підручних. Помічників. Завдання було найпростіше — час від часу давати звичайним людям другий шанс. Не усім, а лише тим, на кого він вкаже. Але перед тим їх слід було помучити. За вже скоєні гріхи.

    Янгол потребував двох — ніжну жінку і сильного чоловіка. Він побачив мене, пошматованого, закривавленого, на колінах — і сказав: «Один вже є. Підеш зі мною?»

    Я погодився. Відразу, не роздумуючи. Після сотень років у пеклі я був більш ніж готовий мучити кого завгодно і як завгодно. Мені надали надприродні вміння — порівняно з ними невразливість берсерка та магія драурга виглядали дитячою забавкою. Я міг насилати будь-які видива, створювати реальність, на власний розсуд перетинати світи, оживляти мертвих. Я знав усе про кожного зі своїх підопічних, і про тих, кого вони тримали в думках. Це припало мені до смаку. Я тішився владою, як немовля — цицею. Владою, ілюзорною, але такою подібною до реальної…

    Трохи згодом янгол привів до мене Мойру. Вона ірландка, і це її справжнє ім’я. Я не знаю гаразд, у чому її гріх, але із натяків, якими вона обмінювалася з янголом, зрозумів, що там замішані блуд, чаклунство і ворожіння. І ще самогубство.

    Дивлячись на неї, я б ніколи цього не подумав.

    Ми обрали собі шати — саме так назвав їх янгол, урочисто і пишно. Шати. Мо навмисне вибрала рясу й апостольник. Заявила, що сита шатами по горло. Цікаво, про що це вона? І чому саме православний убір? Я не знаю. Сам я зупинився на простому одязі часів свого київського служіння. І ми почали.

    Спочатку мені це подобалося. Ще б пак, я був деміургом. Нехай і звітувався вищим силам, але сам також багато чого міг. А ті люди, яких я збирав докупи — їх завжди було семеро, — мали стільки гріхів! Я карав за них суворо, та старався тиснути не до кінця. Якщо за справу бралася Мойра, і був наказ пережити ніч, до ранку дотягували не всі.

    Жінки вкрай жорстокі створіння.

    Нам із Мойрою повернули душі, і тіла, і дали часу, скільки завгодно. Коли вам так кажуть — скільки завгодно — знайте, це пастка. Це красиві слова, та й усе. Направду час — це змія, що з’їдає себе за хвоста. Усе рухається по колу. Усе й усі.

    І ми з Мойрою — теж. Різні люди, різні долі та обличчя, чоловіки та жінки, юні та старі… десь посередині цієї коловерті я загубив себе. Дивне відчуття, як для демона-початківця. Ще дивніше, як для берсерка.

    Я став ловити себе на тому, що співчуваю декому зі своїх «кролів» — так називає Мойра наших підопічних. Не усім, і не беззастережно, але… коли я вперше відчув співчуття — можна так сказати? — то розгубився. Не відразу зрозумів, що саме я відчуваю. Я знав голод, холод, біль. Знав спрагу і хіть. Але ніколи нікого не жалів.

    До тієї дівчинки з двома русявими кісками, тоненькими, як житні колоски. Вона вбила вітчима, котрий зґвалтував і задушив її шестирічну сестру.

    Вона і досі стоїть у мене перед очима. Галя, Галинка — так її звали.

    Їй було дванадцять. І до ранку вона не дожила. Серце зупинилося.

    Тоді я вперше порушив правило янгола. Єдине ЗБ-правило — залізобетонне. Яке говорить «Третього шансу не буває».

    Дурниці. Буває і третій, і четвертий, і сто сорок сьомий. Усе залежить від обставин.

    Я дав Галинці третій шанс. Вона ним скористалася. І, як не дивно, це майже зійшло мені з рук. Мене навіть похвалили — за ініціативу. А потім відразу покарали — за ініціативу. Щоби іншим не кортіло її проявляти, разом із співчуттям. Але байдуже. Нині Галі добряче за шістдесят, і вона шанована усіма вчителька, Галина Василівна. Своє минуле вона не пам’ятає, так побажала сама. А в мене тепер чекає на долю її онука. Ксеня.

    Я став модерним — далі нікуди. Йшов у ногу з часом, що би це не означало, мислив сучасними категоріями, працював, як проклятий (а я і є проклятий), щосили, проте безуспішно душив у собі співчуття, і, зрештою, перегорів. Так це називається в янголів. На початку, ще коли нас із Мойрою посвячували в деміурги, янгол попередив, що це можливо. І додав, що ми також маємо другий шанс. Можемо скористатися ним і піти, так би мовити, у відставку. Знову стати людьми, прожити життя, як завгодно, зістаритися, померти і потрапити на небеса. Туди, де у райських садах мешкають щасливі душі. І не має значення, коли ти попросиш про звільнення — через рік роботи чи через п’ятсот. До уваги береться тільки те, чи зробив ти це вчасно. Якщо справді пора, ти — щасливчик. Якщо ні — ти помреш і твоя напарниця теж. І ті люди, яких ти вів останніми, — також. І ніяких небес для всіх вас.

    Правила гри. Ну, ви розумієте…

    Я відчув, що пора, коли вперше зустрів її. Прекрасну жінку, з очима, голубими, як квіти цикорію обабіч шляху, що приведе мене до раю. І нехай усі інші, дивлячись на неї, бачили стару спрацьовану тітку, замотану в кілька шарів ганчір’я, змучену і лису після хіміотерапії, — я знав її, справжню.

    Я її покохав. З першого погляду і до останнього подиху.

    Мойра довго сміялася, коли дізналася про це. Кепкувала з мене. В ірландців завжди було своєрідне почуття гумору.

    Що ж, нехай. Зате я більше не берсерк, не драург і не демон.

    Я — закоханий чоловік. Смертний. Земний.

    Неймовірно, правда ж?

    * * *

    Ну й фантазія в Ігоря, хмикнула Ліда, повертаючи нотатник на законне місце — до шухляди робочого столу. Берсерки, драурги, деміурги, ірландські дівиці у вбранні православних чорниць. Накрутив, як циган сонцем, але цікаво. Треба порадити, щоби розвинув ту частину, де про берсеркера, щоби детальніше розповів. Люди-звірі, непереможні в бою. Інгольв — королівський вовк. Красиво. І про драурга теж варто більше подробиць дати. Безголова тінь, що охороняє скарби небіжчиків — чим не сюжет для містичної повісті? Тут Ліда згадала про Галинку і враз похмурніла. А ось це не треба розвивати. Це не містика, і не вигадка. Таке буває.

    Власне, у житті ще й не таке буває. На жаль. Кому й знати, як не їй.

    З Ігорем Ліда познайомилася на сьомий день народження Ореста, в лікарні. Нейрохірург, якого спеціально викликали, аби перевірити стан дитини, увірвався до прийомного покою, як вихор, прибіг, як пошепки сказала медсестра, прямо з операційної, і Ліда пригадувала, як здивувалася йому: білявий красень, справжній велетень, плечі такі, що халат йому, не інакше, як з корабельного вітрила шили, над медичною маскою сяяли очі, розумні, холодні і сині, як води північного моря. Він оглядав Орчика довго і ретельно, мацав лоба й потилицю, світив у вічі крихітним ліхтариком, змушував піднімати-опускати руки, стискати-розтискати пальці, питав, чи не нудить хлопця, і, зрештою, відправив його на енцефалограму, а потім, розглядаючи результати, похмуро сказав:

    — Струс мозку, середній ступінь важкості. Що, як на мене, диво. Усе могло бути значно гірше. Він тебе головою об стіну бив?

    Ліда охнула, бо не бачила, що там сталося, а, прибігши з магазину, знайшла уже побитого сина, і відразу ж викликала «швидку». Орест вперто повторював, що сам упав. Повторив це й зараз.

    — Ага, упав, і гайда валятися, — саркастично мовив лікар. — Не мороч мені те, чого немає у твоєї мами, тобто вуса.

    — Я сам упав. Зі сходів.

    Лікар зняв маску і скупо усміхнувся.

    — Я не знав, що у «хрущівці» із двома кімнатами «трамвайчиком» почали робити гвинтові сходи на небо. Припини тягати дамські романи з маминої сумки, різного роду падіння вже не актуальні. Хтось узяв тебе за шию, ось так — лікар продемонстрував як, розчепіривши пальці на манер крабової клешні й охопивши ними худенький карк Орчика. Хлопець зіщулився і завмер. — І щосили ударив головою об стіну, як мінімум, тричі. І цей хтось був твоїм батьком. Я вгадав?

    — Угадали. Він і зараз ним є.

    В очах у Ореста стояли сльози. Лідине серце обливалося кров’ю. Вона готова була вбити Степана.

    — Ми про це поговоримо. А тепер іди, я лишаю тебе в лікарні, під наглядом, на три доби. Йди, медсестра тебе проведе, і я ще зазирну до тебе згодом. А зараз хочу поговорити із твоєю мамою.

    Ліда кинулася до сина, щоби поцілувати, але той, в’юнкий, мов ящірка, майстерно ухилився, хлюпнув носом, прошепотів: «Годі, ма, я вже дорослий», і слухняним слоненятком із художньо заштопаним наплічником на спині потупцяв за пампушкою-медсестричкою. А Ліда зіщулилася, як щойно Орест, в очікуванні прочухана. Справедливого прочухана.

    — Ви могли би переїхати до мене, пані Лідо, — буденно, немов на каву, припросив лікар. Жінку так вразило шляхетне «пані», що до неї не відразу дійшов зміст запрошення. А коли дійшов, то обурилася Ліда тому, що так треба, а не зі щирого бажання.

    — Ви надто багато на себе берете!

    — Хтось та має взяти на себе забагато, доки ваш син іще живий, — спокійнісінько заперечив лікар. — Ви мені даруйте, та той ваш так званий муж — звичайнісіньке сміття.

    — А чого це він сміття? — обурилася Ліда, розуміючи, як фальшиво звучить і її обурення, і дурне питання. Лікар знизав плечима.

    — А як ще назвати двоноге створіння, котре б’є дружину і дитину? Виродок?..

    — Він не б’є мене…

    — Як Сидорову козу. Пані Лідо, так чи інакше, але Орест додому не повернеться. Запевняю вас, я маю можливості завадити цьому і скористаюся ними. У вашій квартирі зависокі сходи, як для семирічного. Розумію, що моє запрошення звучить двозначно, і не буду заперечувати, мовляв, не мав на увазі нічого такого. Ще й як мав. Але усе залежить від вас. Затямте це, добре? Усе залежить тільки від вас.

    — Лікарю, як вас звуть?

    — Ігор.

    — А по-батькові?

    Ігор глянув на Ліду і посміхнувся так, що її жаром обсипало з маківки до п’ят, і вона забула, про що питала.

    А увечері, коли вчергове ні за що, ні про що скуштувала Степанового кулака, ухвалила рішення. Час рятувати дитину і рятуватися самій.

    Перший час, доки вони жили з Ігорем — у Ігоря, нічого такого він собі не дозволяв. Поводився, як справжній джентльмен, чи, принаймні, так, як Ліда уявляла собі справжніх джентльменів, і був дуже чемним. Проте фліртував із нею — помилитися було неможливо. Без упину сипав компліментами, квітчастими, як циганська спідниця, підморгував, і за найменшої нагоди намагався торкнутися Ліди — чи підводячи її до стільця, чи подаючи пальто, а одного разу навіть змахнув сльозинку з її щоки. Вийшов дуже чуттєвий дотик. Уся ця увага, незвична, але приємна, геть збила жінку з пантелику.

    До таких дотиків вона не звикла.

    І розтанула, як забуте на вікні вершкове масло. За три місяці співмешкання. І того дня, коли вона вирішила сказати Ігорю «так» щодо ліжка, він сказав їй: «Я кохаю тебе». І зовсім не для того, аби в це ліжко затягнути. Він освідчився їй просто так.

    — А за що ти мене покохав? — недовірливо спитала Ліда.

    — Якби люди знали відповідь на це питання, люба, то кохання не мало би жодного сенсу. Я тебе покохав, бо ти — прекрасна. І любитиму, бо ти — моя.

    Якщо й існувала жінка, здатна встояти перед такими словами, то Ліда і знати не хотіла, що це за дурепа.

    Розлучення зі Степаном відбулося за спрощеною процедурою — завдяки Ігорю. Він чи оперував когось із суддів райсуду, куди Ліда понесла позовну заяву про «не зійшлися характерами», а чи мав оперувати — та все закрутилося дуже швидко. Заяву переписали прямо в канцелярії, зазначили в ній «систематичні побиття позивачки і її сина, алкогольну залежність та антисоціальну поведінку чоловіка». На засідання Степана тричі викликали повістками, яких він у горілчаному тумані просто не помітив, а вчетверте розглянули справу по суті без відповідача, та присудили Ліді дві третини її квартири й аліменти на Ореста.

    Від аліментів Ліда хотіла відмовитися — Ігор, що був тоді поруч (завжди був поруч), не дозволив.

    — Справа принципу, люба, — пояснив він. — Ясно, що від нього ти багато не дістанеш. Але хай побігає трохи від судових виконавців, йому це лише на користь.

    За три місяці Ліда розміняла квартиру на двокімнатну і кімнату в комуналці, дуже вигідно, з мікроскопічною доплатою (вона підозрювала, що й тут без Ігоря не обійшлося, він відбивався: «А доведи!»), і Степан, з гуркотом доправлений до згуртованої спільноти таких самих алкашів, як і сам, отримав неперевершену можливість пити, скільки влізе, без того, аби хтось докорами виїдав йому печінку. За два роки печінку мовчки виїв алкоголь, і Степан помер від цирозу. Ліда його поховала. Власним коштом. Скромно.

    На той час вона була вже п’ятсот днів, як заміжня за Ігорем.

    …Відірвавшись від спогадів, Ліда глянула на годинника. Ну нічого собі, за десять восьма! Як летить час! Щось її хлопці загуляли, уже дві години, як мали би бути вдома. Поїхали на риболовлю на старенькій іномарці, щойно придбали, Ігор тішився, як мале дитя. Захопились, видно, зарибалилися… Ліда встала з-за столу, потерла поперек, торкнулася живота — донька бушувала, як ніколи. Вони, власне, не знали, хто там, але Орчик був певен — сестричка, уже й імення підібрав. Софійка. Ліді подобалося, Ігорю — теж.

    У двері подзвонили. Ліда зі сміхом — вони ще й ключі забули, риболови-мисливці — відчинила і завмерла. На порозі стояли двоє дядьків — один у міліцейській формі, незнайомий, а другий у штатському. Другого вона знала. Ігорів колега з лікарні. Хірург. Артем, здається. Чи Арсен…

    — Лідо, — Артем-Арсен закашлявся, і кашляв довго, а жінка все дивилася на нього зі щасливою усмішкою, що примерзла до вуст. — Можна нам увійти? Є розмова. нам треба.

    — Ну заходьте, — кивнула вона. — Вам Ігор потрібен? Щось трапилося? Він ось-ось буде. Хочете зачекати?

    — Лідо, — Арсен — таки точно, Арсен — ступив до передпокою і взяв жінку за руку. — Будь мужня, сонечко. Ігор і Орест… вони загинули.

    Це Ліда ще почула. А потім оглухла. Жаль, що не цілком, і до неї, як крізь повсть, долітали окремі слова. «Автокатастрофа… пожежа… жодних шансів… прийми співчуття». Ліда плакала, беззвучно, без сліз, округляючи рота, як рибина, котрій з піднебіння виривають гачок, попередньо вхопивши за зябра, і чіплялася за Арсена, термосила його за куртку, заглядала у вічі, немов сподівалася побачити там смішинки, зрозуміти, що це дурний жарт, але ж надто дурний… і не буде ніхто отак шуткувати із вагітною… а потім осіла на підлогу, повільно і гарно, як в кіно, ось тільки гострий біль, що прошив їй живіт, не був гарним. По ногах потекло щось гаряче — кров чи води, вона боялася глянути. Тільки й встигла подумати: «Дуже рано, донечко!», і…

    …прокинулася від гуркоту в передпокої. Простоволоса, на ходу защіпаючи халат, кинулася на звук і побачила мужа й сина, забрьоханих, щасливих та рум’яних від свіжого повітря. Гуркіт, що її розбудив, йшов від велетенської рибини — та, замотана в пакет, стрибала і гатила хвостом по підлозі, а хлопці сміялися. Утім, коли Ігор побачив дружину, його сміх увірвався, а на лиці відбилося щире каяття. Орест теж намагався стриматися, проте, зиркнувши на рибу, не зміг і захіхікав.

    — Я вас повбиваю, — знесилено сказала Ліда, і притулилася до стіни, бо ноги затремтіли. — Вас обох, вашою ж рибиною. Де ви лазили? Я тут п’ятий кут шукаю!

    — Але мамо, це ж короп! Його тато впіймав!

    — Короп, Боже мій! Ну, це звісно, усе міняє! Чи… стривай, мені почулося, ніби ти сказав «золота рибка»?

    — Давай вмиватися і вечеряти, сину, — звичним жестом Ігор скуйовдив волосся малого, темно-каштанове, шовковисте і густе, як дорогоцінне соболине хутро. Точно таке, як у мами. — Або можеш залізти під душ.

    — Під душ краще, — винесла вирок Ліда. — Тому що хтось нині лишиться без вечері.

    — Ну мамо, ну вечірній же кльов, — заканючив Орест. — Мам, я голодний!

    — Тоді підсмаж свій улов. Свій, а не батьків.

    — Я двох пічкурів упіймав. Як мій мізинець. Ми їх відпустили. Мамо!

    — Йди до ванни, — наказав Ігор хлопцю і, щойно той виконав наказ, підійшов до Ліди упритул. — Що таке, кохана? Ну, затрималися трохи, велике діло літаки! Та й не вперше нам… ти не захворіла? Щось із дитиною?

    — Ні, — вона взяла долоню мужа і притулила до своєї щоки. Тепла долоня. Жива. І пальці, що обводять по контуру її вуста, теж живі і теплі. — Хіба я ждала б тут, якби це з дитиною. Пробач. Я задрімала і бачила сон. Поганий. Що ви… що ти і Орчик… ні. Не хочу про це говорити.

    — Тобі наснилося, що ми загинули? Ти тому така злякана?

    — Так, я… а як ти довідався?

    — Здогадався. Що ж іще могло так тебе налякати? Та не бійся. Обіцяю, такого з нами ніколи не станеться.

    — Ти не можеш цього знати.

    — Можу і знаю. Я вмію передбачати майбутнє…

    — Як той… драург?

    — О, хтось наводив лад у моєму кабінеті?

    — А це заборонено кодексом законів про сім’ю? Так, я читала твої записи. Чудові. То ти — як він?

    — Я значно кращий. І зроблю пророцтво негайно. За два місяці у нас народиться донька. Софійка.

    — О, ти просто оракул, та й годі, — Ліда примружилася. — Дай-но я й собі спробую… У неї будуть золоті коси. Як у тата.

    — І мамині очі, голубі, як квіти цикорію. Ми з тобою будемо жити щасливо і помремо в один день. І коли прийде наш час, остання мить, якої не уникнути і не оминути, за руки нас триматимуть діти. Наші діти — Орчик і Софійка, а, можливо, ще хтось, поки що безіменний, але так само — наш. І перехід у вічність буде легким. Ми підемо по мосту з молитов, що вознесли за нас найрідніші люди. Це і є справжнє щастя. Це — рай.* * *


    13

    — Добре тобі, крихітко, правда ж? Ну, чого мовчиш, курво, — язика від кайфу звело? Кажи, чуєш, стерво, добре чи ні?

    Влада мовчала, тоскно дивлячись у стелю, і водночас силувалася розтягнути гумові вуста в гумовій же посмішці, аби показати, яку неземну насолоду вона отримує прямо в цей момент. Клієнт сопів і чмихав над нею, як прадавній паротяг, довбав її, зосереджено й невтомно, наче дятел під кайфом, говорив швидко і багато, немов п’яна кума на призьбі, ще й на повному серйозі чекав від неї відповіді. Не пощастило.

    Господи, милий Боже, Ти міг би явити більше фантазії, створюючи чоловіків, бо наразі вони, мов відьмині пиріжки, — різного розміру, різної форми, але наповнення в усіх однакове. Лайно.

