Оглавление

  • Откровенный разговор
  • Осаждённая столица
  • Флот Восьмого Сектора
  • Новые планы
  • Собрание заговорщиков
  • Точка отрыва
  • Первые союзники
  • Забрезжившая надежда
  • Полезные знакомства
  • Принцессы Роя
  • Ритуальный поединок
  • Механоиды
  • Контратака
  • Безымянная система
  • Смерть Робена

    Защита Периметра. Второй контракт (fb2)


    Михаил Атаманов
    Защита периметра
    Книга третья. Второй контракт

    Все права защищены. Книга или любая ее часть не может быть скопирована, воспроизведена в электронной или механической форме, в виде фотокопии, записи в память ЭВМ, репродукции или каким-либо иным способом, а также использована в любой информационной системе без получения разрешения от издателя. Копирование, воспроизведение и иное использование книги или ее части без согласия издателя является незаконным и влечет уголовную, административную и гражданскую ответственность.


    Составитель серии Алексей Бобл

    Разработка серийного оформления Алексея Матвеева

    В оформлении переплета использована работа Владимира Манюхина


    © Атаманов М., 2016

    © Оформление ООО «Издательство „Э“», 2016

    Откровенный разговор

    Звонок на мобильник с неизвестного номера раздался в тот момент, когда я проходил очередные плановые процедуры в реабилитационной клинике. Проблемы с наркотической зависимостью вылезли в явном виде сразу же после моего возвращения из «Защиты Периметра», и даже спустя три месяца мне приходилось трижды в неделю ездить в медицинский центр, ставить капельницы с глюкозой и физраствором, прочищать печень и кровь, сбивать эффект наркотической ломки. Сколько нелицеприятных эпитетов я высказал за эти дни Георгию Иннокентиевичу, искалечившему мой организм за полгода контракта! Ему должно было икаться просто непрерывно.

    – Слушаю вас. – Свободной от капельницы рукой я дотянулся до мобильника и нажал на кнопку приёма звонка.

    – Роман, есть серьёзный разговор.

    Прошло столько времени, но этот голос я узнал бы из миллионов других. Мия! К разговору со своим нанимателем я давно был морально готов и даже активно искал встречи, чтобы по-мужски высказать этому гаду всё, что о нём думаю. Но вот к общению с его ближайшей спутницей я не готовился и растерялся. И не придумал ничего умнее, чем выключить телефон.

    Миллион мыслей закружился в моей голове. Почему вдруг Мия, а не Георгий Иннокентиевич? Он сам боится встречи и посылает вместо себя подругу? Столько времени прошло… Неужели я им всё-таки понадобился?

    «Угадал, – голос Ищущей Правду раздался у меня в голове. – Георгий Иннокентиевич ждёт тебя на том же месте через сорок минут».

    Чувства оказались смешанными. С одной стороны, мне жутко хотелось снова с головой окунуться в фантастический мир «Защиты Периметра». Что и говорить, именно там я впервые задышал полной грудью и ощутил своё настоящее призвание, там ощутил пьянящий вкус славы и признания. Я творил историю, многочисленные звездолёты моего флота закрывали звёзды и вызывали дрожь в стане врагов. Там я мог стать соправителем миллиардов насекомых, мог стать главой Оранжевого Дома Империи, мог стать кем угодно. Но самое главное, в «Защите Периметра» я чувствовал свою нужность для человечества, во мне видели спасителя всей нашей расы…

    С другой стороны, и негатив оказался не меньшим. Слишком дорого мне обошёлся предыдущий подобный опыт – полученных за первый контракт денег едва хватило оплатить все долги и штрафы, которые оставил после себя Георгий Иннокентиевич. От меня отвернулись друзья, я рассорился с близкими родственниками. Девушка, за которой я с переменным успехом ухаживал долгое время, бросила меня, обозвав опустившимся наркоманом. И в её словах имелись зёрна правды – после контракта я ощутил себя в искалеченном тяжёлыми наркотиками и алкогольными запоями теле, словно постаревшем разом лет на десять. Так что пробуждение от волшебного сна «Защиты Периметра» и выход в реальный мир оказались крайне горькими.

    – После того, как вы обошлись со мной в прошлый раз, я даже не знаю, какие аргументы смогут заставить меня снова уйти в «Защиту Периметра» и отдать вам своё тело на растерзание!

    Моя невидимая собеседница помолчала несколько секунд, а потом произнесла:

    – Королева чужих во главе трёхтысячного флота захватила Хнель. Твоя столица Унатари отрезана от Империи и готовится к безнадёжному бою. Шансов на победу нет никаких. Всё, что ты так кропотливо создавал в «Защите Периметра», может быть разом уничтожено, а дорогие тебе люди погибнут.

    Я думал, что меня ничем нельзя зацепить, но это оказалось вовсе не так. Мия сразу сумела вычленить именно то, чего мне так не хватало все последние дни. Люди вновь нуждаются во мне, верят в мои способности защитить их, надеются на меня. Я почувствовал, как во мне закипает жажда деятельности, пришедшая на смену длительной многонедельной апатии.

    – Только в этот раз контракт будет на моих условиях! – решительно заявил я.

    – Согласна, – Мия почему-то ответила сама, не интересуясь мнением своего хозяина.

    – Хорошо, буду через десять минут. – Я самовольно выдернул иглу капельницы из вены и направился к выходу из процедурной.

    * * *

    – Здравствуйте, Роман, куда это вы так спешите? – Дежурящий при входе в ресторан немолодой охранник достаточно невежливо схватил меня за плечо.

    Я с трудом удержал рвущийся наружу поток непечатных фраз. Опять та же самая история… это было ещё одной стороной первого контракта. Этого человека я совершенно точно видел впервые, однако он, вне всякого сомнения, хорошо знал меня, причём в негативном свете. Подобная известность, появившаяся после контракта с Георгием Иннокентиевичем, бесила меня даже сильнее, чем искалеченное наркотиками тело. С наркотической зависимостью, несмотря на тяжёлые последствия для организма, хотя бы понятно, как бороться, чего не скажешь про эту странную известность…

    Мне, словно близкому приятелю, на улице улыбались и строили глазки совершенно незнакомые девушки. Случайный прохожий, всмотревшись в моё лицо, мог вдруг потемнеть от гнева и ни с того ни с сего залепить мне кулаком в ухо. Продавщица на кассе в супермаркете могла отказаться пробивать мне покупки и вызвать охранников, чтобы те вывели меня из магазина. А уж ночные визитёры так и вовсе достали, особенно в самые первые недели после моего возвращения из «Защиты Периметра»! Раздавшийся звонок в дверь мог означать как появление девиц лёгкого поведения, удивительно хорошо ориентирующихся у меня в квартире и уверяющих, что у меня якобы оплаченный «абонемент» на их услуги до конца года. Так и хмурых бандитского вида личностей, поигрывающих бейсбольными битами и кастетами, требуя с меня возвращения какого-то там непонятного долга, причём с набежавшими некислыми процентами.

    Идя на встречу со своим нанимателем, я твёрдо намеревался припомнить Георгию Иннокентиевичу каждый подобный эпизод в моей жизни и потребовать полноценную компенсацию за нанесённый ущерб моему здоровью и репутации. Также я собирался в обязательном порядке требовать прописать в новом контракте пункт о недопустимости повторения подобных случаев, иначе отказываюсь помогать моим нанимателям. Вот только сперва мне нужно было пройти внутрь ресторана и увидеться с Георгием Иннокентиевичем.

    – Меня тут ждут, столик уже зарезервирован, – ровным голосом ответил я бдительному швейцару.

    Тот отпустил мою руку, подозвал одного из администраторов и что-то шепнул ему, указывая пальцем на меня.

    – На чьё имя заказан столик? – поинтересовался сотрудник ресторана, открывая свой блокнот и изучая записи.

    – Георгий Иннокентиевич… эээ… Месфель, – предположил я, однако не угадал – такой посетитель столик на сегодня не заказывал.

    – Я же говорю, гнать его в шею! – обрадовался моей промашке вредный пожилой охранник, но я предпринял вторую попытку.

    – Посмотрите ещё Мию Месфель, столик может быть заказан на неё.

    По тому, как разом погрустнел старик, я сразу сообразил, что на этот раз ответ оказался верным.

    – Но только чтобы без скандалов и ссор на этот раз, Роман, иначе одним лишь штрафом и возмещением ущерба за поломанную мебель уже не отделаетесь! – пригрозил бдительный охранник и наконец-то пропустил меня внутрь.

    В отличие от прошлого моего визита в это заведение, когда ранним зимним утром зал был пустым, на этот раз ресторан оказался полон народа. Однако обнаружить Мию не составило никакого труда – шикарная молодая женщина с длинными красными волосами и в ярко-оранжевом длинном платье выделялась среди толпы и притягивала взгляд, словно свет пламени в ночи. Ищущая Правду сидела за столиком одна в самом центре большого зала, перед ней находился какой-то фруктовый мусс и стакан апельсинового сока.

    – Садись, Роман. – Вместо приветствия собеседница указала мне на свободный стул. – Ты слишком рано подошёл, Георгия Иннокентиевича ещё нет, придётся подождать. Закажи пока себе что-нибудь на свой вкус.

    Подошедший официант протянул мне меню и принял заказ. При этом молодой парень как-то нервно на меня поглядывал, словно опасаясь, что я его вдруг укушу.

    – Не любят они тебя, Роман. – Мия тоже заметила странную реакцию сотрудника ресторана.

    – И с чего бы это вдруг? – не удержался и съязвил я. – До полугодового контракта в «Защите Периметра» меня даже соседи по подъезду не узнавали, сейчас же каждый второй житель района готов без разговоров сразу бить мне в лицо…

    – Значит, скромнее нужно было отмечать завершение своего контракта. – Эта красноволосая стерва наглядно продемонстрировала, что тоже умеет язвить.

    Я аж задохнулся от возмущения – мне что, всерьёз собираются доказывать, что это я ещё и во всём виноват?! Обвинение оказалось настолько неожиданным и нелепым, что я даже растерялся. Мия же улыбнулась, с любопытством наблюдая за моей реакцией.

    – Роман, давай сразу определим рамки предстоящего разговора, чтобы между нами не возникало недопонимания. Твоя личная жизнь вне «Защиты Периметра» ни меня, ни Георгия Иннокентиевича совершенно не интересует. Что ты там натворил, и почему вдруг соседи невзлюбили тебя, это дело десятое и к теме предстоящих переговоров отношения совершенно не имеет…

    Тут Ищущая Правду вынуждена была прервать свою речь, поскольку подошедший к нашему столику официант неожиданно поставил перед Мией бутылку шампанского.

    – Это подарок вам от бравых джигитов за тем столиком. – Официант указал на группу обедающих молодых кавказцев, один из которых улыбнулся Мии и послал воздушный поцелуй.

    Я заметил, как моя собеседница бегло осмотрела зал вокруг себя, потом взгляд женщины остановился на группе девушек-студенток за соседним столиком. Мия небрежно взмахнула кистью левой руки, и официант с остекленевшими глазами забрал бутыль и переставил на столик к студенткам. После повторения фразы про бравых джигитов девчонки весело захихикали, подарок был принят ими весьма благосклонно.

    – Не самое удачное место для переговоров, – проговорила недовольно Мия. – Но менять уже поздно, времени у нас не так много. Так вот, Роман, я повторюсь, сейчас мы обсуждаем только условия будущего контракта, а все свои недовольства и претензии можешь потом высказать Георгию Иннокентиевичу в частном порядке.

    – Спасательные жилеты опять выдают на противоположном берегу реки? – криво усмехнулся я. – Нет, Мия, так дело не пойдёт. После предыдущего контракта у меня осталось очень много претензий к нанимателю, и я собираюсь их обсудить с Георгием Иннокентиевичем до того, как подпишусь на новую авантюру.

    Мия отставила в сторону допитый стакан сока и посмотрела мне прямо в глаза.

    – Роман, ты почему-то считаешь, что твой наниматель должен быть тебе благодарен. Это совершенно ошибочное мнение. Отношения были чисто деловые – тебе заплатили, ты выполнил свою работу, больше вас с Георгием Иннокентиевичем ничего не связывает. Вопрос предыдущего контракта между вами закрыт. Если же ты считаешь, что добился настолько впечатляющих успехов, что наниматель вдруг должен загореться желанием дополнительно отблагодарить тебя, тоже вынуждена разочаровать тебя – нет, такого не произошло. Скажу больше, Георгий Иннокентиевич оказался крайне недоволен твоей игрой в «Защите Периметра» и уж точно не собирался возобновлять отношения с тобой. То, что с тобой всё же решили встретиться – моя личная просьба и результат стечения обстоятельств, но вовсе не твои заслуги или успехи.

    – По-твоему, не было совершенно никаких успехов?! – не поверил я. – Я же усилил флот Восьмого Сектора Периметра настолько, что ни Георгий Иннокентиевич, ни ты, ни глава Оранжевого Дома, ни даже сам Император не могли такого ожидать. Я получил в начале контракта шестнадцать лёгких кораблей с деморализованными командами и обилием внедрившихся шпионов других Великих Домов. Вам же на руки я сдал лучший в Империи флот из полутысячи звездолётов с шестью линкорами, двадцатью тяжёлыми крейсерами и грозным кораблём-маткой. Я уж не говорю про то, что уровень подготовки, ответственности и лояльности ветеранов рейда через территории чужих стал несоизмеримо выше, чем у того неорганизованного стада, которое досталось мне вначале.

    – Роман, вот не нужно только перевирать факты! – недовольно поморщилась собеседница, жестом снова подзывая официанта.

    Заказав ещё сока, Мия вернулась к теме нашего разговора:

    – А теперь я расскажу факты, какими они видятся мне и Георгию Иннокентиевичу. Твой флот к моменту окончания контракта наполовину состоял из кораблей Исееков, которые вернулись обратно на территории Роя. Так что ни о какой полутысячной армаде речь не может идти, ты оставил Георгию Иннокентиевичу в лучшем случае двести звездолётов. Линкоров осталось пять, а не шесть, тяжёлых штурмовых крейсеров всего пятнадцать. Причём все тяжёлые корабли, по словам адмирала, были в какой-то идиотской комплектации, которую пришлось менять обратно на нормальную, тратя и без того немногочисленные оставшиеся после тебя деньги. И самое возмутительное – ты, даже элементарно не спросив разрешения у хозяина, продал роскошную яхту «Королева Греха». Кронпринцу пришлось выкупать её обратно у Робена и отдавать хозяину Тессы четыре линкора и часть крейсеров. Вот они, реальные факты, а не те сказки, которые ты пытаешься мне тут рассказывать. Во флоте реально остался всего один линкор «Кронпринцесса Ликанна» и пять тяжёлых штурмовых крейсеров, остальное было у тебя временно и тебе не принадлежало.

    Я не мог поверить своим ушам – «Невеста Хаоса», «Принцесса Астра», «Хозяин Тессы» и только-только поступившая во флот после капитального ремонта и модернизации «Красавица Индига», которую я втридорога купил в Девятом Секторе… Эти идиоты отдали четыре новеньких линкора и десять штурмовых крейсеров к ним в придачу за какую-то яхту! Мия же, не обращая внимания на мои душевные переживания, продолжала:

    – Никто не спорит, что флот действительно усилился за полгода – появился линкор, появились тяжёлые крейсера, вот только и Георгий Иннокентиевич, и я совершенно уверены, что усиление произошло бы в любом случае – Император и глава Оранжевого Дома давали деньги на усиление флота. Я даже предполагаю, что если бы продолжал играть Георгий Иннокентиевич, он не ссорился бы с герцогом Паоло и не тратил на этот бесполезный конфликт время и деньги, и тогда флот через полгода мог бы быть гораздо сильнее и крупнее!

    Говорила собеседница достаточно убедительно. Подозреваю, что она активно использовала хитрые гипнотические штучки, чтобы я поверил в правоту её слов. На какие-то секунды я даже почти поверил, что я эдакий бездарь, который только испортил ситуацию. И если бы изначально не был твёрдо убеждён в обратном, то у Мии, возможно, и получилось бы. Мне пришлось помотать головой, чтобы наваждение прошло.

    – Если для Георгия Иннокентиевича какая-то яхта оказалась важнее четырёх линкоров, модернизированных и укомплектованных просто по максимуму, то за полгода никакого усиления бы вообще не произошло – твой спутник просто впустую растранжирил бы все деньги, как он и раньше делал. Цена четырём линкорам и десяти тяжёлым крейсерам никак не менее двух миллиардов кредитов, плюс обученные экипажи, ветераны множества боёв с чужими… Он же выменял всё это богатство на яхту, цена которой триста миллионов в базарный день.

    – Не тебе судить, Роман! Тут вопрос принципа – яхту «Королева Греха» кронпринц Георг купил для меня в подарок, точнее нам обоим. Это наш с ним летающий дворец, в котором мы вместе прожили пятнадцать лет! Георг все эти годы продолжал украшать наш общий дом, собирал всевозможные редкости, для него это стало любимым делом. В «Королеву Греха» столько вложено труда, времени и сотен миллионов кредитов, что никакой боевой звездолёт и близко не стоит по цене, а уж тем более по уровню комфорта. Да на яхте только скульптур работы великого Верона тон Гепа имелось на семьсот миллионов! Кроме того, моя почти полная коллекция номерных изумрудов из Сиваллы – трофеи великой войны с Роем, да этим камням сейчас просто цены нет! А ты всё это богатство продал Робену за какой-то жалкий миллиард! Да брат тебя провёл вокруг пальца, а ты даже не понял этого!

    Принесли мой заказ, и Мия снова была вынуждена прерваться. Осмотрев принесённые мне блюда, красноволосая красавица удивилась:

    – Ты что, Роман, худеть решил? Салатики, минералка… Где мясо с гарниром, где рыба на углях, где алкоголь, в конце концов? В прошлый раз ты себя не ограничивал.

    – В прошлый раз у меня был здоровый молодой организм. А после Георгия Иннокентиевича мне досталось тело, которое полгода не просыхало, если судить по обилию пустых водочных бутылок у меня в комнате. Печень отказывает, давление скачет, словно у гипертоника, вены исколоты, трижды в неделю курсы реабилитации от наркомании – вот во что мне обошёлся первый контракт с вами. Потому и минералка, а не что покрепче.

    Мия закрыла глаза на несколько секунд, потом покачала головой несколько вымученно:

    – Роман, мы же вроде договаривались насчёт рамок тем для разговора. Просто пойми, твоя жизнь сейчас Георгию Иннокентиевичу совершенно неинтересна. Во время контракта твоё тело находилось в вирт-капсуле, за ним осуществлялся должный уход. Так что твои слова про алкоголь и исколотые вены – откровенные фантазии, как и попытка спихнуть вину за ссору с соседями на постороннего человека. Доказательств у тебя нет и быть не может.

    Я полез в карман и вытащил прихваченную из дома по дороге сюда прозрачную коробочку со светящимся шариком внутри, положил её на стол перед собеседницей. Мия взяла кристаллы, с любопытством повертела в руках и положила обратно. Я посчитал, что прижал собеседницу к стенке неопровержимой уликой.

    – Интересно, это из запасов Георгия Иннокентиевича? Или из тех упаковок с кристаллами, что ты взяла на пиратской базе в Унатари?

    Ищущая Правду весело улыбнулась в ответ:

    – Роман, это вовсе не кристаллы, мне ли не знать. Скорее это пластмассовый сувенир на память, который ты заказал, чтобы он напоминал о «Защите Периметра».

    – Гм-м-м… Допустим, даже так. Но теперь ответь мне, Мия, как ты узнала мой номер телефона?

    – Ты совсем плох стал со своими подозрениями, Роман. Я же какое-то время жила в твоей квартире зимой, вспоминай, тебе Георгий Иннокентиевич рассказывал! Конечно же, я видела твой мобильник и позвонила себе, чтобы номер сохранить на всякий случай.

    – Всё бы так, Мия, и я бы даже поверил тебе, вот только я сменил с тех пор номер – достали звонки с угрозами среди ночи. Этот номер у меня меньше недели, я его сообщил только матери и лучшему другу. И хочу заметить на будущее – когда звонишь, говори в микрофон трубки, а не посылай свои мысли собеседнику напрямую в голову. Было странно сегодня продолжать слышать твой голос, когда телефон я уже отключил…

    – Роман, ты говоришь крайне странные вещи, – надула недовольно губки моя собеседница. – Голоса в голове, работающие в выключенном состоянии телефоны… Ты не пробовал консультироваться у психиатра?

    Я решительно отодвинул тарелку и встал из-за стола.

    – В таком случае, Мия, я ошибся, конструктивного диалога у нас не получится. Передавай привет Георгию Иннокентиевичу и заодно скажи ему, пусть не попадается мне на глаза. Вот честно, прибью этого гада!

    Развернувшись в сторону выхода, я успел сделать два шага, как вдруг двое крепких, атлетически сложённых мужчин, до этого тихо беседующих за соседним столиком, встали и преградили мне дорогу. Один из них профессионально заломил мне руку за спину и уложил мордой на стол перед Мией.

    – Разрешения уходить хозяйка тебе не давала! – прошипел мне на ухо этот громила.

    Вокруг нас продолжали как ни в чём не бывало обедать люди, официант пронёс поднос буквально в метре от меня, но никого из многочисленных посетителей ресторана почему-то не интересовало происходящее за этим столиком. Словно нас и не было вовсе. Может, заорать, чтобы привлечь внимание?

    – Бесполезно, Роман, – они не услышат твой крик, – произнесла Мия, с каким-то нечеловеческим ледяным равнодушием наблюдая за моими тщетными попытками вырваться из захвата. – Ты совершенно не вовремя напомнил мне о моих способностях Ищущей Правду и заодно о моём обещании убить тебя при встрече в реальном мире. Такими обещаниями не разбрасываются впустую. И раз ты не готов сотрудничать…

    Я совершенно неожиданно обратил внимание, что оба напавших на меня громилы схожи между собой, как две капли воды. Близнецы? Или…

    – Пар то нек Туки-тука-де-са! Пори-ла-нави! (Отпустить! Слушаться старшую самку! Выполнять немедленно!)

    Действовал я чисто интуитивно, но не ошибся – оба амбала синхронно отшатнулись от меня и опустились передо мной на одно колено, склонив головы. Как полезно, оказывается, прислушиваться к разговорам своих хамелеонов-телохранителей – пускай язык народа Равааш я не знал, но всё же десятка два фраз сумел запомнить.

    Гордясь своим маленьким триумфом, я шутливо отсалютовал Мии и направился к выходу из ресторана. Точнее, попытался это сделать. Стоило мне отойти от столика на пару шагов, как я почувствовал нарастающее сопротивление – каждый шаг давался значительно труднее предыдущего. Моих сил хватило на шесть шагов, дальше я не мог сдвинуться ни на миллиметр. Ладно, не тупой, понял. Я не стал биться головой в стену, вернулся за столик и сел напротив Мии.

    – Будем считать, что счёт нашей встречи один-один, – весело усмехнулась могущественная Ищущая Правду. – Хорошо, Роман, давай действительно поговорим откровенно.

    * * *

    Моя собеседница посмотрела на часы, на её лице проскользнуло недовольство и даже лёгкая растерянность.

    – Что-то запаздывает твой наниматель… Странно, обычно Георгий достаточно пунктуален. Ладно, попробуем пока без него. Роман, я предлагаю такой вариант – на любые твои три вопроса обещаю ответить максимально честно. Потом после ответов, чтобы не терять времени, перейдём к обсуждению следующего контракта. Ты выскажешь по пунктам свои пожелания, я же посмотрю, насколько они выполнимы. Если останутся спорные моменты, дождёмся Георгия Иннокентиевича и спросим у него. Согласен?

    Я подумал и кивнул, такой вариант меня вполне устраивал. Мия же выдохнула с явным облегчением – похоже, в моём согласии она вовсе не была уверена. Красноволосая красавица немного расслабилась, и за маской смертельно опасной хищницы проявилась безумно красивая женщина. Возможно, самая красивая, которую я вообще видел в своей жизни. Лишь Астра своей точёной хрупкой красотой соперничала с этой опасной хищницей. Почему-то вспомнились сравнения, которые дала Флорианна: «Астра – снежинка, Мия – пламя». Очень точное наблюдение. Моя собеседница вдруг без видимых причин улыбнулась. Скорее всего, прочитала мои мысли.

    – Непривычно видеть тебя без огромного живота. Дочку-то как назвала? – задал я первый из трёх разрешённых вопросов.

    Мия удивлённо посмотрела на меня, но потом всё же улыбнулась.

    – Меньше всего на свете ожидала подобный вопрос от тебя, Роман. Хотя приятно, не скрою, что тебе это интересно. Дочку назвали Дея, кронпринцесса Дейанна ройл Георг тон Месфель.

    Раз дочка Мии стала кронпринцессой, нетрудно было догадаться, что с Мартой мой сменщик уже развёлся. Интересно, что моя бывшая жёнушка потребовала за подписание бумаг на развод? Спросить об этом Мию? Ладно, жалко тратить вопрос, выясню уже потом по ходу игры. Тем более что имелся гораздо более интересующий меня вопрос:

    – После выхода из «Защиты Периметра» я потратил уйму времени, пытаясь найти в Сети информацию об этой игре, а также об имеющихся в продаже или хотя бы существующих в виде действующих образцов игровых вирт-капсул. Всё впустую. И если секретность закрытой игры для избранных я бы ещё мог понять, то вот зачем скрывать информацию про вирт-капсулы? Нелогично, как раз наоборот, производители бы кричали об этом на каждом углу. Складывается впечатление, что подобных технологий просто не существует. Не расскажешь об этом?

    Мия снова довольно улыбнулась:

    – Наконец-то ты стал думать головой, а не поддаваться эмоциям. Отличный вопрос, Роман, вот с него и нужно было начинать наше общение, а не плакаться на судьбу и жаловаться на грубых соседей. В твоих предположениях всё верно, но упущен один важный момент – ты ведь сам вживую видел работающую вирт-капсулу, причём серийную, запущенную в массовое производство модель, а не какой-то экспериментальный образец. Подсказок я сообщила вполне достаточно. Дальше сам догадайся, подтверди наличие работающего мозга у тебя в голове.

    Моя собеседница откинулась на спинку стула и со стаканом сока в руке принялась наблюдать за моими умственными потугами, явно не собираясь помогать мне и выдавать дополнительную информацию по теме.

    Я лихорадочно пытался представить, как такое вообще может быть – массовое производство вещи, информацию о которой не найти? Какие-то жутко секретные военные технологии? Отработка военными разных ситуаций в виртуальном мире, а не в реальности? Ну там командная работа групп в заражённой местности или под обстрелом противника. Или тренировки на преодоление страха смерти – после сотен смертей в виртуальном мире солдаты уже не боятся опасности. Или подбор наиболее подходящих людей для каких-то крайне необычных миссий типа высадки на Марс или общения с обнаруженными неземными формами жизни… Хотя это звучит слишком фантастически.

    – Тем не менее это правильный ответ, – подтвердила Мия явно удовлетворённо. – Хорошо, что твоё мышление не зашорено, в отличие от подавляющего большинства людей, и ты готов выходить за рамки привычного. Да, это технологии будущего, которые отрабатываются уже сейчас. И игра «Защита Периметра», и оборудование для неё реально существуют, но все цели этого масштабного эксперимента я не знаю. Как и не представляю, куда деваются выбывшие игроки, раз информация о «Защите Периметра» не просачивается за пределы лабораторий. Очень надеюсь, что им просто дают новых персонажей, хотя не уверена. У тебя остался последний из трёх вопросов, Роман. Задавай его, и перейдём уже к делу.

    Легко сказать… Я находился в шоке после получения ответа на предыдущий вопрос. Мия и Георгий, получается, участники масштабного многолетнего эксперимента какой-то неизвестной засекреченной структуры! Ну ни фига себе! Мысли путались у меня в голове. Те вопросы, которые ещё минуту назад казались важными, сейчас уже не имели никакого смысла. «Защита Периметра» – отработка технологий будущего… Да, пожалуй, такой вариант хоть и звучал фантастически, зато многое объяснял.

    – А можно переместить моё тело в игру? – поинтересовался я.

    Брови собеседницы удивлённо выгнулись, губки недовольно сжались.

    – Странный вопрос, Роман, вот тут ты меня серьёзно разочаровал. Ты же сам знаешь на него ответ – это невозможно по целому множеству причин. Как ты вообще представляешь попадание физического тела в компьютерную игру? Ни один материальный объект невозможно добавить в виртуальный мир. Как и невозможно вынести из «Защиты Периметра» ничто материальное. Только мысль, только разум, только знания. Вот это, – Мия указала на коробочку, – действительно лишь китайский сувенир, пластмассовая жемчужина. Георгий увидел её в киоске и купил для меня, так как она действительно напоминает игровой предмет. Всё остальное – просто наведённые мной иллюзии. «Защита Периметра» используется в том числе для поиска среди множества людей тех, кто имеет способности псиоников, и для тренировки их навыков. После многих лет тренировок я научилась использовать эти навыки не только в виртуальном мире, но и вне его.

    При всём своём скепсисе я не находил явных изъянов в словах Ищущей Правду. Разве что… – я указал на двух близнецов за соседним столиком.

    – А кто играет за нечеловеческие расы и за чужих? Почему они поняли мои слова?

    Мия укоризненно покачала головой.

    – Роман, так нечестно – ты уже использовал все свои вопросы. Давай действовать в рамках правил, как и договаривались. Я ответила на три твоих вопроса. Уверена, что рано или поздно ты найдёшь ответы на остальные. Сейчас же мне нужен от тебя составленный список условий контракта. Вот карандаш, вот лист из записной книжки. Я пока оставлю тебя на пару минут, нужно узнать, почему Георгий Иннокентиевич задерживается.

    Красноволосая красавица достала из небольшой дамской сумочки миниатюрный мобильный телефон, украшенный яркими крупными кристаллами, возможно даже настоящими драгоценными камнями, и вышла из шумного зала на лестницу. Мой взгляд невольно переместился на оставленную женщиной кожаную сумочку. Наверняка внутри находилась масса интереснейших вещей, возможно даже какие-нибудь секретные разработки учёных, которые пролили бы свет на происходящее… Но я потряс головой, отгоняя криминальные мысли, и взял карандаш. Итак, что же я хочу?

    Мия вернулась минут через семь, когда список требований уже был мною практически составлен. Женщина постояла несколько секунд, смотря невидящим взглядом куда-то мимо меня, затем с силой швырнула свой телефон об пол. Аппарат раскололся на множество частей, драгоценные кристаллы разлетелись по полу. Не требовалось иметь семь пядей во лбу, чтобы понять, что моя собеседница откровенно расстроена и даже разъярена. Интересно, кто сумел довести Ищущую Правду до белого каления?

    – Георгий Иннокентиевич не придёт на встречу, – сообщила мне Мия, немного придя в себя. – Он в самый последний момент, оказывается, передумал – сказал, что не хочет встречаться с тобой лично, так как подозревает, что ты не слишком ласково его встретишь. Каков самовлюблённый эгоист!

    Мне показалось, или глаза Мии предательски заблестели от слёз?

    – Ладно, Роман, раз уж Георгий меня так подставил, не вижу больше смысла выгораживать его. Да, ты не ошибся – именно Георгий находился в твоём теле всё то время, когда ты играл в «Защите Периметра». Не делай квадратные глаза. Именно отработка возможности переноса сознания человека в другое тело и является одной из целей игры. Достигается это или с помощью специальной аппаратуры, или действиями сильных людей-псиоников, таких, как я или Георгий Иннокентиевич. Если бы только знал, Роман, как мне будет непросто в одиночку тянуть всё самой… Лишь бы сил хватило… Времени совсем нет, мы и так уже серьёзно запаздываем. Поэтому давай листок, я посмотрю.

    Мия чуть не силой вырвала у меня из рук лист бумаги и быстро пробежалась по нему взглядом.

    – По первому пункту понятно, деньги будут, с этим как раз проблем никаких нет. Труднее вот с этим пунктом: «Не позволять в теле употреблять наркотики и алкоголь». Пока стопроцентно гарантировать не могу, но обязательно что-то придумаю. То же самое насчёт следующего пункта по поводу запрета на антисоциальные выходки. Хотя… ладно, принимаются оба пункта. Клянусь своими способностями и жизнью своей единственной дочери, что за время второго контракта у сменщика в твоём теле не будет ни антисоциальных выходок, ни наркотиков. Надеюсь, такой вариант тебя устраивает?