    Крихітна кутова кімната в гуртожитку, яку підприємлива комендант здавала Владі за двісті баксів на місяць, повна пилу і безнадії, стала останнім її прихистком. Скоро і його не буде, Владині потреби зростають, а прибутки — ні. Треба щонайменше п’ятсот гривень щодня, на житло і на дозу, а ще ж і їсти щось мусиш, форму підтримувати… такі гроші їй, звісно, ніхто не платив. Економія на їжі — на дозі заощадити майже неможливо, хто сидів на голці, той знає — не найкращим чином впливала на форму. Зілля також. Влада старіла катастрофічно, у свої двадцять сім виглядаючи на сорок сім. Вона зайшла у глухий кут. Далі тільки вулиця, а про це думати хотілося ще менше, ніж про кнура, що дійшов, здається, в процесі до логічного кінця, впав на Владу і зарохкав. Вищий ступінь насолоди.

    Я вас усіх ненавиджу.

    Під стелею блимала підсліпувата лампочка, ось-ось перегорить, треба замінити. Темні круглі плями совалися підлогою, наче зграйка тарганів, а красиві, мереживні та різнокольорові, як у тесті Роршаха, танцювали у Влади перед очима. Клієнт зліз нарешті з неї і кинувся до ванни, прикриваючи кощавий зад брудним рожевим рушником.

    Застидався, мабуть.

    Влада також встала, загорнулася в темно-синій махровий халат, який лишився від Антона, і підійшла до вікна. Сутеніє, але трохи часу є. Можна спробувати знайти ще одного клієнта. Навіть вести сюди його не обов’язково, якщо, звісно, пощастить. Зараз літо, дехто надає перевагу любощам на природі.

    Любощі. Ха-ха-ха.

    — Гей, ти, — у щілині між дверми та одвірком з’явився розчервонілий писок чолов’яги. — А де в тебе ванна? Я маю на увазі, справжня, куди воду набирають.

    — У мене між ніг, бовдуре, — спокійно відказала Влада. — Ховаю там, аби не поцупили. Немає в мене ванни. Є душовий піддон, і то за щастя, що свій, а не загальний. Під душем мийся.

    — А. ну добре, то нічого. Я просто поніжитися хотів, розслабитися… удома все часу немає.

    — Бідолашний, — ніжно мовила Влада. — Гаруєш, мабуть, без вихідних і прохідних.

    — І без перерви на обід, — серйозно кивнув клієнт. — Буду за хвилинку.

    І знову зник у дверях, а за мить із ванни донеслося потужне булькання води — душ у Влади був не менш шумним, аніж цей дядько. Але байдуже. Головне, що справний.

    Влада потягнулася до дядькового портмоне. Ніколи не завадить зайвий раз перевірити платоспроможність. Зазвичай твердим правилом Влади було «гроші наперед», але цьому хлопу дуже вже не терпілося, а виглядав він пристойно. Ще й була можливість поцупити із гаманця кілька дрібних купюр «на чай», сподіваючись на те, що клієнт не помітить. Дуже рідко мужики звертали увагу на гроші, номіналом вищі від двадцятки. Це баби (а раніше в неї були і клієнтки-жінки) знали вміст гаманця до білої копійки.

    Із розкритого портмоне випало фото. Невелике, складене удвоє; Влада підняла його і машинально розгорнула. З кольорового знімка посміхалася до неї гарненька жінка, уже в літах, але дуже породиста. На руках вона тримала синій «конверт», перевитий блакитними стрічками, і вся аж сяяла від щастя, стоячи на порозі, з усього видно, пологового будинку, в оточенні акушерок та втішених родичів. А за плечі жінку обнімав клієнт. Той, що зліз із проститутки дві хвилини тому.

    У грудях у Влади похололо, руки затремтіли. Фотографія знову полетіла на підлогу. Влада нахилилася за нею, і тут чіпкі пальці зненацька вхопили дівчину за зап’ясток. Влада скрикнула.

    — Ти що робиш?! Куди лізеш?! — голий, у цятках води клієнт аж вібрував від обурення, здавалося, ще мить — і краплі зі шкварчанням почнуть випаровуватися з розпеченої гнівом шкіри. — Не твоє — не лапай, курва така!

    — Це твоя родина? — ледь ворушачи затерплим язиком, спитала Влада. Хоча навіщо? Вона й так знала відповідь. О Боже, Боже, ідіот! Вони всі ідіоти!

    — Не твоє діло. Так. Це моя дружина, — швидко заговорив мужик, вхопивши фото і похапцем пхаючи його назад до портмоне. — І мій син. Пізня дитина, нам уже за сорок… нам обом. А йому три місяці. Ось твої гроші.

    Він дістав із гаманця двадцять доларів і простягнув Владі. Вона не ворухнулася. Чоловіча рука із затиснутою між пальцями двадцяткою завмерла в повітрі.

    — Поклади на підвіконня, — мовила дівчина після паузи. — І ще десятку не забудь.

    — За що?

    — За секс без презервативу, довбню. Як і домовлялися.

    Чоловік гидко вишкірився.

    — Так, авжеж. Але я передумав. Ти не варта тридцятки, шльондро. Ти, по честі, й двадцятки не варта.

    — О, по честі, — Владу це насмішило до сліз. Збитий з пантелику клієнт стояв і витріщався на те, як вона регоче, не помітивши, що вже вкрився сиротами від холоду. — Ну, якщо ми вже про честь заговорили, і я знаю, що пошкодую про це, але… маєш жінку і дитину, то що ти тут забув, пурєдний мій?

    — А тебе гребе? Знай собі підмахуй, коли скажуть! Я свою дружину поважаю! Вона груддю годує, і взагалі… як я можу зараз лізти до неї із цим?

    — Та ніяк. Мушу тебе втішити за твою повагу — не лізь до жінки ще півроку. Доки результат аналізу на ВІЛ не прийде.

    — ЩО? — мужик заходився було витиратися, та, почувши, що каже Влада, застиг, мов скам’янілий. — Ти про що говориш, СУКО?

    — Про те, що ти дебіл. Платиш повії за трах без гандону і сподіваєшся на її порядність? Віриш в чудеса чи російську рулетку поважаєш?!

    Потужний хук правицею перекинув Владу на підлогу, а потім удари посипалися один за одним — по ребрах, у груди, у живіт. Дівчина навіть не боронилася, не намагалася скрутитися калачиком, чи ще якось захиститися — лежала, розкинувши руки і ноги, як лялька-мотанка. Вона майже не відчувала болю. Боляче стане згодом.

    — Курва, ну курва ж ти, — торочив клієнт, стрибаючи навколо Влади, як обпатране курча біля черв’яка, і все копав та копав її ногою під ребра. Решту слів, мабуть, розгубив від шоку. Влада плакала, не тому, що їй боліло, а від того, як нездало, ні за цапову душу занапастила усе своє життя.

    — Заспокойся, — ледь вимовила вона крізь сльози. — Ти помився? То шуруй до ШВД. Скажи їм, що мав контакт із ВІЛ-інфікованою, дай хабара і тобі призначать антиретровірусну терапію. Профілактичну.

    — Ах ти ж блядь! — ще удар, носаком в обличчя. Тріснув зуб, у писку з’явився мідний присмак крові. — Ти поради мені роздаєш! Попередити не могла, що заразна?! Не могла раніше попередити?!

    — Я хотіла, — сльози все ще текли з очей, та від глузливої посмішки в куточках вуст виступила кров, і мужик злякано відсахнувся. — Але передумала.

    Клієнт, як був голий, сів на підлогу, охопив коліна руками і також заплакав. Відчайдушно, зі схлипуваннями, сильно жаліючи себе.

    — Чому, ну чому?! За що це мені? — раз у раз повторював він між схлипами. Питання було явно риторичним, то ж відповідати Влада не квапилася. За що це йому? За щасливий погляд дружини, заплямований зрадою… ні, не так, брудним дешевим перепихом, зрада припускає хоч якісь почуття. Чи за те, що вірить, ніби повага і статевий потяг є антагоністами? Чи за те, що він мудак? Хтозна…

    — Я уб’ю тебе, уб’ю, — безпорадний, розтрощений, дядько підвівся і почав одягатися. З носа в нього текли соплі, рот кривився, як давньогрецької трагічної маски. В одну холошу бідолаха утрапив з третього разу, у другу — з четвертого. — Але не зараз, ні. Потім, коли вийдеш! Я спочатку тебе посаджу. За зумисне інфікування. Ні, я ж, може, ще не… за те, наразила на небезпеку! Ось! Піду до міліції! До дільничного! Господи, як я це вдома поясню?! Ти покійниця, паскудо!

    Чоловік вискочив з її кімнати, немов наскіпидарений. Влада не піднімалася, не було сил. Вечір звівся нанівець. Про роботу годі й думати, доки синці не поблякнуть, а часу обмаль. Треба до завтра десь знайти бабки на дозу, плюс ще борг баризі висить, тут мінєтом не розплатишся, не цього разу. Чорт.

    Ну хто її смикав за язика? Яке її діло до чужих дружин, їхніх дітей і до напівдурників, що грають проституток без гумки? Ще, не приведи Боже, розголос піде по гуртязі, якщо цей фраєр справді до ментів попхається, і тоді все. Пиши пропало. ВІЛ-позитивна для повії — це кінець. І хоч насправді трохи більше, аніж половина шльондр має ВІЛ за замовчанням, клієнтам подобається думати, що це не так. Що всі дівки бережуться самі, і партнерів бережуть, і до венерологів ходять регулярно, на обстеження, а, якщо заразяться, зразу ж перестають цим займатися, лікуються регулярно і безкоштовно, а у фіналі біжать до хоспісу помирати, високо піднімаючи коліна. Що тут скажеш? Срані фантасти.

    У двері постукали, і Влада, забувши, що побита, усміхнулася, поморщилася від болю, але усміх із вуст не зник. Це Юрко, тільки він стукає до неї, мабуть, ще й дзвонив попередньо, та вона мобілку вимкнула, щоб під час роботи не відволікатися.

    — Заходьте, — гукнула вона і помацала сумнівний зуб язиком. Ні, наче не зламаний, трохи хитається, та не випадає. — Відкрито!

    Юрко був у формі, з букетом квітів. Побачив, що вона лежить на запльованій підлозі, тяжко зітхнув, відклав квіти на пошарпаний журнальний столик, і нахилився, щоби допомогти їй звестися на ноги.

    — Поклади свій віник прямо на мене, — пласко пожартувала Влада, піднімаючись. — І чорну лєнту припасуй. Із написом «Вічна пам’ять».

    — Ні хєра не смішно, — відповів Юрко, для друзів — Бобир, із властивою ментам прямотою. — Хто цього разу?

    — А я знаю? Візитівки він не лишив.

    — Це не той кекс, який щойно вилетів звідси, як скоба з рогатки? У малинових штиблетах?

    — Той.

    — Він теж чимось закинувся, що такий активний?

    — Ні, — обпершись на Юрка, Влада дошкандибала до ложа розпусти, як частенько називала свою роздовбану канапу, і сіла, крекчучи, мов стара баба. — Я сказала йому про статус.

    Юрко присвиснув.

    — І якого ляда ти таке вчудила?

    — Юрцю, термін «ляд» не комільфо. Я дала йому без гандону.

    — І?..

    — А цього не досить?

    — Сонечко, послухай, — Бобир присів біля неї, — якщо він мудила, це його проблеми. І, якщо це буде комільфо, то чи можу я спитати, на хріна ти робиш їх своїми?

    — У нього з портмоне фотка випала. А на ній — дружина з немовлям. Три місяці малому. Він — клієнт, тобто — щось гундів про те, як жінку поважає, і тому її не грає, вибач за дурнуватий каламбур, але я таких знаю. Сьогодні — ні, а завтра виграє так, що аж дим коромислом стане. Не хочу.

    Влада фразу не закінчила. Закінчення звучало так: «Щоби це було на моїй совісті». Утім, Юрко знав, що вона мала на увазі. Як завжди. Зняв кашкета, з-під якого ураз висипалося волосся незвичайного кольору, що так вразило Владу при першій зустрічі, — темно-сіре, з білими кінчиками, як їжакові голки, запустив у нього пальці, потім примостив кашкет на законне місце і спокійно поцікавився:

    — А що сказав клієнт на твою відвертість?

    — Уб’ю, посаджу, до ментури піду. Повний полярний песець тобі, курво, настане. Ну, все, як завжди. Класика.

    — Угу, — Бобир дістав з кишені кітеля мобільний, натиснув кілька кнопок. — Сьогодні Валька чергує. Я попрошу, щоби маякнув, в разі чого.

    Закінчивши розмову, Юрко і собі сів біля Влади.

    — Я чого зайшов, мала. Новину приніс, із букетом разом. Узяли Антона твого. Доказова база — залізо. Надовго тепер запакують.

    Серце тьохнуло, зайшлося від несамовитого болю. Дострибався-таки, конику.

    — Він не мій, Юрцю. І за що взяли?

    — Стаття 115, частина 2, пункт 1.

    — Зумисне вбивство?! А…

    — Двох і більше осіб. Одного з наших поклав. Може, ще й пункт 8 додадуть — убивство при виконанні службового обов’язку. І випадкового свідка кокнув. Жінку, до речі. Пенсіонерку. Розперезався він. Шкода, смертну кару відмінили, але є й інші методи.

    Влада заплющила очі. Намагалася усвідомити, що відчуває, впорядкувати свої відчуття. Полегшення? Ні. Втіху? Зовсім трохи. Що ж тоді? Спокій? Так, напевне, спокій.

    — Що ж… це добра новина.

    — Тоді давай, погоджуйся.

    — На що? — очі Влада не відкривала. Не було потреби. Усі вирази на лиці Юрка при цій розмові вона знала краще, ніж власне виснажене обличчя. Наша пісня гарна, нова…

    — На лікування. Від наркоманії і від ВІЛу.

    — А що, від цього вже лікують?

    — Владо, припини. Ти знаєш, про що я. Усю терапію ти дістанеш безкоштовно, я це гарантую. Сам цим займуся, особисто. Десять, двадцять років життя — то, по-твоєму, ніц не варте? Дідько, та я сам не знаю, чи буду завтра живим, а ти нехтуєш…

    — Такою можливістю, — закінчила Влада.

    — Ні. Мною.

    — Ні, — очі Влади, чисті, гарнющі, чи не єдине, що не зазнало в ній тяжких змін, широко розчахнулися. — Не кажи так, любий. Я кохаю тебе, ти ж знаєш!

    — Я не знаю, — Юрко встав, поправив комірець — як робив щоразу, нервуючись. — Ти увесь час говориш мені про це, і нічого не робиш. Я інакше кохання уявляв.

    — Я заразна!!! — закричала Влада щосили, аж у легенях щось кольнуло від напруження. — Я — ВІЛ-інфікована!!!

    — Ну і що?! — загорлав Юрко своєю чергою. — Сотні, тисячі таких живуть, лікуються і народжують здорових дітей!

    — Я — повія і наркоманка! Про яких здорових дітей йдеться?!

    Карк Юрка почервонів від тамованого гніву.

    — Ти — це ти, а не те, чим тебе зробив твій довбаний сутенер! Глянь на себе! Ти просто танеш, як срана Снігуронька! Худа, як мотузка, авжеж, закинулася, і на хєра їсти? Я готовий ризикнути! Готовий був, щойно тебе побачив! А ти не хочеш ризикувати — чим? Чим ти так дорожиш — розкумаром? Трахом за бабки? Чим?!

    Юрко розвернувся і тріснув кулаком у стіну. Шмат штукатурки покірно впав Владі на голову.

    — Мушу йти, — сказав Бобир уже спокійніше. — Пробач, що накричав. Ти мене бісиш.

    — Я це вмію.

    — Петрович зазирне, гляне на тебе.

    Петрович був фельдшером при РВВС, звісно, неофіційним, зате куди більш кебетним, аніж дев’яносто відсотків дипломованих лікарів, і частенько оглядав Владу після «теплих» зустрічей із колишнім чоловіком чи з надто темпераментними клієнтами.

    — Та не треба, — Влада знала, що це марно, однак спробувала заперечити. — Усе гаразд. Трохи відлежуся, і все минеться.

    — Та не будеш ти лежати. Ти за дозою побіжиш, чи я тебе не знаю? Але Петровича дочекайся, бо як ні, то я повернуся. Слухай, — уже у дверях Юрко озирнувся, — ну чому б мені силоміць тебе на лікування не здати?

    — А й справді, чому б?

    — Я над цим поміркую. За квіти не переймайся, їхні стебла вставили у маленькі пляшечки із якимось розчином, і вони тепер довго не зав’януть. Уявляєш?

    — Збоченці.

    Двері за Юрком зачинилися.

    А чи немає такого розчину для внутрішнього вживання?

    * * *

    Із Владою Бобир познайомився на «суботнику», і, якщо хтось не в курсі, там він аж ніяк не колоди тягав. «Суботник», на честь його першої робочої суботи в якості оперуповноваженого карного розшуку влаштували старші колеги — зібрали усіх повій, які мали нещастя в той час опинитися на вулиці, утрамбували в «бобік» і привезли до РВВС, де їх і розібрали стражі правопорядку, хто — «колгоспом», а хто — соло. Не від зайвої сором’язливості, звісно, просто були отакі індивідуалісти. А ще дехто, як подейкували самі проститутки, не надто бажав провітрювати свій хрін публічно, через його буцімто маленькі розміри.

    Суто по-людськи, цілком зрозуміле небажання.

    Бобир теж не вельми захопився можливістю перепихнутися «на дурняк», тим більше, що у свої двадцять два був незайманим (зізнаватися в цьому не квапився, специфіка його роботи, і, як наслідок, контингент у колективі були такими, що чоловіча цнота вважалася хіба на два пункти кращою від гомосексуалізму) — проте й відмовитися не міг. Тобто, міг, звичайно, якщо хотів наступні кілька років щодня вислуховувати жарти на свою адресу, настільки ж тупі, як і масні, й вилучати презервативи з найрізноманітніших місць, як-от: гаманець, пачка цигарок, усі шухляди робочого столу, сейф для табельної зброї чи тека з документами, які несеш на підпис начальству. Одним словом, приїхали. Вибору не було.

    А потім з «бобика» вийшла Вона. Точніше, її виштовхали утришия, Валька, здається, але це вже не мало значення, бо Юрко побачив її і пропав. Повільно, наче під гіпнозом, рушив до неї, на ходу відзначаючи (звичка опера, що поробиш) і свавільне темно-руде волосся, цілу гриву, і зелені, з поволокою, очі, і звабливу, плавну ходу… Він простягнув до неї руку, щоб торкнутися й переконатися — ця дівчина не сон, та натомість зіштовхнувся з Валентином. Той також ішов до Влади, для Юрка тоді ще безіменної красуні, пускаючи слину, як бордоський дог.

    — Ти куди загрібайла тягнеш, салага?! Вона моя! Я перший!

    — Та у чергу стань, хлопче! — дружньо порадив хтось із колег. — Почекаєш трохи, і своє дістанеш. Наша Влада дівка добра, безвідмовна. Правда ж, лялечко?!

    — Вам відмовиш, суки лягаві, — мовила Влада тихо, та Бобир все одно почув, і пішла, погойдуючи стегнами, до відділку — видно, що не вперше. Чуючись так, ніби отруївся чадним газом, юнак рушив за нею.

    — Глянь, яка фігурка, га? — не вгавав Валентин, ще й підштовхував Юрка в бік, ніби той потребував додаткової стимуляції, щоб звернути на це увагу. — Як грецька амфора!

    — У жони твоєї стан, як амфора, — засміявся Прокіп Якович, сам собі великий начальник, і їхнього відділку — голова. — А у Владки як гітара! Ну, орли, розбилися на «перший-другий» і до сексу кроком руш!

    «Свого» Юрко тоді так і не дістав. Він стояв у коридорі, й один за одним гасив недопалки в жерстяній бляшанці, що правила за попільничку. Недопалків назбиралася ціла купа. Бобир чекав, але не сексу, не своєї черги, чи ще чогось, такого ж безглуздого. Звісно, він хотів її. Марно заперечувати. Та й ким треба бути, аби такої, як Влада, не кортіло? Або геєм, або небіжчиком. Але він хотів її не тут. І не так. Він вважав себе свинею, та вже ж не настільки.