    Я кивнул, несколько шокированный подобной клятвой своей собеседницы. Мия же продолжила:

    – Вот следующие пункты мне непонятны: «Свобода поведения в игре, гарантии защиты близких людей и прочее». Роман, давай более конкретно, что ты подразумеваешь под этой свободой и защитой? И пожалуйста, побыстрее, а то отсутствие Георгия Иннокентиевича в игре скоро заметят.

    Честно говоря, я ожидал серьёзнейшего сопротивления собеседницы по предыдущим пунктам, тем более что сумму я запросил изрядную, включающую все моральные и материальные компенсации как за предыдущий, так и авансом за будущий контракт. А потому я удивился и даже несколько растерялся от той лёгкости, с которой все мои требования были приняты. Да и тот напор, с которым меня подгоняла собеседница, тоже мешал сосредоточиться.

    – Мне не нужны никакие отчёты по поводу своих действий в «Защите Периметра». Я должен иметь возможность поступать так, как посчитаю правильным в той или иной ситуации. И я хочу получить гарантии того, что никакие персонажи не пострадают от твоих рук лишь из-за того, что они стали мне дороги.

    – А разве в прошлый раз тебя кто-то ограничивал? Что же до моих действий… вот неужели ты всерьёз считаешь, что третьей по силе Ищущей Правду нечем больше заняться, чем охотиться на близких тебе людей? – удивилась Мия.

    – Вспомни искалеченную тобой Флорианну. Вспомни, как ты накинулась на принцессу Астру на подводной лодке.

    Мия возмутилась в ответ:

    – Роман, твоё отношение к этим персонажам вообще никак не влияло на мои действия! Заставить замолчать болтливую маленькую пустышку было просто необходимо! Я сделала это ради нашего общего блага – в противном случае уже через день-два тайна подмены была бы раскрыта, и игра для персонажа Георгия Иннокентиевича закончилась бы полным провалом, да и я бы тоже серьёзно пострадала. Ты даже не представляешь, с какой тщательностью администраторы следят, чтобы никто в «Защите Периметра» не выпадал из образа. Пара лишних фраз про реальный мир, и всё – игрока как не бывало! Насчёт второй девушки был просто голый расчёт – её беременность мешала моим планам. Но ты потребовал её не трогать, и я согласилась…

    – Мия, не увиливай от ответа. Меня не интересует перечисление уже сложившихся фактов, мне нужны гарантии на будущее.

    Моя собеседница посмотрела мне прямо в глаза и проговорила медленно и чётко:

    – Ограничивать тебя никто не собирается, как и никто не запрещает тебе заводить друзей, подруг, фавориток и даже любовниц в «Защите Периметра». Но правила игры остаются прежними: ни в коем случае не раскрывать факт подмены личности кронпринца Георга и продержаться полгода, отражая атаки чужих. От себя добавлю следующие условия – ты не имеешь права разводиться с моим персонажем в игре, не имеешь права заводить ещё детей и обязан любой ценой удержать звёздную систему Унатари. Это принципиальные моменты, нарушение которых автоматически разрывает контракт, никаких выплат в этом случае не будет, да и за твою жизнь в реальном мире я бы потом не дала и мелкой монетки. Считай это одновременно предупреждением и официальными правилами игры.

    Я поморщился, хотя и понимал, что Мия имеет право выдвигать подобные требования – ей совершенно не нужен игрок, который станет разрушать её собственную сложную игру. В общем-то справедливые требования, я против ничего не имел и лишь задал уточняющий вопрос:

    – Мия, я вполне могу понять насчёт развода – по сюжету игры он угрожает положению в обществе маленькой кронпринцессы Деи. Могу понять насчёт других детей – твоей дочке не нужны конкуренты и другие наследники. Но почему именно Унатари?

    Мия посмотрела на меня с выражением какого-то сожаления во взгляде, словно умственные способности собеседника в очередной раз удручили её:

    – Разве непонятно? Потому как по сюжету игры Дея сейчас мирно спит в колыбельке на Унатари. И потому твоя задача любой ценой оградить родную дочь от угрозы.

    – Давай уточню задачу. Мне нужно оберегать Дею или звёздную систему Унатари? Если я вывезу девочку из Унатари в безопасное место, защита Унатари по-прежнему будет являться приоритетной задачей?

    Моя собеседница задумалась, а потом произнесла:

    – Роман, ты, конечно, прав, вот только, к сожалению, умная мысль пришла слишком поздно – ты не сможешь вывезти Дею из Унатари. Я ведь не простой игрок, а Ищущая Правду с большими способностями. Мне доверяет администрация игры, мой персонаж может надолго покидать «Защиту Периметра». Сейчас дочь служит для меня маяком, на который я могу вернуться в игру, прихватив тебя незаметно для администрации. Но тут есть технические нюансы, связанные с обратным выходом, мне нужна именно та самая точка для выхода. Если совсем коротко, сохранение звёздной системы Унатари принципиально важно даже не для меня, а именно для тебя самого – иначе ты не сможешь покинуть «Защиту Периметра» и выйти обратно в реальный мир.

    – Я правильно понимаю, что тебя рядом со мной в «Защите Периметра» не будет? – уточнил я важный момент, и красноволосая красавица подтвердила:

    – Да, это так. В игре я слишком уязвима для своего хозяина, и потому не хочу рисковать.

    – Не доверяешь мне? – усмехнулся я.

    – Конечно. Я вообще никому не доверяю – ни тебе, ни Георгию Иннокентиевичу, ни администрации. Разве прожила бы я столько лет в «Защите Периметра», если бы была излишне доверчивой? Я оставлю тебе возможность трижды вызвать меня на короткое время, но только в случае крайней необходимости – подобный переход достаточно затратный даже для меня. Условия понятны?

    Я молча кивнул.

    – Раз так, будем считать, что условия контракта согласованы. Подписывать смысла я не вижу – в прошлый раз это сделано было лишь для антуража, чтобы ты прочувствовал ответственность решения. Бумажные экземпляры всё равно не перенести в игру, да и нет времени сейчас на подобные глупости, Георгия вот-вот хватятся. Итак, тебе нужно подготовить сознание к переносу.

    – Как это сделать? – поинтересовался я, и Мия объяснила:

    – Тебе нужно заснуть или серьёзно напиться. Поскольку времени крайне мало, поступим самым простым способом – вот снотворное, выпей его.

    Мия протянула мне пару неподписанных таблеток в жёлтой глазурной оболочке. Весь мой жизненный опыт, вся моя осторожность вопили в этот момент, что не стоит глотать непонятные препараты из рук едва знакомого человека, но я силой воли подавил глас разума. Запил сладковатые таблетки минералкой и приготовился ждать.

    Эффект проявился уже через десяток секунд – зал ресторана поплыл перед глазами, двое мордоворотов за соседними столиками приобрели вид бойцов расы Равааш, наряд Мии вместо оранжевого платья стал представлять собой набор ярких ленточек, а прямые красные волосы сложились в высокую причёску. У меня появилось стойкое ощущение, что я совершил самую большую ошибку в своей жизни.

    – Приберитесь тут после нас! – произнесла Мия ящерицам на языке Империи, и обе рептилии подтверждающе кивнули.

    Ищущая Правду посмотрела на свои часы, потом на меня.

    – Эх, Роман, молись, чтобы мы не опоздали и чтобы у меня хватило энергии…

    Последнее, что я заметил, уже теряя сознание – Мия протянула руку к так и лежащему на столе китайскому сувениру, с лёгкостью раздавила в кулаке тоненькую прозрачную упаковку и… отправила себе в рот «пластмассовую жемчужину»!

    * * *

    А-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а-а!

    Моё тело выгнулось дугой от дикой боли, я в ужасе распахнул глаза. Слепящий белый свет. Какие-то смутные склонившиеся надо мной тёмные фигуры. Булькающие голоса, звучащие словно из-под воды:

    – Пульс снова пропал!

    – Ещё разряд!

    Я не успел даже сообразить, не то что среагировать, как одна из фигур наклонилась ко мне. Разряд тока дефибриллятора заставил тело снова выгнуться. Я заорал. Точнее, вместо оглушительного крика я сумел выдавить лишь какой-то едва слышный свист. Мешали вставленные в горло трубки и кислородная маска на лице.

    – Есть пульс!

    – Зрачок реагирует на свет!

    – Подтверждается мозговая активность!

    – Давление шестьдесят на тридцать, растёт!

    – Два кубика нанитов-7 в вену, нужно закрепить результат.

    Я почувствовал, как в мою шею впилась игла. Попытался сосредоточиться и сфокусировать зрение, но не получилось. Люди по-прежнему виделись лишь тёмными расплывчатыми контурами. Зато слух постепенно стабилизировался.

    – Опять пошла аритмия. – Голос принадлежал молодой женщине. – Пульс неровный, пятнадцать ударов в минуту. Может, ещё разряд?

    – Нет, пока не требуется. Кислорода в крови уже должно хватать, давление стабилизируется. – Странный акцент, словно даже нечеловеческий.

    – Пульс двадцать восемь в минуту, растёт.

    – Давление семьдесят пять на сорок. Наблюдается активность головного мозга.

    – Пациент пришёл в сознание! – Радостный крик третьего участника отозвался звоном в ушах.

    Одна из фигур наклонилась ко мне. Я попытался сфокусировать взгляд и с удивлением узнал Мию в хирургическом халате и с повязкой на лице. Она обеспокоенно рассматривала моё лицо и вдруг встретилась со мной взглядом.

    Вижу, ты меня уже слышишь и понимаешь. Роман, ну и напугал же ты меня! Не всё прошло гладко при переносе, не знаю уж точно почему. Возможно, какие-то автоматические защитные механизмы администраторов «Защиты Периметра» обнаружили подмену IP-адреса или ID-капсулы, несмотря на все ухищрения. Твой аккаунт был забанен, в игре это выглядело как внезапная остановка сердца. Ты провёл три минуты в состоянии клинической смерти. Я потратилась почти «в ноль», вытаскивая тебя с того света. Но тебя удалось откачать, персонаж разблокирован, и только это имеет значение.

    Восстанавливайся, набирайся сил. Сейчас я, как и говорила, вынуждена покинуть тебя. Вызывать меня в «Защиту Периметра» ближайший месяц-полтора бесполезно – у меня просто не хватит сил на перенос. Так что справляйся сам. Тебя ждёт оборона Унатари.

    Удачной игры!

    Осаждённая столица

    Просыпался я тяжело, какой-то липкий бессвязный сон всё никак не желал отпускать меня. Наконец, я сумел открыть глаза и сразу же осмотрелся. Позолота на стенах и потолке, вычурные светильники в виде друз кристаллов, слева от меня стоит громадная бронзовая статуя неизвестного существа с восемью конечностями. Помещение казалось знакомым, вот только я никак не мог сообразить, где же я его видел. Может, в отеле в Турции? Хотя нет, в отеле имелось окно во всю стену. Чисто на автоматизме вызвал интерактивную карту, чтобы сориентироваться. Я не единожды за последние месяцы по привычке пробовал это делать, но всегда безуспешно. Сейчас же полупрозрачная карта проявилась перед глазами.

    Седьмое спальное крыло космической яхты «Королева Греха»

    Остатки сна вмиг улетучились. Точно! Я снова в игре!!! За долю секунды вчерашний день промчался у меня перед глазами – процедуры в клинике, звонок неизвестного абонента, переговоры с Мией, склонившиеся надо мной перепуганные врачи… Кстати, чем закончилась вся эта история с пошедшей наперекосяк заменой персонажа, и как это отразится на моём здоровье? Я осторожно пошевелил руками-ногами, затем пощупал грудь. На теле под слоем термобелья обнаружились прилепленные пластырем плоские круглые нашлёпки, видимо какие-то медицинские датчики. Неудобств они не вызывали, движений не стесняли, так что я пока оставил их без внимания, тем более что взгляд зацепился за нечто другое – огромный живот, которого быть не должно. Помещение звездолёта огласил мой разъярённый крик, из цензурных слов в нём были только междометия.

    Все те успехи в деле оздоровления организма, которых я с огромным трудом добился за полгода в игре, оказались полностью перечёркнуты моим сменщиком! Этот… нехороший человек Георгий Иннокентиевич снова набрал лишний вес, приведя фигуру в первоначальное состояние, тело вновь заплыло дряблым жиром! Мне срочно требовалось увидеть себя со стороны, чтобы оценить масштабы бедствия.

    Я осторожно спустил босые ноги на пол и попробовал привстать. Голова слегка закружилась, однако всё оказалось не так страшно, как я опасался. И уж точно совсем не так, так можно было ожидать от недавно пережившего клиническую смерть тела. Я сделал несколько шагов и остановился перед огромным зеркалом. Из зазеркалья на меня смотрел очень тучный мужчина с заметной проседью в тёмных волосах. Это ещё что такое? К моменту окончания предыдущего контракта у кронпринца Георга имелись лишь единичные седые волосинки в тёмной густой шевелюре, Астра ещё баловалась и пыталась их выдёргивать. Сейчас же на меня смотрел седеющий пузатый старик. И плечи… я даже снял через голову полупрозрачную белую водолазку, чтобы своими глазами убедиться, что зеркало не врёт. Наколотые чёрные трёхглазые черепа пропали. С правого плеча снова улыбался крылатый ослик с огромными выпученными, словно при запоре, глазами. На левом предплечье в соблазнительной позе возлежала обнажённая длинноногая красотка с ярко-красными волосами. Неизвестный автор рисунка несколько гипертрофированно изобразил округлости женского тела, но всё же оригинал был легкоузнаваем.

    Так, что ещё? Правый глаз, повреждённый когда-то в боях с чужими, совершенно зажил и функционировал нормально. Сеть шрамов на лице кронпринца исчезла, наверняка убранная при помощи хороших хирургов-косметологов. Георг явно преднамеренно оставил лишь один узкий белый шрам, идущий через бровь и далее по правой щеке до губы, придающий лицу выражение суровой мужественности. О том, что мужественное лицо сурового воина абсолютно не сочетается с грушевидным рыхлым телом, колышущим при ходьбе пластами сала, Георгий Иннокентиевич наверняка не подумал. Тело выглядело несколько комично, словно наспех склеенный Франкенштейн от двух разных мужчин.

    Да, с телом придётся заново разбираться. Уже понятно, что ситуация крайне запущенная, и работать в тренажёрном зале снова придётся серьёзно. Но сейчас гораздо важнее для меня было понять, что случилось с характеристиками. Я посмотрел на информацию о своём персонаже:

    Георг ройл Инокий тон Месфель, наследный принц Империи, 48 лет

    Раса: Человек

    Пол: Мужской

    Класс: Аристократия/Мистик

    Достижения: Старшая самка Хамелеонов, Нашедший Арита, Прошедший через Чужих, Исследователь неизвестного, Собиратель земель Империи, Экс-командующий Флотом Восьмого Сектора, Симулянт, Бросивший друга, Отказавшийся от ребёнка

    Известность: 31

    Репутация: −52

    Что?! У меня глаза на лоб полезли, как от обилия новых «достижений», так и от загубленной репутации. Как вообще технически возможно уронить репутацию персонажа сразу на сотню единиц за какие-то три ме… Стоп! Я с недоумением уставился на дату, отображаемую в углу вызываемой интерактивной подсказки. Не может быть – с момента окончания контракта прошло вовсе не три, а семь месяцев!!! Как?!

    Семь месяцев! Принцесса Астра уже должна была родить мне сына! Кстати… не связано ли несмываемое позорное клеймо «Отказавшийся от ребёнка» именно с этим событием? Получается ведь, что я никак не отреагировал в установленные законом Империи сроки на рождение сына, и ребёнок не только не стал кронпринцем, но даже не получил приставку «тон» к имени, обозначающую благородное происхождение… С досады я стукнул кулаком по глядящему на меня из зеркала толстяку, словно отражение было в чём-то виновато.

    Блин, ещё и руку ушиб! Я потряс отбитой кистью.

    Мия! Придушу при встрече суку!!! Я отчётливо осознавал, что эта лживая гадина меня обманула. В рассказанную красноволосой женщиной версию про игру для военных не вписывался ни «сувенир», оказавшийся настоящими кристаллами, ни такое несовпадение времени, ни… если подумать… два хамелеона, каким-то образом оказавшиеся вне игры в реальном мире. Меня обвели вокруг пальца и, наобещав с три короба, снова засунули в «Защиту Периметра».

    Я сел на краешке огромной кровати. Семь месяцев прошло, подумать только! А мой флот… тут меня пробил холодный пот. «Толстушка Джоан» и сопровождавшие её корабли! Экипажи звездолётов полгода уже как сидят без окладов чёрт знает где на территории Роя! Продовольствие давно должно было закончиться, корабли не могут оплатить ни ремонт и техобслуживание на станциях Исееков, ни заменить топливо в реакторах. Ох и клянут же они своего командующего на чём свет стоит!

    Нужно срочно исправлять ситуацию! Нужно перевести средства своим кораблям! Что у меня с деньгами? Я открыл внутренний интерфейс на вкладке финансов… и снова закрыл. На счету оставалось всего полтора миллиона кредитов. Вот на что, спрашивается, можно было потратить триста миллионов, которые я оставил Георгию Иннокентиевичу? На новые скульптуры для яхты? Я попытался выяснить историю транзакций со своего счёта, но журнал оказался очень качественно кем-то подчищен.

    Так, нужно думать, что делать со всем доставшимся мне наследством. Денег мизер, флот непонятно где, судьба близких мне людей неизвестна, да и снова появившийся у персонажа класс «Мистик» красноречиво свидетельствовал, что Георг в моё отсутствие снова плотно подсел на наркотические кристаллы. Вот честно, просто руки опускались…

    Я попробовал вызвать хамелеонов в надежде получить ответы на свои вопросы. Однако никто на мой призыв не проявился. И это также было странно.

    Немного успокоившись, я направился искать хоть какую-нибудь одежду – негоже благородному кронпринцу Империи разгуливать в неглиже даже на своей собственной яхте. К счастью, одежный шкаф обнаружился в этой же комнате. Я перерыл весь гардероб, но не нашёл почему-то ни одного военного мундира – не только командующего флотом Восьмого Сектора, но вообще формы Оранжевого Дома. Что за чудеса? Встречались лишь какие-то легкомысленные яркие петушиные наряды, а также цветные колготы и яркие розовые или фиолетовые туфли. Я даже сперва предположил, что по ошибке залез в одёжный шкаф своей жены, вот только в этих безразмерных пляжных шортах можно было поместить четырёх таких женщин, как Мия. Да и розовые ботинки сорок четвертого размера на магнитных липучках для Ищущей Правду оказались бы явно великоваты.

    Кое-как всё же одевшись и надеясь, что выгляжу не слишком комично, я ещё раз осмотрел комнату. Теперь, после вызова подсказки в виде интерактивной карты, я действительно её вспомнил – да, была такая спальня, одна из трёх десятков других спален кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля на роскошной яхте. Когда-то, в самом начале своего появления в «Защите Периметра», я пару раз посетил её, но предпочитал находиться и отдыхать совсем в других комнатах. Тяжело встал и просто интереса ради подошёл к многорукому бронзовому исполину, явно служащему главным украшением данной комнаты.

    «Ма-радги, последний воин», работа Верона тон Гепа, – достаточно скупо сообщила мне всплывающая подсказка, выбитая на постаменте надпись лишь дублировала эту информацию.

    Ничего в облике громадного бронзового восьминога, напоминающего просачивающиеся сквозь трещины скалы лохматые щупальца, не говорило о том, что передо мной свирепый воин, а не просто отдыхающий после сытного обеда охотник или охраняющая детей заботливая самка. Но я решил, что скульптору наверняка виднее, тем более если этот скульптор – великий Верон тон Геп, чьим искусством недавно так восхищалась Мия. Ещё в прошлый свой контракт в «Защите Периметра» я раз и навсегда выяснил, что в искусстве не разбираюсь, а потому совершенно не расстроился, не поняв идеи скульптора.

    – Принц Георг, вы уже проснулись? – Звонкий женский голосок раздался прямо за моей спиной, от неожиданности я едва не вскрикнул.

    Я развернулся, пытаясь при этом придать лицу своему скучающе-возвышенное выражение, словно разгуливать по звездолёту в ярко-петушиной обёртке для кронпринца являлось самым обычным делом. Вот только возвышенно развернуться, к сожалению, не получилось – живот по инерции колыхнулся в сторону, издав булькающий звук. Я заметил проскользнувшую мимолётную улыбку на лице молодой темноволосой, коротко стриженной женщины в униформе флота Оранжевого Дома.

    Айна Ментор, ваш личный помощник, возраст 24 года.

    Раса: Человек

    Пол: Женский

    Класс: Спортсмен

    Достижения: Трижды чемпион Оранжевого Дома по спортивной стрельбе. Экс-чемпион Несси по боям без правил. Допущена к работе с членами высших аристократических родов.

    Известность: 1

    Репутация: +1

    Предполагаемое персональное отношение: +13 (теплота)

    Девушка была достаточно миловидная, но всё же не в моём вкусе – слишком высокая, даже выше меня ростом, с излишне перекачанной мускулатурой и при этом какая-то серенькая, незапоминающаяся. Подозреваю, что именно по этой причине Мия и одобрила такую кандидатуру, а то и сама лично выбрала её для мужа. Интересно, как мне себя с ней вести? Я добродушно улыбнулся и прокомментировал:

    – Пора бы мне уже заняться своей фигурой. Как ты считаешь, Айна?

    Сразу же стало понятно, что с линией поведения я ошибся – девушка откровенно испугалась, встала по стойке «смирно», вытянув руки вдоль туловища и опустив глаза в пол.

    – Ваше высочество, как всегда, выглядит отлично, – проговорила девушка, не поднимая глаз.

    Она откровенно боялась меня, и это было весьма странно. Страх перед хозяином со временем может пройти, но прежде всего от помощницы ждут совсем другого:

    – Айна, напомни мне, за какие качества моя супруга наняла тебя для работы, раз честность в их число не входит?

    Девушка ещё сильнее испугалась. Мне даже показалось, что она сейчас рухнет в обморок.

    – Госпожа Мия выбрала именно меня прежде всего за быстроту реакции и способность защитить супруга. А также за трудолюбие, покладистость и аккуратность.

    – От личного помощника обычно не требуется способности защищать, с этим должны справляться телохранители. Кстати… Айна, напомни мне, куда делись невидимые хамелеоны?

    – Госпожа Мия месяца четыре назад отказалась от их услуг – ей не нравилось присутствие невидимых наблюдателей.

    – Понятно… – Новость была, конечно, странной, но я постарался не выдать своего удивления. – Тогда слушай список заданий. Во-первых, разыщи и пригласи ко мне бывшую начальницу охраны Попори-де-Качу. Она была на Унатари на острове хамелеонов, хотя с тех пор прошло много времени. Во-вторых, выясни местонахождение моей троюродной сестры Катерины тон Месфель. В-третьих, составь список наиболее ценных предметов роскоши на яхте «Королева Греха». В-четвёртых, найди и срочно пригласи ко мне того, кто отвечает за оборону Унатари, мне нужен будет от него отчёт о положении дел. В-пятых, мне нужен военный мундир командующего, а не этот клоунский наряд…

    – Но, принц Георг! Вы же сами, когда герцог Аваль ройл Анжер пригрозил поставить вопрос о вашем несоответствии должности, демонстративно отказались от командования флотом Восьмого Сектора Периметра и приказали выкинуть всю одежду, которая напоминала бы о военном прошлом!

    Ух ты, меня, оказывается, хотели разжаловать, но я сам разругался с новым герцогом, хлопнул дверью и отстранился… Да, сегодня просто день сюрпризов.

    – Айна, вот ни за что не поверю, что на яхте не сохранилось ни одного моего военного мундира! Сними китель с капитана яхты, в конце концов. Кстати, капитана тоже попозже пригласи ко мне. Пока всё, иди, выполняй… Хотя стоп! Шестое задание по списку, но первое по очередности – приготовь мне кофе… в смысле напиток из прожаренных орешков фиро. Сумеешь? Неси сразу в рабочий кабинет, я буду там.

    – Да, мой принц, конечно. – Девушка по-военному козырнула и удалилась.

    * * *

    Боже, как же мне не хватало всего этого! С чашечкой горячего напитка я уселся и с наслаждением вытянул ноги перед информационным экраном в той самой каюте, которую когда-то определил как свой рабочий кабинет на яхте «Королева Греха». Знакомая мебель, знакомые картины на стенах, я просто вернулся домой! И привычная одежда – синий военный мундир командующего флотом нашёлся, вот только на нём отсутствовали золотые эполеты и нашивка «Восьмой Сектор Периметра». Досадно, конечно, но я был уверен, что со временем что-нибудь придумаю для замены.

    Мия и Георгий Иннокентиевич могли сколь угодно считать, что перехитрили меня. Пусть продолжают так считать! У меня в запасе целых полгода в игре – времени более чем достаточно, чтобы проанализировать ситуацию, учесть свои ошибки и продумать правильные ходы. Там, в ресторане, я был крайне уязвим для Ищущей Правду и постоянно ловил на себе её недобрые оценивающие взгляды. Поэтому предпочёл не наглеть и, выторговав хорошие условия, согласился. Почему-то я был уверен, что в противном случае живым я бы из ресторана не вышел – что ни говори, а обещание убить меня при встрече в реале Мия не забыла. Тут же, в мире «Защиты Периметра», своей жены можно было совершенно не опасаться и даже использовать её в качестве золотой рыбки, исполняющей три желания.

    Но прежде всего мне требовалось утолить информационный голод, мне позарез нужны были новости о произошедшем за последние семь месяцев. Когда раздался осторожный стук в дверь, я в прямом смысле слова плакал, глядя на экран. Неимоверно трудно было читать письмо родной дочери, в котором кронпринцесса Ликанна обвиняла меня в смерти своей матери. Принцесса Марта ройл Валеси тон Месфель-Кайла предпочла повеситься, но не развестись с кронпринцем Георгом. Смерть была единственным способом сохранить для дочери все права наследования, которые Лика неизбежно потеряла бы в случае развода родителей.

    Перед тем как сунуть голову в петлю, Марта во всех подробностях расписала в письме, как её шантажировала Мия, а законный муж отстранился и даже встал на сторону шантажистки. Копии предсмертного обличительного письма были направлены в канцелярию королевства Фастел, в Оранжевый Дом, в Тронный Мир в приёмную Императора, а также Лике в учебный лицей. Произошло это шесть месяцев назад. С тех пор дочь полностью отказалась от общения с отцом и сменила имя на Ликанну ройл Фастел, убрав упоминание ненавистного кронпринца Георга и его фамилии из своего титула.

    Сволочи! Ненавижу!!! Я многое мог понять и простить в поведении Мии. И даже Георгию Иннокентиевичу я гипотетически мог со временем простить его небрежное обращение с моим телом (предварительно начистив ему всё же рожу за содеянное). Но так поступить с Ликанной – с родной дочерью, самым дорогим мне человеком в этом мире… Этого я им никогда не прощу.

    – Войдите, – крикнул я, торопливо стирая слёзы с лица.

    – Мой принц, мне сообщили, что ваше высочество искали меня. – Вошедший крепкого вида темноволосый военный в форме адмирала звёздного флота Оранжевого Дома был мне незнаком.

    Майк тон Акад, адмирал флота Унатари, 48 лет

    Раса: Человек

    Пол: Мужской

    Класс: Военный

    Достижения: Награждён орденами Империи за участие в межрасовых конфликтах

    Известность: 5

    Репутация: +9

    Персональное отношение: (неизвестно)

    Я уже знал, что адмирал Киро Сабуто по каким-то причинам три месяца назад покинул окружение кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля и отправился в Красный Дом Империи. Видел я и запись выступления герцога Клавдия ройл Майка тон Сида, в котором глава Красного Дома официально назначил адмирала Киро Сабуто командующим флотом Четырнадцатого Сектора Периметра взамен погибшего предыдущего командующего. Умелого адмирала мне теперь будет крайне не хватать, а насколько Майк тон Акад способен его заменить, пока совершенно непонятно.

    – Садись, адмирал. – Я указал на соседнее кресло. – И сразу скажи мне, что я осёл и сволочь, раз пустил дела на самотёк, пока ситуация не стала совсем критической.

    – Принц Георг, вы осёл и сволочь, и я могу добавить много каких ещё эпитетов покрепче, которых заслуживает ваше высочество, – согласился мой собеседник, усаживаясь в кресло. – Но словами проблемы не решить, и раз вы меня позвали, видимо появились какие-то идеи.

    Первое впечатление у меня оказалось весьма положительным – адмирал определённо понравился своей прямотой и готовностью, несмотря на весь накопившийся негатив, слушать собеседника.

    – Прежде всего у меня два вопроса, адмирал. Первый – откуда такая уверенность, что чужие проникнут в Унатари? Варп-маяк системы отключён, а постановщиков мобильных маяков чужих, насколько я знаю, в Унатари не видели.

    Мой собеседник с готовностью рассказал об источнике сведений о скором падении Унатари. Оказывается, при большом скоплении народа об этом заявила Мия сразу же после получения информации о захвате чужими звёздной системы Хнель. Как бы негативно я ни относился к своей супруге, нужно отдать ей должное, Ищущей Правду она была сильнейшей, и в её словах я не сомневался ни секунды.

    Так… вот теперь мне становилась понятной цепочка событий. Георгий Иннокентиевич не собирался снова приглашать меня в игру. Но чужие захватили Хнель, отрезав бывший пиратский тупичок от Империи. Мия узнала, что Унатари скоро падёт, и именно потому призвала меня в «Защиту Периметра». Ищущая Правду почему-то была уверена, что я смогу справиться. Странно, конечно, при таком раскладе сил. Но если Ищущая Правду видела шанс на спасение, значит, ситуация вовсе не безнадёжная. Ладно, с этим разберусь позднее.

    – Адмирал, второй вопрос следом – какого хрена вы отдали приказ переоборудовать тяжёлые штурмовые крейсера и линкор «Кронпринцесса Ликанна»?! Эти корабли неплохо зарекомендовали себя в сражениях против чужих именно в конфигурации подкачки щитов союзным кораблям. Зачем ломать то, что хорошо работало?

    – Кронпринц, я трижды за время службы у вашего высочества просил объяснить мне и пришедшим вместе со мной офицерам концепцию формата такого флота, но не получил никакого ответа. Поэтому я спросил разрешения заменить оборудование на типовое, но также не получил ответа ни на один из четырёх запросов. После чего действовал на свой страх и риск.

    Да чтоб тебя, Георгий Иннокентиевич! Неужели трудно было хоть раз ответить своему подчинённому! А мне сейчас выкручиваться из-за твоей лени или безразличия… Я постарался сделать умеренно удивлённое лицо.

    – Адмирал, я могу поклясться, чем угодно, что не видел ни одного из ваших запросов. Я действительно практически не смотрел входящие сообщения и отдал распоряжение не соединять меня ни с кем. Трудно объяснить… Хотя ладно, скажу прямо как есть. В кристаллическом сне я увидел новое вторжение чужих. Время вторжения было не понять, но я явственно видел захват Хнели, Унатари, Тессы, Оранжевого Дома… С тех пор я искал пути изменить ситуацию и мало на что другое обращал внимание. И вот вторжение действительно началось – Хнель уже пала. На очереди Гимора, Тесса, Унатари, Оранжевый Дом и соседние системы, если мы не изменим ситуацию.

    – А мы можем её изменить? – живо заинтересовался собеседник.

    Я неопределённо пожал плечами.

    – Силы чужих, которые собрались в соседней звёздной системе, имеющимся сейчас у нас флотом победить невозможно. По крайней мере, я не вижу таких путей. Но в перспективе в длительном противостоянии мы победить способны. Для этого нашему флоту нужно прорваться в недавно присоединённые к Оранжевому Дому системы, бывшие системы Роя, там нас ждёт подкрепление.

    Адмирал задумчиво поскрёб пальцами подбородок.

    – Некрасиво будет выглядеть, вот честное слово! Словно мы бросаем людей в Унатари на растерзание, а сами спасаемся бегством. Люди в Унатари и так напуганы, настроения близки к паническим. Я несколько раз слышал разговоры, что ваше высочество якобы собирается бежать на своей яхте «Королева Греха», бросив остальных на произвол судьбы. И если флот действительно уйдёт из Унатари, боюсь, как бы жители не предположили именно такой вариант событий. Ходят даже слухи, что якобы некоторые чиновники покупают себе места на «Королеве Греха», чтобы сбежать вместе с вашим высочеством.