    — О, ще ти! — Влада вийшла, похитуючись, на тонких, як голки, підборах, проте загалом виглядала нормально. Губи підмальовані, сукня не зім’ята і волосся скуйовджене не більше, ніж зазвичай. Юрко лише на мить уявив собі, що із нею чинила ватага п’яних і несамовито збуджених колег, і на чолі виступив липкий піт, а шлунок скрутився морським вузлом від нападу нудоти. Усі викурені цигарки концентровано виплеснули в кров нікотин, а слина набула тютюнового смаку. — От лайно! Я й забула зовсім. Що тобі зробити?

    — Кави.

    — Прошу?

    — Умієш каву варити? Пішли до мене!

    — Слухай, я не маю часу на ті походеньки. Мені ще працювати треба.

    — Я тобі заплачу.

    — За «суботник»? — очі Влади округлилися, як у зляканого кота. — Ти новенький, так? Раніше я тебе не бачила.

    — Я новенький, так. То ти каву приготуєш?

    — Якщо маєш віскі та збиті вершки, — нафарбовані вуста змовницьки усміхнулися, — можемо зробити каву по-ірландськи.

    — А якщо маю самогон та скислу сметану, вийде кава по-рагульськи?

    Влада дивилася на нього довго, так довго, що він помітив золотаві бісики у вирі її русалкових очей.

    — Спробуємо, гаразд, — зрештою мовила вона, немов сама до себе. — Чом би й ні?

    У кімнаті Бобиря — зняти цілу квартиру було не з його калиткою — вони засиділися до світання. Влада доволі агресивно реагувала на розпитування Юрка про себе, але охоче слухала. А він говорив довго, згадував своє минуле, Риту, а Владу так і не чіпав. Зате прикладався до горілки, уперто намагаючись сп’яніти. Спочатку не виходило, а потім накрило. Для Влади він купив трохи домашнього полуничного вина.

    — Отже, Рита… це твоя дружина? Ні, стривай, для шлюбу ти замолодий. Дівчина? Подруга дитинства?

    — Сестра. Моя молодша сестра.

    — Справді? Класно! У мене теж сестра є. Близнючка. Нам імення дід обирав. Мене назвав Владлена. На честь Володимира Ілліча Леніна. Що поробиш, у нього комунізм у анамнезі. І у світлому майбутньому теж. Зважаючи на те, що бабуся — ортодоксальна християнка, у них дуже й дуже цікава сім’я.

    — Боюся навіть думати, як звуть твою сестру.

    — Надійка. На честь товариша Крупської.

    — І ви дуже схожі?

    — Дуже, Юрцю, — полуничне вино значно краще від косметики фарбувало і вуста, і щоки. — Як дві краплі води. Коли я… стала тим, чим стала, ваші огирі з ментури після першого «суботника» зі мною якось довідалися, що в мене є така сестричка. І вирішили промацати, а чи не можна й Надю долучити до роботи. Зголодніли хлопи, сандвіча забажалося. Ну, фантазія бурхлива, тестостерон б’є за край і мозки заміняє. Та не пощастило їм. Надійка хоч і проста вчителька, та свекор у неї — Бабій.

    — Кепсько, а при чім тут… Сам Дід Бабій?

    — Власною персоною. Начальник обласного УВС, ліпший друг губернатора, і так далі, й тому подібне, — Влада відставила келих з вином, обперлася підборіддям на сплетені «в замок» пальці. — Бачив би ти їхні писки! Як у шкодливих щенят, натиканих носом у власне лайно! Хоч мала, та втіха!

    — Стривай, я не розумію. А чому сестрів свекор і тебе не захистив?

    — Зізнаватися прилюдно в тому, що сестра невістки — шльондра і пижик? Ай-яй-яй! — Влада погрозила Юрку пальчиком. — Що скаже світова спільнота? Що подумає наш гопник-президент? А, крім того, мій віднедавна колишній муж кріпко зв’язаний із нашою ментурою, він їм бабло, вони собі шори на очі. Рука руку миє, знаєш. То що із Ритою?

    — Вона померла, коли їй було п’ять. А мені вісім.

    — Співчуваю.

    Це прозвучало так просто і з такою непідробною щирістю, що на очах у Юрка закипіли сльози.

    — Дякую, — він таки взяв Владу за руку, і це було єдине, що він дозволив собі тієї ночі. — Рита мала синдром Дауна. Сонячні діти — так їх називають. І такою вона й була. Сонячною, доброю… я ніколи більше, ані до неї, ані після неї, не бачив у людях стільки доброти! Хтось скаже: це тому, що вона дурна! А я скажу…

    — Йдіть у дупу. Якщо доброту вважати дурістю, а жорстокість — розумом, то постає питання, хто насправді дауни — ми чи вони?

    — Точно, — Бобир кивнув. — У яблучко. Рита зовні майже нічим не відрізнялася від інших дітей. Але моя мати…

    — Дай вгадаю — все одно її ненавиділа.

    — Не вгадала. Дуже сильно любила. І тато теж любив. А я… я просто обожнював сестру. Від неї йшло світло, присягаюся, я його бачив, на власні очі, так, як нині бачу тебе. Ритою сестру назвали на честь баби Малґожати. Не найкраща ідея, бо наша баба, мамина мати, таку честь не оцінила, і якраз вона терпіти не могла Риту. Ну, а як же, шляхтянка, графиня, чи ким там у біса вона себе уявила, а тут — онука-даун. Облом.

    — Не те слово.

    — Та проблема полягала в тому, що моя мама не хотіла визнавати Ритину хворобу і ставилася до сестри, як до звичайної дівчинки.

    — А це проблема?

    — Так. Де моя горілка? — Юрко, не відриваючи погляд від Влади, намацав пляшку і хлюпнув собі ще. — Синдром Дауна — це не просто якісь відхилення в розумових здібностях. Це фізичні вади. Мені зараз усе про це відомо, Владлено.

    — Кажи мені «Влада».

    — А мені так більше подобається. Красиво звучить — Владлена. Дід іще живий?

    — Живіший від живих, куди там Іллічу.

    — Привіт йому переказуй.

    — Вибачай, не зможу, я для нього не існую, та за намір дякую.

    — У Рити був порок серця. Наша медицина… вона, як наша міліція… робить вигляд, і більше не вміє робити ні хріна.

    — Самокритично.

    — Ага. Отже, після того як мати не схотіла відмовлятися від дитини в пологовому, лікарі знехтували моєю сестрою так, як уміють лише вони. Ніхто й не думав пояснювати матері про особливості догляду за такими малятами, про різні небезпеки зі здоров’ям, про спеціальне виховання… Та, заради справедливості, мушу визнати — навіть якби матері щодня лекції читали на цю тему, це нічого б не змінило. «Моя доня нормальна, і край. Їй не потрібен масаж. До біса кардіолога! І дефектолога! І всіх до біса!» Кінець цитати. Тато, щоправда, старався, як міг. Переконував маму, та де! Легше переконати Папу Римського перейти в іслам. Хвороба повільно вбивала Ритусю, а мама благоденствувала. Тішилася тим, що зовні донька майже нормальна. Зовні — ключове слово. А я… Я тягав Риту за собою, відколи вона навчилася ходити. Я розповідав їй про літери і кольори. Я заплітав їй коси, і захищав від дворових хуліганів, які дражнили її… ну, не суть. Якщо до кімнати одночасно заходили мама і я, Рита йшла до мене. Мати навіть ревнувала. Я бачу її й досі, Владлено. Наяву та уві сні… Рита біжить до мене, розкинувши рученята, щоби обійняти, і шепеляво кричить: «Юля!». Юра тобто, ну, ти зрозуміла… А я кидаюся до неї, і прокидаюся. І шкодую, що прокинувся.

    Влада знову взяла келих з вином, проте пити не стала. Туди просто капали сльози, одна за одною, кришталь до кришталю.

    — У тебе є її фото?

    — Є, одне. Осьо, — Бобир провів рукою по стільниці, шукаючи портмоне, і перекинув пляшку із горілкою. Кімнатою рознісся характерний спиртовий дух, та ні дівчина, ані Юрко на це зважали. Хлопець знайшов-таки світлину і продемонстрував Владі.

    — Ось, — повторив він. — Ну, хіба не красуня?

    — Так, — погодилася Влада цілком щиро. — Маленька золотокоса принцеса.

    — Я пам’ятаю той день, коли Рити не стало. Я йшов додому зі школи і радів. Усьому підряд. Теплому жовтневому дню, лимонному тістечку в пузі та завданню з природознавства у щоденнику. Нам задали зібрати гербарій із осіннього листя. Зайвий привід вибратися з Ритою до парку, думав я. За п’ять кварталів від нашого дому був такий, величезний, і не скажеш, що в місті, прямо, як ліс. Змішаний, та переважно там були листяні породи… вибач. Тобі це, мабуть, не цікаво.

    — Цікавіше, аніж те, що я робила б зараз, якби не ти. Говори. Тобі потрібна сповідь.

    — Ще й як. Та я перестав ходити до церкви, коли наш священик сказав, що смерть для Рити — це на краще.

    — Він мусив сказати, що вона любить тебе й там, бо так воно і є. Юрцю. нічого, що я так тебе називатиму? То що було далі?

    — Я уявляв, як ми підемо до парку, пішки, тримаючись за руки, як я розповім сестрі, де клен, а де каштан, і чим листя берези відрізняється від тополиного чи липового. Я забіг до кімнати, звично вигукуючи її ім’я, і дивуючись, чому не чую у відповідь її дзвінкого голосочку. Я знав, що вона вже мала бути вдома, мати того дня пішла зранку на роботу, вона працювала на півставки, у дві зміни, і тоді мала вранішню, а з Ритою мусив бути тато. Він прийшов із ночі й заснув, а Рита… вона теж заснула. Назавжди.

    Юрко підняв перекинуту пляшку, дуже уважно подивився у вузьке горлечко, і Влада здригнулася. Вихопила в нього бутельку й кинула на підлогу.

    — Облиш це. Маєш такий вигляд, наче дивишся в дуло пістоля.

    — І знову в яблучко, прекрасна Владлено! Я про це думав, неодноразово. Мужності не вистачило.

    — Вистачило розуму не зробити цього. Твою маму це вбило б.

    — Моя мама… ну, це своєрідна жінка. Її з танку упритул не розстріляти. Потім поясню. Отже, я побачив Риту, вона лежала на рожевому диванчику, ніби задрімала, і я пішов термосити соню. Я довго її термосив, хвилин десять, не менше, доки до мене не дійшло. І ще хвилин п’ять по тому, як дійшло. І лишень тоді, коли вона впала з дивану від моїх шарпань, я закричав, так страшно, що розбудив батька в сусідній кімнаті, і кинувся робити Риті штучне дихання.

    — Бідне моє сонечко…

    — Я нічого не розумів. Геть не тямив, що Рита вже холодна і почала заклякати, не усвідомлював, що це означає. Я намагався оживити її так, як бачив у якомусь серіалі. Здається, в «Рятувальниках Малібу». Там, де Памела Андерсон у червоному бікіні.

    — Мені більше подобався Девід Хассельхофф у червоних трусах. Просто мрія діда-комунара. Шкода, що твоя горілка закінчилася, а жарти вже не працюють, хай і такі дурні. Хочеш допити моє вино?

    — Хочу і доп’ю. Дякую. На мій крик до кімнати увірвалися батьки — мама тим часом повернулася з роботи. Вони, на відміну від мене, зрозуміли усе й відразу. І перше, що зробила рідна ненька — вдарила мене по голові. Чимось важким, що тримала в руках. Не пригадую, що це було.

    — У неї був шок…

    — Спочатку я теж так думав. Батько підняв Риту і виніс її з кімнати, а мама верещала, погрожувала, вимагала.

    — Чого саме?!

    — Щоб я зізнався у вбивстві. Що це я задушив Ритусю, бо мати бачила на власні очі, як я затискав сестрі рота. А я кивав. Мати била мене — я кивав. Звинувачувала — також кивав. Як китайський бовванчик, без упину. Та коли мама звеліла мені сказати це вголос, я не зміг. І нарешті зомлів. Дяка Богу. Провалявся без тями три дні. Якась напівлетаргія, напівкома, я не знаю, як то назвати. Риту поховали без мене. Та ніхто не зумів переконати маму, що її доньку вбив не я. А пробували всі. Тато. Лікарі. Патологоанатом, що ледь не під носа тицяв їй результати розтину із висновком «гостра серцева недостатність», і, як міг, доводив, що і температура тіла, і трупне задубіння недвозначно вказують — коли я знайшов Риту, вона була мертва, щонайменше, три години.

    — І мати?..

    — Запідозрила всесвітню змову. Тато зацікавлений, бо я його любимчик, лікарі — бо хочуть зберегти родину, ніби їм, тим лікарям, насправді не начхати на всі родини світу, а патологоанатом… та що він тямить узагалі, якщо живих хворих ніколи не бачив?.. Я втомився, прекрасна Владлено. Може, давай ляжемо? У хорошому сенсі цього слова.

    — Давай, — охоче відгукнулася Влада. — Давненько я не лежала в хорошому сенсі. Що у тебе є?

    — Кутовий диван, — повідомив Юрко і спробував устати. І ще раз, і ще… четверта спроба виявилася вдалою. — Шкіряний, порепаний, розкладається, одна штука. Оно він, там, у кутку, бачиш?

    — Звісно. Гарне місце для кутового дивана. Підходяще.

    — А я не бачу… Тобто так… у тумані. Це я нализався.

    — Добре, що попередив, бо я могла б і «швидку» викликати. Лягай, Юрцю, я побуду з тобою. Ось так, — Юрко ще й донині пам’ятав, як хвилюючий, ніжний аромат нарцисів огорнув його, накрив з головою, коли Влада нахилилася, вкладаючи його на канапу. — Я тут, з краєчку присяду… може, ти поспав би?

    — І посплю, — з п’яною рішучістю згодився Бобир. — Тільки розповім до кінця, небагато лишилося. Не втомилася ще, горе моє слухати?

    — Ні.

    — Дівчина стримана, небалакуча, руда. Одна штука. Класно.

    — Ти забув додати «розкладається».

    — Я ніколи нічого не забуваю. У мене та… як її. забув… О, так! Абсолютна пам’ять. Отже, доки тато був живий, маман карали мене тим, що ігнорували. Він умовляв, пояснював, погрожував розлученням — усе марно. А як може ігнорувати жінка — то треба повість писати. Кров’ю. Потім батько помер, — Юрко вже не раз ловив себе на тому, що, сп’янівши, ставав багатослівним і пишномовним. — І для меммі настали жнива.

    — Ким був твій тато?

    — Пожежником. Загинув під час гасіння пожежі. Виніс двох дітей з вогню, а третього не встиг. На них балка впала, перекриття, і він хлопчика закрив своїм тілом. Хлопчик вижив, батько — ні. Наступного дня хтось у газеті написав: «Згорів на роботі». Дуже смішно, правда?

    — Можна луснути зо сміху.

    — От і я кажу. Мати почала мене бити. Спочатку — з приводу. Приводів знаходилось багато. Ці діти… треба їх лупити як Сидорову козу. Що і втілювалося в життя з рішучістю Мао Цзедуна. Потім рідна ненька втомилася придурюватися, ніби привід має значення, і взагалі нащось потрібен, і стала гамселити мене просто так. Це тривало три роки, з дванадцяти до п’ятнадцяти. Підлітковий рай. А коли я втомився вправляти вивихнуті зуби, то накивав п’ятами.

    — Куди?!

    — В нікуди.

    — І ти казав їй, що не винен?

    — Сто разів на день. Сорок тисяч разів на рік. Та хто мене слухав? Мама знають, що я винен. Мама краще знають. Рита і тато — єдині, хто любив мене. І кого я любив.

    — Тепер вже не єдині. Спи, а я тобі щось розповім.

    — О! Я весь одне велике вухо!

    — Знаєш що? Ти дуже симпатичний.

    — Так, продовжуй, я казки люблю.

    — І розумний.

    — Це уже фантастика.

    — І порядний…

    — Містика. Я тебе кохаю.

    Влада засміялася.

    — То хто з нас казкар? Нагадати, хто я така? Я повія і наркоманка. Я…

    — Владлено, помовч. Кохання не питає.

    Він не почув, як Влада пішла. На ранок про її присутність нагадував лише келих із рештками полуничного вина і легкий запах нарцисів. І гострий біль у серці.


    14

    Десь за місяць після знайомства з Владою до їхнього відділку завітала Надійка. Сестра. Прокіп Якович, побачивши її з вікна начальницького кабінету, ледь у штани не наклав. Візит невістки самого Бабія не віщував йому нічого доброго. Прокіп Якович помчав зустрічати неждану гостю особисто, й був уражений, щоб не сказати шокований тим, що пані Надія, скинувши йому на руки шубку зі штучного хутра під блакитну норку (за два кроки не відрізниш), привіталася та учительським тоном заявила: «Я бажаю бачити Юрія Антощука». Ошелешений начальник не відразу збагнув, про кого йдеться, а коли до нього дійшло, що Юрій Антощук — це Бобир, полегшено видихнув:

    — Та він цеє… на завданні зараз. Свідків опитує. Перспективний хлопець. Чаю, кави не бажаєте? Може, я вам чимось допоможу?

    — «Ні» на всі ваші питання, — от цікаво, що таке є у шкільних учительок, що від їхнього голосу ти, підполковник міліції в літах, відчуваєш себе шкодливим підлітком, якого викликають до директора? — Прошу дуже підказати, де мені зачекати на пана Юрія?

    Прокіп Якович провів Надійку до свого кабінету і лишив саму, так і не позбавившись гидкого відчуття, що вона не лише знає про все, що виробляють тут із її сестрою, але й бачить наскрізь і його, і його особисту в цьому участь. А коли Юрко залетів до кабінету, пришвидшений керівничими штурханами в спину і питанням: «Якого хєра їй від тебе треба?!», і назустріч йому піднялася Влада, він закляк біля одвірка. І лише за мить усвідомив — ні, це сестра. Надійка. На честь Крупської. Гарна стрижка і барвінкові очі.

    — У вас очі голубі! — вигукнув він, по-дурному чи по-дитячому, що, власне, одне й те саме. Вказувати на очевидне — не найкращий спосіб познайомитися. Рожеві губки Надійки іронічно скривилися.

    — А ви дійсно перспективний. Справжній детектив! Шерлок Холмс вам і до обцасів не доріс.

    Юрко теж усміхнувся. Він любив виклики, завжди радо їх приймав, і, якщо був збитий з пантелику, то можливість поворушити мізками незмінно приводила його до тями.

    — Чим можу прислужитися, пані Надіє? Сподіваюся, ви тут не за тим, аби заяву накатати на свого благовірного?

    — А чого б це раптом я…

    — Ви ж з ним ранком посварилися, хіба ні? І то дуже. Через ваш візит сюди, я гадаю. Він, напевне, говорив, що це зашкодить його батьку, а ви…

    — Плакала. Так. Ви помітили це?

    — Звісно.

    — Маю очі червоні?

    — Ні. Сумні дуже. Завжди видно, коли жінка нещодавно плакала від болю.

    — Він не бив мене! — обурилася Надійка.

    — Люба пані, біль буває різним. Я на цьому знаюся. Отже… що вас сюди привело?

    — Ваш зв’язок із Владою, — Надія всілася на офісне крісло, відкрила блакитну шкіряну сумочку і дістала звідти фото. — І оце лайно.

    На поліровану стільницю ліг усміхнений писок Антона.

    На той час, нехай і в загальних рисах, але Юрко знав усю Владину історію. Як колишній чоловік посадив її на герич, аби була більш зговірливою, як потім продавав, спочатку в «Кобальті», згодом, коли зносилася — під «Кобальтом», а ще пізніше відпустив, як сам казав, «на вільні хліби». Бобир наче й досі чув ніжний Владин голос.

    Я хотіла втекти, Юрцю. Бог мені свідок, хотіла. Просто не встигла. Треба було ворушитися, а не сумнівами терзатися, на що ж я здатна задля збереження сім’ї. От спитала б себе, курка дурна, яку сім’ю я зібралася зберігати? Де вона, та сім’я? Я не кажу, що так в усіх, хто це практикує, та я мусила знати Антона краще. Те, що я в сімнадцять років віддалася, не виправдання. Розум треба мати. А далі все було легко. Для нього. Місяць на гері, тиждень без гери — і я була готова на все. Чоловіки, жінки, котики, собачки, гуртом і вроздріб, утрьох, усімох — на все. Він знав, що робить. Курвин син.

    — Вам відомо, хто це, пане Юрію?

    — Звіть мене Юрко. Так. А вам відомо, що мені це відомо.

    — Пане Юрію, — оливкова гілка миру не прийнята, повітря зі свистом розрізає томагавк війни, — ви можете щось із цим зробити?

    — Зі знімком? — імітуючи нерозуміння, Бобир звів брови хатинкою, а серце зайшлося в шаленстві, пульс застрибав, як кенгуру, — схоже, йому щойно принесли найзаповітнішу мрію. На блюдечку із сріблястим обідком. А ще ж, наче, не Різдво…

    — А вам конче, аби я сказала це вголос?! Не хвилюйтеся, я без диктофона, мікрофона і прихованої камери. І скажу, якщо бажаєте. Із Антоном. Я хочу, щоби це падло зникло з лиця землі. І мені байдуже, як ви це зробите.

    — Можу я спитати, чому? Чому я і чому саме зараз?

    — Подейкують, що ви дружите з моєю сестрою. Спершу, з огляду на її фах, я на ці чутки не зважала. Відомо, яка це дружба, думала я. Горизонтальна.

    — Винятково вертикальна, запевняю вас. Та не тому, що я не мрію перевести її в іншу площину. Даруйте за відвертість…

    Юрко затнувся. Чи підтримає його сестра? І чому це так важливо для нього?

    — Це не дружба, як така. Не тільки дружба. Надійко, я кохаю Владу.

    Надя закрила лице долонями і заплакала. Юрко не заважав. Не намагався втішити. Так і стовбичив біля дверей, спостерігаючи, як вродлива молода жінка заливається сльозами. Йому так хотілося підбадьорити її, та він не знав чим.

    — Вибачте, будь ласка, — із голубої сумочки на світ божий з’явилася носова хустинка, також блакитна, і Бобир сильно зацікавився, а якого ж відтінку Надійчине спіднє. — Я… я не знаю, що саме вам розповіла Влада про наші з нею стосунки, але я…

    — Вона сказала, що ви — як дві половинки.

    Ми думаємо одне, і відчуваємо однаково. Жаль, смак на мужиків у нас різний.

    — Точно, — Надя кивнула, глянула на пальці — тремтять, і зіжмакала носовичок, так і не скориставшись ним. — Дві половинки, папужки-нерозлучники, сестрички — не розлий вода… Він зробив із неї наркоманку і повію, а мене… все одно, що вбив. Якби це був її вибір… якби вона сама… я змирилася б! Помирала б від болю, але змирилася. Та він присилував Владу! Примусив! А я… сліпа дурепа, ідіотка! Я бачилася з нею тричі на тиждень, і нічого не зрозуміла! Нічого не запідозрила!

    Юрко підійшов ближче і присів на сусіднє крісло, аби мати змогу злегка торкнутися Надійчиної руки.

    — Ви не знали, Надійко. Не могли знати. Певно, в початкових класах не так багато торчків, навіть зараз.

    Надя схлипнула. Юрко дивився на неї і згадував, що говорила Влада.

    Саме Надійка боролася за мене до кінця. Відступилися мама й тато, бабуся, плачучи, махнула рукою на кохану онуку, — після того, як я винесла з дому і продала за безцінь старовинну ікону, а Надійка не відступала. Забирала мене з вулиці, з клубу, з-під носа в Антона, кілька разів отримуючи за це стусани, і, хоча могла накапати свекру, не робила цього ніколи, бо боялася, що це вилізе боком не їй, а мені. Приводила до себе додому, не дорікала й словом за зниклі гроші, коштовності, одяг… Була поруч під час ломки, обіймаючи, коли я билася головою об стіну та горлала, мов баньши, й пробачала те, чого не можна пробачати. Я… якось треба були гроші, а узяти ніде, і я пішла до Славка. Це Надійчин чоловік. Шалапут і мрійник, але добрий і до безтями закоханий у свою дружину. Він відмовив мені, звичайно, бо розумів, нащо мені. Усе місто розуміло, на той час. А я почала чіплятися до нього… пропонувати йому різні… послуги. Хочу, щоб і це ти також знав про мене. Знав, що в наркоманів не лишається честі, совісті — нічого людського. Я тоді ще добре виглядала. Я сказала Славкові — уяви, що я — твоя дружина. Що ми близнючки, а отже, це не зрада. І ще багато чого плела… Він відмовився. Я бачила по ньому, по очах бачила — він хотів погодитися. Дуже хотів. Та щось його стримало. У розпал наших кухонних «перемовин» увійшла Надійка. Там нічого не було, але ж ти в курсі, як це виглядає збоку, коли розпатлана нахабна бабега лізе в ширінку до мужика. Я думала, мені гаплик. Славко думав те саме. Він аж у розмірі зменшився, бідака — я маю на увазі, він сам, а не те, що в штанях. А сестра спокійно так: «Якщо ви закінчили тут, я можу кави випити?» І сміх і гріх. Славко торохтить щось, виправдовується, а вона ще спокійніше: «Ти що, гадаєш, я сліпа? Сама бачу, що сталося і чого не сталося! Марш під холодний душ, бо зараз зіпер на ширінці розійдеться». А мені нічого не сказала. Вона за мене воювала. І, лише отримавши фото старшого сина на дитсадковому майданчику, з підписом «Бережи малого, мати Терезо» — капітулювала. Показала знімок свекру, той наказав, кому слід, Антона впіймали і відлюбили ваші орли, й більше він свою смердючу пащу на мою сестру не роззявляв. Але стосунки наші розірвалися. Я виснажила її. «Ти не хочеш, щоб тебе рятували, — сказала Надійка, коли ми бачилися востаннє. — Ти йдеш на дно і відпихаєш рятівне коло. Я не можу надягнути його на тебе силоміць. Ніхто не може».

    Барвінкові очі й сталеві крила. Янгол із вогняним мечем у руках.

    — Юрку, — Надя пахла трояндами і солоними сльозами, — я не знаю, чи ти зможеш врятувати Владлену. Я не змогла. Не вийшло в мене. Можливо, слід було проявити наполегливість, а не співчуття, твердість, а не розуміння… Я програла. Не знаю, чи ти виграєш. Та я прошу тебе, дуже, хочеш — стану на коліна? — нехай він за все заплатить! — наманікюрений нігтик ткнувся у світлину Антона, лишивши на ній лунку. Надійка знову заплакала. — За все. За життя Влади, за моє життя. Через нього я мусила обирати між сестрою-близнючкою і дітьми. Після цього перспектива опинитися в пеклі, де хтось інший призначатиме тобі смертні муки, виглядає досить привабливо. Я пообіцяла свекру припинити всі контакти з Владою, назавжди, в обмін на карт-бланш щодо Антона. Я надаю його тобі. Якщо вийде нарити щось офіційне, щось, що допоможе, як у вас тут кажуть, запакувати Антона надовго, що ж… — жінка встала, і Юрко тої ж секунди зірвався на рівні ноги. І помітив, як спалахнуло від задоволення Надійчине личко.

    — Манери, — сама до себе мовила вона, дістаючи з сумки рукавички. — Не проп’єш і не прослужиш. Дякую, приємно. Отже, посадити мого зятя — це не так добре, як знищити, але краще, ніж нічого. Він комусь тут платить, Юрку. Але надто вже далеко зайшов. Це йому не допоможе. Справа честі, сімейної. Дід Бабій у цьому педант. Я вже мушу йти. На все добре.

    Надя простягнула йому руку в сірій шовковій рукавичці. Не по сезону, зате красиво. Юрко підніс руку до вуст і поцілував.

    — Будь із нею, я тебе благаю. Що б не сталося, будь поруч. Обіцяєш?

    — Обіцяю. І зроблю це залюбки. І без благань.

    А ще за півроку, під час чергової спроби зіскочити, Влада, як належить, здала всі аналізи й отримала позитивний результат на ВІЛ.

    І знову сіла на голку, стверджуючи, що їй більше нічого втрачати.

    * * *

    Влада дочекалася-таки Петровича. Якби старий фельдшер брав участь у постановці «Білосніжки і семи гномів», то, безумовно, був би Буркотуном. Він бурчав без упину і без перерви на обід, бурчав, коли ходив, коли їв та, ймовірно, коли спав. Увійшов до Влади він також із бурчанням, щось бурмочучи, обстежив її, виклав із медичного саквояжа мазі та притирки від синців, буркітливо розповів, як і коли ними мазатися, і з бурчанням рушив на вихід. Владі раптом захотілося поговорити з ним. Вона окликнула:

    — Петровичу!

    — Чого тобі? — зупинився фельдшер.

    — Що мені робити?!

    — Стати раком і стрибати боком. Ти про що, небого?!

    — Юрко вже на межі. Я його розумію. Ще трохи, і він мене покине. А цього я не переживу. Я вже втратила Надійку… Це ж не боляче, правда?

    — Передоз?

    Влада кивнула.

    — Дивлячись, що вколеш. Але назагал ні, неправда. Ще й як боляче. Слухай, я тобі, звісно, ніхто, та пораду дати можу. Порад у мене хоч греблю гати, і всі безкоштовні. Але то не значить, що нічого не варті. Ти на гері?

    — Так.

    — Злізти можна, — дивно було чути від Петровича не бурчання, а нормальну мову. — Тєжко буде — не те слово, та чому б і нє? Ти ще молода, трохи часу є в запасі.

    — У мене ВІЛ.

    — Та я знаю, і що далі?

    — То навіщо жити?

    — Ти мене питаєш? Я мушу знати, нащо ти жиєш? — старий фельдшер чи не вперше на пам’яті Влади виглядав загнаним у глухий кут. — Ну, приміром, повернутися до родини. Свою сім’ю створити. Дитину родити.

    — Інваліда, так?

    — Нє, ну як ти — Господь Бог, і відаєш наперед, кого родиш, то про що ми тут говоримо? — Петрович розвів руками. — А як ти дурна баба, що таки заблукала, то ось що я думаю. Ти не знаєш, що буде. І ніхто не знає. Якась тьотка все життє їсть здорове і помалу, нічого не п’є, окрім кефіру, а потім — бац! — і без рук та ніг маля уродить. А єнша собі, ну, як ти, приміром… а дитя здорове.

    — Так не буває.

    — Ще й не так буває. Як надумаєш, дзвони. І Юрка поклич, зрадіє. Бо на ньому вже лиця немає через тебе, дівко.

    Петрович пішов, буркочучи, а Владі стало холодно, м’язи заломило, з носа потекли соплі. Пропустила дозу, і кумар тут, як тут. «Здрастуй, ось і я». Далі буде гірше.

    Дівчина знайшла теплий шалик, бабусин подарунок, загорнулася в нього, і, шморгаючи носом, сіла міркувати, що робити далі. Думки плуталися, поверталися до наркотиків. Хотілося кайфу. Владі то здавалося, що вона впорається і заслуговує на краще, то гиденький внутрішній голос пищав затиснутою між дверима мишею: «Подивися на себе… добре глянь, пильненько. Ти — ходячий труп! Усім буде легше, якщо ти помреш негайно! І Юрку також!»

    Влада вирішила провітритися. Була велика спокуса запхати в кишеню усі гроші до копійки і купити трохи наркоти, хоча б розкумаритися, але сяк-так дівчина дала собі із цим раду. Одягнула довгу спідницю, гольф, вовняну кофту, запнулася хусткою, щоби вигляд мати не робочий, вийшла, озирнулася і замислилася, куди б його податися. Може, пішки до Мишки? Далеченько, правда, озеро дитинства, але що вдієш. Не кола ж нарізати на сусідньому стадіоні, бігун із неї зараз, як куля з пластиліну.

    Сказано — зроблено. Влада йшла, вдихаючи весняне, уже наповнене дивовижними пахощами нічних фіалок повітря, і з кожним кроком певність у власних силах зростала. Вона зможе. Вона просто мусить привести до ладу своє життя. Ломка? Хріново, але не вперше. Кайф? Із його відсутністю змиритися важче. Проте доведеться. Юрко має рацію — яка це любов, якщо за нею не стоять справи? Одна річ — плескати язиком, а інша — перти плуга. Зараз плуга доведеться перти їй. Що ж… така її доля. Бо якщо вона нині здасться, якщо відступиться, задере лапки вгору і піде каменем на дно, як того певні всі, окрім Юрка — значить, Антон переміг. Він забрав у неї все, окрім душі. Віддати ще й душу? А не зажирний буде шмат для його гнилого ліверу?

    І дитину можна буде народити, розмріялася Влада, доки ноги несли її давно знайомими стежками, зрізаючи шлях звично, немов самі по собі. І з Юрком нарешті… тут Влада відчула, що червоніє, і засміялася крізь сльози. Отакої! Як шляхетна панночка, після всього, що бачила та через що пройшла, — раптом засоромитися. Та не дивно. Бо Юрко — особливий. Неймовірно, у ньому є все, що її насторожує, і дещиця того, чого вона не зносить. Він молодший від неї на чотири роки. Він мент. Він саркастичний, колючий, асоціальний тип, і вона кохає його. Покохала відтоді, як почула про Риту. Бо, крім Надійчиного і маминого, до тих пір не зустрічала таких люблячих сердець.

    А ще вона його хоче. Справді хоче. Так кортить згадати, як воно — бути з тим, кого ти любиш і хто любить тебе.

    Коли мова йде про неї, Юрко безшабашний, але тут вона візьме все у свої руки, хай там як двозначно це прозвучить. Презерватив, і вперед, до перемоги. А ось вагітність. доведеться робити інсемі-

    націю. Досить дорого, особливо з її діагнозом, але доступно. Юрко буде проти, само собою, йому все подавай природним шляхом, але ціна питання — його здоров’я, і на таке Влада не пристане. Якщо пити ліки з середини вагітності і показники вірусного навантаження будуть у нормі, може, вдасться народити самій. А ось груддю годувати не можна. Яскравий образ немовляти, що смішно плямкає у Влади біля грудей, промайнув перед очима і зник. Шкода, дуже шкода, але надто ризиковано. Ну, нічого. Пляшечка заміняє цицю, а не маму. Якщо Господь сподобить, вона доживе до того часу, коли поведе свою малечу до першого класу. А як ні, Юрко догляне. Тут йому можна довіряти на всі сто, він відповідальний…

    Щось штовхнуло Владу в спину, раз, другий, вона впала долілиць і кутовим зором побачила знайомі малинові штиблети. Це її останній клієнт, схоже, в прямому значенні цього слова. Ти диви, дотримав обіцянки, козел. Не пустобрех… Стало гаряче, біль охопив спину, на асфальті під нею розтікалася калюжа, а Влада дивилася в землю і бачила небеса та смішного карапуза, що чимчикував поруч із мамою на товстеньких міцних ніжках, затиснувши в долоньці повітряну кульку на мотузочку. А потім небеса погасли, і карапуз зник. Очі Влади застигли.

    Вітер кольору аметисту рвав на клапті матіолові сутінки.


    15

    Юля завзято порпалася у сміттєвому контейнері, час від часу сполохано озираючись. Тут, біля університетського гуртожитку, не смітник, а Клондайк в плані різноманітних порожніх пляшок, але й конкуренція не на жарт. Власне, по правді, це не її територія, так що уважати треба, як слід. Ет, бракує очей на потилиці. Зайвих.

    Чорні порепані пальці в засмальцьованих нитяних рукавичках-мітенках вправно перебирали вміст чисельних пакунків зі сміттям. Овочеве лушпиння, туалетний папір, ще лушпиння, биті банки, консервні бляшанки, використані памперси, перегорілі лампочки, хліб цілими батонами, сосиски, ковбаси, часом навіть речі, досить непогані, придатні для носіння — чого там тільки не було. Юля діловито сортувала все, що могло їй знадобитися. У першу чергу, це стосувалося пляшок зі скла та пластику. Працювати мусила швидко. Був понеділок, «рибний» день — після вихідних студенти викидали цілі не розроблені пласти «золотого» непотребу. І питома вага пляшок складала не менше дев’яноста відсотків.

    За спиною в Юлі пролунали чиїсь важкі кроки. Їй не довелося озиратися, аби впізнати, хто це. Випустивши з рук добрячу порцію відходів, Юля вхопила пошарпану авоську і зібралася тікати. Не встигла.

    Отримала щедрого копняка під дупу й упала, прооравши носом борозну в запиленому асфальті. Підвелася мовчки, оглянула свою здобич. Дві пляшки побилися, кілька просто викотилися з торби, але загалом утрати були не критичні. Схлипнувши, Юля зробила останню спробу врятуватися, і знову невдало. Ще один копняк перекинув її на спину, наче дохлу жабу.

    — Я казав тобі, це моя земля!

    Це Ріпак. Місцевий бомж, вважає себе за головного на цьому районі. Так воно чи ні, ніхто точно не знає, та отак, як вона, із ним точно краще не перетинатися. Робота на чужій точці прирівнюється до крадіжки. І карається на місці скоєння злочину, дуже жорстоко. А в неї нирки і так ні к чорту не годні.

    — Пробач. Пробач, будь ласка, — занила Юля, краєм ока все ж позираючи на вибрані пляшки. — Усе одно ще рано дуже, ви усі спите, я подумала, дай-но швиденько візьму кілька штук… у мене глухо на районі.

    Власне. Саме на це вона й розраховувала — найсумлінніші студенти вже на парах, колеги зі сміттєзбирального цеху іще сплять з бодуна. Геть забула, що Ріпак не п’є на вихідних. Він дивак у цьому плані. Може як завгодно нажертися — і нажирається — в будень, а неділю присвячує Господу своєму. Кажуть, він колись пастором був. Якщо так, то заповіді «Не кради» і «Не убий» він тлумачить довільно.

    — Вали звідси, стерво! — загорлав Ріпак і для більшої переконливості потрусив у повітрі кулаками. — Я попереджав, що приб’ю тебе, якщо ще раз тут побачу?! Ти мене затрахала вже, дурепо драна! І товар лиши, куди граблі тягнеш?! Ану пішла звідси!

    Юля ледь-ледь встала й пошкандибала геть. Уже порожня авоська жалюгідно теліпалася на худому зап’ястку. Ніс кровив. Давно непрані лахи, що були колись дорогим шматтям, теліпалися на виснаженому тілі, як на вішаку. Вона й у кращі свої дні не відрізнялася повнотою, а тепер виглядала, як колодязний журавель, вбраний у ганчір’я.

    Зате в неї був дім. На відміну від багатьох тут. Ну, не дім — квартира, і не зовсім її, це мати, ще та мегера, пустила доньку до себе з милості, і, щиро кажучи, жодних прав на ті метри квадратні Юля не має, вона там не прописана навіть. Хіба що стара ключка відкине копита, а заповіт написати забуде, але це навряд чи. Зі слів матері виходить, що тестамент уже оформлений, у нотаря лежить, свого часу дожидає. І за ним усе дістанеться… кому б ви думали? Генику! Тому, хто зруйнував її життя!

    Ні, спочатку в них було все добре. Геник на руках її носив і ніколи ні в чому не відмовляв. Щоправда, зациклився на тих клятих дітях, про яких Юля й чути не хотіла, але їй досить довго вдавалося водити його за носа, потай приймаючи протизаплідні таблетки. Геник гарував, як скажений віл, а її працювати не змушував, розумів, що це не жіноча справа — працювати. І постійно робив їй подарунки. Коштовності. Ну, а що ще може дарувати власник ломбарду? І не заставлені та втрачені, ні. Коли Геник бачив щось, що йому подобалося, то замовляв для Юлі копію у знайомого ювеліра, постійно вигадуючи до тої копії родзинку, що робила її кращою за оригінал. Камінець іншого кольору, цікавіший візерунок, інакший метал — біле золото, а не жовте, і все в такому дусі. Юля ходила уся в золоті, як мусульманська наречена в перший день весілля, і щиро вважала, що вона на це заслуговує. А потім усе перевелося на руді миші. Чи то клятий організм звик до таблеток, а чи так подіяв звіробій, котрий вона пила від якоїсь хворі, але Юля завагітніла. І, ані миті не вагаючись, записалася на аборт. Її лікар сильно цьому здивувався, і запекло відмовляв. Тиснув на вік, на те, що іншої вагітності в неї може і не бути, що дитина жива, і що Геннадій (а вони з Юліним гінекологом були знайомі), який сам виріс у багатодітній родині, напевне зрадіє звістці про малюка. Юля була непохитна, а розмови про те, що скупчення клітин довжиною в п’ять міліметрів живе, її відверто дратували.