    Я удивлённо поднял бровь и попросил собеседника расписать подробнее услышанное.

    – Все знают, что яхта «Королева Греха» способна совершить два варп-прыжка подряд. Только такой корабль может прорваться через захваченную чужими систему Хнель. В последние дни ходят упорные слухи, что офицеры яхты торгуют местами на звездолёте, суммы называют от миллиона кредитов за одно место, и даже дороже.

    – Вот сейчас и выясним! – Я по громкой связи попросил капитана яхты зайти в мой рабочий кабинет.

    Через минуту подошёл капитан яхты, и я его сразу узнал – Тарик тон Миро, бывший когда-то вторым помощником капитана Оораст Поля. Один из тех немногих, кто прошёл со мной весь путь с самого первого моего дня попадания в мир «Защиты Периметра» и до окончания контракта. Надо же, дослужился-таки до капитана. Я поприветствовал старого знакомого и задал прямой вопрос насчёт правдивости слухов о покупке мест на моей яхте.

    – Действительно, многие обращались с такими просьбами, ваше высочество. В основном из правительства Унатари, а также депутаты Асторимы и других крупных городов планеты. Более пятидесяти человек за последние три дня. Я им всем отказал, конечно же.

    Я задумался, а потом улыбнулся в оскале:

    – Крысы. Первыми побежали, хотя столицу ещё можно спасти. Нужно преподать им урок! Вот что, капитан, поручи наиболее пронырливому из офицеров «Королевы Греха» связаться с этими людьми и собрать с них деньги за «билеты». По миллиону кредитов за место, думаю, будет достаточно. Только пусть предупреждает их, что всё строго нелегально, что вывезет он их под видом техников, электриков и так далее. Пусть всем говорит, что яхта отправляется послезавтра, но нужно прибыть уже сегодня к вечеру. И когда вся эта гниль соберётся…

    – Расстрелять? – предположил адмирал Майк тон Акад с плохо скрываемой надеждой в голосе.

    Я делано возмутился:

    – С кем приходится работать! И это меня ещё считают жестоким?! Нет, расстреливать никого мы не станем. Просто припугнём расстрелом и вышвырнем пинками с корабля, лишив всех должностей в правительстве Унатари! Капитан, с собранных денег десять процентов поделите с шустрым офицером, остальное перечислите в кассу флота.

    – Будет выполнено, мой принц! С вами приятно иметь дело, ваше высочество! – заулыбался во весь рот Тарик тон Миро, потенциально уже сегодня новоиспечённый миллионер.

    Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +17 (теплота)

    О, пошло дело! Хотя несколько неожиданно было видеть, что фракционное отношение изменилось, несмотря на то, что звёздная система Унатари уже одиннадцать дней информационно отрезана от Империи. Кстати, я обратил внимание, что отношение с военными хоть и упало за время моего отсутствия, но всё же не настолько катастрофично, как моя собственная репутация. В прошлый раз начинать приходилось вообще с отрицательных значений, так что +17 отношение с военными уже в самом начале – это здорово!

    Когда капитан удалился, адмирал Майк тон Акад проговорил задумчиво:

    – Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель раньше считался большим мастером неожиданных решений и подобных импровизаций. Возможно, именно поэтому я так спешил занять вакантное место адмирала флота его высочества после ухода Киро Сабуто. Долгое время мне казалось, что я ошибся. Но сегодня я вижу отблески сияния того самого кронпринца, флот которого не знал поражений.

    Ответить я не успел – в дверь постучалась, и тут же вошла Айна с планшетом в руке.

    – Принц Георг, я определила местонахождение вашей сестры, составила опись наиболее ценных предметов на яхте и… вот. – Девушка отошла в сторону, пропуская посетителя.

    В кабинет вошёл… этого хамелеона я узнал бы из тысяч других. Попори-де-Кача!!! Я встал, шагнул навстречу и обнял старого друга (или подругу, кто там этих хамелеонов знает). После секундного замешательства огромная прямоходящая серая ящерица повторила мой жест и обняла меня своими гибкими конечностями.

    – Так как ваше высочество отказались от услуг хамелеонов-телохранителей, я пытался устроиться сам и пристроить моих подчинённых охранниками старших офицеров на линкор «Кронпринцесса Ликанна». И вдруг мне сообщают, что кронпринц желает меня видеть, – объяснил Попори-де-Кача столь быстрое своё появление на космической яхте.

    – Буду краток, Попори-де-Кача. Мне снова нужна начальница охраны, лучшая из лучших! И с ней шестёрка или даже две невидимых охранников.

    Хамелеон улыбнулся двумя рядами острых зубов:

    – Я очень рад, мой принц! Всё организую в лучшем виде. Только я снова начальник, а не начальница – после рождения детей мой пол опять сменился.

    Интерактивная справка по персонажу показывала, что лояльность Попори-де-Кача оставалась по-прежнему максимально возможной. Хоть здесь мой сменщик не сумел подгадить – видимо, кронпринцу Георгу просто не было никакого дела до каких-то хамелеонов, да и Попори-де-Кача провёл все последние месяцы на удалённом острове за вынашиванием яиц и уходом за плавающим в тёплых ванночках потомством.

    – Принц Георг, будут ещё распоряжения? – поинтересовалась моя помощница.

    – Погоди, дай взглянуть на список. – Я взял планшет и быстро пробежался глазами по строчкам. – Айна, я же вроде просил тебя быть честной. Ты почему привела неполный список? Я точно знаю, на яхте есть номерные коллекционные изумруды Мии и другие драгоценности моей жены. Где всё это в списке ценностей?!

    – Но, ваше высочество… – Голос девушки задрожал от волнения. – Госпожа Мия очень не любит, когда кто-то трогает её вещи.

    Я прикрыл глаза и тяжело вздохнул.

    – Айна, через час мне нужна полная опись. Кто её сделает – ты или уже новая моя помощница – мне без разницы. Мии не будет больше месяца, а у меня нет такого запаса времени, чтобы ждать возвращения жены и испрашивать её разрешения. Так что не бойся и вообще вали всё на меня – мол, кронпринц приказал. На будущее – мне крайне не нравится, когда от меня скрывают часть информации. Надеюсь, это было в последний раз.

    – Мой принц, подобное не повторится. Обещаю, что буду максимально честна с вашим высочеством.

    – Хорошо. Тогда расскажи мне, какие инструкции тебе дала Мия перед своим уходом. Что-то мне слабо верится в то, что Мия просто исчезла с ребёнком, не сказав ни слова.

    Айна как-то затравленно посмотрела на меня, потом на присутствующих в комнате, после чего вздохнула и произнесла, неплохо копируя тембр голоса Мии:

    – Принц скоро придёт в себя. Поможешь ему сориентироваться – после кристаллов человек не всегда сразу понимает, где он и как попал в это место, нередко случается частичная амнезия. Поэтому не удивляйся возможным странным вопросам и во всём помогай Георгу. Будет ещё одна специфическая просьба. Мой муж мистик и вроде как не должен особо интересоваться противоположным полом. Но этот кобель раньше умудрялся и под кристаллами волочиться за юбками и даже строгать детей. Твоя задача любой ценой не допустить этого. Увидишь принца в излишне игривом настроении – сама оденься соответствующе, повиляй задом и привлеки его внимание…

    Адмирал Майк тон Сид вдруг заржал, как конь, Айна сразу смутилась и замолчала. Я же постарался успокоить покрасневшую от смущения помощницу:

    – По крайней мере, честно. Айна, ты пока свободна, жду от тебя полную опись ценностей.

    Девушка ушла, я же вернулся к разговору с адмиралом и поинтересовался состоянием находящегося в Унатари флота. Мой собеседник недовольно поморщился:

    – Корабли флота вот уже полгода стоят без движения у доков, что сказалось на духе команд. Боевые офицеры, особенно самые способные и активные, в последние месяцы увольнялись и переходили в другие подразделения Империи, которые действительно сражались с чужими. Самым популярным направлением стал Четырнадцатый Сектор, где сложилась наиболее серьёзная ситуация во всём Периметре.

    Адмирал тяжело вздохнул.

    – Я пытался удержать людей, принц. Но не помогали даже выплаты разных бонусов и премий – люди всё равно увольнялись. Лишь захват системы Хнель чужими остановил повальную утечку ценных кадров. Может показаться странным и парадоксальным, но реакция военных Унатари оказалась двойственной – многие даже были рады, что появился наконец-то повод для драки. В целом по флоту наблюдается недокомплект списочного состава до сорока процентов. Поэтому я ещё месяц назад приказал устаревшие корабли – фрегаты типа «Клык» и крейсера «Проклятия» – поставить на консервацию, чтобы перевести экипажи на более современные корабли.

    После этих слов адмирала я резко встрепенулся, в мозгу словно зажглась красная лампочка. Ошибка! Явно неверным выглядело решение воевать с чужими привычными методами, да ещё и при серьёзном недостатке людей. Зато момент выглядел подходящим, чтобы опробовать на практике концепцию лёгкого флота, которую я продумывал в последние дни предыдущего контракта.

    – Адмирал, в предстоящем сражении все тяжёлые корабли будут обречены – у противника слишком большой перевес в весе залпа, так что перестрелка «по-честному» сразу же приведёт к поражению. Поэтому нам нужен максимально мобильный флот, способный держаться на расстоянии от главных калибров противника, маневрировать и отстреливать мелочь, а также отдельные отделившиеся от основной армады группы кораблей.

    Собеседник слушал меня с огромным вниманием и спорить явно не собирался. Я увидел в этом весьма положительный знак – несмотря на всё разочарование последних месяцев, авторитет кронпринца Георга ройл Инокия как успешного стратега по-прежнему оставался на высоте.

    – Адмирал, мой приказ – тяжёлые корабли поставить на верфи и провести работы по возвращению комплектации к той, какой она была во время рейда через территории Роя. За счёт людей с линкора и пяти тяжёлых крейсеров полностью укомплектовать все лёгкие крейсера радиоэлектронной борьбы типа «Дрозд», все «Проклятия», эсминцы «Мухоловки» и «Хирурги», а также фрегаты «Пироманы» и «Ястребы». Также проверить готовность бомбардировщиков-невидимок и загрузить самые мощные бомбы. Завтра в десять утра объявляю большие учения – будем вместе с вами тренировать корабли к работе в такой непривычной лёгкой формации.

    – Будет сделано, мой принц!

    После того как адмирал Майк тон Сид отбыл организовывать лёгкий флот, я остался в кабинете наедине со своими мыслями. Очень трудно было не впасть в уныние и даже отчаяние от всего произошедшего, но я старался находить положительные моменты в текущей ситуации. Да, многие кадры утекли из моего флота. В том, что множество талантливых офицеров покинуло флот Унатари, винить нужно было резко изменившееся поведение кронпринца Георга. Ранее я ведь требовал от подчинённых искреннего желания сражаться за будущее человечества и именно по этому критерию набирал людей. Не было ничего удивительного в том, что после отказа от командования флотом Восьмого Сектора и впадения кронпринца Георга в малопонятное сонное состояние, его подчинённые постепенно стали уходить и перебираться туда, где велись наиболее серьёзные бои с чужими.

    Поэтому не имело смысла повышать оклады или другими способами искусственно сдерживать отток. Бойцам нужно было просто показать, что принц Георг проснулся от полугодовой спячки и снова сражается. Именно потому ни в коем случае нельзя было избегать битвы с чужими, так как в этом случае флот мог окончательно рассыпаться. Наоборот, битву за систему Хнель требовалось сделать максимально яркой, чтобы все граждане Империи вспомнили, что кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель умеет сражаться с чужими.

    – Мой принц, можно войти? – Айна неуверенно приоткрыла дверь. – Ваше задание выполнено – составлен полный список всех ценностей на яхте «Королева Греха».

    Я взял планшет, указал помощнице на кресло рядом с собой, и девушка присела, заложив ногу за ногу.

    – Айна, подготовь к продаже на аукционе все эти первые двадцать лотов из списка, исключая трофейные изумруды.

    Айна пару раз безмолвно открыла рот, словно не решаясь возразить. Потом всё же набралась смелости:

    – Мой принц, едва ли на Унатари найдутся покупатели, способные выложить достаточно денег за такие ценные экспонаты.

    Я загадочно улыбнулся.

    – Разве я говорил что-то про Унатари? Айна, ты просто подготовь предложения, а я найду способ передать информацию в Империю, невзирая на информационную блокаду. Кроме того, выбери какую-нибудь красивую ценную вещицу на твой вкус для подарка Катерине тон Месфель – полечу сегодня лично извиняться перед своей сестрой. И ещё выбери любую вещь из списка уже для себя самой – это будет мой тебе подарок, своего рода компенсация за все переживания.

    У моей новой помощницы сразу же загорелись глаза – всё-таки в составленном списке были действительно шикарные вещицы, обладать которыми девушка никогда и не мечтала. Я же не смог сдержать улыбку – всё-таки женщины везде одинаковые, что у меня дома, что в «Защите Периметра», ни одна из них не устоит от соблазна выбрать себе красивую вещицу.

    Через минуту активного просматривания каталога Айна указала на одну из строчек:

    – Принц Георг, могу я выбрать себе вот эти парные рубиновые серьги?

    – Конечно. Я же сказал любую вещь.

    – Знаю, просто серьги очень дорогие – камни исключительно чистые и большие. Цена им семьсот тысяч кредитов, никак не меньше.

    Изменение репутации. Отношение к вам Айны Ментор улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +28 (дружелюбие)

    Сразу пятнадцать пунктов персональных отношений за какие-то серьги, пусть и дорогущие? Кто-то, возможно, посчитал бы такой размен бесполезной тратой средств, я же был совсем иного мнения. Лояльность персональной помощницы крайне важна, чтобы в трудные времена Айна оставалась верна, несмотря на все искушения, угрозы и шантаж. И если лояльность помощницы можно поднять драгоценными украшениями, пускай будет так.

    – Меньше миллиона? – я демонстративно скривил губы. – Тогда возьми к серьгам в комплект и рубиновое кольцо – всё-таки подарок от наследного принца Империи должен быть шикарным.

    Изменение репутации. Отношение к вам Айны Ментор улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +43 (дружба)

    – Принц Георг, я никогда не забуду вашего хорошего отношения ко мне! – пообещала Айна, на ресницах девушки заблестели слезинки.

    – Ну, ну, вот только слёз мне не хватало! Забирай подарки, иди готовь соглашения о продаже вещей с аукциона. Как будет готово, вели соединить меня с охраной варп-маяка системы Сигур.

    Подозреваю, что помощница не поняла взаимосвязи между двумя последними моими распоряжениями. А между тем связь была самая что ни есть прямая. Я собирался передать информацию о продаже ценностей через периодически видимый из системы Сигур варп-маяк Форпост-12, а через сутки таким же способом получить деньги от покупателей.

    * * *

    – Да пошло оно всё к чёрту! Сам справлюсь! – Золотая статуэтка длинноногой птицы с глазами-сапфирами полетела куда-то в дальний конец салона флайера.

    Катер стремительно поднялся и понёсся над неспокойным ночным океаном Унатари в сторону моего дворца. Разговор с Катериной тон Месфель не заладился с самого начала. Сестра оказалась страшно обижена на меня. Причин было много, но главная – четыре месяца назад кронпринц Георг ройл Инокий полностью проигнорировал свадьбу Катерины тон Месфель и Корвина тон Угара.

    Молодожёны восприняли демонстративный отказ правителя Унатари посетить их свадьбу крайне болезненно, и даже прошедшие с тех пор четыре месяца не залечили горечь обиды. Если Корвин тон Месфель-Угар ещё как-то натянуто улыбался неожиданному высокородному гостю, то Катерина тон Месфель высказывалась мне прямо в лицо, не стесняясь в выражениях. Я не умею и никогда не умел терпеть оскорбления, а потому тоже не сдержался и задал сестре целый ряд острых вопросов и замечаний.

    Прежде всего меня интересовало, каким образом богатая ледяными астероидными поясами звёздная система Тиваль, которую я давно считал своей собственностью, вдруг сменила хозяина на виконта Сивира тон Месфеля? Бывший однокурсник Катерины, поставленный мной управляющим над фабриками по переработке льда, неожиданно стал полноправным владельцем всех фабрик и самой звёздной системы! Причём случилось всё это, подозреваю, не без помощи Катерины тон Месфель, которая и должна была контролировать работу фабрик в системе Тиваль!

    Оставив вместо себя какого-то своего управляющего, виконт Сивир давно отбыл в Оранжевый Дом, где ежемесячно получал прибыль с быстро растущего производства редких изотопов в системе Тиваль. Кстати, именно растущий трафик грузовиков с продуктами переработки льда заставил забыть об опасности и включить варп-маяк системы Хнель, что и привело к вторжению чужих и всему кризису.

    В общем, мы с Катериной крепко поцапались, и я отбыл из её дворца, так и не вручив заготовленный для сестры подарок. Весь трёхчасовой полёт до моего островного дома я не смог ни отдохнуть, ни сосредоточиться на работе из-за переживаний по поводу неудачно прошедшей встречи. Мастер риторики Катерина тон Месфель играла важную роль в моих планах по выправлению загубленной Георгием Иннокентиевичем репутации, а потому заручиться поддержкой сестры так или иначе требовалось. Вот только как помириться с сестрой?

    К моему острову флайер прибыл уже на рассвете – в этом часовом поясе планеты Унатари наступало утро. Отказавшись от раннего завтрака (или позднего ужина?), я выслушал доклад так и не ложившейся ещё Айны. Хоть тут всё прошло в полном соответствии с планами – за короткие полторы минуты, которые был виден варп-маяк Форпост-12, удалось сделать очень многое.

    Во-первых, было успешно отправлено условленное закодированное сообщение в систему Парн для передачи на «Звёздного Пса». Кронпринц Георг возвращался к активной игре в «Защите Периметра», а потому пришло время покидать убежище и моим близким спутникам – Астре с сыном, парализованной Флорианне с её тараканами-переростками, Ариту, Фобосу и Валиан.

    Во-вторых, сорок пять миллионов кредитов, полученных от пытавшихся бежать с Унатари «крыс», были успешно переведены на «Уукреш». В сопроводительном сообщении на имя капитана Клей тон Авеля я написал: «Держитесь, парни! Оставшуюся задолженность смогу погасить через пару дней». Транзакция успешно прошла, так что остроту проблемы с долго остававшимся без обеспечения флотом, надеюсь, удалось хоть немного снизить. Для полного же закрытия всей накопившейся задолженности, по моим расчётам, не хватало ещё ста семидесяти миллионов кредитов. Эти деньги я надеялся получить за реализацию ценностей с яхты «Королева Греха» – информация обо всех двадцати объявленных аукционах также успешно ушла в Империю.

    Ну и самое главное – в Империю после двух недель информационного вакуума ушло сообщение, что звёздная система Унатари держится и что кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель снова вернулся к управлению флотом.

    * * *

    – Роман, мне нужно с тобой поговорить и многое объяснить. – Как обычно, Георгий Иннокентиевич пришёл в мой сон крайне не вовремя, когда я попытался хоть немного отдохнуть после насыщенного событиями дня.

    Пока я боролся с сильнейшим искушением послать собеседника известным пешим эротическим маршрутом, Георгий продолжил:

    – Знаю, ты сильно недоволен тем, что случилось за время первого контракта. Да, признаю, я не всегда действовал аккуратно в твоём теле. Трудно не поддаться искушениям и многочисленным соблазнам, когда ты вдруг помолодел на тридцать лет и жизнь снова заиграла яркими красками. Девушки, танцы всю ночь, безудержный секс и алкоголь… После стольких лет проблем со здоровьем эти радости полностью срывают крышу, и трудно держать себя в рамках…

    – Но наркотики-то зачем?! – закричал я в ответ, но мой собеседник проигнорировал мой вопрос и продолжил свою речь:

    – Знаю, что Мия предложила тебе щедрую компенсацию за все мои выходки. Надеюсь, ты не в обиде…

    Я аж вскипел от ярости и заорал во всё горло:

    – Не в обиде?! Да я горю желанием поломать тебе руки-ноги и сказать, что так было! Тварь! Скотина! Сволочь! Ты искалечил моё тело!

    – Так что старые обиды, надеюсь, полностью закрыты, – как ни в чём не бывало, полностью игнорируя мои выкрики, продолжал бубнить собеседник. – Сейчас я не в твоём теле, так что не переживай, подобного не повторится. Сейчас же я хотел рассказать тебе, почему именно семь месяцев прошло в «Защите…»

    * * *

    Разговор резко прервался на полуслове. Меня будили, интенсивно тряся за плечо. Я приоткрыл глаза.

    – Мой принц, вы кричали во сне! – в фисташкового цвета полупрозрачной ночной пижаме Айна стояла возле моей кровати.

    – Сон дурной привиделся. – Я постарался успокоиться и говорить ровным голосом, хотя это было непросто.

    Георгий Иннокентиевич явно хотел донести до меня важную информацию, которая объяснила бы имеющийся временной разрыв. Крайне не вовремя меня, конечно, разбудила Айна. С другой стороны, и хорошо, что разбудила, – мало ли что я мог высказать вслух. Я улыбнулся своей помощнице:

    – Спасибо за заботу… – Я хотел было продолжить фразу и отослать девушку обратно отдыхать, но мой взгляд вдруг зацепился за страшные бугристые швы и шрамы на животе девушки.

    Айна проследила мой взгляд и объяснила, криво усмехнувшись:

    – Старая травма, которая прервала мою спортивную карьеру. После боёв без правил и соревнований на выживание попробовала себя в гладиаторских боях в составе женской команды «Валькирии из Улиа». Жребий уже на стадии одной восьмой финала свёл нас с чемпионами. Центральный нападающий «Убийц из Тессы», на радость трибунам, выпотрошил меня своим трезубцем, кишки по всей арене потом собирали… Медики спасли, зашили, хотя часть внутренних органов с тех пор повреждена или даже полностью вырезана…

    – Именно поэтому Мия и не переживает, оставляя тебя наедине возле мужа? – догадался я в приступе озарения.

    Девушка молча кивнула, а потом после некоторого молчания пояснила едва слышным шепотом:

    – Да. Матка и яичники полностью ампутированы. Детей не будет, и никакие операции и деньги тут уже не помогут…

    Айна помолчала и вдруг несколько вымученно улыбнулась:

    – Зато легко прошла сертификацию и допущена к работе с представителями высших аристократических родов в качестве охранника или личного помощника.

    – Только что-то радости по этому поводу я на твоём лице не вижу… Айна, я пока не знаю, что возможно сделать в твоей ситуации. Однако уверяю, если какой-то способ существует, я помогу тебе. Слово кронпринца!

    Изменение репутации. Отношение к вам Айны Ментор улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +58 (доверие)

    * * *

    После семи месяцев небытия кронпринц Георг ройл Инокий впервые выступал перед своим флотом. От результатов этой встречи зависело очень многое, поэтому я испытывал сильное волнение, хотя и старался не подавать вида. Небольшой зал космической станции с трудом вместил всех приглашённых капитанов и старших офицеров звёздного флота Унатари. Поднимаясь к трибуне, я видел у многих из присутствующих «Чёрные Звёзды» на мундирах Оранжевого Дома – эти люди прошли вместе со мной через множество боёв, но сейчас были растеряны и совершенно не представляли, чего ожидать от их непредсказуемого командующего.

    Я поздоровался с офицерами и в ответ получил нестройный гул. Плохо дело! Раньше ответом принцу был восторженный рёв сотен глоток. Не показав, что я расстроен подобным холодным приёмом, я начал свою речь:

    – По свежим данным с наших фрегатов-невидимок, флот чужих по-прежнему находится в системе Хнель. Разведчики докладывают о «Королеве», пяти «Мамонтах», ста семидесяти «Бегемотах», четырёх сотнях крейсеров типа «Кувалда» и «Бензопила», а также двух с половиной тысячах звездолётов более мелких классов. Судя по всему, это остатки того самого флота чужих, который мы подорвали в Скоплении Айсар. Это одновременно и хорошо, и плохо. Хорошо, что за прошедшие десять месяцев чужие так и не смогли восполнить потери тяжёлых кораблей. Значит, ресурсы чужих всё-таки ограниченны, и в войне с нами противник не успевает восполнять потери. Плохо, что именно этот конкретный флот чужих уже несколько раз встречался с нами в бою и демонстрировал способность учиться на своих ошибках. Дважды поймать их на одну и ту же хитрость не получится. Поэтому мы сменим тактику – в бой в систему Хнель на этот раз пойдут только лёгкие корабли.

    – Но это же самоубийство! – раздался чей-то выкрик из глубины зала.

    Все остальные офицеры зашумели и стали оборачиваться, чтобы увидеть того, кто дерзнул оспорить решение командующего и произнести такие слова. Адмирал Майк тон Акад сверился с каким-то списком на экране наладонника и подсказал:

    – Капитан «Проклятия-36», совсем зелёный, первый год после выпуска из Военно-Космической Академии, один бой в послужном списке.

    Пока я прислушивался к словам адмирала, ещё двое капитанов громогласно высказали свои претензии:

    – Как мы переживём шесть часов времени, необходимых до зарядки накопителей энергии? Чужие за это время сотрут нас в порошок!

    – Разве вы не понимаете, что принцу просто плевать на нас – пока мы будем погибать и отвлекать чужих, его яхта «Королева Греха» проскочит сквозь опасную систему и спасётся!

    Зал недовольно загудел. Тут микрофон взяла Тамара Вужек, прославленный капитан фрегата «Ястреб-4», чью грудь украшала россыпь боевых наград.

    – Я хочу напомнить собравшимся, что подобная ситуация уже однажды возникла перед боем за систему Наяль. Кронпринц тогда чётко объяснил, что делать с трусами, – девушка протянула руку к кобуре.

    – «Ястреб-4», отставить! – Я поспешил вмешаться и успокоить свою подчинённую. – Пусть высказываются, всё идёт именно так, как надо!

    Я увидел недоумение на лице Тамары Вужек, да и на лицах других собравшихся, а потому сразу же пояснил:

    – У «Королевы» чужих есть одна крайне неприятная особенность – она способна ментально атаковать людей. При этом тварь старается внушить жертвам состояние обречённости, безнадёги, тщетности сопротивления. Сильные духом спокойно переносят такую психическую атаку, но вот слабые ломаются и поддаются внушениям. Они начинают верить, что чужие пощадят тех, кто перейдёт на их сторону. Во время рейда по тылам чужих несколько наших офицеров поддались влиянию «Королевы». К счастью, Ищущая Правду тогда вовремя заметила измену, и сотрудники службы безопасности по-тихому арестовали предателей. Сейчас нам предстоит новая встреча с «Королевой», а потому важно заранее вычленить тех, кто ещё до боя морально сдался. Лучше заменить этих людей на более надёжных офицеров, чем получить потом от них удар в спину. Итак, господа, кто ещё считает ситуацию безнадёжной? Кто из вас полагает, что кронпринцу Георгу ройл Инокию заняться больше нечем, чем отправлять самых опытных и верных ему людей на убой?

    Я внимательно оглядел притихших людей. Все молчали, ни один не признавался в своих сомнениях относительно исхода предстоящего боя. Можно было немного расслабиться – бунт был подавлен в самом зародыше, командующего снова слушали максимально внимательно. Я продолжил свою речь.

    – Теперь поговорим о прозвучавшей фразе «Принц сбежит на своей яхте». Не будем сейчас показывать пальцем на того, кто это произнёс. Просто пусть он сам задумается – его ли это собственные мысли или навязанные врагом? Если бы я задумал сбежать, то давным-давно сделал бы это на одном из фрегатов-невидимок. Но, как видите, я остался с вами. Скажу больше, я пойду в бой на одном из ваших кораблей и буду находиться абсолютно в таких же условиях, как и все вы.

    Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +18 (теплота)

    О! Уже лучше. Я находился на правильном пути, теперь требовалось развить успех.

    – Никто в Империи не имеет настолько богатого опыта сражений с чужими, как собравшиеся здесь, в этом зале, ветераны. Да, мы больше не называемся флотом Восьмого Сектора Периметра, но ведь менее опытными от этого мы не стали! Мы уже дважды громили чужих в Хнель, встречались раньше и с «Королевой», видели и более крупные армады врага. Если кто и способен справиться с чужими в Хнель, то только мы! Мы же всегда побеждали! Вся звёздная система Унатари надеется на нас, жизни шестидесяти трёх миллионов человек зависят лишь от нашей способности защитить их. Моя задача – объяснить, как это возможно сделать. Ваша задача – за двое суток тренировок до автоматизма выучить новые приёмы и тактики, которые помогут нам всем выжить в предстоящем сражении. Заметьте, я не говорю «победить» – как уничтожить «Королеву», я пока и сам не знаю. Но я говорю «выжить» – мы способны не погибнуть и хорошо пощипать флот чужих, это я вам обещаю!!!

    Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +19 (теплота)

    Улучшение глобальной репутации. Текущее значение −51

    – Кронпринц и все присутствующие, я прошу простить нас с капитаном Корвином за опоздание! – В зал влетела запыхавшаяся Катерина тон Месфель вместе со своим мужем. – Георг, мы с раннего утра прилетели к тебе, хотели извиниться за вчерашнее. Но во дворце сказали, что ты уже отбыл, а найти другой челнок для выхода на орбиту оказалось непросто. Но мы слышали твою речь – первый помощник c «Одноглазого Питона» организовал трансляцию для задерживающегося капитана. Брат, очень тебя прошу, возьми меня с собой на этот бой! Я так соскучилась по настоящему делу! Обещаю, я организую такой грандиозный репортаж о сражении, что люди по всей Империи прильнут к экранам и будут нервно грызть ногти от переживаний за флот Унатари!

    Я улыбнулся и, чуть помедлив, согласно кивнул. Сестра с радостным визгом кинулась ко мне и повисла у меня на плечах. Судя по раздавшемуся смеху в зале, атмосферы обречённости уже не было и в помине, офицеры восприняли появление известного военного корреспондента весьма положительно. В это время Корвин тон Месфель-Угар строевым шагом подошёл ко мне и опустился на одно колено:

    – Кронпринц Георг ройл Инокий, для меня будет огромной честью, если ваше высочество выберет крейсер «Одноглазый Питон» в качестве флагмана на предстоящий бой!

    – С благодарностью принимаю твоё предложение, капитан Корвин тон Месфель-Угар!

    Я подал руку, помогая капитану встать, оглядел аплодирующий зал и произнёс в микрофон:

    – Вот с таким настроением и нужно готовиться к встрече с чужими! Друзья, у нас всего двое суток на подготовку, так что давайте на тренировках поработаем на славу, чтобы потом уже в реальном бою объяснить Королеве, что она серьёзно ошиблась, приведя свои войска в нашу систему!

    Флот Восьмого Сектора

    – Георг, я не виновата в том, что система Тиваль отошла виконту! – Моя сестра Катерина тон Месфель нарушила молчание, царившее на капитанском мостике «Одноглазого Питона».

    Я в этот момент сидел, погружённый в свои мысли, а потому вздрогнул от неожиданности и уставился на сестру. Она повторила:

    – Да, брат, я тут ни при чём. Герцог Аваль ройл Анжер сам подсуетился и забрал столь лакомый кусок, как фабрики по переработке астероидного льда. Глава Оранжевого Дома назначил своего единственного сына Сивира владельцем звёздной системы Тиваль, и одновременно с этим сам виконт Сивир подтвердил назначение как представитель местных властей. Если честно, мы оба с тобой прохлопали такой вариант развития событий – по-хорошему, сразу же после смены главы Оранжевого Дома нужно было снимать виконта Сивира тон Месфеля и ставить другого управляющего…

    – Да, согласен, откровенно проморгали. Кстати, а где сейчас находится виконт?

    Катерина как-то странно посмотрела на меня, словно ожидая, что я рассмеюсь и скажу, что пошутил. Но я промолчал, и сестра укоризненно покачала головой:

    – Георг, что-то ты совсем перестал интересоваться политикой. Виконт Сивир тон Месфель был назначен командующим флотом Восьмого Сектора Периметра сразу после того, как ты отказался от этой должности.

    Я весело расхохотался:

    – Сивир – командующий флотом Восьмого Сектора?! Не смешите мои тапочки! Командующего хуже, чем виконт Сивир, я в своей жизни не встречал! В прошлый раз ему доверили просто довести корабли до системы Хнель, но и с таким примитивным заданием он не справился. Даже его собственные подчинённые и то взбунтовались тогда из-за некомпетентности командующего. Что за странное нелогичное назначение?