    — Тарасе Євгеновичу, то не ваше діло.

    Що ж… зрештою, лікар здався. Відступився, коли вона пообіцяла поміркувати, як слід. Так, збрехала, ну і що? Не можна примусити жінку народити, якщо вона цього не хоче. Право розпоряджатися своїм тілом — один зі стовпів демократії. Рано-вранці (від незвички вставати о сьомій було дуже тяжко, а Геник хотів, щоби вона з тим спиногризом узагалі не спала!), провівши мужа, розчуленого такою незвичною увагою, на роботу, Юля взяла заздалегідь приготовану торбинку й пішла. Не до свого гінеколога — він був із мухами в голові, віруючий, і абортів принципово не робив, а до приватної клініки. Дорогої, шикарної, де на неї чекали. Гроші дав Геник, звісно, не знаючи, на що.

    Того дня усе й справді йшло непогано. А потім полетіло шкереберть.

    Спочатку з’ясувалося, що їй невірно визначили строк вагітності, насправді він був більшим, тож замість вакуум-аспірації під місцевим наркозом довелося робити хірургічний аборт. А потім… що трапилося потім, Юля з глибин свого штучного сну бачити не могла. І так і не дізналася згодом, якщо не вважати обізнаністю низку скупих фактів: ускладнена перфорація матки, яку хірург (чи коновал?) просто не помітив, травми кишечнику, масована кровотеча, й, зрештою, ампутація матки. Проблему небажаної вагітності було вирішено раз і назавжди.

    Але, на жаль, якась перелякана медсестра подзвонила Генику (його телефон Юля лишила медикам, як аварійний). Він, почувши про кровотечу, нічого більше з’ясовувати не став, примчав до клініки в рекордно стислі строки, а із ним — одиннадцять осіб із його команди, усі — підлеглі, та усі добровольці. Потенційні донори. Про всяк випадок.

    Переляканий і якийсь ураз змарнілий, Геник увійшов до Юліної палати, як нехрещений до церкви — сторожко озираючись і ледве не навшпиньках. Сів поруч із дружиною, узяв її за руку і довго зважувався, перш ніж спитати:

    — Юльцю, що з тобою?

    Просте пояснення застрягло в неї в горлі. Вона приховала б правду, якби могла. Проте можливості не було. І сенсу брехати далі — теж. Тому мусила пояснити, що сталося.

    Геник вислухав її, встав і вийшов геть. За свідченнями чергової медсестри, голосно й бадьоро сповістив своїй «футбольній команді», що переливання крові не потрібне, що усе гаразд, і вони можуть йти. Усі сьогодні мають вільний час і на роботу повертатися не конче. Зачекав кілька хвилин, доки збадьорені неочі-

    куваним вихідним підлеглі розбрелися хто куди, і також пішов. Наступного разу вони побачилися уже в РАГСі, куди її викликали з приводу розлучення.

    У лікарні Юля пролежала довго. У звичайній лікарні, бо на ту понтову клініку, де її скалічили, грошей не лишилося. Геник не приходив до неї, скидав її дзвінки, й ніколи не дзвонив сам, але Юля не засмучувалася. Тобто, звісно, сумувала за ним, але була певна — він усе зрозуміє і пробачить. Усе, що їм треба, їм обом, це нарешті зустрітися та поговорити. Дорослі ж люди, не пацанва якась у період гормонального бунту. Усе налагодиться.

    Коли вона приїхала додому, на сходовій клітці її чекали сім спакованих валіз і три вузли із простирадл, з верхнім одягом. Юля кинулася відчиняти двері, та жоден з ключів не підійшов. Геник поміняв усі замки.

    Юля знала, що він вдома. Вона стукала у двері кулаками, гепала ногами, дзвонила, плакала, принижувалася, погрожувала… Усе дарма. Він не відчинив, він викреслив, вирвав її зі свого життя, як вона вишкребла їхню спільну дитину зі свого лона — безжально, брутально і криваво. На останні гроші Юля викликала таксі і поїхала до матері. Набрехала їй щось про зраду Геннадія, що було нерозумно — розлюченій тещі закортіло з’ясувати стосунки із зятем. А, коли з’ясувала, то сказала доньці, що терпить її виключно тому, що вважає: тільки імбецилка здатна зробити аборт від такого чоловіка. А імбецилів на вулицю виганяти гріх. Трохи менший, ніж аборт, але все-таки… Юля зробила ще кілька спроб, жалюгідних у своїй передбачуваній провальності, повернути Геника, і відступилася. Довелося жити далі, самій.

    Спробувала влаштуватися на роботу — ні фаху, ні трудового стажу, та й вік, як виявилося, не найліпший не лише для породіллі, а й задля того, аби вчитися чомусь. Вакансії прибиральниць, двірників і продавців на овочевих лотках її не приваблювали, серйозніших роботодавців не цікавила вона сама. Від безвиході — а гроші за продані коштовності спливли, як за водою (продавала Юля їх задешево, бо рештки гордості не дозволили йти в ломбард до Геника, та й не відомо, чи прийняли б її там) — жінка почала пити. Спочатку хороше дороге вино. Потім — хороше, але дешевше. Далі — зовсім дешеве, що в народі звалося «чорнило». Потім — горілку, і, насамкінець, — усе, що горить. Юля й оком кліпнути не встигла, як стала алкоголічкою. Мати плакала, ховала від неї крихітну пенсію, і все повторювала, що це Божа кара — за убите дитинча і за Геннадія. Юля огризалася, і вини за собою не чула. В усьому був винен Геник. Це його ідіотська принциповість і маніакальні мрії про дітей розвалили їхній шлюб. А вона, Юля, тут ні до чого. Вона вільна жінка, а не утроба на ніжках, вибачайте.

    За спогадами Юля і не вчулася, як дійшла до свого дому. Сіла на лавочці під парадним, озирнулася. Біля контейнера зі сміттям хтось поставив на вигляд досить «жирний» пакунок. В усякому разі, з нього стирчали носки жіночих черевичків і блищали, як новенькі. А у неї, пригадала Юля, боти каші просять. Варто глянути, що там є. Роздивитися, як слід. Хлюпаючи розбитим носом — юшка з нього вже не текла, але усередині щось булькало — Юля попрямувала до пакета. Вона саме рилася в ньому, коли почула голос. Його голос. Геннадія.

    — Сину, від калюжі кроком руш!

    Юля скулилася, шкодуючи, що не може провалитися крізь землю. Ненадовго, хвилин на п’ять. Вона й гадки не мала, що Геник з родиною мешкають десь поруч.

    — Любий, та нехай вже! — заперечив, сміючись, інший голос. Жіночий, мелодійний, дуже-дуже приємний. Яке право в цієї курви орудувати такими солодкими обертонами, злобно подумала Юля, і хотіла озирнутися. Чесно, хотіла, проте гаспидська спина мов кригою взялася, не поворухнутися.

    — Він же у чоботях, — правила далі жіночка. — У гумових.

    — Ну і що? — не вгавав Геник. — А якщо протече? Якщо застудиться?! Юля ось нікуди не лізе і добре себе почуває!

    — Юля — дівчинка, — голос наближався. — Дівчата спокійніші. Ромко весь у тебе, шалапут. А ти шалений тато. Я й не підозрювала, що чоловіки бувають такими. Генику, любий… від усього ти їх не вбережеш.

    — Знаю. Але, принаймні, намагатимуся.

    Юля зібралася з духом і таки оглянулася. Треба ж було побачити свою тезку. Неймовірно гарненька та поважна панянка років десь трьох, з русявими локонами, що тугими спіральками спадали на спину і плечі з-під рожевого берета, у малиновій курточці, бежевих колготках та картатій спідничці йшла, усміхаючись, прямо до неї.

    — Тьотя кака! — тоненько проспівала мала. — Блюдна тьотя.

    — ЮЛЮ!!! — кількість знаків оклику в короткому імені недвозначно свідчила про грім у раю; брудній тьоті на мить здалося, що звертаються до неї, і вона здригнулася. І тут помітила маленьку копію Геннадія, у темно-синій шапці-«шоломі», голубій куртці та бірюзових вельветових штанцях. Хлопчик йшов слід у слід за дівчинкою, і, хоча Юля не надто добре на цьому розумілася, по всьому видно, був ровесником сестри.

    Двійнята.

    Серце закололо так, ніби туди увігнали гострий ніж, із шипами та зазублинами на лезі. Повітря обернулося на густий прозорий кисіль, і вдихнути його ну ніяк не вдавалося. Юля закашлялася, з грудей виривалися хрипи та свист, скроні наче хтось лещатами стиснув. Геник почув кашель, і з рішучістю бойового півня кинувся на захист своїх курчат.

    — Відійдіть від неї, хутко! Що, як вона хвора?! Заразна?!

    — ГЕНИКУ!!!

    Ого. Хтось начебто нарвався.

    — Що таке, Аліно? Я говорю, що думаю. Існує небезпека…

    І тут Геник затнувся. Він її впізнав.

    Отже, Аліна. Гарне ім’я, панське. Ні, дурна думка. Яка різниця, до чого тут ім’я? Вона сама — пані. Білолиця, чорноброва, як у пісні, на всю щоку рум’янець, не жінка — кров із молоком. А, вона, Юля — бродяжка. Шолудива собацюра.

    І дано їй по ділам її…

    — Гено, як ти можеш! — сердитий шепіт Аліни звучав, наче рупором підсилений, у Юліних вухах. — Я не знала, що ти такий безсердечний. Ніколи не думала! Глянь на неї, невже тобі її не жаль?

    Геник сторопіло мовчав. Добре вбраний, доглянутий, удатний батько сімейства. А ти на що сподівалася? Хотіла, щоби він засох від туги? За ким, Юльцю? За тобою?!

    Не смішно.

    — Ти не знаєш про неї нічого, і вже засудив. Може, вона втратила сім’ю? Дитину? Дітей? Може, шахраї обдурили з квартирою, й вона тепер бездомна?.. Хтозна, що з нею сталося. І мені її шкода.

    Юля опустила очі. Кроки віддалялися. Кроки щасливої родини, яку вона — так, втратила, без жодної надії на вороття. Стихли удалині дитячий сміх і тупотіння маленьких ніжок — заяложені образи сімейного щастя, але не тоді, коли ти розумієш, що знищила, розтрощила їх власними руками. Що твоя гординя, твоє глупство глибоко ранили єдиного чоловіка у твоєму житті, який любив тебе щиро і якого любила ти. І що чужа жалість роз’їдає твою душу, як сірчана кислота, — бо тебе жаліє розумна жінка, яка посіла твоє місце… чи пак, більше не твоє. «Шкода, шкода, шкода» — набатом билося у скронях. Юля впала на коліна, затиснувши вуха долонями, але дзвін, що лунав усередині, не вщухав. Як не вщухав і біль, що роздирав жінку на шматки, мов ненаситний дикий звір. Юлі хотілося померти, проте Бог відмовив їй у цій милості.

    Хтось та має жити і каратися, аби спокутувати свій гріх.

    Сяк-так звівшись на рівні ноги, жінка пошкутильгала геть. І не помітила, що Геннадій дивився їй услід, і що обернені на неї рідні очі були повні сліз…

    * * *

    Юлін силует розпливався і втрачав чіткість, та Геннадій, відчайдушно кліпаючи, щоб прогнати несподівані сльози, все дивився й дивився навздогін колишній дружині, аж доки та не зникла за рогом. У грудях щеміло так, ніби досвідчений масажист втирав у них товчене скло, те саме коїлося з очима. Аліна, дякувати Богу, відволіклася на малих, і щось пояснювати не довелося. Хоча… мудра жінка зрозуміє все сама. Він щиро шанував Аліну, захоплювався нею, навіть по-своєму любив, був шалено вдячний їй за дітей, але і близько не кохав її так, як свого часу Юлю.

    Яка ж вона стала худа, з болем думав Геник, усе ще позираючи туди, де пройшла Юля. Шкіра і кістки, дорогий костюм, його подарунок, теліпається на ній, як ганчірка на опудалі городньому, а це ж сорок четвертий розмір! Юля ніколи не була фігуристою красунею, і, приміром, з Аліною її не порівняти, та тоді для нього це не мало значення. І зараз не має. А ще Юля, попри свій зріст, ніколи не горбилася, ходила прямо, як модель. Не те що нині, скрутилася, як баба сторічна, дугою зігнулася…

    П’є і риється у смітниках. Ось чим це закінчилося. Він викреслив її зі свого життя, а її життя, певно, вирішило наслідувати його, та викреслило Юлю із себе. Бо те, що з нею тепер — це животіння.

    Чому, коли любиш, так важко простити? І чи є речі, які прощати не можна? Він не знав. Не був певен і досі. Деколи йому здавалося, що він вчинив правильно, а часом — що був надто жорстоким, надто безжальним, що горе та лють засліпили його, затьмарили розум… Та що вже думати про це? Нічого вже не поправиш і не повернеш назад. Робиш вибір і живеш із ним, і з його наслідками, якими б вони не були.

    — Хто це? — Аліна, тримаючи за руку маленьку Юлю, підійшла до чоловіка. З іншого боку підбіг Ромко, галасуючи: «Хочеш до тата!» Геник вимучено усміхнувся і вхопив сина в обійми. — Ти так дивишся на цю нещасну… Знаєш її?

    Геннадій насупився. Він терпіти не міг брехати дружині.

    — Уперше бачу, Ліно. Пішли додому.

    * * *

    — Ксеню, твій вихід!

    Ксеня, що сиділа за лаштунками на розкладному стільці, піднялася. Дзенькнули срібні браслети на тонких зап’ястках, світло софітів заграло на штучних діамантах у високій зачісці. Довга срібляста сукня звабливо шелестіла, коли дівчина виходила на сцену, а зал шаленів. Оплески лунали такі, що зривало дах. І нехай сам дах належав звичайнісінькій райцентрівській філармонії, зате на цьому концерті був повний аншлаг. Як і на всіх інших її концертах. У всіх інших залах.

    Оксана Дмитрук. Висхідна зірка естради. Співачка з консерваторською освітою. Золотий голос країни. Чарівна, проста у спілкуванні дівчина, без жодних ознак зірковості, незважаючи на безсумнівний талант і сліпучу вроду.

    Так писали про неї газети.

    Такою вона й була. Чарівною і простою у спілкуванні. Талановитою. Із незагоєною раною в серці.

    — Усе ще не можеш забути свого рагуля? — відкопилював губу її продюсер, вкотре зауваживши сумні очі підопічної.

    — Сам ти рагуль, — огризалася вона. Заперечувати не було сенсу. П’ять років минуло, як вони розлучилися з Василем. П’ять років, як один день. Один довжелезний, безкінечний, наче гумовий день, ущерть наповнений болем і безнадією, плачем і стогонами, і божевільними, шаленими снами…

    Вони були такими молодими. І такими дурними — теж. Не вміли ані поступатися, ані домовлятися, навіть слова такого не знали — компроміс. Побралися ще дітьми, їй шістнадцять, йому двадцять, щойно після армії, та за тямою недалеко від Ксені втік. І за рік із гаком розбіглися. Батьки Ксені лютували, проклинали доньку, всю вину за розрив на неї покладаючи. Баба Галя виявилася мудрішою. Сумно сказала:

    — Я була проти вашого шлюбу. А тепер — проти розлучення. Він хороший хлопець, твій Василь. Молодий, щоправда, але час то поправить. Потерпіла б ти трохи.

    Ксеня терпіти не хотіла. Запізнілий бунт, що зазвичай у підлітків трапляється — проти батьків, проти приписів суспільства і самої себе, спалахнув у ній диким полум’ям, і загасити його не вийшло. Рвати — так по живому, різати — то без наркозу, відходити — то спалюючи за собою всі мости. Ах, він, такий-перетакий, не розуміє моєї тонкої творчої душі, йому борщів треба і шкарпеток чистих. Про те, чи так уже заважає борщ пісенній кар’єрі, як і про те, що можна попросити про допомогу ту ж саму маму або свекруху, яка тільки рада буде і борщ зварити, і пиріжків напекти, доки невістонька співає, Ксеня навіть не замислювалася. Не всім, звісно, зі свекрухами щастить, а ось їй — поталанило. Оцінила вона це? Та де там! Адже мала чим займатися, окрім того, аби другій мамі в писок зазирати. Тут якраз і продюсер нагодився, знайшов її на якомусь пісенному конкурсі, де вона співала а капела, і журі мало мокрі очі, мокрі щоки і носовички — такі, хоч викручуй. Продюсера, Артура Ліпицького, знаного в естрадних колах як «ліпило звьозд» — похідне від прізвища і від спеціальності, Ксенин спів пробрав до печінок. Можна було би сказати, зачепив за душу, якби душа в нього була… Радше за звичкою, аніж від потреби, пещений тридцятирічний брюнет підкотився до «малявки» з інтимом, але та, не довго думаючи, тицьнула йому під носа золоту обручку і сердито мовила:

    — Як то всьо, що вам потрібно, паничку хороший, то курвів ніде не бракує. А як хочте, щоби-м я співала, то сі вгамуйте та дайте спокій. Мені нема коли пустим требувати.

    Ошелешений Артур мусив-таки визнати — її правда. Ноги розсувати кожна може. Кого нині здивуєш голими цицьками, кругленькими дупцями та підсмиканими спідничками? А ось добрий голос в шоу-бізі — рідкість, хоч би днем із вогнем шукав. І, попри шалений спротив Ксениних батьків, вони хутенько підписали контракт. Мама сказали: «Квапилися, як на срачку». Мама вміли словом обпекти…

    За півроку Ксеня вступила до столичної консерваторії на академічний спів, а ще за рік вони з Василем подали на розлучення. Він сказав, що жона на відстані йому ні до чого. Ксеня фиркнула, крутонула хвостом — ах, так? Ну, тоді і їй не треба чоловік-дальнобійник, не сильно і хотілося. І зробила вигляд, що їй байдуже. Хоча серце кров’ю обливалося, бо кохала Василя кріпко…

    Ох, не такі вже й дурні ті гамериканці, що, за чутками, мають моду брати подружжя, як обом за тридцять. Отакий шлюбний вік і треба в конституції прописати, чи де там воно пишеться — тридцять років. Коли трохи є вже в голові, а не лишень вітер між вухами свище. Коли щось уже маєш за плечима, і мудрості стає сприймати пару такою, яка вона є, з усіма вадами і чеснотами, а не ліпити зі свого земного мужа казкового принца. Ет, та що тут говорити, ну дівчиськом же вона була, зеленим, як молоде жито, хіба що знала про заміжжя, окрім «жили вони довго і щасливо, та померли в один день»?! І батьки — вона любила їх, дуже, — але теж мусили бачити: не готова їхня доня до заміжжя. До дітей не готова, бо сама ще дитя. Та їх одне турбувало — а що люди скажуть, що доросла дівка вже — і досі не віддана. А спитай, доки це «досі»? — відповіді не почуєш. Плечами пересмикнуть, та й усе. Так потрібно. Так має бути. Так усі в горах живуть, з діда-прадіда. Та й чим жінці займатися накажете, як не господаркою? Ну не горло їй ж дерти по філармоніях!

    Заради співу Ксеня готова була пожертвувати чим завгодно. І пожертвувала. Вільним часом, особистим життям, юністю… Юність, принесена на вівтар вокальних вправ, за насиченістю не сильно відрізнялася від сімейного життя, а виснажувала навіть більше. Але Ксеня виявилася не готовою до туги за Василем. Туги, гострої, як бритва, і безмежної, мов степ. Два роки по розлученні вона терпіла. Два роки плакала в подушку й порожніми ночами перебирала весільні знімки, ті вже аж блищали від її тремтливих пальців. Два роки, йдучи до вершини, вона озиралася — а чи немає поруч коханого, чи не підтримає, як раптом вона оступиться, впаде. Так, Ксеня любила його. Першою любов’ю, котра міцністю могла б з крицею посперечатися — і, нарешті, не витримала. Вирішила і постановила відшукати мужа — попри штамп «розлучена», називала його тільки так, та й прізвище на дівоче не міняла. Відшукати Василя змогла дуже просто. Двадцять перша ділянка, восьмий ряд, четверте місце. Другий міський цвинтар, у народі зветься Східним. Василько загинув у автокатастрофі, саме того дня, коли вона твердо визначилася із наміром знайти його. І чи не тієї ж години… А їй ніхто нічого не сказав. Ані тато з мамою, ані свекри. Спільні друзі теж промовчали. Не хотіли засмучувати. Така турбота… неймовірна. А вона, Ксеня, не почула біди. Не дзвонила, не писала Василю, не провідувала… Горда була, як той дідько. Авжеж, нею знехтували, ну то й вона теж. Знехтувала своїм серцем.