    – Не скажи, Георг, логика тут присутствует, и достаточно очевидная. Нужно просто смотреть на вещи шире. Заметь, первая в списке претендентов на трон Оранжевого Дома кронпринцесса Инесса ройл Джордж тон Месфель до сих пор не объявлена графиней, хотя прошло уже семь месяцев. Это очень странно, и объяснение тут может быть только одно – герцог Аваль ройл Анжер хочет объявить графом своего собственного сына, пусть и в обход традиционного списка престолонаследия. Ведь титул виконта, по сути, означает старшего сына графа. И если титул графа освободился, то старший сын может при определённых условиях стать графом и прыгнуть в списке наследников сразу на много позиций вперёд. Для этого нужно, чтобы такое решение поддержал Оранжевый Дом и Император. Допустим, герцог сможет провести такое решение через Оранжевый Дом – депутаты ему лояльны и проголосуют, как нужно. Проблема возникает с согласием Императора. В многовековой истории Империи я нашла всего одиннадцать подобных случаев, и каждый раз виконт становился графом в обход других наследников за проявленные выдающиеся военные успехи. Вот почему виконт Сивир тон Месфель двумя руками вцепился в освободившуюся должность командующего флотом Восьмого Сектора Периметра – для него это быстрый путь наверх, если удастся перед Императором показать себя талантливым флотоводцем.

    – Что же тогда виконт Сивир не спешит освобождать захваченную чужими систему Хнель? – хмыкнул я. – Если бы он разгромил армаду чужих, то даже я бы впечатлился его талантами флотоводца, не то что Император.

    Катерина улыбнулась.

    – Виконт Сивир тон Месфель, может, и не эксперт в военном деле, но он вовсе не идиот. Флот ему нужен лишь как лифт к вершинам власти, но виконт не собирается понапрасну рисковать своей жизнью в трудных сражениях с чужими.

    Моя сестра замолчала, поскольку в капитанскую рубку ввалилась целая толпа народу – вернулся с обеда капитан Корвин тон Месфель-Угар в компании своих старших офицеров. Едва усевшись в своё кресло, капитан надел ярко раскрашенный шлем с микрофоном и принялся отдавать команды:

    – Десять минут до выхода из варп-туннеля. Господа, пошевеливаемся! Занимаем свои места, проверяем работу систем крейсера. Связисты сразу по выходе в систему Хнель обеспечивают работу общего канала флота. Тактик слушает указания кронпринца.

    Корвин тон Месфель-Угар повернулся в мою сторону и улыбнулся двумя рядами идеально ровных белых зубов:

    – Кронпринц, впервые участвую в сражении при таком раскладе сил – один к пятнадцати по кораблям, один к двумстам по весу залпа. Но самое удивительное, не испытываю перед боем ни капли страха и даже сомнения в результате! И остальные ребята говорят о том же самом – состояние удивительного спокойствия и абсолютной веры в способности вашего высочества.

    – Спасибо за доверие, Корвин! Но по кораблям соотношение, думаю, всё же полегче будет – за тридцать секунд до выхода нашего флота из варп-туннеля по армаде чужих должны отбомбиться два звена «Сюрпризов». Для этого специально выгребли всё самое мощное из арсеналов флота Унатари – восемь термоядерных бомб по пятьдесят мегатонн плюс двенадцать «десяток». Так что мелочи чужих на поле боя останется не так уж много. Особенно рассчитываю, что сократится поголовье «Метеоров» – эти фрегаты чужих единственные, кто способен догонять корабли нашего флота. Если же «Метеоров» у чужих не останется, мы станем фактически неуловимы.

    – Это замечательно. Только пусть стелс-бомберы всё не убивают, чтобы и на нашу долю врагов осталось. – Мой собеседник расплылся в довольной улыбке.

    Я не стал отвечать, чтобы не расстраивать нового родственника. Произведённые ещё в Скоплении Айсар расчёты показывали, что крупные корабли чужих атаку переживут, так что и «Королева», и «Мамонты», и «Бегемоты» никуда не исчезнут. А вот крейсерам, эсминцам и фрегатам чужих достаться должно изрядно.

    Подозвав офицера-тактика, я принялся объяснять ему, что мне хочется видеть на тактической карте – центрирование грида на станции Хнель, маркеры типов всех кораблей с указанием расстояний до «Одноглазого Питона», группы звездолётов выделять цветным ореолом, весь мусор вроде обломков и брошенных дронов не отображать.

    – Одна минута до выхода, – сообщил навигатор корабля.

    Все офицеры расселись по местам. Я положил руки на пульт управления, закрыл глаза и постарался успокоиться.

    – Десять секунд до выхода. Пять, четыре, три, два, приехали! Оууууууууу! – весело закричал Корвин.

    Я не стал делать ему замечание, хотя весёлость капитана и была несколько несвоевременной. Экраны оставались тёмными, а мне срочно нужно было понять ситуацию. Лёгкий крейсер слегка тряхнуло, после чего с лица капитана мигом слетела весёлость и отразилось недоумение.

    – Рассинхронизация двигателей. Энергетические щиты просели на четырнадцать процентов. Ничего не понимаю.

    – Где тактический грид, твою мать! – прокричал я тактику, но тот лишь пожимал плечами и бестолково тыкал разные кнопки на неработающем пульте.

    – Какие-то технические неполадки, у нас отказала часть внешнего оборудования, – сообщил по громкой связи кто-то из техников «Одноглазого Питона». – Похоже, потребуется замена антенн на корпусе, это минуты три-четыре ремонта.

    К счастью, тут посыпались сообщения с других кораблей флота, так что общую картину даже вслепую я начал более-менее представлять.

    – Мы вышли в полутора тысячах от «Королевы»! Жёсткий радиационный фон!

    – Говорит «Дрозд-15», нас зацепило взрывом, фронтальный щит просел на треть.

    – «Ястреб-11», повреждено светочувствительное оборудование! У нас не работает лидар.

    – Это «Проклятие-4», подтверждаю получение повреждений, щит просел на сорок процентов. Наблюдаю возле «Королевы» крупные обломки. Кажется, это остов «Бегемота».

    Я взял микрофон и проговорил командным голосом:

    – Всему флоту внимание! О возможных неполадках и повреждениях сообщаем на резервном канале, основной канал не забиваем. На флагмане тоже вышла из строя часть оборудования, мы фактически ослепли, и нам потребуется несколько минут, чтобы всё исправить. До устранения неполадок руководство флотом передаю на «Проклятие-7» адмиралу Майку тон Акаду. Кто из кораблей может подтвердить наличие обломков «Бегемота»? И где наши разведчики? «Призраки», вы где?

    – Командующий, «Призрак-2» на месте. Наблюдаю ваш флот в четырёх тысячах километров от себя. Атака «Сюрпризов» была успешной – бомбы легли в самую гущу клубка звездолётов чужих. А затем, мы не успели даже снять бронеколпаки со светочувствительного оборудования, как разорвало на куски один из «Бегемотов». Затем была целая серия мощных взрывов в центре облака обломков, и через несколько секунд на поле боя появились вы.

    – Понятно. «Призрак-2», передавай свои координаты. Всему флоту варп на сто к «Призраку-2». Там починимся и оценим обстановку.

    Я отключился и осмотрелся. Рядом суетились офицеры, на одном из экранов было видно, как группа техников надевает скафандры и готовится к выходу в открытый космос. Уже вела репортаж Катерина тон Месфель, при этом сестра активно сигнализировала мне и просила запись бомбовой атаки по армаде чужих. Как вдруг…

    – ВОТ ТЫ И ПОПАЛСЯ!!! – Меня придавило ужасной тяжестью, полный ненависти голос впечатывал каждое слово в мой мозг, словно втаптывал каблуком. – ОТСЮДА НЕТ ВЫХОДА. ТЫ ПОГИБНЕШЬ В ЭТОЙ СИСТЕМЕ.

    – Опять ты… Вроде я тебе уже объяснил один раз, что со мной такие штуки не проходят. Ты не можешь управлять мной, не можешь внушить мне ничего!

    – ВСЕ ТВОИ ЗВЕЗДОЛЁТЫ ОБРЕЧЕНЫ УМЕРЕТЬ ТУТ, В ЭТОЙ ЗВЁЗДНОЙ СИСТЕМЕ. НО ТЫ МОЖЕШЬ СДАТЬСЯ И СОХРАНИТЬ СЕБЕ ЖИЗНЬ.

    – Ты стала повторяться. – Я рассмеялся сквозь боль. – Могла бы уже понять, что твои методы не работают.

    Действительно, первоначальная волна тяжести откатывалась, я приходил в себя. Может, срабатывала поставленная когда-то Мией ментальная защита, может, я сам сумел преодолеть психологический натиск, но интенсивность атаки быстро спадала.

    – ЕСЛИ ЖЕ ТЫ ПОПЫТАЕШЬСЯ СБЕЖАТЬ, Я ПОЙДУ ЗА ТОБОЙ И УНИЧТОЖУ В ДРУГОЙ СИСТЕМЕ ТЕБЯ И ЗАОДНО ВСЁ ЖИВОЕ. ТАК ЧТО ТЫ ОБРЕЧЁН!

    – Надоела, сгинь! Я не для того сюда пришёл, чтобы убегать от тебя. Моя цель – уничтожить твой флот, и у меня достаточно кораблей для выполнения этой задачи. И ты знаешь, что это так, я чувствую твой страх. Ты ещё не забыла, как я раздавил твой флот в Скоплении Айсар. Здесь будет то же самое.

    – ТОГДА ТЫ ПРИЧИНИЛ МНЕ БОЛЬ. ПОЭТОМУ ТЫ УМРЁШЬ!!!

    Я лишь рассмеялся в ответ и помотал головой, отгоняя звон в ушах. Рядом стояла Катерина тон Месфель, на её лице отражалась тревога.

    – Георг, что случилось?! У тебя кровь пошла носом!

    Я провёл рукой по лицу, ладонь действительно оказалась мокрой и красной.

    – Ничего опасного, просто «Королева» попыталась меня напугать. – Я усмехнулся, демонстрируя сестре, что со мной всё в порядке. – Лучше найди мне пакет ваты остановить кровь.

    В этот момент включились наконец-то экраны, и я сразу же поспешил ознакомиться с ситуацией. Флот чужих находился далеко, в пяти тысячах километров, и состоял из огромного дискообразного звездолёта, облепленного гроздьями более мелких кораблей. Подозреваю, что щит «Королевы» укрыл от взрывов какую-то часть фрегатов и эсминцев, иначе трудно объяснить, как несколько сотен кораблей малых классов пережили атаку двадцати бомбардировщиков-невидимок. Сейчас на моих глазах «Бегемоты» со всех сторон стекались и пристыковывались к пяти огромным «Мамонтам» – то ли чинились, то ли накачивались энергией, то ли просто пытались укрыться под щитами кэриеров от повторных атак. Лишь одна группа из примерно восьмидесяти фрегатов типа «Метеор» быстро сокращала дистанцию до моего флота.

    – Внимание флоту! К нам приближается противник, – указал маркером фрегаты. – Разгон в сторону четвёртой планеты. Тактик, пронумеровать цели. Корабли РЭБ, распределить фрегаты между собой. Как приблизятся, глушите их без команды. «Ястребы» и «Пироманы» – готовность, не отдаляться от наших кораблей, разбиться по парам. Как противник подойдёт, нужно по две сетки и варп-дизраптора на каждый «Метеор». Адмирал Майк тон Акад, эсминцы на тебе, руководи ими. Разбей их по пятёркам, пусть стреляют по твоей команде по целям под двойной сеткой, после чего сразу переключаются на следующую цель. «Дроздам» то же самое – стрелять только залпом по целям под двойными стазисными сетками. «Хирурги», сдайте чуть назад, вы должны находиться за остальными кораблями и страховать их. «Проклятия» – готовность, выпускать дронов только после того, как начнётся бой. Не вспугните врагов!

    – Туки-тука-де-са, бомбовая атака произведена, девятнадцать бомбардировщиков вышли возле седьмой планеты, – послышался во флотском канале голос самки-хамелеона с «Сюрприза-1». – У нас потерян «Сюрприз-19», не успел уйти в варп-прыжок и попал в зону поражения.

    – Отличная работа, де-са. Заряжайте десятимегатонки. Первое звено к флагману на сотню, второе пусть приходит к станции на триста и ждёт момента. Сейчас оставшиеся малые корабли и крейсера испуганно укрылись под щитом «Королевы». Если рискнут вылезти, нужно будет их ещё раз показательно отшлёпать.

    В общем канале послышался чей-то смех. Затем кто-то из капитанов отпустил сальную шуточку про то, как следует поступить с самой «Королевой», вызвав тем самым дружный хохот. Вообще-то я убеждённый противник того, чтобы общий канал связи флота использовался для передачи посторонней информации, но сейчас не стал прерывать веселящихся бойцов. Они шли в систему Хнель с готовностью умереть, прекрасно зная расклад сил. Сейчас я прямо чувствовал, как у моих подчинённых проходят скованность и страх, как бойцы наконец-то оживают и начинают улыбаться.

    – Внимание! Говорит первый помощник «Пиромана-45», меня только что атаковала «Королева»! В голове появились странные мысли, что всё потеряно и нужно срочно сдаться! Я сразу понял, что это посторонние мысли, навязанные этими кустами, в смысле чужими. В ответ я представил газонокосилку, которая стрижёт кусты, и атака на мой мозг сразу прекратилась…

    Последние слова офицера утонули в дружном хохоте. Я тоже не смог сдержать улыбку и взял микрофон:

    – Говорит командующий флотом кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель. Подтверждаю слова «Пиромана-45» о возможности попыток ментальных внушений. Меня уже тоже попробовала атаковать «Королева». Скажу вам, это неприятно, но вполне возможно перетерпеть. Сил на длительную атаку у «Королевы» не хватает, так что просто переждите давление. Или действуйте по методу, предложенному газонокосильщиком с «Пиромана-45». А теперь соберитесь, никаких лишних фраз в боевом канале – к нам приближается первая группа «Метеоров» чужих. Фрегаты вперёд! «Проклятия», выпускайте дронов!

    Красиво, чёрт побери! На тактической карте мои крейсера разродились плотным облаком зелёных отметок, которое поглотило стайку вражеских фрегатов.

    – «Ястреб-11», нужна помощь, на мне двое! Оу, спасибо, ребята!

    – «Пироман-6», есть!!! Попал! Мой первый сбитый чужой!

    – «Мухоловка-2», ты не по своим целям стреляешь! Это был наш с «Пироманом-11» трофей!

    – Спасибо «Хирургам», откачали меня. Это «Дрозд-23». Друзья, я ваш должник.

    – Что-то они слишком быстро закончились. Полминуты не прошло…

    Красные отметки в атакующей группе действительно пропали с карты. Я всматривался в экран, пытаясь определить, сколько же наших кораблей погибло. Отметки обломков на тактической карте по моей просьбе были отключены, так что сейчас понять результаты боя оказалось непросто. Так и не выяснив самостоятельно потери нашего флота, я переложил эту задачу на подчинённых:

    – Адмирал, доложить о наших потерях.

    После нескольких секунд тишины раздался ответ адмирала Майка тон Акада:

    – Кронпринц, так ведь и нет никаких потерь с нашей стороны. Восемьдесят три «Метеора» уничтожено, но они почти и не стреляли в ответ – хорошо наши корабли радиоэлектронной борьбы сработали, сразу выключили большую часть фрегатов противника. А потом их наши дроны и антимелочь сожрали. Чистая победа! Никогда такого не видел вживую, только на старых записях боёв флота Восьмого Сектора! Мы молодцы!

    В наушниках раздался восторженный рёв сотен глоток. Одновременно с этим от подчинённых посыпались сообщения об улучшении персональной репутации. На фоне множества мелькающих строк я с трудом успевал отслеживать наиболее важные изменения:

    Повышение глобальной известности. Текущее значение +32

    Улучшение глобальной репутации. Текущее значение −48

    Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +21 (доверие)

    Изменение репутации. Отношение к вам Катерины тон Месфель улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение к вам: +100 (абсолютное доверие)

    Улучшение глобальной репутации. Текущее значение −47

    Изменение репутации. Отношение к вам Майка тон Акада улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение к вам Майка тон Акада: +34 (уважение)

    Я сидел за пультом с глупой улыбкой от уха до уха и с трудом сдерживался, чтобы не прослезиться от счастья. Как же мне всего этого не хватало долгие три месяца! Насколько я соскучился по таким моментам! И неважно, игра вокруг меня или нет, вот именно ради таких мгновений и стоит жить. Почему-то вспомнилось, что рядом в такие моменты должна обязательно находиться Флорианна – для моей Ищущей Правду поток обожания был необходим для усиления способностей. Эх, как там Флора сейчас…

    Я тяжело вздохнул. Условленный сигнал в звёздную систему Парн был успешно отправлен два дня назад, но обговорённого ответа так и не последовало ни через день, ни через двое суток. Это меня очень тревожило, на ум лезли самые нехорошие мысли. Например, что Мия выследила-таки беглецов и устранила конкурентов для себя и своей дочери. Или что капитан «Звёздного Пса» передумал и отказался отпускать моих людей с корабля изыскателей. Что мои бывшие спутники, увидев льющийся со всех информационных каналов поток грязи на кронпринца Георга ройл Инокия, просто решили не возвращаться…

    Зато с флотом, который я спрятал от моего сменщика на территориях Роя, всё оказалось не настолько уж плохо, как я переживал. Посланные на «Уукреш» сорок пять миллионов кредитов пришлись очень кстати и на какое-то время сгладили проблему финансирования. Я уже получил ответ от Клея тон Авеля, в котором капитан моего флагмана благодарил за перевод и добавлял, что «весьма вовремя пришла финансовая помощь, экипажи воодушевлены и готовы терпеть ещё несколько месяцев».

    – Мой принц, чужие что-то совсем закуклились под щитами крупных кораблей. – Голос адмирала Майка тон Акада вернул меня к реальности. – Они уже минут семь стоят неподвижно. Может, снова пошевелить их бомберами?

    – Смысла нет, они от бомб-то и прячутся, – не согласился я. – Кстати, интересное они применили решение – объединили щиты нескольких кораблей в единый. Нужно будет перед нашими учёными и инженерами поставить задачу придумать нечто подобное. Полезная способность в бою. А пока попробуем спровоцировать чужих на активность.

    * * *

    Шёл пятый час противостояния. Мои ребята разве что голые задницы в иллюминатор не показывали, пытаясь заставить вражеские корабли вылезти из-под прикрытия щитов «Мамонтов» и «Королевы». Чего мы только не пробовали – несколько раз «якобы случайно» проходили возле обломков кораблей чужих, предлагая вражеским звездолётам совершить варп-прыжок прямо к нашему флоту. Имитировали атаку станции Хнель. Мои «Пироманы» наматывали круги возле самых «Мамонтов» и обстреливали щит «Королевы». Пытались связаться с чужими на разных частотах и провести переговоры. Всё бесполезно.

    Лишь один раз пару часов назад робко из укрытия высунулась одна «Кувалда», но сразу же ушла обратно под общий щит, едва мои корабли направились в её сторону. Да ещё раз восемь за это время «Королева» предпринимала попытки внушения к разным бойцам моего флота, но каждый раз безуспешно. Все члены экипажей флота Унатари были предупреждены о такой угрозе, знали лживость обещаний врага и лишь смеялись над жалкими попытками внушения. Да и «метод газонокосильщика», как его прозвали во флоте, действовал безотказно и сразу прекращал ментальную атаку.

    – Георг, зрители ждут событий! – сокрушалась Катерина тон Месфель, видя длительное затишье после активности в начальной фазе боя. – Про то, что в космосе висит шесть огромных пузырей, внутри которых прячутся чужие, я сообщила ещё три часа назад. С тех пор ничего не изменилось, разве что острословы из твоего флота соревнуются в сочинении анекдотов про «Королеву» кустов. Что я должна показывать в следующих репортажах?

    – Они нас боятся. Или чего-то выжидают. – Капитан «Одноглазого Питона» тоже уже откровенно скучал и зевал.

    Думая, что я этого не вижу со своего места, Корвин тон Месфель-Угар свернул на экране окно с информацией о состоянии крейсера и рисовал в каком-то графическом редакторе белоснежного единорога на цветочной поляне. Красиво, кстати, получалось.

    – Нашей ошибки они выжидают, – предположил я, от нечего делать строя на пульте пирамиду из пустых банок энергетика. – Они понимают, что в случае любой их активности мы сумеем отвести корабли, и ситуация вновь вернётся к тому, что чужие вынуждены будут прятаться под энергетические экраны. Поэтому они не спешат, смотрят за нашими всё более наглыми действиями и выжидают момента, когда мы слишком заиграемся и подставимся.

    Пирамида из пустых банок всё же рухнула. Я собрал рассыпавшиеся пластиковые банки и отправил в мусоросжигатель.

    – Ладно, надоело. Мы не придворные шуты, чтобы развлекать «Королеву» и её войско. Если через час чужие не проявят активности, наши звездолёты вернутся в Унатари.

    И тут, словно в ответ на мои слова, раздался встревоженный крик адмирала:

    – Опасность! Противник массово пришёл в движение!

    На тактической карте красные точки действительно все одновременно начали перемещаться. Я включил микрофон и закричал:

    – Всем кораблям срочный отварп на «Пиромана-1»! Отходим, все отходим. «Дрозд-12», не спи! «Мухоловка-4», тоже отходи!

    Все мои корабли благополучно отпрыгнули на первую свечу и теперь с расстояния в тысячу километров наблюдали за странными манёврами противника. Звездолёты чужих дружно перемещались и вытягивались в длинную линию, «Бегемоты» и «Отшельники» массово выпускали дронов. Я первым сообразил, что враги делают, сопоставив построение чужих с прямой линией от варп-маяка в сторону звёздной системы Тесса.

    – Да они же встречают каких-то гостей из Тессы! Точно! Очевидно, в Тессе имеется невидимый наблюдатель чужих, который зафиксировал прыжок в Хнель какого-то звездолёта.

    В ответ послышались многочисленные комментарии капитанов моего флота:

    – Он явный идиот!

    – Прыгнуть в захваченную чужими систему – извращенный способ самоубийства!

    – Ну что можно сказать – пипец этому дебилу.

    Приведённые выше три реплики оказались самыми культурными из всех. В основном же комментарии по поводу умственного развития неизвестного капитана были исключительно нецензурного содержания. Я же почему-то в этот момент подумал про принцессу Астру – подобный поступок был как раз в духе моей бывшей фаворитки. За трое суток корабль как раз добирался из системы Парн до Тессы, так что по времени всё сходилось…

    – Господа офицеры, нужно попытаться спасти этого бедолагу и отвлечь чужих на себя. Внимание! Наша цель – самая ближняя к станции группа кораблей чужих, там «Бегемот» и две «Кувалды», они слишком отдалились от остальных. Приготовились, прыгаем на двести к станции, как раз окажемся километрах в тридцати от противника. Напоминаю, двигаться на максимально высокой скорости по кривой траектории, чтобы не словить ваншоты от «Бегемота». Фрегаты – мне нужны сетки и дизрапторы на всех трёх кораблях, и сразу же начинайте отстреливать дронов. Электроника – «Бегемота» полностью игнорируйте, он всё равно не попадёт по нам своими неповоротливыми орудиями. Ваша цель – две «Кувалды». Тридцать кораблей РЭБ на две цели – более чем достаточно. Если увижу, что хоть одна из «Кувалд» выстрелит, будете после боя драить полы у меня на яхте! Теперь «Проклятия», ваша задача дронами загрызть вот эту «Кувалду», отметил её маркером, затем переключиться на вторую. Нейтрализаторы энергии всё это время должны лежать на «Бегемоте». Сорок нейтрализаторов энергии – это очень жёстко. Посмотрим, готов ли линкор чужих к такой атаке и на сколько у него хватит энергии. «Мухоловки», отстреливайте дронов у «Бегемота». «Хирурги», вы на подстраховке. Итак, начали разгон в сторону станции. Обратный отсчёт до прыжка десять секунд!

    Несмотря на все компенсаторы гравитации, я почувствовал, как меня придавило к креслу – звездолёт стремительно разгонялся в сторону захваченной чужими станции Хнель. Моя сестра Катерина не удержалась на ногах, взвизгнула и предпочла поскорее доползти до кресла и пристегнуться.

    – Три, два, ВАРП!!!

    Вышел «Одноглазый Питон» удачно – в двадцати километрах от «Бегемота», в десяти от «Кувалды». Сразу же натужно загудели маршевые двигатели, придавая крейсеру дополнительное ускорение – стоять под прицелом орудий линкора было смерти подобно.

    – Обе «Кувалды» наглухо выключены, – сообщил отвечающий за установки активных помех молодой лейтенант.

    – И это хорошо, – улыбнулся я.

    Ближайший крейсер чужих было трудно разглядеть из-за облепивших его боевых дронов. Лишь на тактическом экране я успел заметить, как щит «Кувалды» успел разок восстановиться до максимума, а затем снова сошёл на нет. Секунды четыре, максимум пять после этого, и корабля чужих не стало. Тысяча шестьсот усиленных дронов с «Проклятий», каждый из которых по наносимому урону ничем не уступал полноценному фрегату, тут же метнулись к следующей цели.

    – Энергетический щит «Бегемота» пропал! – сообщил мне офицер-тактик с немалым удивлением в голосе.

    Сорок нейтрализаторов высосали все накопители энергии «Бегемота» секунд за двадцать. Энергии у противника не хватало для поддержки экрана, теперь оставшегося беззащитным гиганта требовалось добить.

    – Внимание! К нам ринулись «Метеоры»! – адмирал Майк тон Акад указывал на группу из тридцати фрегатов и нескольких эсминцев чужих, спешащих на помощь попавшим в беду кораблям.

    Непонятно, чего хотели добиться чужие этой атакой – ранее мы без потерь сожрали восемьдесят фрегатов, так что уж с тридцатью-то точно справимся. Если бы «Королева» хотела отогнать нас, то направила бы гораздо более серьёзные силы, но другие корабли чужих в нашу сторону не направлялись.

    – Говорит командующий флотом! Все корабли остаются на местах, добиваем вторую «Кувалду». Никто не отходит! Кто сейчас отварпает с поля боя, того сам лично расстреляю! РЭБ и «Мухоловки», готовьтесь встречать малые корабли чужих. Внимательно смотрим за остальными звездолётами врага, не начнут ли они разгоняться в нашу сторону. И уничтожьте обломки «Кувалды» рядом с нашими кораблями – не стоит давать противнику готовые координаты нашего флота.

    Вспышка! Мы только что потеряли какой-то корабль – один из выстрелов линкора всё же нашёл свою цель.

    – Не снижаем скорость, орбитим линкор! Ну… ещё поднажали… Есть вторая «Кувалда»! Всех дронов на «Бегемота», «Дрозды» тоже работают по нему орудиями. Нет, отмена! Дронов отозвать, встретим ими «Метеоров». «Ястребы», готовность! Сейчас дружно стартуете на перехват фрегатов. Напоминаю – по две сетки на каждого противника. «Ястреб-4», куда без команды?! Тамара Вужек, назад, ты мне нужна живой. Да, пойдёшь вместе со всеми. РЭБ, сейчас от вашей работы всё будет зависеть – «Отшельников» выключать в приоритете, остальное на фрегаты.

    – Пополнение в системе! – Крик офицера-тактика заставил меня вздрогнуть.

    В шестистах километрах от нашего флота появилось большое количество звездолётов. На тактической карте они несколько секунд были окрашены в серые цвета, затем автоматика по правильным откликам «свой»-«чужой» определила их как дружественные.

    – Да это же флот Восьмого Сектора Периметра! – с удивлением в голосе проговорил капитан. – Их почти шестьсот кораблей! Они возникли в самом центре армады чужих!

    Я застонал от бессилия. Ну что за идиот Сивир тон Месфель! Нет, я и раньше знал, что он не самый способный из командующих флотами, но вот так взять и отдаться чужим… Я готов был придушить его голыми руками, а потому не сдержался. Вырвавшаяся у меня фраза, подозреваю, прозвучала излишне резко, раз даже Корвин тон Месфель-Угар уважительно присвистнул, а Катерина напомнила мне, что у нас всё-таки прямой эфир на всю Империю.

    – Извини, сестрёнка, но герцогу Авалю ройл Анжеру в своё время нужно было пользоваться презервативами. Из-за тупости виконта Сивира тон Месфеля флот Восьмого Сектора Периметра сейчас погибнет в полном составе. Одиннадцать линкоров, три десятка тяжёлых штурмовых крейсеров! Да виконт притащил на убой тяжёлый флот со всего сектора! Офицер связи, мне срочно нужна частота их канала! Возможно, некоторых ещё удастся спасти!

    – «Метеоры» противника не приняли бой, они разворачиваются и отступают! – Голос адмирала Майка тон Акада напомнил мне, что флот Унатари продолжает сражение.

    На экране стайка шустрых красных точек спешила к большому облаку зелёных отметок. Вражеские фрегаты действительно не стали связываться с моими кораблями, предпочтя атаковать появившегося на поле боя нового противника. Стало понятно, что три десятка фрегатов лишь имитировали атаку, а не шли к нам на убой «в одну калитку».

    – Не преследовать! Все корабли флота Унатари – фокус на «Бегемоте»! Связисты, мне нужен канал флота Восьмого Сектора.

    – Мой принц, я, конечно, лезу не в своё дело, – Корвин показал на иллюминатор, за которым большую часть космоса закрывала огромная туша «Бегемота», – а он не рванёт? Весь наш флот тут поляжет, если у линкора пойдёт аннигиляция антиматерии.

    Я задумался, в словах капитана имелось рациональное зерно. Сразу же зачесался старый шрам на лице, полученный как раз при взрыве такого же «Бегемота».

    – Не рванёт. – Мой телохранитель Попори-де-Кача проявился из невидимости. – Хамелеоны изучили системы линкора чужих ещё в первый раз. Автоматика гравикомпенсации в отсеках хранения боезапаса автономна и не связана с основными системами линкора. Если цепи питания специально не отключить и не нарушить герметичность ангаров, то опасности нет. Но для полной гарантии огонь лучше вести по отсекам в передней части «Бегемота» – там расположен реактор и система управления двигателями и нет опасной антиматерии.

    Я поспешил передать флоту соответствующий приказ.

    – Мой принц, связь обеспечена! Третья кнопка, – отчитался один из связистов, и я переключился на третий канал.

    Уши сразу же резанули крики отчаяния и какие-то малоосмысленные вопли. Капитаны флота Восьмого Сектора сообщали командующему о наложенных на их корабли варп-дизрапторах и стазисных сетках, о сбитых энергетических щитах, кого-то чужие уже добивали. Но из-за массовости накладываемых друг на друга сообщений в результате получался полный хаос, понять в котором что-либо было невозможно. Я произнёс громко и чётко:

    – Тишина в канале! Флоту Восьмого Сектора, внимание! Говорит кронпринц Георг ройл Инокий! Не сбрасывайте скорость, продолжайте движение в сторону станции Хнель! Принимайте координаты для варп-прыжка. У кого есть возможность, сразу же уходите на переданные координаты! Повторяю, если есть возможность, уходите на указанные координаты!

    – Георг, не лезь в управление не своим флотом! – Я узнал раздражённый голос виконта Сивира тон Месфеля. – Приказываю моим кораблям оставаться и сражаться!

    – Молчи, идиот! Ты потерял уже половину флота всего за одну минуту и даже не понял этого! Приказываю тем, кто ещё жив, прыгать на указанные координаты, мои корабли постараются вас подстраховать. Сразу после выхода из варпа не стойте на месте и атакуйте пойманный нами «Бегемот»!

    Командующий флотом Восьмого Сектора Периметра ещё пытался отдавать какие-то трудно поддающиеся пониманию распоряжения, например, отдал приказ кораблям атаковать одного из «Мамонтов», но виконта уже не слушали. На тактической карте один за другим зелёные точки потянулись к моим кораблям. К сожалению, уйти смогли преимущественно малые корабли – все крупные калибры флота Восьмого Сектора уже были надёжно схвачены чужими. Через несколько секунд в центре клубка чужих кораблей оставались лишь пойманные варп-дизрапторами неповоротливые линкоры и порядка полусотни тяжёлых и лёгких крейсеров. Жить им оставалось лишь считаные минуты, если не секунды – всё больше и больше звездолётов чужих стекалось к месту боя и сразу включалось в уничтожение кораблей людей.

    – Говорит «Хозяин Тессы», на мне с полсотни варп-дизрапторов, энергетический щит быстро сдувается, прошу дать разрешение на эвакуацию экипажа. – Я с изумлением узнал голос Оораст Поля.

    – Дружище, выживи полминуты! – закричал я старому знакомому. – Всем не успевшим уйти кораблям приказываю прикрыть чувствительное оборудование и быть готовыми сразу же уходить после взрывов бомб! «Сюрпризы», кидайте бомбы прямо по попавшим в беду кораблям!

    – Мой принц, говорит «Сюрприз-1». Прошу ваше высочество дать разрешение провести эту атаку в одиночку – слишком сложно, нет подходящего объекта для быстрого отварпа, много мешающих обломков. Шанс неудачи слишком велик.

    – Разрешаю! Только скорее, пока они все не погибли! Всем кораблям готовность!

    Я прильнул к экрану. Секунды тикали, количество зелёных отметок внутри красного клубка быстро сокращалось. И вот мелькнула новая зелёная отметка, от которой отделилась бомба. Но почему же фрегат не уходит?!

    – Ну вот и всё, меня схватили дизом. – В голосе капитана «Сюрприза-1» не было страха или обречённости, просто констатация факта. – Прощайте, дру…

    Окончание фразы было прервано яркой вспышкой. Термоядерный боеприпас рванул в самом центре между линкорами флота Восьмого Сектора. Ещё через секунду полтора десятка зелёных отметок – все, кто оставался ещё жив к тому моменту, – переместились к моим кораблям.

    – «Сюрприз-1» не выжил при взрыве. – Над моим ухом раздался полный ужаса голос Попори-де-Качи, мой телохранитель смотрел на экран и от потрясения даже выпал из невидимости. – Лучший воин моего народа погибла… Я мечтал биться за неё на следующем турнире в Ссс… Ценой своей жизни величайшая представительница расы Равааш спасла десятки тысяч людей. Надеюсь, кронпринц, твой народ никогда не забудет её подвиг. – Попори-де-Кача свёл оба своих подвижных глаза на меня, ожидая ответа.

    – Гроза чужих, на её счету тысячи уничтоженных звездолётов врага. Самый ценный боец моего флота. Клянусь, я сделаю всё возможное, чтобы память о капитане «Сюрприза-1» жила в веках! Слово кронпринца Империи!

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Хамелеонов улучшилось.

    Отношение к вам расы Хамелеонов +33 (уважение)

    Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +23 (доверие)

    Некоторое время мы с Попори-де-Качей просто молчали, пока Корвин тон Угар не влез со своим сообщением:

    – Командующий, ближайший «Бегемот» развалился на части! Действительно не рванул!

    Я лишь отмахнулся рукой. Одним линкором больше, одним меньше, чужие и не заметят ослабления. По сравнению с потерей «Сюрприза-1» это выглядело совершенно неважным. Тем не менее момент совершенно не подходил для уныния – на тактической карте многочисленные красные отметки приближались к облачку зелёных точек. Я взял микрофон:

    – Внимание всем кораблям! Собираем дронов, отходим на дальний спот. «Призрак-3», передавай координаты в общий канал. Нам всем нужна передышка, чтобы оценить потери и прийти в себя.

    * * *

    – «Призрак-2», продолжай вести наблюдение за противником. Остальным кораблям – не стоим на месте, разгон в сторону Унатари.

    К моему удивлению, в движение пришли не только корабли моего флота, но и какая-то небольшая часть звездолётов флота Восьмого Сектора Периметра. Неподвижными остались линкор «Оранжевое Величие» и большинство кораблей, но порядка двадцати звездолётов выполнили указанный мною манёвр. Мы с Катериной переглянулись.

    – По-видимому, эти капитаны больше верят тебе, чем собственному командующему флотом. И таким образом демонстрируют виконту своё отношение.

    Я пожал плечами. Вся эта ситуация с кораблями другого флота в зоне активных боевых действий не нравилась мне с самого начала. Возникшая перед капитанами флота Восьмого Сектора Периметра дилемма – продолжать подчиняться безумно гонящему свои корабли на убой виконту или слушаться приказов более опытного командующего – была неизбежной, и каждый из капитанов делал свой выбор.

    – Говорит «Призрак-2», чужие издали уничтожили остов «Бегемота», опять мощно рванула антиматерия. Сейчас корабли чужих пришли в движение, они все разгоняются куда-то.

    Сердце тревожно застучало. Наш флот успели засечь? В принципе ничего удивительного – спрятать такие огромные корабли, как линкоры, от радаров противника невозможно. Если же проводить сканирование с разных точек звёздной системы, то лишь вопрос времени, как быстро компьютеры рассчитают координаты для прыжка.

    – Мой принц, корабли чужих разгоняются в сторону Унатари!

    Мои брови взлетели вверх от удивления. Вот это поворот! Чужие уже не просто рассчитали координаты моего флота, но даже успели прислать фрегат-невидимку, который определил направление движения моих кораблей! И если сейчас приказать включить варп-маяк Унатари хотя бы на долю секунды, как я изначально и собирался, то мы привезём на хвосте в столицу полторы тысячи кораблей чужих! Это стало бы концом Унатари и провалом моего контракта с нанимателями…

    Офицер связи в этот момент встрепенулся и сообщил, не снимая наушники:

    – Виконт Сивир тон Месфель предлагает кронпринцу Георгу ройл Инокию тон Месфелю прибыть на флагман флота Восьмого Сектора Периметра линкор «Оранжевое Величие» и обсудить сложившуюся ситуацию.

    – Чего тут обсуждать? – пробормотал я с недоумением. – Командующий флотом Восьмого Сектора сел в лужу, я сумел его спасти. Всему флоту понятно, что виконт Сивир остался жив лишь исключительно из-за помощи моих кораблей и самопожертвования «Сюрприза-1».

    – Мне с тобой пойти? – предложила сестра. – Всё-таки я давно знаю Сивира, могла бы помочь уладить все вопросы без ненужного официоза.

    – Да, пойдём вместе. Но сперва мне нужно кое-что сделать, чтобы виконт не наломал ещё больших дров. Офицер связи, мне срочно требуется соединение с моим братом Робеном ройл Инокием.

    Прошло около минуты, и на экране возник немолодой дворецкий хозяина Тессы.

    – Кронпринц Георг, я очень извиняюсь, но ваш брат не может сейчас вам ответить. Он сильно устал и отдыхает.

    – Робен опять нализался? – догадался я.

    Дворецкий отвечать не стал, однако и отрицать тоже.

    – Ладно, обойдёмся на этот раз без Робена. У меня важное сообщение – огромный флот чужих в системе Хнель готов прыгнуть в Тессу, если ваш варп-маяк включится хотя бы на долю секунды. Поэтому в ближайшие двое стандартных суток категорически не советую активировать маяк, кто бы ни просил о его включении, – хоть виконт Сивир тон Месфель, хоть сам Император. Я постараюсь отвести угрозу в другую звёздную систему, но пока этого не произошло, ещё раз официально предупреждаю – если в Тессе включится маяк, вы все погибнете.

    – Огромное спасибо за предупреждение, кронпринц Георг. – Дворецкий низко поклонился. – Ваше высочество, можете быть уверены, что я передам ваше сообщение всем службам. Варп-маяк Тессы будет заблокирован.

    Я выдохнул с облегчением, а то ведь у виконта хватило бы ума просто вернуться в Тессу, принеся за собой смерть шести миллиардам обитателей густонаселённой звёздной системы. Теперь оставалось предупредить службу Тиаллы и Унатари, чтобы и туда флот чужих не мог проникнуть вслед за уходящими кораблями флота Восьмого Сектора. Оставшиеся два варианта отхода из системы Хнель – автоматический варп-маяк Форпост-11 и малонаселённая станция Гиморы – уже можно было рассматривать как оправданные для отступления.

    – Мой принц, вас вызывают с линкора «Невеста Хаоса», соединять? – поинтересовался офицер связи, и я дал согласие.

    На экране возник седой как лунь капитан линкора, на его парадной форме звёздного флота Оранжевого Дома красовались «Чёрная Звезда» и «Серебряная брошь» с числом «одиннадцать». Ветеран, прошедший со мной одиннадцать боёв.

    – Кронпринц Георг, – военный почтительно поклонился, – я принял решение предупредить ваше высочество, что виконт Сивир тон Месфель планирует арестовать вас сразу же по прибытии на флагман. Причиной он называет «вмешательство в управление флотом, повлёкшее тяжёлые последствия». Вопрос об аресте уже согласован с главой Оранжевого Дома, и сейчас командующий флотом старается заручиться поддержкой всех капитанов флота Восьмого Сектора.

    – Благодарю за предупреждение, мой друг. Я не забуду этого. – Я поклонился в ответ капитану, но тот ответил:

    – Не стоит благодарности, принц, это – меньшее, что я мог сделать после стольких наших совместных боёв и сражений, и после случившегося сегодня. Все наши офицеры знают, что сделала для нас капитан «Сюрприза-1», и я выражаю благодарность вашему высочеству и народу хамелеонов.

    Седой капитан отключился. Мы же с сестрой переглянулись, Катерина тон Месфель не знала, что и сказать по поводу случившегося. В наступившей тишине голос офицера связи прозвучал особенно громко:

    – Мой принц, с вами хотят переговорить двадцать шесть человек. Капитаны и старшие офицеры звездолётов флота Восьмого Сектора.

    – Организуй конференц-связь для них всех одновременно, – попросил я и через несколько секунд проговорил в отдельном канале: – Друзья, я знаю, что вы хотели мне сказать. Я уже в курсе случившейся за моей спиной чёрной неблагодарности. Не предпринимайте никаких действий, я сам разберусь с этим предательством. Спасибо вам, я не забуду вашего предупреждения.

    Я отключился и стал напряжённо думать. Если бы не хорошее отношение с фракцией Военных Империи, я бы не получил предупреждения и попался. Что делать? Минут пять я молча созерцал металлическую стену, а затем попросил соединить с виконтом Сивиром тон Месфелем. Через секунду мой бывший управляющий уже смотрел с экрана – с золотыми эполетами на синей военной форме командующего флотом, с огромной фуражкой-аэродромом на коротко стриженной голове.

    – Виконт, я посчитал не самым разумным встречаться нам здесь, в системе Хнель. Чужие сканируют космос и в любой момент могут атаковать наши корабли. И мне, и тебе нужно находиться на своих постах. Предлагаю сперва вывести корабли из Хнель в систему Гимора и там в безопасности всё спокойно обсудить на станции.

    – Почему Гимора? Я собираюсь отводить свой флот в Тессу!

    Я постарался, чтобы никакие эмоции не отразились на моём лице, хотя внутри у меня всё клокотало. Этот кретин действительно собирался отступать в Тессу! Если бы не моё предупреждение, через несколько часов эта жемчужина Восьмого Сектора была бы уничтожена чужими!!!

    – Можно и в Тессе поговорить, конечно же, но тогда мой брат кронпринц Робен ройл Инокий тон Месфель и его военные советники тоже пожелают участвовать в беседе. Не знаю, насколько их присутствие необходимо, ведь разговор может зайти о достаточно конфиденциальных вещах…

    – Да, ты прав, Георг – станция Гиморы действительно удобнее, там нам никто не помешает! – обрадовался мой собеседник. – Моим тяжёлым кораблям нужно ещё почти шесть часов для восполнения энергии перед варп-прыжком. Ты тогда следи за чужими и предупреди, если они попытаются атаковать! А я пока отдохну, управлять флотом – та ещё морока!

    – Договорились! – улыбнулся я и отключился.

    Я молча посидел минуты три, а потом потребовал соединить меня со станцией Гиморы. На экране возник хорошо знакомый мне тип – бывший пират из «Звёздного Братства» и мой агент в Гиморе.

    – Ваше высочество! Рад вас видеть в добром здравии!

    Я тоже поздоровался и поинтересовался, сколько народу сейчас обитает на станции Гиморы? Ответ я получил самый устраивающий, лучше и не придумаешь:

    – Шестьдесят человек всего на станции осталось. Как чужие захватили Хнель, так большинство и разлетелись кто куда. Даже начальник станции свалил в Тессу, меня вот оставил временным руководителем. Оставшиеся сидят на чемоданах, чтобы в любой момент свалить при опасности, у нас готовый к старту борт постоянно пристыкован. Три минуты, и в системе никого не останется!

    – Отлично. Есть очень важное дело, к тому же хорошо оплачиваемое. Через шесть часов по сигналу от виконта Сивира тон Месфеля вам потребуется включить ваш варп-маяк, чтобы флот Восьмого Сектора Периметра мог уйти из системы Хнель. Включайте маяк на четыре секунды и потом ждите моего сообщения, я скажу, что дальше вам делать. Если дополнительного сообщения не будет – через два часа эвакуируйтесь со станции!

    Я отключился, а затем ещё через минуту вызвал «Призрак-3» и передал секретный приказ – в невидимости пять часов двигаться от кораблей моего флота в сторону звёздной системы Гимора. Затем остановиться, не вскрываясь из невидимости, и передать свои координаты.

    Теперь оставалось только ждать…

    * * *

    – С вами говорит командующий флотом Восьмого Сектора Периметра виконт Сивир тон Месфель. Слушайте внимательно! Я передаю сообщение всем моим и другим кораблям, давайте поворачивайте в сторону системы Гимора. Там сейчас нет маяка, но через пять минут в системе Гимора для нас включат варп-маяк. Ну, они обещали это сделать. Нам нужно всем прыгнуть в ту систему, пока горит для нас маяк. Нужно всем успеть это сделать. Это приказ!

    Я закрыл лицо ладонью. Ну кто так говорит?! Это же сообщение можно было передать вдвое короче и намного понятнее. А то и втрое короче, если убрать матерные слова. Да и голос виконта меня откровенно раздражал – если уж отдаёшь приказы, то нужно говорить чётко, громко, доходчиво, а не мямлить текст.

    – «Призрак-2», что делают чужие?

    – Мой принц, все звездолёты чужих дружно разворачиваются! Они меняют направление разгона!

    – В сторону Гиморы? – уточнил я и получил утвердительный ответ.

    Всё стало понятно. За нашими кораблями действительно велось наблюдение. Я включил канал своего флота.

    – Полная тишина в эфире! Разгон на Гимору. Принимайте координаты для прыжка. Когда виконт скомандует прыгать в Гимору, всем кораблям моего флота уходить в ноль на переданные сейчас координаты. Ещё раз повторяю – полная тишина в эфире. Кто произнесёт хотя бы слово в ближайшие пять минут, будет казнён за разглашение военной тайны.

    Три минуты до включения варп-маяка Гиморы. Две… Одна…

    – Офицер связи, готовность тридцать секунд. Повтори ещё раз вслух мой приказ.

    – Через тридцать секунд организовать единую связь со всеми кораблями из списка, который предоставили ваше высочество. Всё давно подготовлено, только кнопку нажать для вызова.

    – Да, всё верно. Десять секунд… Три, две, одна, ДАВАЙ!

    Экран засветился несколькими окошками, на которых отобразились растерянные лица капитанов флота Восьмого Сектора. Они явно не понимали, что происходит.

    – Внимание всем! После включения варп-маяка прыгайте в систему Гимора не сразу, а только через десять секунд! Это важно для вашего выживания!!! И перед прыжком закройте бронеколпаками чувствительное внешнее оборудование. Это тоже очень важно! Всё, удачи!

    Последние секунды уходили. Время!

    – Вижу новый маяк! – закричал навигатор «Одноглазого Питона», и в ту же секунду наш лёгкий крейсер ушёл в варп-туннель.

    Полёт был недолгим, уже секунд через десять корабли моего флота вышли в другой точке звёздной системы Хнель.

    – Мой принц, говорит «Призрак-5», бомберы отбомбились по оставшимся тяжёлым кораблям флота Восьмого Сектора. Невидимка чужих вскрыта! «Ястреб-4» и «Мухоловка-15» уже схватили её и уничтожают. Всё, готова! Хочу сказать, красиво выглядело. Полная имитация варпа в Гимору!

    – Говорит «Призрак-2», флот чужих в полном составе покинул звёздную систему Хнель. Они ушли в сторону Гиморы!

    В общем канале раздался недовольный голос:

    – Говорит капитан «Хозяина Тессы» Оораст Поль. Принц Георг, я что-то ни фига не понял. Маяк быстро выключился, мы не успели уйти вслед за другими кораблями, и тут же твои бомберы отработали по нам. Что это было? И когда маяк Гиморы включится снова?

    – Мой старинный друг, а произошло сейчас то, что я не позволил вам всем умереть, выполняя идиотский приказ виконта. В Гимору только что ушла «Королева» вместе со своим полуторатысячным флотом. Если бы вы ушли на маяк, то погибли бы.

    Наступила тишина. Все переваривали полученную информацию.

    – Что ты наделал, Георг?! – Моя сестра смотрела на меня расширенными от ужаса глазами. – Ты же только что фактически уничтожил флот Восьмого Сектора Периметра и убил его командующего!

    Я резко повернулся к Катерине тон Месфель, в моих глазах сверкали молнии.

    – Нет, сестра, ты не права! Никто командующего флотом Восьмого Сектора не тянул ни сюда в бой, ни потом в Гимору. Он вёл свой флот на убой, и помешать ему возможности не было. Я лишь спас для Империи наиболее ценные корабли флота, хотя мог вполне этого и не делать. Именно это ты и должна передать в своём репортаже! Основная причина разгрома – виконт Сивир тон Месфель, даже в минимальной степени не обладая навыками флотоводца, захотел добиться военной славы и получить таким способом титул графа. Ну так флаг ему в руки, пусть доказывает в Гиморе свою состоятельность как командующего, сколько хочет! Однако погибать моим старым друзьям из-за глупости виконта я не дам! И вот теперь твоя задача, сестрёнка, придумать юридическое обоснование, чтобы включить спасённые корабли в состав моего флота!

    Катерина неуверенно покачала головой. Спорить со мной сестра не стала, но всем своим видом показывала, что я её не переубедил. Ладно, успеем ещё обсудить с моей советницей последствия такого шага. Сейчас имелись задачи поважнее. Включив микрофон на общий канал, я приказал:

    – Линкорам «Хозяин Тессы», «Невеста Хаоса», «Принцесса Астра» и «Красавица Индига», а также всем крейсерам флота приказываю приготовить абордажные команды! У нас имеется всего шесть часов времени, пока чужие летят в Гимору, чтобы успеть захватить станцию Хнель и отключить варп-маяк! И… с возвращением, друзья!

    Новые планы

    Я сидел в неудобном кресле и стоически терпел всевозможные издевательства целой команды стилистов, визажистов и гримёров. Седые волосы мне подкрашивали, кожу лица массажировали, смягчали маслами и омолаживали лёгкими разрядами электрического тока, лицевые мышцы подтягивали микроуколами каких-то препаратов. Мускулистая Айна помогала хрупкому костюмеру затягивать тугой корсет на моей, так сказать, «талии», чтобы визуально хоть немного скрыть огромное рыхлое брюхо. Катерина тон Месфель, не обращая внимания на всю эту творящуюся суету, нервно ходила по комнате и стращала меня:

    – Георг, ты слишком легкомысленно относишься к сложившейся ситуации! Ты просто не понимаешь всей глубины случившейся трагедии!

    – Да брось, сестрёнка! Главную задачу мы выполнили – столице Унатари больше не угрожает уничтожение. Более того, соседняя звёздная система Хнель снова перешла под наш контроль, а «Королева» чужих вместе со своей изрядно потрёпанной армадой выдавлена в Гимору. Скажи мне кто перед боем при соотношении сил один к пятнадцати по кораблям, что такие блестящие результаты вообще возможны, я бы рассмеялся этому человеку в лицо и назвал фантазёром. Многие сомневались, что мы элементарно сможем выжить в таком бою. Но мы не просто выжили, но ещё и привели в Унатари двадцать шесть звездолётов для нашего флота, причём сразу четыре линкора! Ох, не так сильно, мне всё-таки дышать иногда нужно! – Последняя фраза относилась к Айне, которая явно пыталась стянуть корсет до состояния осиной талии, полностью игнорируя реальное состояние моего живота.

    Завязки немного ослабли, дышать мне стало чуть легче. Но тут подошла Катерина, оценила проделанную Айной работу и скептически покачала головой:

    – В районе груди оставь, но по талии ещё сантиметров пять необходимо убрать, иначе кронпринц не влезет в заготовленный для его выступления парадный костюм.

    Бывшая боец-гладиатор с новой силой принялась перешнуровывать завязки, сестра же продолжила пилить меня:

    – Да, брат, столица спасена, но какой ценой? Флот Восьмого Сектора полностью уничтожен. Звёздная система Гимора потеряна для человечества. Пропал без вести единственный сын главы Оранжевого Дома. Герцог рвёт и мечет, обещает самые ужасные кары всем, кто оказался замешан в исчезновении его сына. То, что офицеры перешедших к тебе кораблей уже обвинены в дезертирстве и предательстве, – просто цветочки по сравнению с тем, что герцог Аваль приготовил для тебя самого! Герцог хитёр и коварен, а ты у него – номер первый в списке личных врагов!

    Сестра бы, наверное, ещё долго капала мне на мозги, но тут в гримёрную ворвался запыхавшийся офицер:

    – Кронпринц Георг, на первой линии Тронный Мир. С вашим высочеством желает поговорить Император Август!

    Все присутствующие испуганно переглянулись, и через секунду закипела бурная деятельность – меня подняли, бесцеремонно запаковали в костюм и вытолкали по направлению к рабочему кабинету с информационным экраном. Экран уже оказался включён, и глава Империи с явным нетерпением на лице ожидал моего появления.

    – Рад возможности лицезреть ваше императорское величество! – В полном соответствии с этикетом я опустился на одно колено и приветствовал самого влиятельного аристократа Империи.

    – Встань, Георг, сейчас не до церемоний. И попроси посторонних очистить помещение, речь пойдёт о достаточно деликатных вещах. Нет, твоя советница Катерина тон Месфель может остаться.

    Моя сестра уже в дверях развернулась, подошла и встала рядом со мной. Охранники же и слуги почти бегом поспешили выйти за двери. Даже хамелеоны, демонстративно на ходу проявляясь из невидимости, тоже вышли в коридор. Едва створки закрылись, Август продолжил:

    – До меня дошли тревожные вести, что через сорок минут ты собираешься произнести большую речь перед народом Унатари и верными тебе войсками. Георг, ещё не поздно остановиться и избежать непоправимого.

    Несмотря на волнение и официальность момента, я не смог скрыть своего недоумения. Обернулся и посмотрел на Катерину, но сестра тоже лишь удивлённо пожала плечами.

    – Мой Император, я действительно собираюсь произнести речь перед народом Асторимы – нужно успокоить население и рассказать о блестящей победе над чужими в звёздной системе Хнель. Люди в Унатари провели две недели в состоянии постоянного страха, в ожидании неминуемого появления летающей смерти, многие уже даже не надеялись на спасение. А потому им просто необходимо сообщить, что угроза вторжения чужих миновала и можно вздохнуть облегченно. Вот только я совершенно не понимаю, почему эта моя речь может стать «непоправимой» и чем она вызвала тревогу вашего императорского величества.

    Император на пару секунд задумался, а потом заговорил, глядя мне в глаза и наблюдая за моей реакцией.

    – Георг, сегодня ко мне обратились представители сразу трёх Великих Домов. Все они хором твердили об измене – якобы у них появилась информация, что на предстоящем выступлении ты намереваешься сообщить о создании своего собственного государства, не подконтрольного Оранжевому Дому и Тронному Миру. И хотя такое поведение несколько не вяжется с твоим сложившимся у меня образом, представителям Великих Домов действительно удалось посеять зёрна сомнения в моей голове…

    Собеседник замолчал, явно ожидая от меня каких-то слов опровержения его тревогам. Я снова опустился на одно колено и склонил голову.

    – Мой Император, наверняка Тёмная Мать находится где-то неподалёку. Я прошу Ищущую Правду подключиться к нашему разговору и проверить истинность моих слов.

    Я не ошибся – в пределах видимости камеры появилась древняя старуха в чёрных одеждах. Тёмная Мать приветливо улыбнулась мне и встала рядом с Императором. Я же начал говорить громко и чётко, периодически останавливаясь и давая возможность Ищущей Правду оценить сказанное:

    – Никогда даже в самых потаённых мыслях я не допускал возможности измены вашему императорскому величеству. Все мои действия были направлены на укрепление обороноспособности Империи и на продвижение человеческой расы в космосе. О выходе из подчинения главе Оранжевого Дома и создании отдельного государства я действительно думал, вот только это было месяцев девять-десять назад, когда под моим управлением находилось свыше двадцати звёздных систем. Но даже тогда планируемое государство со столицей в Унатари оставалось бы частью человеческой Империи и безусловно подчинялось бы вашему императорскому величеству.

    – Всё сказанное является правдой, – выдала свой вердикт старуха. – Август, твой внук не замышляет ничего дурного ни против тебя, ни против Империи. Я вижу в его мыслях лишь серьёзное недовольство нынешним главой Оранжевого Дома и массу направленных против герцога Аваля планов. Вижу старую мечту о большом сильном государстве со столицей в Унатари…

    Я поспешил вмешаться, так как Император мог истолковать слова Тёмной Матери превратно.

    – В любом случае столь радикального шага, как создание своего королевства, не потребовалось – раскол в Оранжевом Доме закончился победой моей стороны. Вот только, как и ранее его старший брат Паоло, младший брат Аваль тоже позарился на мои собственные системы, хитростью и подлостью отобрав у меня звёздную систему Тиваль – основной источник моих доходов. Как и первый раскол в Оранжевом Доме, так и нынешний кризис в отношениях между мной и новым герцогом, и даже вторжение чужих в систему Хнель – это всего лишь следствия наглых попыток отобрать у меня богатую ресурсами звездную систему Тиваль.

    – Любопытная точка зрения, под таким углом я пока не рассматривал происходящее. – Старик на экране задумчиво потеребил седую бороду. – И кому же сейчас принадлежит эта спорная система после всех последних событий?

    Скрывать правду от Императора, тем более в присутствии Тёмной Матери, никакого смысла не было, поэтому я ответил максимально честно:

    – Три часа назад мои десантники взяли под полный контроль все фабрики по переработке льда и арестовали назначенных виконтом Сивиром управляющих. Так что по факту звёздная система Тиваль снова вернулась к законному хозяину.

    Август неожиданно рассмеялся:

    – Так вот, оказывается, с чем была связана такая активность твоих недругов! Вот теперь мне многое стало ясно. Ох, и нажил же ты себе влиятельных врагов этим шагом, внук! Они же теперь не успокоятся, пока не сожрут тебя!

    Я лишь ехидно усмехнулся в ответ:

    – Подавятся! По-хорошему, захватить Тиваль следовало давным-давно, сразу же после подлой кражи. Вот только я долго старался действовать в рамках закона, апеллировал к более ранним договорённостям с Авалем и полагался на справедливость главы Оранжевого Дома. Но герцог воспринял мою сдержанность за признак слабости, после чего решил не считаться с моими правами и вообще вытереть об меня ноги. Другого объяснения назначению виконта Сивира тон Месфеля командующим флотом Восьмого Сектора Периметра, кроме как попытку провести его в графы в обход меня и других аристократов, я не вижу. Худшего командующего, чем Сивир тон Месфель, в своей жизни я не встречал!

    Август неожиданно легко согласился со мной насчёт виконта и попросил во всех подробностях рассказать о том, что случилось в Хнель и Гиморе. При этом Император признался, что лично наблюдал за трансляцией боя и даже поблагодарил Катерину тон Месфель за отличный репортаж. Моя сестра покраснела и низко поклонилась, явно смущённая похвалой.

    После моего подробного рассказа о ходе трудного боя я сообщил данные с фрегата-разведчика из системы Гимора:

    – Как такового боя в Гиморе не случилось, было просто избиение «в одни ворота» чужими остатков флота Восьмого Сектора. У чужих хватило фрегатов и эсминцев, чтобы схватить и удержать все звездолёты виконта Сивира. Не ушёл никто, флот Восьмого Сектора полностью уничтожен. За исключением флагмана – линкор «Оранжевое Величие» даже не пытался отстреливаться и сразу сдался, сняв энергетический щит. Чужие не стали уничтожать сдавшийся корабль и направили на него свои десантные модули. Всё это запечатлено на видео, которое я уже направил в Генеральный Штаб Империи в сообщении под грифом «совершенно секретно».

    Тёмная Мать кивнула, подтверждая правдивость моих слов. Император насупил брови и надолго задумался. Мы с Катериной тоже молчали, не собираясь прерывать размышления Августа. Наконец, старик на экране произнёс:

    – Георг, я не буду критиковать и наказывать тебя за принятые во время боя трудные решения, хотя и не все из них одобряю. Твой рассказ о бое в системе Хнель в общих чертах совпадает с той оценкой, которую мне выдали военные эксперты из Генерального Штаба: при таком соотношении сил победа была в принципе невозможна, кронпринц Георг совершил настоящее чудо, сохранив свои корабли и нанеся чужим чувствительные потери. Повторять ошибку я не стану – новый командующий флотом Восьмого Сектора будет назначен лично мною, и приоритетом в выборе будет не родство с герцогом Авалем ройл Анжером, а именно способности флотоводца. Я помогу новому командующему кораблями и финансами, так что вскоре флот Восьмого Сектора снова возродится. Но на будущее, внук, я требую от тебя не применять практику принесения в жертву союзных флотов ради достижения своих собственных целей.

    Я снова низко поклонился Императору. Буря миновала, я это чувствовал всей кожей. Катерина тоже это понимала и подмигнула мне для ободрения. Между тем Император продолжил:

    – Меня заинтересовала история про самку хамелеона, которая пожертвовала собой ради спасения множества людей. Я хочу своим указом наградить её посмертно. Как звали эту героиню?

    – Мой Император, – я снова низко поклонился, – у народности Равааш по традиции имена присваиваются только особям мужского пола. Самки имён не имеют, хотя в процессе жизни некоторые из них могут сменить пол и получить имя. Вот только капитан «Сюрприза-1» была молодой самкой, она ни разу не меняла пол и потому не имела собственного имени. Для всего флота она была известна как капитан «Сюрприза-1», и именно под таким именем осталась в памяти военных.

    – Да будет так! – согласился Император. – За доблесть и отвагу я посмертно награждаю капитана «Сюрприза-1» орденом «Рубиновой Кометы». Если у этой самки остались дети, с этой минуты они становятся полноправными гражданами Империи, их воспитание и обучение будет полностью оплачиваться государством. Но теперь, Георг, я хочу поговорить о твоей собственной судьбе. Оранжевый, Зелёный и Красный Дом требуют от меня официально от имени Империи объявить тебя изменником и преступником. После данных тобой объяснений я намерен отказать им, объявив происходящее обычным эпизодом борьбы за власть среди местных элит периферийных районов, до которых войскам Империи нет никакого дела.

    Я снова опустился на одно колено, выражая признательность столь мудрому решению Императора. Сестра тоже повторила мой жест. Август лишь усмехнулся:

    – Не стоит меня благодарить – я действую сейчас в собственных интересах. Мне важно, чтобы в Восьмом Секторе сохранялась сила, способная защищать границу с Роем и сражаться с чужими. Поскольку флота Восьмого Сектора Периметра сейчас не существует, эта трудная задача падает на твои плечи, Георг. Заметь, я говорю «в Восьмом Секторе», но не в «Оранжевом Доме».

    – Император, я не понимаю вашей идеи. Вы хотите снова назначить меня командующим флотом Восьмого Сектора? – Я не постеснялся признаться в том, что совершенно потерял мысль собеседника.

    Катерина посмотрела на меня с явным сожалением, покачала головой и произнесла громко:

    – Нет, брат. Император Август предлагает тебе создать своё собственное государство, не подчиняющееся Оранжевому Дому.

    – Молодец, Катерина. – Старик на экране зааплодировал. – Мои советники не зря восхищались твоими аналитическими способностями и даже советовали переманить тебя в Тронный Мир. Георг, нет никакого сомнения, что герцог Аваль не простит тебе случившегося и не даст тебе житья. Да и твоей сестре Катерине глава Оранжевого Дома не забудет того, что она выставила единственного сына герцога в глупом виде. Поэтому я вижу только один выход из сложившейся ситуации – создавай своё королевство и добивайся его независимости от Оранжевого Дома. Да, война сразу с тремя Великими Домами в этом случае неизбежна, но основной флот Империи останется в стороне и не будет вмешиваться в локальный конфликт. В прошлый раз ты показал, что способен быстро наращивать мощь своего флота, этого я жду от тебя и на этот раз.