    Рік по смерті Василя минув, як у тумані. Як у чорному мареві, океані скорботи, без країв, без берегів, самі лиш антрацитові хвилі, що гойдають тебе від ночі до ночі, від забуття до забуття. Ксеня закинула спів та навчання, майже не їла, і нікого не хотіла

    бачити. До неї раптом почали навідуватися батьки, геть забувши про встидне заняття доньки; приїздила баба Галя і Ліпицький власною персоною, якому, чи не вперше в житті стало жаль когось стороннього більше, ніж себе. Усі вони, кожен по-своєму, прагнули розрадити Ксеню. Тато говорили: «Ти ще молода, хтось та єнший знайдеться», а мама піддакували. Баба Галя, дай їй, Боже, ласки, нічого не говорила, а лише мовчки плакала, обіймаючи онуку. Артур утішав дурним — усе кпинив із Василя, що той був шофером, і такій кралі, як Ксеня, пари не складав. Ксеня гнівалася, сердилася, рюмсала, аж доки не втямила, що цього Ліпицький і добивається, і з тих пір на його смішки зважати перестала. А на рік по загибелі чоловіка дістала поштою бандероль. Саме перед тим, як на поминки йти. У пакунку був альбом у синій сап’яновій обгортці, а в альбомі — вирізки з газет і їхнє шлюбне фото на першій сторінці. Фотомайстер, аби здоров був, до занавіски їх тулити не став, а привів до студії, здоровенної світлиці, посеред якої стояв чорний рояль, «Стенвей і сини», змусив Василя сісти за клавіатуру, ще й пальці так виставив, ніби той грає; Ксеня в довгій білій сукні з мереживним шлейфом, тримаючи в руці келих шампані, сперлася на кришку рояля. Знімок вийшов неабияк гарно; вони, юні і закохані, в обіймах музики та іскристого вина. Сльози набігли Ксені на очі, уже звично, своє місце знаючи. А газетні вирізки були всі про неї, і кожна, нехай і з друкованим заголовком, все ж підписана на додачу кучерявим почерком Василька. «Ксеня в Ялті», «Ксеня на благодійному балі», «Ксеня в Будинку Уряду», «Ксеня Дмитрук видає новий альбом», Ксеня, Ксеня, Ксеня… Усі її досягнення, гастролі, кар’єра. Усе, чим вона жила без Василя. А чи разом із ним?

    Ксеня так і не дізналася, хто надіслав їй того альбома, але дякувала йому за це, а Небу — за нього. Стало ясно як Божий день — Василько знав кожен її крок, пам’ятав про неї, і був поруч, на випадок, якщо вона оступиться або впаде. І напевно, не хотів, аби вона склала руки, й далі падаючи в безодню свого горя. Ні, зцілилася Ксеня не за один день, таке хіба в кінах буває, але того ж таки вечора, повернувшись з роковин, подзвонила Ліпицькому. Той від щастя ледь крізь трубку не просочився зі своїми поцілунками, зачувши, що сказала Ксеня.

    Вона повертається. Вона хоче та буде співати. І вчитися теж.

    …Ксеня звично вклонилася, щиро привіталася з аудиторією й назвала свою першу композицію. Утім, могла б і не називати. То була її візитівка. Хто чув прізвище Дмитрук, той цю пісню згадували. Ксеня написала її сама, і музику, і слова, тієї ночі, коли вирішила повернутися, і починала з неї кожен свій концерт.

    Із композиції під назвою «Любов».

    Любов — це зло, близьке до абсолюту,
    Любов — це крик, близький до німоти,
    Ніхто її не прагне розіпнути,
    Та де не глянь, кругом самі хрести…


    16

    Павло Вільгельмович Штос уже зібрався йти, устиг одягнути плаща й капелюха, проте, рухаючись до виходу довгим лікарняним коридором, побачив, що назустріч йому біжить захекана, розхристана Липочка. І відразу зрозумів, що візит додому, де на нього чекає тепла ванна, холодне шампанське і гарячий секс зі свіжою коханкою, відкладається, як кажуть в аеропортах, на невизначений термін. І ще встиг здивуватися покірності, з якою усвідомив цю непорушну істину, доки дівчина заговорила.

    Липочка, для невтаємничених — Пилипа Орлик (саме так, веселий тато охрестив доню на честь творця першої української конституції), служила в «Леді» хірургічною медсестрою і була напрочуд обдарованою дівчиною. Талановитою, можна сказати. Навчалася вже на третьому курсі медінституту, спеціалізувалася в хірургії (ну й не дивно, так?) — а у клініці підробляла вечорами, і практика непогана, і до стипендії додаток. Ну, не те, щоб Липочка бідувала, ні, завдяки веселому таткові, мала все, що треба, але гроші тоді тішать, коли їх просити не доводиться. А біг Пилипи коридором міг означати лише одне — черговий складний випадок.

    — Дівчина, — Липочка в таких випадках говорила мало і по суті. — Двадцять років, гострий біль у животі, лихоманка, блювота. Симптоми Френікус, Мендаля, Воскресенського та Щоткіна-Блюмберга позитивні. Попередній діагноз — гострий первинний перитоніт унаслідок розриву апендикса.

    — Хто оглядав хвору?

    Липочка опустила погляд.

    — Я. Більше ніхто не захотів.

    Штос, що вже біг до свого кабінету, пригальмував.

    — Це ще чому?

    — Ну… Її доправили сюди з третьої міської лікарні. Побоялися, що далі просто не довезуть. У них світло вирубили, її вже готували до операції. Діагнози співпадають.

    — У них що, генератора немає?!

    Липочка закотила очі.

    — Павле Вільгельмовичу, вони бюджетники. Про який генератор йдеться? У них шпателів немає одноразових, ще трохи — і будуть пальцями язика хворому притискати, щоби горло перевірити.

    — І?

    — Ну… — Липочка, як і переважна більшість сучасної молоді, ледь не кожну фразу починала з цієї частки, викликаючи в Павлуші гостре бажання сказати, як за часів дитинства: «Не нукай, доки не запрягла», але він завжди стримувався, бо це була, по суті, єдина вада Пилипи, можна й потерпіти, — Інеса Борисівна… вона сказала, щоби дівчину перевірили на платоспроможність. Чи їй наші послуги доступні, і, якщо ні…

    — То її перитоніт — її проблеми. Прикольно.

    Липочка із жахом дивилася на свого наставника.

    За розмовою вони якраз дісталися його кабінету.

    — Жартую, не хвилюйся, — заспокоїв Липочку Штос, аж ніяк не певний, чи це так насправді. Принаймні, пані Тягнидуб точно не шуткувала. Щодо грошей із нею жарти небезпечні. Погані. Не розуміє вона гумору стосовно бабла.

    — Не тільки це. Ще вона сказала, аби хвору везли до першої лікарні, чи до п’ятої… чи до чорта на роги — туди, де медицина безкоштовна. А їй, мовляв, байдуже. Пані Інесі.

    У це легко повірити.

    — Але, знаєте, живою цю пацієнтку вже нікуди не довезуть. Справи кепські.

    — І ви перевірили її фінанси?

    — Я перевірила. Коли мова зайшла про оплату, усіх як вітром змело з приймального покою. Але… Павле Вільгельмовичу, вона ж не при тямі. Тобто притомна, звісно, але їй кетонал уже вкололи і дроперідол. Її Єленка звуть, горянка. Телефон продиктувала, я набрала номер, а то її мама, перепудилася, заридала, я їй про гроші, а вона про доньку, що й зрозуміло. Ледве розтлумачила, де ми є і як нас шукати. Що робити будемо?

    Павло Вільгельмович злукавив би, стверджуючи, що не вагався і хвилини, що відразу прийняв рішення, котре могло б вплинути на всю його кар’єру. Ні, він думав, і думав довгенько. Зважував усі «за» і «проти», й нарешті звелів:

    — Готуйте третю операційну, збирайте бригаду, а я знайду Дімича і буду за п’ять хвилин.

    Липочка спалахнула від радості і помчала виконувати наказ.

    Дімич, анестезіолог, знайшовся в кімнаті відпочинку, разом із головним лікарем. Обоє сиділи насуплені, як сичі на погоду, й блимали на Штоса однаково круглими від здивування очима.

    — Ти добре подумав, Павлушо? — вкрадливим, мохеровим голосом поцікавився головлік, коли Штос коротко виклав історію хвороби. — Арманд тебе по голівці не погладить, якщо дівка бідна. Триста євро — гроші чималі.

    — Життя дорожче, — відповів Павло Вільгельмович. Вийшло пафосно, він і сам це розумів. Дімич хіхікнув.

    — Своє життя дорожче. Інеса з тебе десять шкір злупить, коли дізнається. А може й звільнити. Ризикнеш?

    Павло скис. Ризикувати йому ой як не хотілося. Він не любив ризикувати взагалі, а теплим, насидженим, хлібним місцем тим паче. Та здавати назад було пізно. Так, у вічі йому ніхто нічого не скаже. А поза очі скажуть — сцикун. Або й щось міцніше. Не те, щоби це його обходило, але…

    — Починаймо. Дімичу, воруши дупою, бо пацієнтка й без наркозу засне, тебе дожидаючи.

    І вони почали. І закінчили. Якоїсь миті, відірвавши погляд від розпанаханого пуза юної і дуже гарненької Єленки, Павлуша глянув крізь скляні двері третьої операційної в передпокій і побачив там Інесу Борисівну, похмуру, як небо перед грозою. Її вигляд не віщував нічого доброго, вона, як ніколи, скидалася на Кощія Безсмертного в шкіряній спідниці, і поманила Штоса маслакуватою рукою, що на її мові жестів значило: «Зайди для розмови». Після операції, звісно. Павлуша кивнув і викинув її з голови. Там і без кощавих тьоток було тісно.

    Операція тривала три години. Закінчивши, Штос буквально виповз із операційної, вельми шкодуючи, що рухатися навкарачках йому гордість не дозволяє. До ніг наче хтось прив’язав оті ядра, із якими пересувалися каторжани, а пальці свербіли — вірна ознака того, що вони ось-ось утратять чутливість. Ненадовго, і не всю — та, як для хірурга, критичну її частку. Ванна, певно, охолола, шампанське видихалося, а коханка здиміла, втомившись чекати. Може, ну її, ту хату, і подрімати тут? Це ще ж їхати треба, а він уже ні на що не здатний. Сил немає, ще засне за кермом…

    — Де вона?! Що із нею?!

    — Угамуйтеся! — в голосі Пилипи, що забігла до передпокою за стрункою чорнявою жінкою у квітчастій хустці, бринів метал. Штос ще ніколи не бачив її такою. — Вам туди не можна, це операційна, там стерильно, а ви з вулиці. Так ви доньці лиш зашкодите!

    — Ой, дівчинко моя срібна, повідай, ци з нею усе добре буде?

    — Я не знаю. Ніхто не знає. Стан тяжкий, зараз її відвезуть до реанімації. Я одне сказати можу — пощастило їй, Єленці вашій. Ще б трохи, і… — Липочка зітхнула. — Я боюся вас марно втішати, та, гадаю, усе буде гаразд. У мене чуйка на ці речі. А, крім того, її оперував сам Штос.

    — Ой, а хто це? — чомусь злякалася Єленчина мама.

    — Це Павло Вільгельмович, — солідно пояснила Липочка. — Наш найкращий хірург…

    Є таке.

    — І чудова людина.

    А отут, Липочко, ти прибрехала трохи.

    — Ой, та ось же він стоїть! — радісно скрикнула Пилипа, щойно помітивши Штоса. Жіночка рвучко озирнулася і кинулася до нього.

    — То ви є лікар Павло? Що із нею, прошу?

    У Павла Вільгельмовича язик прилип до піднебіння так, гейби в роті замість слини опинився клей «Момент». І річ була зовсім не у якійсь неземній красі Єлениної мами. Чи ж і була там краса? Бозна. Але щось у шляхетних, зовсім не селянських рисах обличчя, щось в очах кольору доброї кави, червоних, як стигла вишня, і то без жодної фарби вустах, і навіть у крихітній оксамитовій родимці над верхньою губою, змусило кожну клітину його втомленого тіла ожити і затріпотіти; мов зграйка різнобарвних метеликів оселилася в грудях, і бешкетувала там, лишаючи по собі лоскітливе відчуття чогось віднайденого. Павлуша розгублено заморгав, немов чекаючи, що жіночка зникне або мара перейде. Ні того, ні іншого не сталося. Чари тривали.

    Жінка була досить дорослою — скільки їй, до речі? десь не більше сорока — аби втямити, з якого це дива на неї так витріщився незнайомий дядько. І повелася дуже по-жіночому. Вона почервоніла, тремтячими руками поправила платок на голові, а, коли заговорила вдруге, тон був значно спокійнішим, а нотки — м’якшими, нижчими.

    — Вона виживе, пане добрий?

    — Просто Павло. Без «по-батькові», — він бачив, що вона хоче це спитати. — Я гарантій не даю, та, гадаю, так. Вчасно привезли, що й казати. Молода, здорова…

    Жінка заридала несподівано, як літня злива починається. Щойно стояла, слухала його, схвильована, звісно, але трималася, і ось тобі й маєш. Нервове перенапруження. Павлові до болю й у так зболених руках закортіло пригорнути її до себе, втішити, втерти сльози з білого личка, та, розуміючи, що цим остаточно «доб’є» шоковану Пилипу, котра і без цього дивилася на них в усі очі, явно починаючи щось розуміти, він стримався. Ледве стримався, і натомість сказав:

    — Маю пропозицію, пані…

    — Квітослава. Можна Квітка і без «пані», звісно…

    Ото назвали тато з мамою, ніби знали щось!

    — Що, як нам разом спуститися на перший поверх? — щосили намагаючись бути переконливим, промуркотів Павло. — Там є кафетерій, кави вип’ємо. Зараз Єленку повезуть звідси до реанімаційної палати, вам і тут бути не можна, й поки що в палаті також, вибачте. Та ви ж точно захочете дочекатися, коли буде можна?

    — Точно захочу. Ходімо.

    Штос вагався. Він не хотів цікавитися грошима, не в такий момент, але й виходу не мав. Та, щойно він роззявив рота, Квітка сама полізла до чорної сумочки, позбавивши його масної необхідність говорити на цю тему.

    — Ой, а гроші ж куди? Триста євро, я вірно втямила? Позичила в сусіда, він давно за мною упадає, а як почув про Єленку — хтів і більше дати.

    Доки Павло боровся з гострим нападом ненависті до невідомого сусіда, кмітлива Липочка, пробурмотівши на ходу: «Я до Інеси Борисівни», побігла тішити начальницю тим, що за все заплачено.

    — Ви не думайте, Павле, я не якась жебрачка. Свої гроші маю, та дрібними, а решта лежить на картці. Я її шукати, а нема ніде. Руки трусяться, в голові туман. Ну, то хай, думаю, потім віднайду. Ці вам віддавати?

    Три купюри по сто євро. Ціна юного життя. Чи не вперше від часів студентства Штос відчув, що ненавидить когось — і цим «кимсь» була Інеса.

    — Гроші в касу. Це нам по дорозі. Ходімте, я вас проведу.

    Понад дві години вони просиділи в кафетерії «Леди». Говорила здебільшого Квітка, Павло уважно слухав, вряди-годи питаючи щось, і ці запитання чомусь надзвичайно дивували жінку. Він замовив до кави трохи коньяку, Квітка випила й дещо розслабилася. Пилипа подбала, щоб чергова медсестра їм повідомила, коли Єленка прокинеться.

    — Вам ніколи не кортіло жити в місті, Квітко?

    Жінка замахала на Павла руками, мов на чортяку, що вистрибнув з-під землі посеред молитви.

    — Та Бог з вами, Христос з вами! Що я забула у тамтому місті? Городяни усі злі та зашпортані, димом дихають, отруту п’ють, лайном заїдають, уже даруйте на цім слові! І ніби ж то й грошенят доволі, а працюють, як воли скажені! День у день, і в будень, і в неділю Божу! З ранку до ночі, світа білого не бачать!

    — А ви там, у себе, байдики б’єте?

    — Е, паничку добрий, робота від роботи чимось та різниться. Я з півнями встаю, ще й на світ не займається, а, бува, вийду надвір, повітря вдихну, і руки самі діла просять. А на небо глянеш, як вранішнє сонечко встає, то і серцем, і душею чуєш, жи тебе Бозя поцілував. Ото життє, мушу вам сказати! Певно, що гаруємо тєжко, і до землі, і до маржинки, і у хаті, й на подвір’ї, влітку і взимі, та наш труд — він для здоров’я, а ваш, аби на ліки заробити. Хіба нє? Он Єленка моя сюди вчитися подалася, у нас в горах і застуд не знала, а тут їсть бозна-що, гамбургери якісь, шаурму! Що воно таке, я й не знаю до пуття. А живіт — не смітник, от і довелося біди зазнати. Якби не ви, — Квітка обдарувала Штоса ніжним поглядом, — страшно подумати, що тоді було б! Але мусите знати…

    — Давайте вже на «ти».

    — Щоб ти знав, — легко згодилася Квітка. — Маєш моє життє у своїй волі. Що бажаєш, загадай, я усе зроблю. Ти мені дитину врятував, то нема такого, в чому б я тобі відмовила. Скажеш вкрасти — украду, звелиш убити — уб’ю… І я не шуткую.

    — А скажу «виходь за мене» — вийдеш?

    Квітка сторопіла на мить, а потім залилася дзвінким дівчачим сміхом — заплющ очі, і не скажеш, що то старша жінка регоче.

    — Ой, насмішив ти мене, Павле! Ото була б парочка, Мартин та Одарочка! Я тобі ось що скажу, а ти поміркуй. Я не дівка, а вдова, десять літ уже, мені заміж йти не треба за тим, що в тебе на думці, я й так можу, без попа… та не червоній! Чи не думав про таке?

    — Тільки про це й думаю.

    Квітослава кивнула, простягнула руку і погладила його по щоці.

    — Хороша ти людина. І чоловік гарний. Приїзди-но до нас у гості, та ось хоч на святе Різдво, і не вчуєшся, як настане. Я тобі такий бануш зварю з білими грибами — і ложку з’їси, і казан. А ще бринзою своєю пригощу, то почуєш, як співають гори! Приїзди, ми ждати будемо — і я, і Єленка, вона, мо, свого хлопця привезе, славно відсвяткуємо!

    — Я приїду, згода. І гостинців привезу… ти шампанське любиш?

    — Нє. Донька любит деколи, а я те не п’ю. А ти вино полюбляєш? Гаряче, домашнє, із гірськими травами?

    Штос кивнув, дивуючись, що не залив слиною усю стільницю. Образ Квітки у гірському строї, що подає йому глиняне горнятко із паруючим червоним вином, окопався в його уяві міцно і на совість, як солдат у траншеї. От і добре. Давненько він відпустки не брав, подумав Павло, уявляючи, як піде з цим до Інеси, і що почує у відповідь. Арманд буде тиснути на те, що немає кому працювати, і на те, що він, хай там як, оперувати без грошей права не мав. А якби? А раптом? — верещатиме Інеса. А він тихо скаже…

    Це ж святе Різдво.

    Точно. Так і скаже. Треба ж подивитися, як в Інеси очі із орбіт випадуть. І нічого вона йому не зробить, на хвіст солі насипле… Бо насправді працювати є кому, авжеж, однак лікарі, як він, на дорозі не валяються. Це усі визнають.

    — Вибачте, — Штос замріявся і не помітив, як до їхнього столику підійшла Липочка. — Подзвонили з реанімації. Єленка отямилася, хоче маму бачити. У вас є дві хвилини.

    Квітослава аж підскочила. На очах виступили щасливі сльози.

    — Ти зі мною? — спитала вона. Павло кивнув, узяв її за руку.

    — Я з тобою.

    І обоє зрозуміли, що йдеться не лише про візит до реанімаційної палати.

    * * *

    Вони знову були в тій комірчині. Усі. Сиділи уздовж стін на дерев’яних лавах, збентежені, збурені, спантеличені, радісні, просякнуті спогадами про інший вибір чи інший вимір. Кожен з них змінився, хтось невловимо, у серці, а хтось — і на виду. Пострункішала і посмутнішала Ксеня, хмарилося на чолі в Геннадія, тяжко він розмірковував про щось, а поруч із ним безнадійно і якось покірно плакала Юля. Павло Штос, навпаки, звеселився, підбадьорився, виглядав значуще, наче сизий качур посеред ставка. Ліда, теж замислена, попри це не мала уже в очах холоду смерті; а з-під хустки, усім на диво, вибивалися пасма каштанового волосся. Влада і Бобир, єдині з присутніх, жваво про щось перемовлялися, Юрко обіймав дівчину за плечі, а вона чіплялася за нього, як за скелю посеред бурхливого моря. Мойра засідала за столом, Інгольв у подобі водія стовбичив біля дверей, наче чатовий. Ліду лякати не хоче, зрозуміла Мойра. Ну та пусте, зараз вона налякає всіх гуртом. Ото буде втіха!

    — Гаразд, — вагомо мовила вона, і всі очі, включно з мокрими Юліними, обернулися на неї. — Ви пройшли випробування. Ви усі, чим приємно мене здивували. Я цього не очікувала. Тішуся, що можу сповістити — ваші поневіряння майже закінчилися. До речі, мене звуть Мойра. Не тому, що доля. Це ірландське ім’я.

    При слові «майже» вуха Юрка обернулися на локатори. Його це насторожило. Він не терпів поняття «майже». На його смак, воно було, як блощиця у подушці втомленого мандрівника. Безглузде визначення, абсолютно позбавлене сенсу. Майже відпочив. Майже наївся. Майже отримав зарплату. Майже закохався. Майже помер.

    Чи ледь не помер?

    Коротше кажучи, оте «майже» було, як протипіхотна міна на лісовій дорозі; обурливе, несподіване, і таке, що трощило всі досягнення, і ламало ваші плани до такої мами. Юрко хотів висловитися з цього приводу, та не встиг, бо Біла Пані правила далі:

    — Перш ніж перейти до останнього іспиту, я хотіла б нагадати, що ви маєте повне право обрати той варіант розвитку подій, який вам більше до вподоби, а також вирішити, чи ви хочете пам’ятати своє минуле, інший вибір та нашу зустріч, чи — ні. Прошу озвучити свої думки з цього приводу.

    — Я обираю Ігоря, звісно, — хрипкувато мовила Ліда, не підозрюючи, що її Ігор, в картузі та куртці стоїть біля одвірка, і шкіриться, як жеребець над вівсяним полем. — Ігоря, Ореста і нашу дитину. І я хочу все забути. Усе, як страшний сон.

    — Геть усе? — Біла Жінка узяла до рук якийсь папірець на своєму столі і заходилася щось строчити на ньому. Владі від подиву аж мову відняло. Скрізь, куди не кинь, бюрократія.

    — Так, Владлено, — Мойра засміялася, зісканувавши думки рудої. — Саме так. Недарма ж то зветься Небесна Канцелярія. Та я все ж воліла б почути від Ліди, з якого моменту стирати їй пам’ять?

    — З того, де я з Ігорем зустрілася, — рішуче визначила та. Схоже, вона зовсім цього не боялася, хоча особисто як на неї, на Владу, термін «стерти пам’ять» лякав. — Не бажаю ані знати про свою хворобу, ані щоби Орест згадував п’яного Степана. Це все.

    — Зрозуміло. Хто наступний?

    Юля сторожко глянула на Геника — той дивився убік, витерла очі і тихо сказала:

    — Що оберу я, більш ніж зрозуміло. Але якщо ти захочеш ту родину, Аліну і тих діточок… я не буду тебе звинувачувати.

    — Але, Юлю, тоді ваш вибір не спрацює, — нагадала Біла Пані. — Ви подружжя, і мусите зупинитися на чомусь одному.

    — Тоді хай Геник обирає. Я не буду його силувати. Не буду примушувати тебе, — повторила Юля, коли чоловік повернувся і важким, як свинцеве свердло, поглядом втупився в дружину. — Ти заслуговуєш на щастя. А я не змогла дати його тобі. Вибач.

    Геник помовчав.

    — Я обираю тебе, — без жодного ентузіазму сказав він. — То уявні дітлахи, а в нас справжня малеча.

    — Тобто ти обрав не мене, а маля?

    — Саме так. Проблеми?

    — Ні, — Юля похитала головою. — Жодних проблем. Краще так, аніж нічого.

    — Геннадію, ті уявні діти можуть стати справжніми. Вашими дітьми.

    Мойра говорила улесливо, її вуста стікали медом, як стільники. Юля зненавиділа її за це. Ну навіщо вона? Чого вона лізе? Зараз Геник замислиться про це всерйоз, і хтозна, чим це закінчиться. Утім, хтось та знає. А для неї, для Юлі, це закінчиться смітником.

    — Ні. Своїх рішень я не міняю, Мойро…

    — Так, гадаю, ваша половина мала незрівнянну нагоду переконатися в цьому особисто, — Біла Пані чарівно усміхнулася. — А як щодо забуття?

    — Треба забувати. Усе. І нам обом, — очі Геника нарешті прояснішали. — Ти згодна, Юлю? Може, буде шанс усе почати з чистого листка?..

    — Може, й так, — непевно мовила Юля, міркуючи про щось своє. — А чи нам конче дійти згоди в цьому рішенні? Я маю на увазі забуття?

    — Ні, — Мойра знизала плечима. — Тут воля ваша.

    — Тоді я хотіла б усе пам’ятати.

    — Юльцю…

    — Генику, а ти забудь, — повернувшись до чоловіка, Юля палко заговорила. — Ну послухайся мене хоча б раз у житті. Ти забудеш усе це…

    — Якщо це можливо.

    — Геннадію, ви нас ображаєте! — обурилася Біла Жінка. — Ми влаштували усе те, що ви пережили, а тепер ви сумніваєтеся в нашій здатності впоратися із такою дрібничкою, як людська пам’ять? Юлю, продовжуйте, я, здається, розумію, до чого ви хилите…

    — Так, це ж очевидно. Я лишуся тою жінкою, яку ти любив, у нас народиться. — виявилося, що це вимовити складніше, аніж усі попередні слова, але Юля впоралася, з другої спроби, — дитина, ти носитимешся з нею, як з писаною торбою, ти це вмієш, я сама бачила — а я буду пам’ятати усе до дрібниць. І смітник, і Ріпака…

    — А Ріпак — це що?

    — Ріпак — це хто, Генику, і це мій кістяк у шафі. А ще те, як я стояла з валізами та вузлами, чекаючи на таксі, знала, що ти дивишся на мене з вікна, і відчувала, що моє життя розбилося на друзки, наче криве дзеркало, що впало з висоти. Я не хочу забувати це, нічого з цього — аби добре тямити, що значиш для мене ти і твоя любов.

    — Не кажи в минулому про мої почуття, — Геннадій потягнувся, щоби обійняти Юлю, а та знову заплакала, сховавши обличчя в нього на грудях. — Дуже тебе прошу. Ти була і лишишся жінкою, котру я кохаю. Я кохав тебе навіть там, і тоді. З іншою дружиною, з тими малюками — я кохав тебе. І кохатиму до останнього поштовху серця.

    — От і добре, — незворушна Мойра знов черкнула щось у своїх нотатках. — Хто далі?

    — Можна, я? — отримавши згідний кивок, Ксеня заквапилася. — Нехай все буде, як є. Тут Василько живий, троє діток маємо… А там я самотня. Я дітей обираю і його. І теж хочу пам’ятати…

    — А чому? Навіщо?

    — Та для того, люба пані, аби-м знала, жи можу співати. Троє дітей, семеро — а я маю кебу! І таки співатиму! Ось побачите!

    — Сподіваюся, що побачу, — лагідно кивнула Мойра. — І почую, звісно. Ви, Павлушо, щось сказати маєте? Бо соваєтеся на тій лавці, гей би на мурашнику всілися…

    — Давайте без фамільярності. Звіть мене Павло, а ще ліпше — й по-батькові, — Штос зверхньо оглядів усіх присутніх. Відчуття власної значущості в Павлуші незнищенне, подумки резюмував Інгольв, уважно дослухаючись до загальної розмови. Поки що без сюрпризів. Кожний вибір цілком прогнозований. Та цікаво, як усе піде, коли вибухне бомба? А, чи, може, диво? І хтось зголоситься сам?

    — Я, волію, певна річ, обрати те, що пережив тут, — продовжував Штос. — Де Єленку врятовано, а її мама і я… ну, не має значення. Ви мене зрозуміли. А про те, як ми втратили дівчину…

    — Як ти її вбив, — чемно нагадав Юрко.

    — Та заткайся ж, шмаркачу!.. Я не хочу згадувати. Цього не було, гаразд? Просто страшний сон…

    — Гаразд, — згодилася Мойра. — Я не заперечую. Владо, ваша черга.

    — Це також очевидно. Я вчинила вірно, коли втекла від Антона. Волію завершити це розлученням, і не забувати. Те, що я пережила, дуже витвережує. Коли в дурну бабську голову свіжа думка затешеться про те, ніби можна дозволяти чоловіку обертати тебе на ганчірку, я це пригадаю, і мізки провітряться.

    — Це розважливо, — піддакнула Біла Пані. — А ви, Юрку?

    — Рита мертва. І тут, і там.

    — Шкода, але в цьому сенсі вибору не було. Чи, точніше, був, та не від вас залежав.

    — Я так і зрозумів. Що ж, тоді в мене все однозначно. Без варіантів. Я надаю перевагу тому, що отримав нині. І, певно, що хочу забути все, побачене і відчуте там.

    — Геть усе? — невинним голоском поцікавилася Влада.

    — А до тебе, руда, я і там, і тут відчуваю те саме. І цього я ніколи не забуду.

    — Отже, всі ви визначилися, я ваші побажання записала — це зайве, звичайно ж, та, як влучно відзначила Владлена, канцелярщина усюди, — Мойра демонстративно зашаруділа паперами, як досвідчений бюрократ, що таким чином уникає небажаних відвідувачів. — Прийшов час останньої перевірки. І, що б ви там не думали, мені прикро казати це. Дуже прикро, проте я, на відміну від вас, вибору не маю. Інгольве, прошу, продовжуй…

    Почувши це ім’я, Ліда стрепенулася і вирячилася на водія. Той відповів їй кривою посмішкою, і рипучим, як солдатський чобіт, голосом сповістив:

    — Нам потрібне пальне.

    Чітке усвідомлення того, що йдеться не про бензин, ошпарило Юрка, мов окропом.


    17

    На інших, утім, ця заява не справила великого враження. Ліда, здавалося, її зовсім не почула, все витріщалася на шофера, перебираючи в пам’яті Ігореві нотатки. Ким він там був, Королівський Вовк? Здається, берсеркером… Павло Вільгельмович почав гніватися і цікавитися, де ці остолопи (йшлося про Мойру та Інгольва) збираються шукати паливо у безлюдному селі? Павлуші і на гадку не спало, що з їхніми надприродними здібностями навряд чи треба шукати щось, настільки примітивне, як бензин. Геник і Юля щось пробурмотіли в унісон, надто зайняті мріями про майбутнє щасливе життя утрьох, Ксеня здивовано звела брови — мовляв, заспівати можу, а ось нафтове родовище точно не знайду. Влада замислилася. На чолі в неї зібралися зморшки, і Юркові захотілося торкнутися до них поцілунком. Він так би й вчинив, якби не чекав від Інгольва продовження, усвідомлюючи, що чекає не інакше, як вироку.

    — Ви послухайте мене уважно, пані та панове, — прогримів Інгольв, і всі здригнулися. Отак, мабуть, його глас звучав у битві — як розкати грому. — Бо справа серйозна. Я говорю не про бензин. Йдеться про те, що дарує нам життя.

    Павлуша глупо засміявся.

    — Ви про душу, чи що?

    — Чи що, лікарю, — одне-єдине слово прозвучало з хльостким презирством, як удар батога. — Я про кров.

    — Про чию?

    — А хто зголоситься, того й буде. Мені все одно.

    Павло відкопилив нижню губу і став схожим на дурного бугая.

    — А я що казав? Ці люди, — хірургічний перст тицьнув спочатку в Мойру, а потім у водія, — небезпечні аферисти. Розвели нас, як лохів. Змінимо ваше життя, авжеж! Так я і повірив!

    — Але ж ми пережили…

    — Ксеню, це гіпноз! Елементарний! — Штос нарешті дозволив собі звернутися до тупої корови на ім’я, тим паче, що вона вже не виглядала, як тупа корова. — Можна навіяти все, що завгодно, і…

    — Ні. Те, що ми пережили, навіяти неможливо, — Влада постукувала кістянкою вказівного пальця по роті. Юрко пам’ятав цей жест ще звідтіля, з тієї ночі, у якій було полуничне вино, і кутовий диван в кутку, і означав він глибоку задуму. — І скільки ж крові потрібно, аби ми звідси поїхали?

    — Літрів п’ять, плюс-мінус півлітра, — відповіла Мойра. Павло здійняв руки до стелі.

    — Хтось причинний справді вірить, що ота іржава таратайка поїде, якщо в її бак залити крові?

    — Павлечку срібний, вона поїде, і якщо ніц у неї не залити, — глумлячись, заявив Інгольв, — але тебе в ній не буде. І Різдва в горах не буде, і горнятка з вином, і жінки на сіннику… А буде суд за ненадання медичної допомоги, і твоя Інеса, вся в сльозах та шмарклях, битиме себе слонячою п’ятою в груди — я, мовляв, йому звеліла: «Оперуй!», а він відмовився, бо, до всього, ще й з похмілля був і характер має паскудний. І повірять їй, що характерно. Чуєш мене, друже? Їй, а не тобі. І дадуть тобі кілька років монотонного пейзажу, званого в народі «Небо у клітинку», а як вийдеш, то дипломом лікарським зможеш хіба підтертися, якщо картон любиш! То що, далі говоримо чи ти нас залишиш?

    Якби повітряна кулька із випущеним повітрям могла обернутися на людину, то виглядала б зараз достеменно так, як Штос.

    — Я залишаюся. Послухаю. Говоріть.

    — Дякую за дозвіл. Отже…

    — Може, нам усім скинутися? — перебила Інгольва Ліда. — Якщо справді треба лиш п’ять літрів, а нас усіх семеро, то. по сімсот мілілітрів виходить, так? Багатенько, але можна витримати.

    — Думка свіжа, — оцінила Мойра, — проте…

    — Виключено, — відрубав Геннадій. — Юля вагітна, тому жодних кровопускань.

    — І як я неодмінно встигла б сказати, якби мене не перебили, — мовила Біла Пані з притиском і спопелила Геника поглядом, — не годиться. Є умова, і вона не обговорюється. Одна кров. Одна офіра. Один доброволець. Крапка.

    — Але нащо? — спитала Ксеня. — Навіщо ви це з нами робите? Як тут можна обирати?

    — Ксеню, дівчинко моя багатодітна, — зітхнув Інгольв, — ти ніколи не чула, що за все в житті доводиться платити? Чула, певно що, я й сумніву не маю. Так ось це — вона. Плата за зміни. Знаєш, де буває безкоштовний сир?

    — Тобто вибір роблять усі, а помирає хтось один? — не вгавала Ксеня. Її щоки палали, куточок рота смикався, під лівим оком несамовито пульсувала тонка блакитна жилка. Ліда, почувши її мову, здригнулася.

    — Чому помирає?

    — Та тому, тетерю, жи п’ять літрів — це вся твоя кров! Чи моя! Чи будь-кого з тут присутніх, хіба за цих, — Ксеня кивнула на Мойру та водія, — я того не певна! Це що ж виходить, усі поїдуть, а хтось лишиться тут назавжди?!

    — Саме так і виходить. І тільки так, — підтвердив Інгольв. Запанувала тиша. На хвилину її порушив Юрко.

    — Я не розумію… це що, невдалий закос під жертву Христа?

    Мойра ледь помітно усміхнулася.

    — О, який ти грамотний, синку. Поспішаю тебе заспокоїти — жоден смертний не може зрівнятися з Богом, але завжди має часточку Бога в собі. І коли ми жертвуємо собою заради інших, то стаємо співпричетні, так, до Хресної Жертви Спасителя. Утім, кому я це пояснюю? Ти ж християнин, малий. Сам це мусиш знати.

    Юрко опустив очі, замовк. Звідкілясь — чи не з недільних божих служб дитинства, які він тоді ще не вмів пропускати? — зринули слова, що завжди перевертали йому душу.

    Немає більше тієї любові, як хтось покладе душу свою за друзів своїх.

    Але ж то за друзів, украдливо пробурмотів гиденький внутрішній голос. А вони тобі хто, попутники? Хто такий тобі Павло? А чи Ксеня? Чи хай і Геннадій?

    Серед них є та, що дорожча мені за життя.

    — Ви що, Смерть?

    — Аж ніяк. Я — Незворотність, Владо. Незворотність Долі. І деколи я просто мушу давати таким, як ви, право вибору.

    — Яким «таким»?

    — Визначеним.

    — То чому саме ми?

    — Бо, якщо ви зробите вірний вибір, то принесете у світ набагато більше добра, аніж вже накоїли шкоди.

    — А ми який зробили?

    — Для себе, зараз і тут — вірний. Що буде далі, покаже час.

    Влада і собі примовкла, замислилася. Кожен із них тієї миті думав про щось своє і щосили намагався не думати про останній вибір.

    — Ви виходьте з того, — весело встряв шофер, — що усі ми помремо, рано чи пізно.

    — Чим пізніше, тим краще, — огризнувся Штос. Інгольв ураз зробився серйозним.

    — Повір мені, Павле, далеко не завжди.

    — А, крім того, вас це точно не стосується. Ви ж не помрете.

    — Сподіваюся, що помру, — відказав Інгольв і глянув на Ліду. І вона побачила те, про що він говорив у іншому вимірі. Міст до раю з молитов, і квіти цикорію, і дітей, які тримають їх з Ігорем за руки.

    І вже не мало значення, як він виглядає. Вона знала його справжнім. Таким, як він є.

    — Може, жереб кинемо? — тим часом запропонував Штос. Водій зажурився на виду, подивився на Павлушу з докором.

    — Жереб, так. Авжеж. Хто б сумнівався, що саме ти про це згадаєш! Вибачай, соколику, жереб не пройде. Жертва має бути добровільною й усвідомленою. А не сірники поламані з пальців виймати…

    І не встигло ще відлуння його слів розчинитися в повітрі, як Влада і Юрко, не змовляючись, навіть не дивлячись одне на одного, в унісон сказали: «Я».

    Майже в унісон.

    Влада сказала: «Я готова», а Юрко: «Я готовий».

    Влада випередила Юрка десь на чверть секунди.

    Мойра та Інгольв перезирнулися. Видно було, що вони збентежені, але водночас задоволені. Якби їх хтось спитав, вони могли б розповісти і про довгі торги одне з одним інших подорожніх, і про їхні сльози, і про сварки та бійки. Могли б повідати про те, як обрані тижнями сиділи в цій тісній кімнатці, не бажаючи розлучатися з життям, хай би їхній вибір і там, і тут, у реальності, був однаково жахливим. Проте їх ніхто ні про що не питав, а самі вони промовчали. Інгольв підійшов і без зайвих слів узяв Владу за руку.

    — Зачекайте, що це значить? — загорлав Юрко. Мойра підвелася, обігнула стіл і стала на середину кімнати, поміж двох лавиць.

    — Я гадала, ти зрозумів. Першість належить Владі.

    — А це довбана стометрівка, чи що?

    — Це життя, як воно є. У всій його трагічній красі, Юрку, — співчутливо сказав Інгольв. — Вона озвалася раніше від тебе. Пробач. Її вибір. Її жертва.

    — Я їй не дозволю. Ні. Ні за що. Я піду замість неї. Зрештою, я — чоловік.

    — А це ролі не грає, Юрко. Чоловік чи жінка, а чи хоч дитина — все одно. Важить те, хто зголосився першим.

    — Владо, — у розпачі Бобир повернувся до коханої, — прошу, зупинися. Чому саме ти?

    — А хто, любий? — Влада говорила тихо і усміхалася, як сонечко. — Може, мати трьох дітей? Чи вагітна жінка? А чи ми вагітну удовою зробимо?

    — Ну, не кажучи вже про мене, як хоч що до лікаря? Чи він теж вагітний?