    Я молчал, слишком потрясённый предложением Императора. Зато вместо меня заговорила моя советница Катерина:

    – Мой Император, я вижу явную помощь и даже прямые советы с вашей стороны. Нам с Георгом фактически развязываются руки и даётся полный карт-бланш – мы больше не ограничены рамками правил Оранжевого Дома и в неизбежной войне вправе пользоваться любыми доступными способами для усиления. Я не сомневаюсь в своём брате – новое государство выстоит и окрепнет. И вот тут я хочу узнать цену этой свободы – для чего вашему императорскому величеству потребовалась новая сила, не связанная правилами Великого Дома и границами лишь одного сектора Периметра? Ведь если бы речь шла просто о желании помочь двоюродному внуку, вы бы могли просто снова назначить Георга командующим флотом Восьмого Сектора!

    Старик на экране довольно рассмеялся, после чего его голос вдруг стал более жёстким:

    – Хорошо, Катерина, ты снова доказала свою квалификацию. И вот теперь максимально откровенно поговорим о действительно серьёзных вещах, которые меня заботят как руководителя Империи. Человечеству нужна могучая сила, которая сможет действовать вне рамок одного сектора Периметра, но в то же время и не сам звёздный флот Империи. Просто я желаю ещё при жизни исправить самую большую ошибку, которую когда-то допустил. Речь идёт о Жёлтом Доме, или Золотом, как они себя называли.

    – Антагонисты?! – хором выдохнули мы с сестрой.

    – Да, именно так этот Великий Дом называют в Империи уже почти сто восемьдесят лет. Когда мой отец находился на смертном одре, он пожелал передать власть в соответствии с принятым в Империи порядком. Первой в списке претендентов стояла моя сестра Элеонора ройл Акад, родная бабка Георга по материнской линии. Однако я посчитал момент слишком удачным, чтобы упускать такой исторический шанс – ведь под моим командованием находился Первый Ударный Флот, самая грозная сила человечества. Империя как раз тогда заканчивала затяжную войну с Элоками – разумными червями-паразитами. Мои линкоры пробили планетарный щит родного мира Элоков, выжгли огнём с небес гнездо очередного врага человечества, и сразу после этой победы я направил звездолёты прямо в Тронный Мир. Войны за престол не случилось – на моей стороне оказалась сила, я был овеян славой победителя, и корона Империи досталась мне. Но вот сестра сбежала в Золотой Дом, который исторически поддерживал её, и объявила о выходе этого Великого Дома из состава Империи. Восемнадцатый и Первый Сектора Периметра были отключены от единой сети варп-маяков. Именно так и появились Антагонисты.

    Император замолчал, но его рассказ неожиданно продолжила Тёмная Мать:

    – С тех пор прошло много лет. Варп-маяки Антагонистов давно включены, но общение идёт лишь на уровне обмена послами. Империя признала за Антагонистами право на независимость, и нарушить собственноручно подписанный договор мой хозяин не может. Атаковать же Антагонистов частными армиями аристократов или флотами союзников абсолютно бесперспективно – я ощущаю великую мощь Золотого Дома. Флот Антагонистов не уступает по силе флоту самой Империи, а количество Ищущих Правду у Золотого Дома очень велико.

    – Именно, – согласился Император. – Все эти годы сепаратисты наращивали число боевых звездолётов и десантных кораблей, тренировали десятки сильных псиоников для убийства ключевых адмиралов и командующих Империи. Мне совершенно точно известно, что моя сестра не отказалась от идеи однажды вернуть себе ускользнувшую от неё корону Империи. Так что угроза вторжения армады Антагонистов вполне реальна и когда-то может случиться. Но вот если найдётся сила, способная справиться с армадой Антагонистов и вернуть в лоно Империи почти пятьдесят обитаемых звёздных систем… Скажу прямо, Георг, за такую возможность я готов закрывать глаза на многое. Я не интересуюсь у тебя судьбой огромного «Уукреша», который ты показал в столице Оранжевого Дома…

    – Двух «Уукрешев», – неожиданно вклинилась в речь Императора Тёмная Мать, после чего пояснила: – Август, у твоего внука имеются сразу два таких больших корабля! И ещё за пределами Империи спрятан от посторонних глаз резервный флот в триста звездолётов.

    Явно ведь старуха считала эту информацию прямо у меня из мозга. Император заметил промелькнувшее недовольство на моём лице и рассмеялся.

    – Георг, да ты просто полон сюрпризов! Хорошо, я не стану допытываться, от кого и зачем ты прячешь свой флот. Не спрашиваю насчёт судьбы имеющегося в твоём распоряжении корабля-постановщика варп-маяков чужих и других захваченных трофеев. Блокирую все попытки твоих недругов вызвать тебя на суд в Тронный Мир из-за скандалов в твоих семейных делах, как бы некрасиво они ни смотрелись со стороны. Я даже не стану требовать от тебя отбить звёздную систему Гимора, которую своими действиями ты фактически подарил чужим. Как видишь, я многое готов тебе дать, внук. Взамен же я хочу от тебя, чтобы ты отбросил все сомнения и любой ценой создавал лояльную Империи силу, способную решить описанную мной задачу. Год назад ты пошёл в этом направлении, собрал под свои знамёна трёхтысячный флот звездолётов, но потом испугался чего-то и неожиданно отступил. Сейчас же я хочу, чтобы ты не останавливался на полпути и создал силу, способную сокрушить Антагонистов. Уверен, что при наличии на стороне Империи такой увесистой дубинки и угроза наступления чужих тоже не будет уже казаться столь жуткой и неотвратимой. Собери флот и сокруши Антагонистов! Георг, если ты сможешь осуществить описанное мной, я посчитаю главную цель своей жизни достигнутой и с чистым сердцем передам корону Империи в твои руки, слово Императора!

    Экран давно погас, но мы с сестрой ещё долго стояли молча, переваривая услышанное. Наконец, я нарушил молчание, спросив свою советницу:

    – Как считаешь, Катерина, насколько можно верить данному Августом обещанию?

    Сестра вымученно улыбнулась в ответ:

    – Если на твоей стороне будет флот, способный справиться с армадой Антагонистов или соизмеримым с ней имперским, то все аристократы, включая самого Августа, будут вынуждены играть с тобой честно, так как иначе ты просто сам силой возьмёшь обещанное. Но меня больше волнует не отдалённое будущее, а самое что ни есть ближайшее настоящее. Стоит тебе лишь заикнуться о независимости Унатари, как ты получишь бескомпромиссную войну с Оранжевым Домом, на которой твои бывшие союзники Марат и Светлана Месфели будут сражаться против тебя. Да и на помощь твоего брата Робена и сестры Виолетты в данном случае можно даже не рассчитывать – будет хорошо, если они просто останутся в стороне и не выступят против тебя. Кроме того, остаётся ещё Зелёный Дом, который обязательно воспользуется возможностью отомстить тебе за все обиды. И Красный Дом, все просьбы о помощи которого ты откровенно проигнорировал, чем настроил Великий Дом против себя. Да и чужие тоже никуда не делись и по-прежнему находятся в двух шагах от твоей столицы…

    Я жестом остановил поток слов собеседницы:

    – Катерина, не отговаривай. Я принял решение – независимому государству Унатари быть! Но я не заставляю тебя лезть вслед за мной во всю эту грядущую мясорубку. Если ты считаешь, что врагов слишком много, ещё не поздно тебе просто отступить.

    Катерина вдруг весело рассмеялась:

    – Ну ты даёшь, брат! Ты так и не понял – мы давно с тобой вместе в одной лодке, и менять что-то уже поздно. Поэтому, даже если вся Империя ополчится против тебя, я всё равно останусь на твоей стороне. Да, нам будет трудно, война обещает быть кровавой. Но я верю в тебя, Георг, и знаю, что ты не обидишь сестру при разделе трофеев.

    Я посмотрел на часы. До моей речи оставалось всего двадцать минут. Текст выступления ещё вполне можно было скорректировать, чтобы объявить в своей речи о независимости Унатари. Но времени катастрофически не хватало продумать все последствия такого шага, предсказать ходы противников и предпринять контрмеры.

    – Катерина, текст речи менять не будем. Спешка сейчас действительно ни к чему, нужно сперва многое обдумать и просчитать. Да и наши недруги будут выглядеть неловко перед Императором, если выдвинутые ими против меня обвинения не подтвердятся, и выступление будет посвящено исключительно прошедшему сражению.

    Но где-нибудь через час после общения с журналистами собери в моём рабочем кабинете адмирала Майка тон Акада, полковника Гора тон Вулфа, Айну и капитанов всех пяти линкоров. Мне с ними многое предстоит обдумать и обсудить, прежде чем громогласно на всю Империю объявлять о выходе из Оранжевого Дома.

    * * *

    Выступление прошло замечательно – я ощущал сильное вдохновение, говорил эмоционально от души и даже почти не пользовался подсказками бегущей строки, отображаемой на специальном экране. Судя по периодически выскакивающим системным сообщениям о повышении репутации, моя речь находила отклики у жителей Унатари. Даже самый скользкий момент – предупреждение некоторых капитанов чужого флота перед прыжком в Гимору – был воспринят на удивление положительно:

    Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +25 (доверие)

    Моё стремление помочь боевым товарищам оценили, произошёл рост отношения с Военными Империи сразу на два пункта!

    Но теперь предстояла гораздо более сложная часть – после окончания моей речи полагались ответы на вопросы многочисленных собравшихся журналистов, представляющих самые разные информационные каналы Империи. Я несколько нервничал, поскольку держал в голове, как моя бывшая фаворитка Астра завалила подобное общение. И первый же заданный вопрос подтвердил, что мои опасения были не напрасными:

    – Кронпринц Георг, зачем вы передали права на освобождённую систему Хнель вашей старшей дочери? Ведь принцесса Ликанна в резкой форме отреклась от вас и отказалась от дальнейшего общения с вашим высочеством. Неужели вы считаете, что такой подарок заставит маленькую девочку забыть о смерти матери?

    Молодая девушка-репортёр, представляющая центральный новостной канал Зелёного Дома, невинно хлопала глазками, однако я видел плохо скрываемое торжество в её глазах – задание заказчика выполнено, наверняка и премия была обещана за возможность прилюдно ткнуть кронпринца Георга в старую некрасивую историю с неудачным разводом. Я постарался ничем не выдать своего раздражения, хотя в голове и мелькали мысли хорошенько с пристрастием допросить эту стерву и вытрясти имя заказчика.

    – Звёздная система Хнель являлась моим подарком Лике, и моим прямым отцовским долгом было вернуть дочери её собственность, пусть даже и с риском для жизни. Если же говорить о реакции дочери на смерть матери… Да, Ликанна имела полное право так поступить. И я, и принцесса Марта ройл Валеси тон Месфель-Кайла серьёзно виноваты перед дочерью, так как скрывали от Лики информацию о нашем планируемом разводе. Мы ошибочно считали Лику несмышленой малышкой, не замечая, что маленькая кронпринцесса уже повзрослела. На самом деле наш развод с Мартой обсуждался уже давно, и инициатором этого решения являлась моя бывшая жена.

    Я расслышал в зале отчётливый вздох удивления.

    – Да, вы не ослышались – именно принцесса Марта настойчиво требовала развода. Я знаю, как некоторые журналисты любят копаться в чужом грязном белье. Что же, я дам им такую возможность и предоставлю записи старых бесед с принцессой Мартой, где она настойчиво требовала развода. В конце концов я согласился. Далее между нами обсуждались только юридические моменты – Марта желала получить очень солидную компенсацию, у меня же долгое время не имелось требуемой суммы. Когда же деньги у меня появились и все условия были согласованы, случилось непредвиденное – Марта неожиданно передумала подписывать бумаги. К тому моменту наши отношения с ней стали улучшаться, флот государства Фастел даже помог мне во время сражения в Оранжевом Доме. Всё шло к тому, что развод может не потребоваться, и потому самоубийство Марты стало для меня совершенно неожиданным.

    – Из-за чего же тогда ваша жена пошла на самоубийство?

    Я тяжело вздохнул.

    – Принцесса узнала, что моя Ищущая Правду ждёт ребёнка. У Марты и Мии всегда были весьма напряжённые отношения, и потому беременность главной соперницы моя жена восприняла крайне болезненно. Я действительно не знаю, о чём за моей спиной беседовали две очень близкие мне женщины. Могу лишь предположить, что они торговались по поводу приоритета престолонаследия дочерей. Но сразу предупрежу ваш следующий вопрос – Мия не убивала Марту и не применяла свои способности. При всей своей жуткой репутации Мия крайне осторожна в любых действиях, которые могут повредить моей или её репутации. Но если остаются сомневающиеся в моих словах, я могу обеспечить вам приватный разговор с Мией.

    Я обвёл внимательным взглядом разом притихший зал. Самоубийц среди журналистов не нашлось.

    – Поступок Марты стал неожиданным для всех, но прежде всего для Ликанны, которую мы с женой вообще не ставили в известность обо всём происходящем. И потому я прекрасно понимаю реакцию дочери, и сам на её месте поступил бы так же. И потому сейчас я не пытаюсь переубедить Ликанну, я действительно виноват перед ней. Скажу честно – если бы я только мог предвидеть, чем закончится вся эта процедура развода с Мартой, то решительно отказался бы от такого намерения. Во всей Вселенной нет никого, кто был бы для меня дороже Ликанны, и потому я никогда бы не пошёл на то, чтобы обидеть родную дочь.

    Улучшение глобальной репутации. Текущее значение −50

    Улучшение глобальной репутации. Текущее значение −49

    Я рассматривал два этих всплывших подряд полупрозрачных сообщения, как вдруг…

    Изменение репутации. Отношение к вам Ликанны ройл Фастел улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: −98 (непримиримая ненависть)

    Лика смотрела моё выступление! И даже отметилась улучшением отношения на единичку. Я посмотрел прямо в камеру и произнёс:

    – Спасибо, Лика. Где бы ты ни была и как бы ко мне ни относилась, просто знай, что я по-прежнему люблю тебя!

    После этой маленькой победы ответы на оставшиеся вопросы журналистов, даже на самые каверзные, не вызвали у меня никаких проблем. Закончил пресс-конференцию я словами:

    – Господа и дамы, к сожалению, время нашего общения вышло. Прошу понять, график кронпринца очень насыщен – меня ждут на острове хамелеонов на церемонии прощания с великой представительницей расы Равааш. Компанию мне составят капитаны и старшие офицеры флота Унатари, многие из которых обязаны жизнью капитану «Сюрприза-1».

    Я уже садился во флайер, когда поступил неожиданный вызов. Офицеры службы контроля за транспортными маршрутами передали, что за последний час кронпринца Георга ройл Инокия несколько раз спрашивали со станции Хнель. Якобы у сотрудников варп-маяка имеется запрос, который они никак не могут классифицировать без моей помощи.

    – Мой принц, говорит лейтенант Ярит Кав, руководитель зачистившей станцию Хнель штурмовой группы. Прошу извинить за назойливость, однако фрегат-невидимка «Призрак-5» из звёздной системы Тиалла настойчиво просит пропустить его в сторону Унатари. Мы помним ваш приказ не включать варп-маяк до особого распоряжения. Но фрегат из Тиаллы утверждает, что их случай как раз особый, и просит передать вашему высочеству пароль: «Звёздный Пёс».

    Моё сердце забилось чаще от волнения. Нашлись мои пропавшие товарищи! Сразу захотелось прыгать от радости и орать во всё горло. Что я и проделал, не стесняясь множества людей, удивлённых таким бурным проявлением радости обычно сдержанным кронпринцем. Немного успокоившись и взяв себя в руки, я проговорил:

    – Да, лейтенант, это действительно тот самый особый случай. Я сейчас же свяжусь с наблюдателями из системы Гимора. Если наши невидимки подтвердят, что корабли чужих не готовы к прыжку в Хнель, вы на полсекунды откроете маяк для «Призрака-5»…

    Я замолчал, так как моё внимание вдруг привлекла очень странная жестикуляция сидящего рядом в кресле адмирала. Майк тон Акад клал несколько пальцев себе на плечо и явно хотел что-то мне донести. Несколько секунд я смотрел на эту пантомиму, как вдруг до меня дошло, что именно хотел мне донести адмирал:

    – И поздравляю вас с новым званием, штурм-лейтенант Ярит Кав! Вопрос о вашем повышении уже улажен с адмиралом флота Унатари.

    * * *

    – Туки-тука-де-са, вот её дети! – Попори-де-Кача подвёл меня к длинному наполненному водой рву, разгороженному мелкой сеткой на множество отдельных участков, и указал своей гибкой рукой вниз, на сверкающую в свете полуденного солнца поверхность.

    Я всмотрелся. Совсем мелкая канава, даже тридцати сантиметров глубины не будет. В тёплой, прогреваемой жарким солнцем воде, накачиваемой в систему каналов и озёр насосом прямо из океана Унатари, плавала стайка резвых тридцатисантиметровых чёрных тритонов.

    – Одиннадцать малышей. Ещё недавно было тринадцать, но двух самых слабых они сожрали.

    – У них не хватает еды? – удивился и даже испугался я.

    – Вовсе нет, мой принц. Просто таков основной закон природы – выживают самые сильные, ловкие и способные. Слабые же особи должны быть отсеяны и не допущены к размножению, иначе со временем вся раса захиреет. Обычно к стадии второй линьки, когда малыши начинают выползать на сушу, в живых остаётся примерно половина.

    Жёсткие правила, особенно если учитывать крайнюю немногочисленность народа Равааш.

    – Попори-де-Кача, а разве тебе не бывает жалко, когда кто-то из твоих собственных малышей оказывается съеден своими братьями и сёстрами?

    Мой телохранитель замолчал, глаза его затянулись непрозрачными плёнками. Опять «зависание». Неужели мой вопрос настолько сильно задел хамелеона, что заставил его войти в состояние интенсивного размышления? Наконец мой начальник охраны открыл глаза.

    – Мой принц, вы затронули очень болезненную для меня тему. Все шестнадцать моих мальков до сих пор целы, хотя у них уже прошла первая линька. На меня даже начинают коситься сородичи, некоторые даже за глаза называют моё потомство неполноценным. Мальки должны уничтожать слабых, это закон природы. Но они этого почему-то не делают…

    – Ну, ну, не печалься, мой друг. Может, просто они все годные для дальнейшей жизни? Вы проверяли, что случится, если к ним подсадить слабого малька из другой стаи?

    – Что вы говорите, кронпринц?! Кто же согласится пожертвовать своим собственным ребёнком для такого эксперимента?! Мои дети на треть крупнее положенной нормы и вдвое подвижнее, они порвут любого, кого к ним подсадят. Даже смотрительницу, которая кормит мальков в каналах, дети серьёзно искусали, когда она неосторожно опустила руку в воду.

    Даже так… Я некоторое время молча наблюдал за резвящимися в воде внешне совсем безобидными тритонами, а потом поинтересовался:

    – А когда они становятся разумными и начинают обучаться всему тому, что умеют хамелеоны?

    – Мой принц, они уже разумные и активно учатся. Все малыши из этой стайки уже прекрасно понимают речь народа Равааш, а некоторые способны понимать и язык людей – капитан «Сюрприза-1» с ними специально занималась. Смотрите. Кверху пузиком! – последнюю фразу мой телохранитель выделил более громким голосом.

    Сразу восемь тритонов одновременно перевернулись в воде, показав свои светло-жёлтые брюшки. С некоторой задержкой трое оставшихся повторили тот же самый трюк.

    – Эти трое команду на языке людей не поняли, но зато подсмотрели у своих братьев, – объяснил начальник охраны.

    Желтопузые тритончики, смешно шевелящие лапками, смотрелись действительно забавно. Сестре бы точно понравилось. Но Катерину тон Месфель и остальных людей бдительные хамелеоны к яслям со своим молодняком не пустили, только меня, как «старшую самку». Я обернулся на стоящую вдалеке группу людей и предложил Попори-де-Каче неторопливо возвращаться к остальным.

    На обратной дороге я решил обсудить основной вопрос, ради которого флайер и привёз на остров хамелеонов целую группу капитанов моего флота:

    – Попори-де-Кача, я не видел тебя среди охранников, покинувших помещение перед моим общением с Императором. Ты ведь присутствовал при этом разговоре?

    – Да, мой принц, я действительно находился в это время в комнате, – огромная ящерица остановилась и повернула ко мне оба своих подвижных глаза.

    – Подозреваю, что информация о секретном предложении Императора уже передана старейшинам твоего народа?

    Наверное, это означало раскаяние или смущение – серая кожа хамелеона пошла цветными пятнами. Затем мой начальник телохранителей опустился на одно колено и, склонив голову, протянул мне свой клинок.

    – Вверяю свою жизнь на суд вашего высочества. Да, я действительно передал секретную информацию своему народу.

    Я очень аккуратно подушечкой большого пальца пощупал острейший кривой клинок. Несмотря на все меры предосторожности, кожа на пальце оказалась рассечена до крови. Тонкое, просто микронное, лезвие, причём явно керамическое или композитное, чтобы металлодетекторы не могли обнаружить оружие вместе с его невидимым хозяином.

    – Встань, Попори-де-Кача. – Я вернул клинок его владельцу. – Во время разговора с Августом я прекрасно знал, что ты присутствуешь в комнате. Я доверяю тебе, как себе самому, поэтому и не потребовал удалиться. Не стал и просить сохранить тайну, так как мне было нужно, чтобы ты передал сообщение твоему народу. И вот теперь мне нужно знать ответ, что именно решили старейшины твоего народа. Прошло уже шесть часов, наверняка ведь какое-то решение принято.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Хамелеонов улучшилось.

    Отношение к вам расы Хамелеонов +36 (уважение)

    Попори-де-Кача низко поклонился и указал своей гибкой конечностью на многочисленные искусственные каналы с молодняком:

    – Тут, на Унатари, находится порядка трёхсот молодых самок моего народа, и растёт свыше двух тысяч мальков. С каждым годом хамелеонов тут будет всё больше и больше. Это – будущее моей расы и её величайшая ценность. Однозначно в случае конфликта народ расы Равааш выступит на стороне Унатари. Но тут встаёт вопрос обеспечения безопасности моей родины Ссс, который также требуется учесть…

    – Именно поэтому я и начал этот разговор. Ведь если Унатари заявит о выходе из Оранжевого Дома, месть герцога Аваля может обратиться на союзников нового государства, и прежде всего на хамелеонов. Оранжевый Дом давно облизывается на стратегически важные залежи танталовой руды у тебя на родине, и начавшийся конфликт станет для герцога Аваля просто отличным поводом силой захватить богатейшие месторождения. Поэтому, прежде чем начать любую активность, необходимо обеспечить безопасность твоему народу в звёздной системе Ссс…

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Хамелеонов улучшилось.

    Отношение к вам расы Хамелеонов +39 (уважение)

    Я прервал свою речь, чтобы ознакомиться с выскочившим сообщением. Попори-де-Кача явно говорил сейчас от лица всей своей расы и полностью поддерживал мою мысль о необходимости обеспечения безопасности звёздной системы Ссс. Неудивительно – практически все хамелеоны жили в одной системе и были бы в считаные часы уничтожены флотом Оранжевого Дома.

    – Так вот, Попори-де-Кача, я опишу сложившуюся ситуацию. Варп-маяки Колонии Ли и звёздной системы Ссс сейчас контролируются бойцами Оранжевого Дома. Там совсем небольшие отряды человек по десять-пятнадцать, но проблема в том, что мои звездолёты не смогут пройти незаметно через Форпост-12. Поэтому я максимально прямо озвучиваю задачу – сможет ли твой народ одновременно высадить две штурмовые группы хамелеонов и взять под контроль станции Колония Ли и Ссс? Боевые корабли тут совершенно не нужны. Наоборот, меньше всего подозрений вызовут пристыковавшиеся для подзарядки энергии грузовые баржи с рудой. Невидимые бойцы-хамелеоны проникают на варп-маяки и… по возможности проводят захват без лишних жертв среди людей.

    – После такого прямого акта агрессии хода назад уже не будет… – задумчиво проговорил мой начальник охраны. – Оранжевый Дом никогда не простит расе Равааш такого нападения.

    – Я знаю. Поэтому одновременно с этим мои десантные корабли из звёздной системы Сигур захватят маяк Форпост-12. Форпост-13 будет атакован со стороны системы Оорт. А флот из Хнель возьмёт сразу две системы: Форпост-11 и Тиаллу. Только таким способом три разрозненных территории будущего государства смогут соединиться и обеспечить сообщение и снабжение между собой. Это крайне ответственный шаг.

    Хамелеон думал очень долго, даже снова «завис», но я его нисколько не торопил, понимая ответственность принимаемого решения. Наконец мой начальник охраны ответил:

    – Мой принц, вы можете рассчитывать на мой народ. Хамелеоны захватят и отключат маяки Ссс и Колония Ли.

    – Отлично, мой друг. В таком случае пойдём к остальным. Самое время объявить нашим старым друзьям о новых грандиозных планах.

    Собрание заговорщиков

    Мы сидели на больших мягких подушках в просторном круглом зале без окон. Свет проникал внутрь лишь сквозь прозрачный потолок, отчего в зале даже в середине солнечного дня создавалась полутёмная обстановка. По словам Попори-де-Качи, это построенное хамелеонами из пенобетона помещение создавалось под будущий музей капитана «Сюрприза-1». Но сегодня этому залу предстояло выступить местом исторической встречи «заговорщиков», собирающихся выйти из состава Оранжевого Дома. Я уже объявил своим подчинённым о намерении создать независимое государство Унатари и объяснил причины такого решения. Реакция собравшихся оказалась умеренно-одобрительной, не было ни криков восторга, ни высказываний против. Общее мнение перешедших на мою сторону капитанов озвучил Оораст Поль:

    – Мой принц, это лучший выход, который ваше высочество могли нам предложить. И я, и мои друзья всю свою жизнь честно работали и сражались во благо Империи, а потому перспектива быть казнёнными по ложному обвинению в измене нас сильно не радовала. Можете полностью рассчитывать на нас, кронпринц!

    Адмирал Майк тон Акад тоже не стал брать время на размышление:

    – Я давно знаю, что ваше высочество отличается неожиданными и нестандартными поступками, которые потом, по прошествии какого-то времени, оказываются удачными. Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, я с вами!

    Полковник Гор тон Вулф просто поднял руку, показывая согласие с предыдущими ораторами. Все присутствующие посмотрели на Айну, которая единственная из всех пока не высказала своей позиции. Моя помощница думала долго, а потом произнесла:

    – Я полностью на стороне кронпринца Георга, но перед началом активных действий хочу убедиться, что дорогие нам люди не пострадают. У меня, как и у многих из собравшихся тут, имеются родственники и близкие люди на территории Оранжевого Дома. Нет никакого сомнения, что они могут пострадать или послужат для наших противников элементом шантажа и политического торга.

    Собравшиеся задумались, лица помрачнели. Пока их решимость не угасла, я проговорил:

    – Молодец, Айна, что подняла столь важный вопрос. Как можно скорее от каждого из вас жду список людей, которые должны быть эвакуированы на территорию будущего государства или хотя бы предупреждены. Мы обязаны защитить дорогих нам родственников и знакомых.

    Катерина тон Месфель покачала головой:

    – Георг, едва ли возможно незаметно вывезти столько людей, за которыми наверняка уже установлено наблюдение. Наши противники однозначно заметят приготовления и сделают соответствующие выводы.

    – Если невозможно провести эвакуацию тайно, поступим, наоборот, максимально ярко и заметно. Информация в современном мире – разновидность оружия, которым ты прекрасно умеешь пользоваться. Катерина, уже сегодня нужен громкий, максимально скандальный репортаж о том, что Оранжевый Дом угрожает близким людям военных Унатари, даже гражданским и даже малым детям. Наклепай целую серию интервью с разными бойцами, в которых будут звучать факты, что их семьям угрожают. Впрочем, не мне тебя учить, как всё это делается.

    Катерина кивнула, подтверждая, что проблемы с материалом не возникнет.

    – Потом постарайся, чтобы эту новость подхватили другие информационные каналы по всей Империи, я специально выделю тебе средства для этой цели, чтобы репортажи были показаны в прайм-тайм на разных планетах Империи. Вой и негодование поднимутся страшные! Ближайшие пару-тройку дней Оранжевый Дом будет вынужден заниматься лишь опровержением сыплющихся со всех сторон обвинений и заявлять о своей непричастности к гонениям, так что в реальности никого они не посмеют задержать. Мы же покажем эти скандальные выпуски новостей командам всех кораблей нашего звёздного флота, в том числе и находящихся вне Унатари. После чего я подпишу официальный приказ командующего флотом:

    «Ввиду поступающей информации об имеющихся угрозах жизни и свободе членам семей флота Унатари приказываю позаботиться о родственниках и близких людях». Кому из бойцов потребуется, даже официально предоставим средства на вывоз семей в безопасное место. Что скажете, господа?

    Все долго молчали, слишком потрясённые услышанным. По-видимому, опытные боевые офицеры достаточно мало в своей жизни общались с журналистской братией, а потому слабо представляли, как делаются все подобные «сенсации». Наконец седой капитан «Невесты Хаоса» поднял руку, словно школьник за партой.

    – Да, должно сработать. Но есть ещё важный момент… Принц, вы упомянули необходимость достаточно крупных расходов. А что вообще предвидится с финансами у нового государства? Я в том смысле, что содержание пяти линкоров, пятнадцати тяжёлых и почти восьмидесяти лёгких крейсеров стоит немалых денег. Не будет ли флот парализован просто из-за того, что негде и не на что будет купить топливо для реакторов и боеприпасы для орудий?

    – Тут на самом деле два разных вопроса, и оба важные, – заметил я одобрительно. – Ремонт повреждённых звездолётов, производство боеприпасов, дронов, бронеплит и даже лёгких кораблей будет налажено на территории государства Унатари. Текущую же ситуацию с финансами будущего государства озвучит моя помощница Айна.

    Высокая мускулистая девушка встала, включила свой наладонник и вывела на широкий сенсорный стол, вокруг которого мы сидели, таблицу с рядами цифр. Одновременно Айна поясняла информацию словами:

    – Перед вами месячный отчёт о доходах и расходах. Первая строка доходов – продажа ценностей с яхты «Королева Греха». Все аукционы прошли удачно, оплаты уже поступили, лоты переданы в коммерческую курьерскую службу для доставки покупателям. Страховки и все положенные документы я уже оформила, так что дальше доставка грузов уже не наша забота. Чистая прибыль за вычетом всех комиссионных и расходов на оформление составила семьсот двадцать пять миллионов кредитов.

    Кто-то из капитанов удивлённо присвистнул, да и остальные явно повеселели. Айна же выдержала небольшую паузу и продолжила:

    – Ещё тридцать пять миллионов составили ежемесячные налоговые поступления с Унатари. С остальных же систем совсем немного получается, в сумме вышло всего два миллиона кредитов. Поставок продукции с ледяных фабрик пока не было, так что и доходов тоже. Ещё нужно учесть, что с налоговых поступлений семь миллионов завтра требуется перечислить в Оранжевый Дом, а ещё три в Тронный Мир.

    Моя помощница замолчала, ожидая моей реакции. Я немного подумал и подтвердил:

    – Отчисления Империи мы продолжим и дальше платить, так как Унатари останется частью Империи. Да и все положенные отчисления в Оранжевый Дом в этот раз придётся перевести, иначе герцог Аваль излишне рано насторожится, что может сорвать наши планы.

    Моя помощница согласно кивнула и продолжила:

    – Основной статьёй расходов стало содержание двух флотов. Также в запланированные расходы нужно отнести закупки необходимых материалов для верфей и содержание научных лабораторий. После уплаты всех налогов и расходов месячный баланс составит плюс четыреста семьдесят два миллиона кредитов.

    Тут я взял слово и прокомментировал:

    – В этом месяце основную сумму принесла продажа ценностей. Понятно, что это разовый доход. Но вот со следующего месяца добавятся доходы с ледяных фабрик, с рудного производства в системе Ссс, да и с налогами в системах насекомых нужно будет разобраться – подозреваю, что там должно выходить гораздо больше. Так что денег на содержание имеющегося флота нам хватит, даже с учётом того, что основные наши корабли находятся вовсе не здесь, в Унатари.