    — Юрчику, ти ж чув. Усе має бути із власної волі. Ти ж не думаєш, що Павло сам на це погодиться?

    — Швидше пекло змерзне, — по щоках юнака текли сльози, та він їх не помічав. — Це безглуздя, Владо. Я хотів… я хочу дати кров. Я стояв над твоїм тілом там. Мене викликали на місце злочину. І я бачив, як ти відійшла. Так і не отямилася. Не сказала мені: «Прощай!» Двоє наших ледь відірвали мене від тебе… від твого тіла. Я не хочу, не можу втратити тебе знову! Нащо мені жити без тебе? І як мені жити? Цей світ без тебе — чорна діра. Сон у глевкому сні, кохана. Міраж у міражі.

    Усі пригнічено мовчали. Соромливо відводили очі. Ні, вони не варті цього, з люттю подумав Бобир. І краплини крові її не варті. Хай хоч стріснуть, а хоч у землю тут вростуть! То їхня гризота! Чому юна, вродлива дівчина має життям накласти, аби їм добре велося?! Де таке написано?!

    — Юрцю, в тебе лице, як екран, а по ньому літери біжать, — Влада засміялася. — Я вродлива? Може й так, не знаю. Але що я маю за душею у свої двадцять п’ять? Танці навколо жердини? Бакси за підв’язкою? Цицьки із блискучими зірками? Штос, яким би він не був, а людей лікує. Ксеня діток має і співати вміє. Юля стане мамою. Геник, Ліда, ти… всі ви важливі. Я одна — порожнє місце. Пустоцвіт. Я не кокетую, милий, так воно і є. Відцвіту, і сліду по мені не лишиться. Якби ми не зустрілися, я б так і згинула ніким. А помру твоєю.

    Юрко плакав, стискаючи пальці в кулаки, готовий до бою, та не бачив ворога. Мойра наблизилася і поклала білу руку йому на плече.

    — Так не мало статися. Ти не мусив бути тут, але — опинився. Щось зв’язало вас із Владою, щось, сильніше за смерть. І це не дурні втішання, хлопче. Вона піде, а ти будеш пам’ятати все. Усе, що з нею пережив. Попрощайся з Владою. Скажи їй: «До побачення».

    Мойра розвела руками, і всі вони зникли. Лишилися Юрко і Влада десь у сірій безвісті, без меж і без часу, де зливався шепіт у милозвучні ріки, де стелилися рудим шовком по плечах коси, що пахнуть нарцисами, і дівочі вуста, солодкі, як цукор, п’янкі, як вино, знімали із сумних очей хлопця сльози поцілунками. Молодята були там, де шлюбна ніч рахувалася хвилинами, а біле тіло, гнучке, як лоза, обпліталося навколо іншого пожадливого тіла, де пристрасні стогони гірчили розлукою, як полин-травою…

    — Попрощайся зі мною, Юрку…

    — Як?!

    — Проникливо! Розчинися в мені!

    — Уже.

    Чорний вихор закружляв навколо Влади, підхопив її, і зник. Спустошений, розчавлений утратою, Бобир впав на коліна і закричав.

    Йому відповіло лише відлуння.

    * * *

    — Тут нікого немає, Інгольве!

    — Нікого, прекрасна Владлено. А ти хочеш глядачів?

    — Хочу тільки спокою. Мушу зробити це сама?

    — Я зроблю це, дівчино. Якщо ти не проти…

    — У подобі водія?

    — Ні, у подобі вікінга. Простягни мені правицю і дивись на мене.

    Очі. Холодні, як зимове море, і мінливі, як небо на світанку. Чорна чаша для крові, а над нею — її рука. І відчуття, що ти щось забула.

    — Мені буде боляче?

    — Ні, красуне. Тобі буде холодно. Просто піде сніг.

    — А Надійка! — згадалося. — Я хотіла лишити їй листа.

    — А ти просто подумай про все те, що маєш їй сказати. Це і вийде лист. Я віддам його Юркові, а він передасть.

    Влада кивнула і подумала. Коротко і швидко. Щоб не розгубити рішучості.

    Гострим скальпелем — Ліда б його впізнала — він зробив перший надріз. Влада заплющила очі, та все одно побачила сніг. Як і було обіцяно. Крихітні сніжинки. По зап’ястку потекло щось гаряче. Кров. Скоро все закінчиться, подумала вона, і наважилася розтулити повіки.

    Сніг все падав і падав. Білі мухи ставали дедалі більшими, кошлатішими, збивалися докупи, обертаючись на цілі сніжні жмути, і… чорніли, заступаючи собою яскраве світло гірського дня, і ці іконописні очі… не очі Інгольва… де вона їх бачила? О, так! Лице тутешнього вчителя, що так і не назвав їй свого імені.

    Він не Дзвінка. Та, певно, й не Довбуш. Як же його звуть?

    Владі знову стало холодно — ще холодніше, ніж було до того, як… до чого? Що з нею сталося, чому вона так відчайдушно мерзне?.. Влада силилася згадати це, і не могла. Вона напружилася — їй здалося чомусь, що це дуже важливо — і від напруження пекельно заболіла голова. Подих завмирав.

    Мабуть, це вже немає значення, втомлено подумала Влада, і біль трохи відступив. А ось холод — ні. Холод пробирав до кісток, перетворюючи їх на ламкий кришталь, і вона відчувала, що летить… летить кудись чи падає? Це також байдуже.

    Хтось кличе її.

    Приходь до мене. Коли завгодно. Завжди. Повертайся.

    Вуста заніміли, але дівчині усе ж вдалося наостанок розсунути їх у посмішці і хрипко, на одному, останньому видиху прошепотіти:

    — Нарешті я повернулася. Господи, я вдома.

    * * *

    — Що тепер робитимеш, Мо?

    — Кумедно, що ти спитав, Інгольве.

    — Що в цьому смішного?

    — Та нічого, але… янгол теж цікавився.

    — Наш янгол? Коли?

    — Доки я чекала на вас. Він приходив.

    — І?

    — Я теж закінчила… із усім оцим. Годі з мене крові. Годі з мене таких, як Владлена. Чуюся вбивцею немовлят. Я і янголу сказала, що з мене досить.

    — А він?

    — Відповів, що я вільна. Що я можу йти, як і ти.

    — Також хочеш прожити людське життя?

    — Ні, Інгольве. Я вже не людина. Янгол обіцяв мені міст до раю.

    — Із молитов?

    — Із веселки. Вісім спектрів, поміж звичних — темно-сірий. Як побачиш таку, знай — то моя дорога в небеса.

    — Буду знати, Мойро.

    — І дарунок мені.

    — Міст?

    — Так.

    — Від янгола? Від Бога?

    — Від одного ченця. Я була в пеклі, а він іще жив. Він побачив мене уві сні і просив за мене.

    — І по вірі його дано йому. А по твоїй — тобі.

    — Так. Він казав, Бог є любов. Чув щось про таке?

    — Так, чутки доходили.

    — Я також молилася.

    — Демон, який молиться?

    — Я не демон більше, Інгольве. Я лише душа. Утрачена, віднайдена душа.

    * * *

    Роздовбаний, білий з іржею мікроавтобус торохтів гірською дорогою, як відро із гайками. Шестеро пасажирів їхали до Зоряного. За кермом сидів білявий широкоплечий велетень, дивно вбраний і дивовижно вродливий. Поруч із ним — жінка, молода, із сяючим темно-каштановим волоссям та ніжно-голубими очима. Жінка мріяла про те, як обійме свого семирічного синочка Орчика, і ніколи більше, ні за що у світі і нікому не дозволить образити його.

    Подружжя куняло на задньому сидінні. Точніше, спала дружина, висока, цибата, худа молодичка, схиливши голову на плече мужа. А чоловік гладив її попелясті коси і думав, як йому пощастило. Може, його Юльця й не красуня, та що важить врода? Перейде з літами, у всіх перейде. Зате Юля любить його, а він — її. Дуже. І в них скоро буде маля.

    Старший дядько зі срібно-чорною чуприною і такими ж вусами повнився надіями. Рахував подумки дні до Різдва святого й міркував, що б таке подарувати Квітці та Єленці. У вікно, замість пилу та клаптів осіннього смутку вітер доносив йому пахощі пряного червоного вина із духмяним гірським різнотрав’ям.

    Молода жінка теж мізкувала, та не над дарунками. Підбирала слова для мужа. Як сказати, жи любит його і досі? Що завжди любитиме? І що ліпше оніміти, аніж його втратити? Що вона без Василя? І що вона без пісні?

    Пісня то моя душа, а ти моє серце. Забери бодай одне, і мене немає. Будь зі мною і пізнаєш спів, що належить лише тобі.

    Ось що вона скаже. І він почує її. Цього разу напевне.

    Юнак із дивною зачіскою, весь у срібних кульчиках та металевих ланцюжках плакав, стискаючи в руках невеликий папірець. Її лист. Її останні слова рідним. Не йому. Йому вона так нічого й не сказала на прощання.

    Я помру твоєю.

    Я також хотів померти. Але житиму — твоїм.

    Хлопець притиснув до вуст її листа і поцілував. Знайомий аромат білих нарцисів огорнув його. Звідкілясь він знав, що все зміниться тепер. Не через пережите. Не тому, що вдалося зробити інший вибір. І не тому, що обиратиме в майбутньому, щогодини, щодня. Але він відчував — усе буде інакше. Він прийде до матері і востаннє скаже: «Мамо, я не робив цього. Я любив Риту і хотів її врятувати».

    Востаннє — бо цього разу мати йому повірить.

    Маршрутка в’їхала в Зоряне саме тієї миті, коли над горами спалахнула веселка. Що за диво, адже дощу не було, зчудувалися всі, поглядаючи на небо. Та й веселка була не абищо, мала вісім спектрів, поміж зеленим і голубим чітко виднівся темно-сірий колір. Він спалахував золотими іскорками, і всі — і пасажири, і перехожі — не могли відвести очей від правдиво райської дуги. Один її край губився десь за обрієм, між лісами та бескидами, а другий, прямий, як місток, пірнав у небесах.

    Красень-блондин за кермом звів очі на небокрай і з посмішкою помахав рукою. Лише він бачив крихітну й тендітну жіночу фігурку, що йшла веселкою до раю. Бачив навіть, як тріпотів на вітру білий апостольник Мойри.


    Епілог

    Увага: містить гепі-енд, цілком несподіваний для самого автора. Якщо ви таке не любите, далі не читайте. Автор щиро запевняє, що щасливе закінчення роману не планувалося, однак плани героїв перебили авторський задум. Що доводить неспростовно: якщо літературний персонаж хоче жити, письменник тут безсилий.

    Що вже казати про жагу до життя у живих людей…


    Юрко збирався з духом цілий рік. Для відвідин Надійки. Розумів, що це нечесно. Безсердечно з його боку — так довго тримати при собі останню вісточку Влади. І нічого не міг вдіяти. Він був не готовий до візиту.

    Зате за цей час багато чого встиг.

    Вступив до універу на юрфак, чим невимовно шокував свою маму. У хорошому сенсі цього слова.

    О, так, і з мамою він нарешті помирився. Хиткий мир, хитка рівновага, але краще, ніж нічого. Несподівано зраділа за онука баба Малґожата. Усім казала, що той скоро буде «пан адвокат». Він не заперечував. «Пан оперативник» звучало не так солідно.

    Зайнявся спортом, і, чи від цього, а чи завдяки природі, дуже змужнів, роздався в плечах, й уже нічим не нагадував того рахітичного підлітка, яким був зовсім недавно. Окрім, хіба що, очей.

    Про пережите в горах згадувати не любив, та воно само приходило до нього з короткими вісточками.

    Замітка в газеті про молоду співачку і маму трьох діточок Оксану Дмитрук та її новий альбом.

    Клініка народної медицини, відкрита у Змієві Павлом Вільгельмовичем Штосом, набула між городян шаленої популярності. Там порядкували травники та знахарі, а поміж них — і така собі Квітослава. Про це також писала преса.

    А одного разу, знайшовши на вулиці поламану золоту сережку, Юрко завітав до ломбарду, аби здати її, як брухт, і молода білява приймальниця, гарна, як лялька Барбі, і така ж «розумна», ощасливила його звісткою, що максимальну ціну за золото протягом місяця збільшено на двадцять гривень за грам.

    — Переплата, але наш хазяїн наполягає. У нього двійнята народилися, то це на їхню честь. Не розумію його, правда. Він такий видний мужчина, а пара його — нема на що й глянути, — було помітно й без окулярів, що блондинка не від того, аби й собі підстелитися під «видного мужчину», а може, навіть пробувала, та дістала гарячого облизня. — Як курка обідрана. Але дітки гарні. Він фото приносив. Хлопчик і дівчинка. Ромко і Аліна.

    Якщо ти захочеш ту, іншу родину, Аліну і тих діточок… я не буду тебе винуватити.

    Юля явно зробила висновки зі всього, що з нею відбулося.

    Щоправда, Юрко нічого не чув про Ліду, але, зрозумівши, що поруч із нею тепер Інгольв, не дуже за те переймався.

    Знайти Надійчину адресу було легко. Попри те, що він і прізвища Владиного не знав, один візит до «Кобальту» приніс йому всю потрібну інформацію та ще й жирний бонус на додачу, у вигляді компромату на Антона. Юрко знав, що із цим робити. Кілька дзвінків, куди треба, розмова із зацікавленими людьми — і власник нічого клубу загримів до дідькової мами. Не варто було нахабніти, повчально сказав Дід Бабій. На його совісті наркота, сутенерство, торгівля людьми — не кіт начхав. А Бобир додав подумки: «І Владине життя».

    І нарешті зважився на візит. Довго міркував, чи брати щось із собою. Здрастуйте. Я приніс вам звістку про вашу сестру. Боюся, що вона померла. Хочете цукерок? Зрештою вирішив, що ні. Нічого. Окрім листа, котрого знав напам’ять.

    Люба моя Надієчко!

    Безперечно, ти вже в курсі, що мене немає на світі. Ти відчула це, правда ж? Як відчувала усе, що зі мною пов’язане. Вибач, що засмутила тебе. І маму з татом. І діда із бабою. Я не хотіла. Так вийшло.

    Кажуть, якщо не знаєш, то й не болить. Мовляв, людина, котра зникла, залишається для тебе живою, якщо не відаєш про її справжню долю. Маячня, по-моєму. Як це може не боліти? Кожну мить думати, де вона, та людина? Що із нею? Чи їй тепло, чи холодно? Чи їсть, чи голодна? І чи пам’ятає про тих, котрі ждуть її і люблять?

    Я пам’ятаю. І пам’ятатиму завжди, де б я не була, на якому світі не опинилася б. Я не можу написати всього — мало часу. Той юнак, що принесе цю вісточку, розповість більше, якщо захоче. Тільки не тисни на нього. Я знаю, що ти вмієш.

    Я люблю тебе, сестричко. Люблю вас усіх. Бережи небожів, поцілуй від мене Славка, а татові та мамі скажи, що вони мали рацію. Нічні клуби до добра не доводять.

    Твоя Влада.

    Сестра Влади мешкала в триповерховій «хрущівці» на тихій вулиці, на околиці міста. Поруч школа, у якій Надійка викладала, і безліч дитячих майданчиків, є де гратися дітворі. Третій поверх, двері, оббиті чорним дерматином, зі щілини під ними просочується аромат якоїсь страви. Пахне так, що аж у голові паморочиться. Грибний соус, здається. Неділя, полудень, після церкви готуються найкращі наїдки. Зараз він розіб’є цю ідилію вщент. Бо неправда Владина. Деколи ліпше не знати.

    Юрко подзвонив, і двері йому відчинила Надійка. Він устиг назватися і дістати з кишені складений учетверо білий папірець, а більше не встиг нічого, бо з кухні долетів її голос. Голос Влади, яка співала: «А я йду п’яненька».

    Хлопець відштовхнув Надійку, у якої від такого обходження щелепа відпала, увірвався на кухню, і побачив її. Живу-живісіньку, у чорних штанях, сірій блузі та ошатному фартушку із бантиком на спині. Влада наспівувала, пританцьовувала і махала дерев’яною ложкою над великою каструлею, у якій щось варилося. Ні, не щось. Точно гриби. Боровики.

    Влада озирнулася на шум, чи, точніше, на зойк Юрка, і завмерла. Він жадібно поїдав її поглядом. Нічого не змінилося в ній. Вона не змінилася. Усе така ж красуня. Ось хіба що зачіска, волосся стало коротшим. Гарно підстрижене, дбайливо доглянуте, шовковисте, огортає щоки, мов долоні ніжного коханця. А зелене шумовиння очей — те саме. І посмішка теж. Трохи недовірлива і ніжна, мов би її власниця не знає гаразд, чого чекати від світу, та, на свій страх і ризик, усе ж чекає чогось доброго.

    Юрко зіжмакав кулькою затиснутий у пальцях папірець. І в ту ж мить Влада впустила ложку і кинулася до нього.

    — Ти тут…

    Він згріб її в оберемок і завмер, не відпускаючи, боячись поворушитися, сполохати своє примхливе щастя, й питаючи сам себе, чи все це йому не сниться. Та чи може пахнути уві сні свавільне руде волосся, пахнути ніжно-ніжно, і щемко, як нарциси в маминім саду? І чи можуть сльози на вустах — і свої, і її — бути теплими на дотик та солоними на смак?

    І чому він плаче?

    — Я тебе знаю. Пам’ятаю. Ти — Юрко, вірно? Ти снився мені. Дивний сон, у ньому стільки пригод. Я не знала, де тебе шукати… якісь уривки імен, клаптики спогадів. Але ти сам мене знайшов.

    — Так.

    Влада охопила лице Юрка руками.

    — Ти тут, — повторила вона. — Я бачила тебе уві сні, коли помирала…

    — Тепер будеш бачити наяву. Доки живеш.

    — Гей, Владлено, — Надя все ж отямилася і залетіла на кухню, — тут студент юрфаку тебе… — вона побачила пару, яка сплелася у пристрасних обіймах, і затнулася, але все ж закінчила, — заарештувати прийшов. Бачу, він у процесі. Уже й, напевно, права зачитав. Я зникаю.

    І зникла. Чемна, тямуща жіночка. Добре, що їй не довелося поминати сестру. Як же добре, Господи…

    — Що з тобою було?

    — Я тікала. Наяву. Від Антона. А потім мене знайшли десь у горах. Знекровлену, проте живу. Лікарі кажуть — диво. Кажуть, бути такого не може. Але може, як бачиш. Я втратила багато крові, та хтось сказав мені в тому сні, що вона дуже гаряча. Що її знадобилося менше, аніж зазвичай. Ти розумієш, що це значить?

    — Не маю жодної уяви, — відважно збрехав Бобир.

    — Юрку… в тебе інша зачіска, — Влада провела долонею по відрослому вже трохи волоссю юнака. — Тобі личить. І кульчиків немає…

    — Кульчики в майбутніх правників не вітаються деканатом.

    — Ти такий молодий…

    — Обіцяю хутко постарішати. Спробую приспішити природу.

    Влада пирснула.

    — А я?

    — А ти ніколи не постарішаєш, кохана. Навіть коли стануть дорослими діти дітей наших дітей. До слова… ти скількох хотіла? Двох хлопчиків і дівчинку?

    — Ми й про це встигли поговорити?

    — Ні. Просто я так відчуваю.

    — Категорично — ні. Цього разу ти помилився. Хочу трьох хлопчаків і двох дівчисьок, а далі, як Бог дасть, — зелені, мов ряска, очі сміялися. — Подужаєш?

    Тінь посмішки промайнула на добре окреслених губах юнака.

    — Підкачаюся. А як що до тебе? Чи є в мене шанс оцінити твій танок?

    — Звісно, є. Танець маленьких лебедят.

    — Дай здогадаюся. Ти одна за всіх чотирьох лебедят гуртом. Упораєшся?

    Влада глянула на нього, мов кішка перед вирішальним стрибком, і хлопець шкірою відчув усю електрику в повітрі, як перед грозою.

    — Ти не знаєш і половини того, на що я здатна, коханий.


    Примітки


    1

    Труси (діал.).

    (обратно)
  • Ніколи не здавайся
  • 1
  • 2
  • 3
  • 4
  • 5
  • 6
  • 7
  • 8
  • 9
  • 10
  • 11
  • 12
  • 13
  • 14
  • 15
  • 16
  • 17
  • Епілог

  • создание сайтов