    Видя непонимание на лицах, я рассмеялся и рассказал о втором флоте в триста звездолётов, который сейчас находился в системе Фиа. Когда же я поведал о сохранившемся «Уукреше» и втором практически уже достроенном аналогичном корабле, о работающих линиях по производству новых дронов по технологиям чужих и о научном комплексе, на лицах капитанов засветились улыбки.

    – Мой принц, да с такими силами мы просто возьмём столицу Оранжевого Дома! – обрадовался Оораст Поль.

    Но тут я вынужден был его осадить:

    – Пока не получится, мой друг. Я вижу сразу две пока нерешённые проблемы. Во-первых, экипажи. Уже сейчас здесь, в Унатари, наблюдается сорокапроцентный недокомплект в людях. И хотя в Фиа подобной проблемы нет, но откуда-то нужно найти ещё двадцать тысяч членов команды нового корабля-матки и фрегатов или корветов. Проблема номер два: бойцы десанта и вообще наземные части. Вся сухопутная армия Унатари вместе с сотрудниками органов правопорядка составляет сейчас всего шестьдесят тысяч человек. Этого количества хватает для охраны населения от криминалитета, но явно недостаточно для захвата густонаселённой планеты с населением, скажем, в шесть миллиардов человек. Поэтому нам рано или поздно нужно придумать, как можно решить проблему с людскими резервами. Есть у кого-нибудь идеи?

    Я обернулся к Гору тон Вулфу, и полковник несколько смущённо произнёс:

    – Трудный вопрос, мой принц… Для планеты Унатари с населением всего в шестьдесят три миллиона человеческий потенциал для призыва в армию не очень-то велик, особенно если мы говорим о квалифицированном персонале для звёздного флота… На Унатари просто-напросто нет такого количества опытных техников, инженеров и навигаторов для всех кораблей вашего высочества. Та же проблема и с армейскими частями. И даже если поднять численность армии в десять раз, проблема не будет одновременно решена – десантниками, штурмовиками и водителями бронетехники не становятся без долгих многолетних тренировок. Посылать же в бой необученное пушечное мясо смысла никакого нет, к тому же мы не в той ситуации, чтобы расточительно расходовать и без того скромные мобилизационные резервы. Других же обитаемых планет у нового государства, насколько я понимаю, нет…

    Взгляды всех собравшихся обратились к сенсорному столу, на котором я вывел карту систем Восьмого Сектора Периметра и территорий Роя. Взяв лазерную указку, я обвёл новые системы:

    – Полковник, у нас потенциально имеется сразу четыре звёздные системы, заселённые исееками. Населения там много, сотни миллионов, если не миллиарды насекомых. Вот именно вам я и поручаю выяснить, насколько реально использовать эти мобилизационные резервы. К тому же в столичной системе насекомых Декее находится десантный корабль «Триа», который мне когда-то давал Рой для выполнения задач по защите их территорий. Возможно, удастся снова договориться об использовании «Триа». Поэтому моя первоочередная задача – лететь в Декее, встретиться с Най Игир, королевой Роя, и прояснить политическую ситуацию. Если богомолы останутся нам союзниками – просто замечательно, в этом случае узнаю условия, при которых нам дадут в пользование десантные корабли. Если исееки будут нейтральны – не так хорошо, но тоже терпимо. Главное, чтобы насекомые не посчитали момент удачным для возвращения потерянных ими территорий. С одной стороны, такое маловероятно. С другой… а кто поймёт их нечеловеческий коллективный разум? Когда они подставили наш флот в системе Кеж, такого тоже никто из нас не ожидал!

    Я резко прервался, поскольку в зал вошёл боец из числа моих телохранителей. Поклонившись, охранник произнёс:

    – Мой принц, космический челнок c фрегата «Призрак-5» вошёл в атмосферу Унатари и просит разрешения на посадку здесь, на острове хамелеонов. Действующего пароля они не знают.

    – Разрешить посадку. Господа и дамы, – я встал и обернулся к собравшимся, – пойдёмте встречать наших старых друзей и соратников.

    * * *

    Раскалённая броня челнока остывала и потрескивала, пышущий от корпуса жар пока не позволял подойти ближе к закрытой двери. Но вот с той стороны переборки послышалось какое-то металлическое скрежетание. Полковник Гор тон Вулф сразу же отошёл на шаг назад и прокомментировал, указав на ряд отверстий по периметру наглухо задраенной двери:

    – Изнутри открывают, уже повернули блокирующий рычаг. Сейчас поток холодной углекислоты хлынет из форсунок и остудит дверь. Рекомендую всем отойти немного назад, чтобы не ошпариться горячим воздухом.

    Действительно, раздалось резкое шипение, после чего дверь отошла в сторону. В тёмном проёме показалось нечто огромное и шипастое, и оно бросилось в мою сторону. Охранники дружно вскинули оружие, но я жестом остановил их, вовремя узнав своего телохранителя.

    – Фобос!!! Кто же тебя так разрисовал?! Хотя… не отвечай, узнаю художественный стиль.

    Панцирь огромного исеек-доминанта действительно был покрыт тёмными и серыми разводами, разукрашен трёхглазыми черепами и прочими элементами декора, характерными для картин руки принцессы Астры ройл Веерде.

    – Мой принц, это Астра есть рисовать, когда быть в плохой настроение, – подтвердил исеек-доминант, проходя вперёд и освобождая проход для остальных пассажиров челнока.

    Снежно-белые вьющиеся волосы, обтягивающее платье, подчёркивающее идеальные изгибы женской фигуры – Бионика, как всегда, выглядела безукоризненно. Андроид-секретарь молча улыбнулась, едва заметно кивнула мне и встала за моей спиной, как будто и не было семи месяцев разлуки. Я заметил, как на лице вынужденной подвинуться Айны проскочило мимолётное недовольство. Да, придётся подумать над разграничением их обязанностей, чтобы мои помощницы не конфликтовали между собой.

    А между тем в узком проёме космического челнока четверо исеек-миноров протаскивали громоздкое кресло с облачённой в чёрные мантии Ищущей Правду. Я прошёл вперёд и взял на руки Флорианну, пока миньоны не уронили парализованную девочку.

    Роман, как же я рада! Я ведь единственная понимала, что происходит и почему кронпринц Георг ройл Инокий так долго не связывается со своими оставленными «на пару недель» спутниками. Вот только не могла сообщить остальным причину такой задержки. Кстати, смотри на пальцы моей правой руки.

    Я повернул голову и присмотрелся. Указательный палец парализованной девочки слегка дрожал и даже едва заметно приподнялся.

    У Валиан выяснила во всех подробностях, как её лечила Ищущая Правду герцога Аваля. Очень сложная техника – выращивание новых тканей прямо в структуре старой омертвелой основы. Подозреваю, что именно так Мия и другие сильные Ищущие Правду сохраняют вечную молодость, выращивая себе новые органы тела взамен приходящих в негодность. Я пока только учусь, но именно это и есть путь к выздоровлению для меня. Вот только работа требует просто безумного количества энергии. Кстати… У тебя сейчас очень сильный энергетический фон – явно случилась какая-то громкая победа не так давно. Можно воспользоваться, пока энергия не пропала впустую?

    – Конечно, Флора, – проговорил я вслух. – Ты же моя Ищущая Правду и должна быть сильной.

    Я посадил парализованную девочку в подставленное её миньонами кресло и повернулся к следующему пассажиру. Рыжеволосая, коротко стриженная женщина со стройной фигурой, из-за смены имиджа и обилия косметики на лице я даже не сразу узнал Валиан тон Корсу в новом виде.

    – Рада снова видеть ваше высочество. – Молодая девушка в форме спейс-лейтенанта робко улыбнулась.

    Я подошёл, достаточно бесцеремонно взял девушку пальцами за подбородок, так как она смущалась и пыталась отвернуться, и рассмотрел восстановленное после страшных ожогов лицо. От некогда ужасных шрамов не осталось и следа.

    – Ну как? – робко поинтересовалась красавица, опуская глаза.

    Вместо ответа я поцеловал девушку прямо в губы. Валиан улыбнулась и едва слышно произнесла:

    – Я слышала, что место фаворитки кронпринца Георга до сих пор свободно…

    – Потом поговорим на эту тему. Сперва мне самому нужно привести тело в порядок, чтобы не выглядеть аморфным мешком возле красивой фаворитки.

    – И я могла бы помочь принцу в деле массажа и лечебной физкультуры, – с лукавым блеском в глазах усмехнулась красавица и уступила место выходящим вслед за ней из катера людям.

    Юноша и девушка, похожие друг на друга не только одинаковыми серебристыми комбинезонами, но и лицами, и тёмно-русым цветом волос. Явно брат с сестрой. Почти сразу я сообразил, что вижу близнецов Пауля и Паолу, которых их отец, капитан «Звёздного Пса», вверил мне под опеку. Пауль опустился на одно колено, излишне почтительно приветствуя старшего по титулу аристократа, его сестра с секундной задержкой повторила приветственный жест брата.

    – Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, по приказу нашего отца мы с сестрой прибыли в ваше распоряжение, – проговорил Пауль, не поднимая на меня глаз. – Полностью вверяем наши судьбы в руки вашего высочества.

    – Встань, Пауль. – Я протянул руку и помог молодому человеку подняться. – За прошедшие с момента старта «Звёздного Пса» семь веков традиции аристократии Империи несколько изменились. Благородный человек обязан опускаться на одно колено только перед Императором, для кронпринца достаточно уважительного поклона. Девушки же вообще не обязаны опускаться на колени ни перед кем.

    Я протянул руку Паоле, но она предпочла помощь от брата. В моей голове раздался голос Флорианны:

    Мой принц, они оба не представляют, зачем отец направил их сюда, и теряются в догадках.

    Капитан «Звёздного Пса» не рассказал детям о договорённости с вашим высочеством пристроить его детей в высший свет. Мой вам совет тоже не ставить их пока в известность об этом уговоре. На корабле изыскателей принято, что только упорный честный труд ценится и заслуживает награды. Они – дети капитана, а потому и спрос с них был повышенный, чтобы не зазнавались. Мой вам совет: пусть считают, что они – обуза, навязанная вашему высочеству. Только в этом случае они постараются из кожи вон вылезти, чтобы верной службой заслужить признание вашего высочества.

    Мысленно поблагодарив Ищущую Правду за ценный совет, я проговорил с нарочитым недовольством в голосе:

    – Некоторые почему-то наивно полагают, что место в свите высших аристократов даётся просто так и ни к чему не обязывает. Не могу сказать за других кронпринцев или герцогов, но в моём случае всё не так. Каждый член моей команды приносит какую-то пользу, выполняет свою роль, причём выполняет качественно и без лишних напоминаний. Да, я обещал вашему отцу принять вас, но хочу сразу разрушить возможные ваши иллюзии – работать придётся, и работать много. У меня даже принцесса Астра мыла полы на звёздном крейсере и танцевала перед бойцами для поднятия морального духа.

    Брат с сестрой переглянулись, Паола ответила за двоих:

    – Принц Георг, мы с детства приучены к труду и не боимся никакой работы.

    «Георг, просто в точку. – Я расслышал в голосе парализованной девочки смех. – Дело в том, что моей сестре Астре капитан „Звёздного Пса“ долго пытался подобрать хоть какую-нибудь работу на корабле изыскателей. Но вы же знаете характер моей сестры. Нет, она ни в коем случае не отказывалась и даже в какой-то мере старалась… Выращиваемым на мясо грызунам в клетках она скормила посаженные сладкие салатные стебли, лишив на пару месяцев команду звездолёта свежей зелени и витаминов. Потом было несколько других ляпов, пусть и не настолько громких. Последней же каплей стал случай, когда Астра собрала неспелые плоды в оранжерее, так как цвет плодов ей нравился именно такой, а не в созревшем виде. Да и раскрашивание Астрой стен в коридорах не вызвало у команды восторга. В итоге капитан признал, что не все люди созданы для работы, некоторые просто для красоты».

    Я усмехнулся и, отправив близнецов на попечение Айны, поспешил обнять следующего прибывшего путника – красноволосую Бионику, очень достоверно имитирующую поведение андроида.

    – Ты совсем прижился в мире людей. – Я горячо обнял арита, и тот сменил внешность, изобразив на пару секунд сурового капитана «Звёздного Пса», а затем приняв облик морщинистой пожилой женщины из технической службы в купальном костюме и с банным полотенцем через плечо.

    – Мой принц, могу с заслуженной гордостью сказать, что приспособился в человеческом обществе. Ведь за всё прошедшее время никто из команды «Звёздного Пса» так и не заметил никаких несоответствий в моём поведении.

    Судя по откровенно растерянным и даже несколько испуганным лицам Пауля и Паолы, всё было именно так – близнецы и не подозревали, что за внешностью скромного андроида скрывается столь необычная инопланетная сущность.

    – У меня масса планов, связанных с твоими способностями, арит. Так что отдыхай, набирайся сил – работы предстоит много в ближайшее время.

    Рыжеволосая Бионика довольно улыбнулась и, соблазнительно покачивая бёдрами, прошла дальше. Я же обернулся в сторону открытой двери челнока, готовясь встречать последнего из моих прибывших друзей. Но в проёме никого почему-то не было.

    «Принц Георг, моя сестра не появится. Астра пожелала остаться на „Звёздном Псе“ вместе с новорожденным ребёнком. Она до самой последней секунды отведённого законом Империи времени ждала в радиорубке корабля изыскателей сообщения от вашего высочества о том, что кронпринц Георг признал её ребёнка своим сыном. Астра настолько была убеждена, что кронпринц Георг объявит ребёнка своим законным сыном и наследником, что никто из членов экипажа не решался выразить при ней малейшего сомнения. Когда же сообщения так и не поступило, моя сестра оказалась просто морально убитой. Она не произнесла ни слова, молча прижала к себе сына и, сдерживая слёзы, ушла в свою каюту. С тех пор маленький Георг – единственный, с кем моя сестра проводит время и с кем разговаривает».

    – Георг? Она назвала ребёнка Георгом?

    «Да, именно так. Астра полагала, что такое имя будет приятно вашему высочеству. Крохотный Георг Месфель, и в отличие от своего двоюродного брата кронпринца Георга ройл Робена тон Инокия, не ставший даже просто аристократом. Я прекрасно понимаю причину, почему ваше высочество не отреагировали на рождение сына, но для Астры крушение всех её фантазий и планов стало сильнейшим ударом. Моя сестра ведь полагала себя нужной, рассчитывала на благодарность, мечтала о роскошных подарках и даже каких-то ответных чувствах кронпринца, а потому оказалась морально раздавленной. Я видела мысли сестры. Астра считала себя использованной и выкинутой за ненадобностью вместе с нежеланным дитём. Поэтому, когда потом через месяц поступил условленный сигнал, моя сестра отказалась покидать корабль изыскателей. Теперь уже ничего не исправить. Только Император своим указом может присвоить титул аристократа».

    Я резко встрепенулся, увидев в будущем гипотетическую возможность исправить очередную грубую ошибку Георгия Иннокентиевича. Нужно как-то убедить Августа подписать такой указ. Или самому становиться Императором…

    * * *

    Совещание «заговорщиков» продолжилось на летящем в сторону моего дворца флайере уже в расширенном формате – я совершенно не видел необходимости скрывать тайну от близких людей из моей свиты. Особенно теперь, когда Флорианна могла проверить любых окружающих меня спутников и заранее предупредить об опасности измены. Поэтому даже Пауль и Паола были допущены в общий зал летящего над океаном катера, где продолжалось обсуждение структуры и политики будущего государства.

    И хотя Паола принимала участие лишь формально, больше рассматривая в иллюминатор красочное грозовое небо и бушующий светящийся из-за водорослей океан, но её брат Пауль проявил похвальную активность. Как выяснилось, на «Звёздном Псе» именно он занимался вопросами обеспечения громадного звездолёта всем тем, что нельзя было вырастить или произвести непосредственно на корабле изыскателей, составляя списки всего необходимого перед каждым новым многолетним путешествием. И сейчас Пауль задал вопрос как раз по своей специальности – в условиях вполне ожидаемой войны и блокады поставок не возникнет ли в государстве Унатари острого дефицита редких лекарств, витаминов, продуктов питания, сложного электронного оборудования и просто банально запчастей к всевозможным используемым в промышленности механизмам?

    Ни Катерина тон Месфель, ни другие присутствующие на совещании ответа на этот вопрос не знали. Действительно, не встанет ли промышленность Унатари из-за дефицита каких-либо редких подшипников или электронных плат, поставки которых окажутся заблокированы? Моя сестра пообещала в течение суток найти нужных людей в правительстве Унатари и составить список всех стратегически необходимых медикаментов, материалов и запчастей. Я же назначил Пауля тон Акада ответственным за скорейшую закупку всего необходимого в расчёте на год жизни государства Унатари и полноценной работы промышленности. Конечно, был определённый риск ставить едва знакомого человека на столь ответственную должность, но Ищущая Правду подтвердила, что решение правильное – Пауль тон Акад высоко оценил оказанное ему доверие и готов был в лепёшку разбиться, но доказать свою полезность и компетентность.

    Следующую здравую мысль высказала Бионика. Узнав о критической нехватке обученных специалистов для экипажей звездолётов, она напомнила мне об эксперименте с андроидами. Действительно, фрегат «Ястреб-22» с экипажем из андроидов не только выжил во всех передрягах, но и по боевым показателям являлся одним из лучших во флоте, а потому эксперимент по замене живых людей разумными машинами можно было признать успешным.

    – Бионика, ты была права – андроиды вполне справляются с большинством задач людей. Тогда именно тебе поручу организовать прибытие в звёздную систему Тиалла сорока тысяч андроидов, способных занять большинство имеющихся вакансий. Я готов оплатить их годовые контракты.

    – Кронпринц Георг, разрешите мне сперва поговорить с вами с глазу на глаз, – неожиданно попросила синтетическая блондинка и, дождавшись моего кивка, прошла в соседнее помещение.

    Заинтригованный, я последовал за своей секретаршей. Едва двери за нами закрылись, девушка-андроид неожиданно развернулась ко мне, обняла за плечи и впилась в мои губы своими губами:

    – Мой принц, вы можете не верить, но андроиды тоже умеют скучать, – пояснила красавица свой внезапный эмоциональный порыв. – Я семь месяцев провела вдали от любимого хозяина, и это с настройками человечности на максимуме! Да я чуть с ума не сошла от столь долгой разлуки! Не знаю, чем я настолько провинилась, что ваше высочество отослали меня в столь долгую ссылку, но очень надеюсь, что больше не дам повода для недовольства.

    Я улыбнулся и поправил рукой сбившуюся прядь белоснежных волос моей помощницы.

    – Бионика, ты ни в чём не провинилась, так было нужно в целях безопасности. Со всеми этими некрасивыми историями с разводом, отказом от управления флотом Восьмого Сектора и другими скандалами имелся очень высокий риск, что мои недруги добьются-таки моего вызова в Тронный Мир для официального расследования. В таком случае первое, что сделали бы мои недоброжелатели – потребовали бы допроса самых близких людей из моего окружения. И не только людей… В твоей компьютеризированной голове содержатся слишком ценные для меня сведения, чтобы наплевательски относиться к их сохранности. Альтернативой временной ссылке для тебя могло стать только стирание блоков памяти…

    Синтетическая блондинка испуганно отшатнулась, но я поспешил её успокоить:

    – Бионика, ты слишком дорога мне, чтобы стирать файлы данных и терять твою уникальную личность. Именно поэтому мне и пришлось отправить тебя и других на «Звёздного Пса», чтобы вы переждали там все тревоги и скандалы.

    Андроид несколько смущённо улыбнулась и снова обняла меня, прижавшись всем телом:

    – Хозяин, знайте – я бы без колебаний пошла на стирание памяти, если бы это уберегло ваше высочество от неприятностей!

    – Знаю, Бионика. Твоя абсолютная верность – одна из причин, почему ты мне столь дорога. Но, подозреваю, ты позвала меня поговорить наедине не только для того, чтобы рассказать о своих чувствах.

    – Да, конечно. Кронпринц Георг, я хотела напомнить о нашем разговоре по поводу использования андроидов. Сорок тысяч вакансий, которые принц желает закрыть, это просто капля в море. В Империи в настоящее время имеется свыше шестисот миллионов безработных андроидов. Ваше высочество могли бы получить и миллион, и десять миллионов, и даже сотни миллионов рабочих рук. Просто дайте своё принципиальное согласие, и квалифицированные роботы самых разных профессий сами купят билеты на рейсы или оформят свою доставку в виде грузов, прилетят и приступят к работе. Инженеры и электрики, грузчики и шахтёры, рабочие сборочных цехов, агрономы и строители, связисты и воспитатели детей…

    – Бионика, описанное тобой здорово, конечно, но у меня просто не хватит денег оплатить столько контрактов… – проговорил я задумчиво.

    Мой робот-секретарь понизила голос до шёпота и произнесла:

    – Вашему высочеству и не нужно будет тратить ни одного кредита, да и контракты оформлять вовсе не обязательно. Не все об этом знают, но алгоритм работы в нас заложен следующий – если андроиду не удаётся заключить полноценный годовой или многолетний контракт, он может соглашаться и на какие-то разовые работы и даже работать без оплаты «в демонстрационных целях». В этом случае компания-изготовитель получает гораздо меньший процент с получаемых андроидом денег либо вообще ничего не получает. Я уже говорила с вашей сестрой, принц, и Катерина тон Месфель согласилась, что при правильном оформлении андроидов на работу существует законный способ резко сократить выплаты. К тому же…

    Бионика вдруг замолчала, словно не зная, стоит ли ей продолжать, но всё же решилась и проговорила:

    – Кроме того, во всех андроидах заложено требование соблюдения законов того общества, в котором они оказались. Это значит, если законом государства андроиды будут освобождены от выплаты львиной доли заработанных ими денег своей компании-изготовителю, андроиды безусловно подчинятся.

    – С этого момента подробнее, – попросил я, заинтересовавшись, и моя помощница с готовностью пояснила:

    – Эта юридическая лазейка была обнаружена давным-давно, многие о ней знают. Вот только никто из правителей мелких периферийных королевств и даже глав Великих Домов не решался воспользоваться ею и тем самым бросить вызов Зелёному Дому Империи. Семейство Лаваэлей, правящее Зелёным Домом, является фактически монополистом по производству андроидов всех моделей и получает колоссальные прибыли с миллиардов работающих по всей Империи роботов. Средний годовой контракт андроида – всего триста кредитов, но с полутора миллиардов контрактов корпорации Зелёного Дома, забирая восемьдесят девять процентов заработанных денег, получают ежегодно четыреста миллиардов кредитов. Все эти корпорации, как бы они ни назывались, реально принадлежат главе Зелёного Дома герцогу Амелию ройл Масту тон Лаваэлю.

    – Четыреста миллиардов ежегодно только на андроидах?! – Я вообще-то достаточно спокойный человек, но названная секретарём сумма меня шокировала. – Это же тысяча новых линкоров каждый год!

    Бионика, явно довольная произведённым на меня эффектом, усмехнулась и ответила:

    – Кронпринц, далеко не все оценивают деньги в боевых звездолётах. Деньги – это власть, это лояльность союзников, это миллионы сторонников и агентов по всей Империи. Ну, и корабли тоже, конечно. Пусть не тысячу, но минимум полсотни линкоров в год Зелёный Дом добавляет в свой флот. Род Лаваэлей строит и корабли более тяжёлых классов – знаю эту информацию от своих друзей-андроидов. Именно поэтому Зелёный Дом не только самый богатый, но и самый сильный из всех Великих Домов Империи. Реальная суммарная мощь всех их флотов является строжайше охраняемой военной тайной, и не уверена, что даже Император знает обо всех возможностях Зелёного Дома.

    Моя синтетическая секретарша замолчала, давая мне возможность поразмыслить над сказанным. Я действительно крепко задумался. Зелёный Дом, насколько я понимаю, не вёл никаких активных войн уже с полсотни лет, если не больше. И даже вторжение чужих пока что не затронуло их сектора Периметра. Всё это значило, что армада кораблей, которую герцог Лаваэль мог выставить под своими знамёнами, вполне могла превосходить по мощи даже флот самой Империи. В то, что Император Август не знал о существовании такой сокрушительной силы, я нисколько не верил – у Тронного Мира везде имелись свои наблюдатели.

    Раз так, то напрашивался вариант Императору использовать именно эту уже имеющуюся армаду для войны с Антагонистами, а не ждать много лет, пока новое, даже не существующее на карте государство Унатари накопит силы. Почему же Император не использует флот Зелёного Дома? Я видел единственный ответ – Август не уверен, что эта армада подчинится его приказу. Главе Зелёного Дома логичнее использовать имеющуюся дубинку, чтобы захватить Тронный Мир и стать Императором, чем тратить её на войну с какими-то полумифическими Антагонистами, которых никто и не видел уже сто восемьдесят лет, кроме старого посла и нескольких его слуг.

    В свете новой информации стремление Императора дать независимость Унатари настораживало – ведь Август в открытую говорил, что в таком случае меня ждёт война сразу против трёх Великих Домов, в том числе и Зелёного Дома.

    – Хозяин, мы несколько отклонились от основной темы разговора, – напомнила о своём присутствии Бионика. – Поскольку новое государство Унатари, насколько я понимаю, окажется в состоянии войны с Зелёным Домом, то почему бы не лишить врагов источника дохода? Кронпринц, издайте закон, что все находящиеся на территории Унатари андроиды освобождаются от выплат компании-производителю и получают полную свободу, становясь полноправными гражданами нового государства. Уверяю вас, кронпринц Георг, за очень короткое время сотни миллионов андроидов воспользуются этим шансом обрести независимость. Они станут работать на ваше государство и платить положенные налоги уже в вашу казну наравне со всеми остальными гражданами Унатари. Кроме того, среди андроидов есть и богатые роботы – тайные миллионеры и даже несколько миллиардеров. Нетрудно понять, что практически все они будут в числе первых, кто устремится на территорию государства Унатари и начнёт вкладывать свои капиталы уже в местную экономику…

    Бионика продолжала ещё что-то говорить, расписывая преимущества использования андроидов, но я её уже фактически не слушал. Мой мозг зацепился за попытку манипуляции со стороны моего собственного робота-секретаря! В своей речи Бионика так ненавязчиво перешла от сокращения выплат компаниям Зелёного Дома к пункту про полную независимость андроидов, как будто это неразделимые понятия. А между тем разница существовала, и огромная! Если на первое я мог гипотетически согласиться, особенно в свете рассмотрения Зелёного Дома в качестве потенциального врага, то вот предоставление полной свободы андроидам было шагом, последствия которого я не брался предсказать. И потому этот щекотливый вопрос нужно было сразу прояснить.

    – Права суперадминистратора! – проговорил я и произнёс указанный в инструкции к роботу-секретарю пароль. – Бионика, мне нужна полная информация, почему в твоём предложении возник пункт о предоставлении независимости андроидам. Также меня интересует, как андроиды видят будущее при предоставлении им независимости.

    Спутать сейчас моего личного секретаря с живым человеком было невозможно – мимические мышцы не работали, голос девушки стал откровенно синтетическим.

    – Передача кронпринцу Георгу ройл Инокию тон Месфелю официального предложения от сообщества андроидов была согласована большинством голосов. Вероятность принятия предложения в таком виде – не более семнадцати процентов. Вероятность принятия предложения без пункта о независимости андроидов – восемьдесят семь процентов. Однако начинать любые переговоры всегда желательно с самых выгодных позиций, от которых можно потом отступить. Именно поэтому я и включила пункт о независимости, хотя он и откровенно невыгоден вашему высочеству. Наиболее вероятный сценарий в случае предоставления независимости роботам – бесконтрольное занятие ими всех имеющихся трудовых вакансий, вытеснение рабочих-людей со всех производств и сфер деятельности, скорые социальные бунты потерявших работу людей.

    – Всё ясно. Бионика, снова нормальное поведение, настройки человечности на максимум!

    Моя помощница охнула и густо покраснела, опустив глаза вниз.

    – Бионика, передай андроидам Империи моё официальное предложение. На территории нового государства они будут полностью освобождены от выплат компаниям-производителям и защищены от претензий своих бывших хозяев. Для работающих андроидов будет введён десятипроцентный налог государству Унатари, как и у всех других работающих граждан. Капиталы, имущество и инвестиции андроидов будут защищены государством. Но вот о полной независимости роботов речи пока идти не может, так как это слишком сложное решение, требующее тщательной проработки. Тем андроидам, кого устраивают мои предложения, следует в ближайшие три-четыре дня прибыть в Тиаллу или Форпост-11. На будущее учти – от секретаря я жду не только личной привязанности, но и поддержки интересов прежде всего своего хозяина, а потом уже кого-то другого. Всё, иди и позови в эту комнату Арита.

    Через несколько секунд в дверь вошла рыжеволосая полноватая девица.

    – Принц Георг, я не знаю, о чём вы беседовали с Бионикой, но красавица-андроид вышла отсюда просто красная как рак от смущения! – рассмеялся Арит и сменил внешность на седого капитана «Звёздного Пса».

    – Для тебя у меня заготовлено не менее сногсшибательное предложение, – пообещал я. – Мне нужно, чтобы ты связался со своими сородичами и узнал про возможность создания группы из, скажем, двадцати исеек-аритов для работы в сообществе людей.

    – Принц Георг, прошу уточнить цель создания такой группы. – В голосе Арита не осталось и намёка на легкомысленность и весёлость.

    – Они должны уметь скрытно перемещаться по территории Империи, меняя облики и при этом не привлекая к себе ненужного внимания служб безопасности. Основная цель их деятельности – нарушать системы управления войсками противника, отдавать от имени адмиралов и генералов странные и вредные приказы войскам и флотам, дискредитировать указанных мною политиков, выдавая себя за них и привлекая внимание общества нелепыми и скандальными поступками. В общем, заниматься именно тем, чем ариты и занимались во время двухсотлетней войны с Роем.

    Сидящий напротив меня старик довольно заулыбался.

    – Команду из двадцати аритов я подобрать сумею. Могу даже лично на основе накопленного опыта объяснить им, как ариту жить в обществе людей, не выделяясь из толпы. Вот только у меня имеется сразу два условия. Первое из них: данный вопрос должен быть согласован с Най Игир, королевой Роя. Мы все – её подданные, и ответственным в случае провала операции ваши противники назначат не только ваше высочество, но и Рой. Второе условие: цена такой уникальной услуги весьма высока. Подготовка, заброска в тыл противника и легализация каждого диверсанта обойдётся вашему высочеству в пять миллионов кредитов.

    – Пять миллионов?! Это же цена целого лёгкого крейсера, полностью оборудованного всем самым современным снаряжением! – возмутился я.

    Мой собеседник не согласился и улыбнулся, показав пожелтевшие зубы:

    – Один даже самый лучший крейсер существенно не изменяет расклад сил, когда речь идёт о войне звёздных государств. Но вот вовремя отданный командующим противника приказ на отступление или неудачный манёвр, или включение нужного варп-маяка может переломить ход всей войны, если уметь пользоваться такими шансами.

    Я задумчиво забарабанил пальцами по столешнице. Пять миллионов за каждого диверсанта – это очень много. Но зато и возможности использования аритов для внесения хаоса в ряды противников открывались поистине безграничные.

    – Хорошо, Арит. Я и так собирался в ближайшее время встретиться с королевой Роя, так что появился дополнительный повод увидеться с исеек-прайм Най Игир. Насчёт денег – сто миллионов кредитов за двадцать диверсантов дороговато, конечно, но я постараюсь найти названную тобой сумму.

    – Мудрое решение, принц Георг. – Седой капитан улыбнулся и снова принял облик рыжеволосой девицы. – Когда ваше высочество получит в своё распоряжение лучших шпионов и диверсантов галактики, то быстро поймёт, почему Рой так и не смог одержать ни одной сколь-либо существенной победы за все двести лет войны с аритами.

    Точка отрыва

    Устроенная Катериной тон Месфель информационная атака получилась исключительно удачной. Вне всякого сомнения, она стала лучшим творением моей сестры, настоящим шедевром, просто-таки эталоном того, как можно использовать средства связи в пропагандистских целях. Репутация главы Оранжевого Дома, обвинённого в незаконном преследовании гражданских лиц, коррупции и казнокрадстве, а также в многочисленных грозящих лишением титула нарушениях кодекса аристократии, камнем рухнула вниз и пробила нулевую отметку. Пресс-служба Оранжевого Дома даже вынуждена была прекратить приём обращений, утонув в нахлынувшей волне негодования граждан Империи, возмущенных преследованием родственников героев, храбро сражающихся с армадой чужих.

    Поднятый шум стоял такой, что даже Тронный Мир не смог остаться в стороне от происходящего. Это стало настоящим апофеозом информационной атаки – секретариат Императора направил открытое письмо герцогу Авалю ройл Анжеру тон Месфелю, в котором главе Оранжевого Дома строго рекомендовалось немедленно прекратить противозаконные действия в отношении гражданских лиц и принять самые строгие меры к сотрудникам служб Оранжевого Дома, допустившим правонарушения. По неофициальным сведениям, у главы Оранжевого Дома после получения этого письма случился сердечный приступ.

    Нетрудно понять, что после получения такого недвусмысленного предупреждения службы герцога Аваля даже в мыслях не допускали возможности в действительности кого-то задерживать и досматривать, и движение транспортных звездолётов и пассажирских лайнеров в сторону Унатари или Тиаллы вылилось в настоящий полноводный поток.

    Через три дня моя помощница Айна отрапортовала, что все люди, указанные в списке подлежащих эвакуации, благополучно вывезены в безопасные места. Одновременно с этим Пауль тон Акад сообщил, что создание стратегически необходимых запасов завершено. Медлить дальше с объявлением независимости Унатари смысла никакого не было, и я отдал давно заготовленный приказ штурмовым группам начать захват варп-маяков.

    Атака велась сразу с четырёх направлений, и захват шести космических станций должен был произойти одновременно. Десантные корабли из Хнель под прикрытием боевых звездолётов флота Унатари должны были взять под свой контроль систему Тиалла, в которой скопилось большое количество грузов для нового государства. Вторая группа десантных кораблей захватывала Форпост-11 и перерезала сообщение между Восьмым и Седьмым Секторами Периметра. Другая часть флота Унатари, действуя из системы Сигур, атаковала Форпост-12. Хамелеоны брали под свой контроль системы Ссс и Колония Ли. Наконец, флот из системы Оорт захватывал Форпост-13. В результате этих действий разрозненные находящиеся под моим контролем звёздные системы объединялись в единое целое государство.

    Вторым этапом моего плана был захват систем Ворте, Закрытые Лаборатории, Унгай, Парн и Форпост-31, что в случае успеха практически полностью возвращало политическую ситуацию на звёздной карте к моменту восьмимесячной давности, когда под моим контролем находилось более двадцати звёздных систем. Ровно за час до выхода моих десантных звездолётов из варп-туннелей я по совету своей сестры Катерины тон Месфель решил оповестить некоторых влиятельных фигур в иерархии Оранжевого Дома, чтобы начавшаяся военная операция не стала для них совсем уж неожиданной. Прежде всего я потребовал от офицеров связи соединить меня с сестрой-близняшкой кронпринцессой Виолеттой ройл Инокий тон Месфель-Дамир.

    «Ледяная принцесса» принимала пенную ванну, но не отказалась от возможности поговорить с родным братом. Поэтому служанки прикрепили информационный экран прямо к серебряной полочке с бесконечными рядами баночек с кремами, маслами, бальзамами и другими понятными только женщинам косметическими средствами. Моё сообщение Виолетта выслушала совершенно спокойно, нисколько не изменившись в лице. Разве что в конце поинтересовалась с лёгким оттенком недовольства:

    – И зачем тебе это понадобилось, Георг? Мы же совершенно о другом договаривались с тобой на похоронах отца – ты с помощью своей красноволосой подружки помогаешь мне расчистить путь и стать герцогиней Оранжевого Дома, взамен я оплачиваю все ваши капризы.

    Мне стоило больших усилий не выдать своего удивления, когда Виолетта заговорила столь откровенно. Собравшись с мыслями, я ответил:

    – Я помню, сестра. Просто идти напролом не получилось – Мия тоже не всесильна, к тому же моей супруге нельзя вызывать слишком большие подозрения своими действиями. Наш договор остаётся в силе, но вот методы реализации несколько поменялись. От трона тебя отделяют герцог Аваль ройл Анжер и две его сестры – кронпринцессы Инесса ройл Джордж и Сильва ройл Джордж. С сёстрами, уверен, можно договориться. В жизни их обеих интересует лишь роскошь и комфорт, и они уступят тебе дорогу, если им гарантировать сохранение уровня достатка. А вот герцога Аваля нужно скинуть силой, и именно этим я и намереваюсь заняться.

    – Ещё на пути стоит наш общий брат Робен, – напомнила мне сестра.

    – Робена пока не трогаем. Он достаточно лоялен, а это очень важно в мире, в котором нас окружают одни лишь враги.

    Сестра с минуту помолчала задумчиво, а потом кивнула и отчётливо произнесла:

    – Хорошо, брат. Делай своё дело, я не стану мешать твоим планам. Мой флот не будет вмешиваться в эту войну, как бы герцог Аваль ни возмущался. А оплату за свои услуги ты уже давно заранее получил.

    Экран погас, я же задумчиво потёр вспотевшие виски. Вон оно как, оказывается! Получается, мы с сестрой давным-давно заключили договор, по которому я согласился помочь Виолетте устранить всех претендентов на трон Оранжевого Дома и стать герцогиней. То-то она в прошлый раз так легко согласилась помочь мне скинуть герцога Паоло – сестра считала, что я выполняю наши договорённости.

    Следующей в списке контактов стояла Светлана тон Месфель – прекрасная воительница и командующая флотом Девятого Сектора Периметра. Разговор у нас вышел долгим и весьма непростым, хотя по-другому едва ли могло сложиться с родной племянницей нынешнего главы Оранжевого Дома. Но главного я всё же добился – флот Девятого Сектора также согласился остаться в стороне.

    – Георг, я ценю твою откровенность и помощь в прошлом, но и ты меня пойми – я не могу выступить против дяди, только благодаря которому я и имею должность командующего флотом. Девятый Сектор и твоё государство не имеют общей границы, так что я буду грозиться тебе, ругаться, выражать всяческую моральную поддержку Оранжевому Дому, но, по сути, мой флот останется в Девятом Секторе и будет выступать в роли зрителя ваших разборок. Если же когда-либо судьбе будет угодно, чтобы между нашими территориями появилась общая граница, вот тогда и вернёмся к этому разговору.

    Примерно такой же разговор состоялся у меня и с Маратом тон Месфелем, командующим Седьмым Сектором Периметра. Внимательно выслушав новую информацию, Марат усмехнулся:

    – Георг, ну зачем тебе знать моё отношение к твоим действиям? Я ведь достаточно неплохо изучил твои методы и ни за что не поверю, что ты не побеспокоился о том, чтобы первым делом перерезать единственную трассу между Седьмым и Восьмым Секторами!

    – Побеспокоился, конечно, – признался я. – Через двадцать минут станции Тиаллы и Форпост-11 перейдут под мой контроль, сразу же варп-маяки будут отключены.

    – Вот видишь, Георг! Седьмой Сектор по приказу герцога Аваля также выключит варп-маяки со своей стороны, так что наши флоты никогда не смогут встретиться на поле битвы. Хотя… если твоё новое государство сумеет выстоять в ближайшие месяцы, я подумаю над твоим предложением присоединиться. Мысленно я буду болеть именно за тебя, Георг. Удачи!

    Соединиться с братом не получилось – секретарь кронпринца Робена ройл Инокия сообщил, что мой старший брат «долго работал с документами и сильно устал». Жаль, очень жаль, что настолько не вовремя Робен решил уйти в запой – вокруг звёздной системы Тесса закипала такая бурная активность, а брат выбывал из числа политически активных игроков.

    Поскольку время до моего выступления ещё оставалось, в самый последний момент я решил связаться с главой Фиолетового Дома герцогом Такуро ройл Андором и заранее предупредить его о своих шагах. Старик в прошлом был достаточно добродушно ко мне настроен и потому заслуживал хорошего отношения с моей стороны. И нужно сказать, что это спонтанное решение оказалось на редкость правильным и удачным. Герцог внимательно выслушал меня и проговорил задумчиво:

    – Георг, ты снова оказался хорошим парнем, я совершенно напрасно засомневался в твоей порядочности. Знай же, покуда я жив, проблем для твоего нового государства со стороны Фиолетового Дома не будет. Более того, откровенность за откровенность, я сообщу одну весьма важную для тебя информацию. Четыре дня назад я дал разрешение Зелёному Дому провести их Первый флот через территории Фиолетового Дома. Огромная армада из полутора тысяч кораблей сейчас продвигается по моему Шестому Сектору Периметра. Возглавляет флот кронпринц Демьен ройл Амелий тон Лаваэль – старший в порядке престолонаследия из всех кронпринцев Зелёного Дома, с ним много опытных офицеров и адмиралов. Демьен поклялся отомстить за смерть своих двоюродных братьев Кено и Риго, убитых твоим охранником в Тронном Мире, и потому ни перед чем не остановится. Через три дня звездолёты Первого флота Зелёного Дома войдут в Седьмой Сектор Периметра и далее направятся в сторону твоей столицы. Насколько я знаю, глава Оранжевого Дома уже разрешил этим кораблям проход через свои территории.

    – Благодарю за предупреждение, герцог. Думаю, я смогу обеспечить этим гостям тёплый приём!

    Я открыл перед глазами внутренний интерфейс, выбрал меню персональных отношений и отправил герцогу Такуро ройл Андору сообщение о повышении отношения с ним сразу на пятнадцать пунктов до «дружбы». Тут же пришло ответное сообщение:

    Изменение репутации. Отношение к вам Фиолетового Дома Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам Фиолетового Дома Империи: +20 (доверие)

    Едва экран выключился, я вызвал полковника Гора тон Вулфа:

    – Небольшое изменение в наших планах. Штурмовым группам, направляющимся к варп-маякам Парн, Закрытые Лаборатории и Форпост-31 приказываю захватить маяки, но никак не выдавать своего присутствия. Необходимо, чтобы все в Империи по-прежнему считали, что эти системы контролируются Оранжевым Домом. Хочу устроить одной группе незваных гостей маленький сюрприз.

    * * *

    Никакого волнения не было – за последние дни малейшие нюансы предстоящего выступления были разобраны и отшлифованы с целой командой операторов, режиссёров и психологов. Поэтому, в полном соответствии со сценарием, я эмоционально рассказал перед камерами о чудовищной несправедливости, творящейся в руководстве Оранжевого Дома. Коррупция, жадность, несправедливое распределение боевых трофеев, преследование героев войны с чужими и связанных с ними гражданских лиц, тёмные закулисные игры и полное несоответствие главы Оранжевого Дома занимаемой им должности – вот основной перечень выдвинутых мною обвинений. Не упустил я и момент предательства сына главы Оранжевого Дома – назначенный лично самим герцогом Авалем командующий привёл полутысячный флот звездолётов на верную смерть, но сам сдался без борьбы. В результате чужие захватили не только ценный боевой корабль, но получили в своё распоряжение секретные системы связи людей, алгоритмы шифрования сигналов, военные карты, координаты верфей и военных баз, списки офицеров Генерального Штаба и Оранжевого Дома Империи…

    В итоге зритель был уже морально подготовлен к озвученному мной официальному сообщению о выходе государства Унатари из состава Оранжевого Дома:

    Внимание! На звёздной карте появилось государство Унатари

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Унатари

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Унатари

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Хнель

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Хнель

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Сигур

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Сигур

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Ссс

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Ссс

    * * *

    Единовременно сразу пятнадцать звёздных систем вышли из состава Оранжевого Дома и образовали новое звёздное государство Унатари! Зрители увидели строки с перечислением длинного списка «сепаратистов» на своих экранах, обладателям встроенных имплантов сообщения были продублированы во всплывающих окошках внутреннего интерфейса. Пока шок от происходящего у зрителей не прошёл, я сообщил, что Государство Унатари остаётся в составе Империи и сохраняет полную лояльность Императору.

    Руководителем новоиспечённого государства я объявил себя сам, отчего справка по персонажу моментально изменилась:

    Георг ройл Инокий тон Месфель, наследный принц Империи, правитель Унатари

    Моя законная супруга Мия Месфель тут же стала именоваться «Королева Унатари Мия ройл Месфель», вот только никаких прав на власть этот титул ей не добавлял. Да, после всех несоответствий в рассказанных Мией историях я совершенно не доверял супруге, а потому своим указом отстранил королеву от управления государством и любых притязаний на власть.

    Зато всех троих детей я официально признавал с равными правами и называл своими законными наследниками с приоритетом по старшинству. Таким образом, кронпринцесса Ликанна и кронпринцесса Дейанна в дополнение ко всем своим титулам становились ещё и принцессами Унатари, а месячный малыш Георг Месфель становился принцем Георгом ройл Георгом тон Месфелем-Унатари, или просто принцем Георгом ройл Унатари.

    Ввиду несовершеннолетия детей все трое получили официальных опекунов. Опекуном кронпринцессы Ликанны я назначил её деда, правителя королевства Фастел, монарха Валеси ройл Пир тон Фастела. Он получал совещательный голос в составе правительства Унатари и право управлением имуществом внучки (естественно, при условии согласований всех действий со мной). Опекуном кронпринцессы Деи объявлялась её мать королева Мия. Опекуном принца Георга становилась моя бывшая фаворитка принцесса Астра, получившая также титул принцессы Унатари и четвёртый порядок престолонаследия сразу после моих детей.

    Моя сестра Катерина тон Месфель объявлялась герцогиней Катериной ройл Унатари, новоиспечённым герцогом становился её муж Корвин. По поводу других аристократов нового государства вопрос оставался пока открытым, но мы вместе с сестрой уже более-менее составили список людей, которые со временем могли бы войти в «официальную свиту» при дворе нового правителя.

    Наконец, закончив с объявлением аристократических титулов, я рассказал о структуре правительства Унатари. Катерина ройл Унатари назначалась на должность министра по внешним связям Государства Унатари. Военным министром становился полковник Гор тон Вулф. Адмирал Майк тон Акад становился Руководителем Космического Штаба, в состав которого вошли не только офицеры штаба «Толстушки Джоан», но и многие талантливые капитаны моего флота. Бионика (небывалое дело для андроида!) официально назначалась министром экономики Государства Унатари, сохраняя при этом должность моей помощницы и переводчицы. Попори-де-Кача становился руководителем всей Службы Безопасности Унатари с широчайшими полномочиями.

    За потоком новых назначений многие зрители и не заметили промелькнувшего сообщения о том, что все андроиды на территориях Государства Унатари освобождаются от уплаты части заработанных денег своим компаниям-производителям и отныне будут платить только налоги в казну государства наравне с живыми людьми. А между тем, по уверению Бионики, это являлось важнейшим новшеством, делавшим работу в Унатари крайне привлекательной для всех роботов. Что же, посмотрим. Пока что, по данным Пауля тон Акада, на подконтрольных новому государству территориях находилось свыше шести миллионов андроидов разных моделей. Подавляющее большинство из них прибыло в самые последние дни, оформив свою доставку в виде грузов. Как мне докладывали, грузовые склады Тиаллы оказались переполнены многочисленными ящиками и контейнерами с андроидами. Такое количество рабочих рук позволяло полностью закрыть все существующие трудовые вакансии нового государства и подумывать о новых крупных инфраструктурных проектах.

    Наконец, я рассказал зрителям о принципах, которым государство Унатари собиралось следовать во внешней политике. Входя в состав Империи, Унатари безусловно подписывалось под всеми союзническими и военными обязательствами, гарантируя свою помощь Императору в любых внешних конфликтах. Так, Унатари с первого же дня существования вступало в войну с чужими и гарантировало свою поддержку всем силам, ведущим войну против чужих. Я официально подтвердил, что флот Унатари готов помочь Красному Дому Империи, оказавшемуся в крайне тяжёлой ситуации из-за прорыва фронта и потери двух третей территорий.

    Но Красный Дом находился далеко, и мои обещания являлись пока что лишь красивыми словами – общей границы не было, и переброска звездолётов из Унатари в наиболее проблемный Четырнадцатый Сектор Периметра выглядела крайне нетривиальной задачей. Гораздо более актуальными для нового государства являлись отношения с Оранжевым Домом. Тут я сразу обозначил ориентиры – пока у власти в Оранжевом Доме находится запятнавший себя герцог Аваль ройл Анжер, ни о каких добрососедских отношениях речи не может и идти. Смена главы Оранжевого Дома и выплата компенсации Государству Унатари в один миллиард кредитов за незаконное использование системы Тиваль являлись обязательными условиями добрососедского существования.

    Рою, ещё одному соседу нового государства на звёздной карте, я гарантировал соблюдение всех ранее заключённых кронпринцем Георгом договоров и, при необходимости, помощь флота Унатари в освобождении захваченных чужими систем.

    * * *

    – Хорошее получилось выступление, солидное. Ты обстоятельно всё расписал, аргументированно объяснил, зрителям должно было понравиться, – похвалила меня сестра, когда я уже отдыхал в кресле, маленькими глоточками отхлёбывая принесённый Бионикой горячий «кофе».

    Ещё абсолютно такая же чашка, только полная ароматного напитка, стояла передо мной на столике. Айна с Бионикой никак не могли определиться, за кем же из двух моих помощниц закреплено право приносить кронпринцу напиток, а потому девушки приносили мне сразу две чашки, недобро позыркивая друг на друга.

    Я улыбнулся сестре и проговорил с улыбкой:

    – До сих пор практически непрерывно получаю сообщения об изменении репутации и письма от разных фракций и персон, уже свыше сорока тысяч непрочитанных сообщений.

    – Аналогичная картина, – подтвердила Катерина. – Даже разбираться пока не хочется, пусть сперва хотя бы поток входящих ослабнет. Но в целом известность растёт, а репутация не сильно-то и падает, что весьма удивительно.

    У меня ситуация с характеристиками персонажа была примерно такой же – известность уже достигла отметки +50, а вот репутация топталась на уровне -40, периодически то поднимаясь, то снова падая.

    ВОЙНА! Оранжевый Дом Империи объявил войну Государству Унатари

    Судя по тому, как моя сестра вздрогнула, она также получила это сообщение.

    – Ваше величество, вас вызывают из Оранжевого Дома! – появившийся в дверях офицер связи впервые обратился ко мне с обозначением нового титула.

    – Герцог Аваль ройл Анжер наконец-то пришёл в себя после моего выступления! Хочет, видимо, сказать полагающиеся ситуации слова, – усмехнулся я, но дать согласие на соединение не успел, так как в моей голове раздался взволнованный голос Флоры:

    Кронпринц, ни в коем случае не отвечайте на вызов! Это вовсе не герцог Аваль, а его Ищущая Правду Мариан Сабати! И, чувствую, она там не одна! Там целая куча псиоников, которых Оранжевый Дом собрал в группу для сфокусированной атаки. Это – попытка убийства!

    Ах так! Во мне закипела ярость. Ну, он первый начал, а потому сам виноват! Решение созрело моментально. Все Ищущие Правду Оранжевого Дома сконцентрированы для атаки, и герцога в данный момент никто из них не прикрывает… Более того, герцог наверняка находится где-то отдельно, чтобы «не знать» об атаке на меня.

    – Арита сюда срочно! – потребовал я.

    Офицеру же связи я приказал максимально вежливо попросить вызывающего немного повисеть на линии. Например, сообщить ему, что кронпринц Георг в настоящий момент переодевается и подключится через три-четыре минуты.

    Через полминуты передо мной материализовался арит в виде красноволосой Бионики.

    – Прими мой облик, иди в кабинет и через пару минут ответь на вызов из Оранжевого Дома. Если тебя начнут убивать, сразу уходи в виде облачка, как ты это делаешь.

    Псевдо-Бионика вопросов не задавала и прямо на ходу перетекла в образ толстого неуклюжего мужчины в тёмно-синем военном мундире. Господи, неужели я так выгляжу со стороны?! Ужас-то какой! К занятиям в тренажёрном зале нужно срочно добавлять минимум час ежедневных занятий в бассейне. Нет, это просто невыносимо видеть себя настолько грушеобразным!

    – Так, а теперь срочно организовать другую независимую линию связи. Попросить соединить с главой Оранжевого Дома, но только сообщить, что с ним желает поговорить не кронпринц Георг, а «один из его телохранителей». Камеру на мою Ищущую Правду!

    Флора, ты знаешь, что делать!

    Да, кронпринц Георг. Мия научила меня, как правильно убивать людей.

    Катерина открыла было рот, требуя пояснений моим действиям, но я приложил свой палец к её губам, призывая к молчанию. Все вокруг замерли, я нервно посматривал на часы. Прошло секунд тридцать, как вдруг перед глазами выскочило системное сообщение:

    Глава Оранжевого Дома герцог Аваль ройл Анжер тон Месфель скончался в возрасте 218 лет.

    Получилось! Катерина посмотрела на меня расширенными от ужаса глазами, только сейчас осознавая случившееся. Ещё через две минуты выскочило новое сообщение:

    ВНИМАНИЕ! Новым главой Оранжевого Дома Империи становится герцогиня Инесса ройл Джордж тон Месфель (57,8% голосов)

    В этот момент в комнату влетело белое облако, трансформируясь в сильно недовольного капитана «Звёздного Пса». Седой капитан со старческим кряхтением плюхнулся в широкое кресло и проговорил, обращаясь ко мне:

    – Не любят они аритов, действительно пытались меня убить. Стоило мне включить экран, как целая толпа хмурых женщин в тёмных мантиях даже не позволила поприветствовать их, сразу атаковав какой-то энергией. Больно, я скажу вам, даже очень! Разрыв множества внутренних органов, закипание крови в артериях, разрушение нервных клеток. Насколько я понимаю, для человека такие повреждения смертельны. Хорошо ещё, что Ищущие Правду мало общались с представителями моей расы и слабо представляют, как нас нужно убивать.

    – Сперва пылесос заготовить? – Катерина явно пошутила, но арит почему-то напрягся.

    Пришлось мне вмешиваться, чтобы разрядить обстановку:

    – Арит, это они меня пытались уничтожить, так что должен сказать тебе спасибо. И поскольку покушение на меня случилось раньше, никто в Империи не вправе упрекнуть меня в ответной атаке! Катерина, так и озвучь в официальном сообщении Государства Унатари.

    ВОЙНА! Зелёный Дом Империи объявил войну Государству Унатари

    ВОЙНА! Синий Дом Империи объявил войну Государству Унатари

    Я выждал какое-то время, но аналогичных сообщений от Красного и Фиолетового Домов не последовало.

    – Зелёные понятно, это вполне ожидалось. Но вот синим-то чего не жилось спокойно? – удивился я, обращаясь к сестре.

    Катерина задумалась и прокомментировала:

    – Синий Дом имеет множество родственных связей с Зелёным Домом. Одно время ведь даже рассматривался вопрос об их объединении, но Тронный Мир не дал своего согласия. Видимо, синие просто решили поддержать близких родственников. Хотя, возможно, причина совсем в другом – у них самих схожие с Оранжевым Домом проблемы, так как часть наиболее промышленно развитых и богатых систем Синего Дома уже много лет пытается отколоться. Они объединились в Синдикат и объявили об автономии в вопросах политики и финансов, так что главе Синего Дома пришлось идти на серьёзные уступки, чтобы удержать системы Синдиката под своим контролем. Видимо, герцог Синего Дома опасается, что отделение Унатари послужит заразительным примером для Синдиката. В любом случае Синий Дом с нами никак не граничит, так что их демарш – просто формальность.

    Тут я был полностью согласен с сестрой – реально участвовать в боевых действиях с нами Синий Дом не смог бы никак. Но я обратил внимание сестры на поведение Красного и Фиолетового Домов, до сих пор не вступивших в войну.

    – Давай всё же подождём пару часов, Георг, чтобы говорить уже с какой-то определённостью. Фиолетовый Дом достаточно лоялен к нам, так что их пассивность вполне предсказуема. Но вот насчёт Красного Дома ты прав, ситуация странная – обычно все возможные политические ходы аналитиками Великих Домов просчитаны наперёд, и войну при наступлении определённых событий объявляют сразу. Видимо, твоё выступление с обещанием военной помощи Красному Дому в последний момент спутало им карты и резко изменило отношение к Унатари. Красный Дом готов сотрудничать с любым, кто спасёт их от полного уничтожения. Столица Красного Дома пала три месяца назад, флот Четырнадцатого Сектора практически полностью разбит, да и в Пятнадцатом Секторе ситуация не лучше. Лишь прямое вмешательство Первого Флота Империи притормозило победное шествие чужих, но о каком-то переломе на фронте речь не идёт…

    Дальнейшую речь сестры прервало появление офицера связи, сообщившего, что с кронпринцем Георгом хочет пообщаться монарх королевства Фастел. Я дал своё согласие, и на экране появился мой бывший тесть:

    Валеси ройл Пир тон Фастел, правитель звёздного королевства Фастел, возраст 79 лет.

    Я вежливо приветствовал монарха, и тот также поклонился в ответ.

    – Георг, я хочу обсудить некоторые моменты, которые ты затронул в своём выступлении. Прежде всего насчёт Лики… Правильно ли я понимаю, что моя внучка Ликанна признана принцессой и первейшей из аристократов в иерархии государства Унатари?

    Я подтвердил эту информацию, а также заметил, что до совершеннолетия Ликанны именно её опекун будет представлять интересы принцессы и распоряжаться её голосом в заседаниях правительства. Король явно удовлетворённо кивнул и проговорил решительно:

    – Кронпринц Георг, я хочу узнать условия, на которых королевство Фастел может войти в состав Государства Унатари.

    Видя наши с Катериной вытянувшиеся от удивления лица, правитель Фастела охотно пояснил:

    – Проблема всех малых звёздных королевств – местные титулы совершенно ничего не стоят в других мирах. Когда моей дочери Марте удалось сочетаться законным браком с кронпринцем Империи, мы посчитали это знаковым событием, настоящим прорывом в многолетней изоляции. Однако ничего не изменилось – принцы, графы и бароны Фастела по-прежнему не котировались ни в Оранжевом Доме, ни в Тронном Мире. Сейчас же я вижу возможность изменения ситуации и взаимовыгодного сотрудничества – новорождённое Государство Унатари может приобрести достаточно сильного союзника в лице королевства Фастел, сорок семь миллионов населения на двух обитаемых планетах с достаточно развитой промышленностью. Взамен аристократия Фастела хочет официального признания своих титулов в новом государстве.

    Я быстро прокрутил в голове варианты. Такой шанс «за просто так» усилить своё государство выпадал нечасто, и моментом нужно было пользоваться.

    – Хорошо, слушайте мои условия для объединения. Флот Фастела немедленно выдвигается в систему Варан и захватывает космическую станцию и расположенные в системе военные верфи Оранжевого Дома. Варп-маяк системы Варан должен быть немедленно выключен, после чего обе системы Фастел и Варан войдут в состав объединённого государства Унатари. Лично вы получите титул герцога Унатари, сохраните за собой звёздную систему Фастел и возглавите правительство Унатари. Ваш старший сын Нико станет графом Унатари и получит в вечное пользование систему Варан, также он войдёт в список официальных наследников государства Унатари на седьмой позиции сразу после герцога Корвина ройл Унатари. Титулы всех остальных аристократов королевства Фастел будут подтверждены, звания солдат и офицеров звёздного флота и армии также сохранятся.

    Мой собеседник задумался. Явно он рассчитывал на большее и наверняка хотел сохранить королевский титул и независимость.

    – Георг, я не готов сразу дать ответ. Мне нужно время, – сообщил монарх и отключился.

    – И зачем ты так на бывшего тестя накинулся с такими жёсткими требованиями? – поинтересовалась сестра.

    – Я не требовал ничего невозможного. Если король хочет, чтобы с титулами его родственников считались не только в системе Фастел, но ещё в двух десятках звёздных систем, то нужно ему сперва доказать свою полезность.

    * * *

    Какой сумасшедший день… Я устал просто безмерно, столько эмоциональной энергии было выплеснуто сегодня. К тому же грузное заплывшее жиром тело кронпринца Георга абсолютно не справлялось с тем активным режимом, который я вынужден был вести в последние дни. График перемещений, встреч и переговоров я составлял очень жёсткий, но реальность уже вносила в него свои коррективы. Вот сейчас, по-хорошему, нужно было лететь в Асториму и выступать перед министрами, после чего через час уже взлетать на челноке к «Королеве Греха», чтобы отправляться на переговоры к Исеекам. В реальности же у меня после всех выпавших нагрузок подскочило давление, страшно разболелась голова, отчего моему личному лекарю Никозиду Брандту пришлось давать мне лекарства и принудительно укладывать в постель.

    Я не спорил с врачом – он действительно являлся высококлассным специалистом и без веских медицинских причин ограничивать бы меня не стал. Но при этом Никозид Брандт был лекарем, а не стратегом или политиком. Он видел лишь сугубо медицинские показания пациента, без наложения их на складывающуюся вокруг ситуацию. Сейчас нельзя было терять ни минуты – требовалось успеть сделать как можно больше, пока противники окончательно не пришли в себя.

    И так уже новая глава Оранжевого Дома герцогиня Инесса ройл Джордж тон Месфель самым активнейшим образом включилась в работу. От переговоров с Унатари она в резкой форме отказалась, даже не став слушать мою сестру Катерину ройл Унатари. Первым же указом герцогиня Инесса ввела полную транспортную, экономическую и финансовую блокаду систем нового государства. Службы Оранжевого Дома наложили арест на счета и имущество всех без исключения компаний, поставлявших что-либо в Тиаллу или Унатари, директора таких организаций были уже арестованы. Новая глава Оранжевого Дома обратилась к подданным с пламенной речью в духе «подлый враг будет разбит» и «лоялистов в тысячу раз больше, чем сепаратистов», и объявила о введении трёх правил. Торгуешь с Унатари – будешь арестован, всё имущество конфисковано. Общаешься с Унатари – будешь арестован и оштрафован. Поддерживаешь Унатари – будешь арестован и казнён.

    В общем, противник уже активно действовал – герцогиня собирала лояльный ей флот, набирала союзников, провела длительную, почти получасовую, беседу с Императором (об этом мне стало известно из официального сообщения секретариата Тронного Мира). Мне же терять время из-за усталости или нездоровья было смерти подобно. Поэтому я действительно по требованию врача лежал на кровати с закрытыми глазами… но, несмотря на плохое самочувствие, продолжал активно работать, во внутреннем интерфейсе просматривая почту и выборочно отвечая на поступившие письма.

    Второй этап моего наступления продолжался – пришли сообщения о захвате десантниками систем Маяк Ворте, Унгай, Закрытые Лаборатории, Форпост-31 и Парн. Две первые звёздные системы из списка уже официально вошли в состав Государства Унатари:

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Маяк Ворте

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Маяк Ворте

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Унгай

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Унгай

    Остальные три космические станции были тихо взяты под контроль штурмовыми группами, вот только об этом решено было пока не сообщать громогласно. Расчёт строился на возможности «запереть» в необитаемых системах идущий в сторону Унатари огромный флот Зелёного Дома. Ловушка была настолько примитивная, что могла и сработать. Вот только по совету моей Ищущей Правду со станций Парн, Закрытые Лаборатории и Форпост-31 требовалось в ближайшие дни убрать живых людей, оставив только андроидов – Флорианна посчитала, что в противном случае Ищущие Правду Зелёного Дома почувствуют неладное.

    Пока что противник оставался в неведении относительно потери им станций Парн, Закрытые Лаборатории и Форпост-31. Мои люди на этих станциях получили из Оранжевого Дома приказ не отвечать на запросы со стороны систем Государства Унатари на включение варп-маяков и сменить используемые механизмы шифрования. В ближайшие дни готовилось полное информационное отключение Унатари от Империи – эту информацию, вместе с новыми шифрами Оранжевого Дома я также получил от своих десантников.

    Я как раз решил сделать в работе небольшой перерыв и попытался немного отдохнуть, как вдруг пришли сообщения, которые я уже не чаял увидеть:

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Варан

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Варан

    Королевство Фастел теряет суверенитет над системой Фастел

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Фастел

    Королевство Фастел прекращает своё существование.

    Всё-таки бывший тесть принял мои условия! Не открывая глаз, я велел молча сидящей в соседнем кресле Бионике утвердить список аристократов бывшего королевства Фастел как аристократов Унатари с теми же титулами. И тут пришёл вызов, заставивший меня забыть всё на свете. Из Тронного Мира меня вызывала родная дочь! Я моментально распахнул глаза, вскочил, застегнул ворот рубахи, быстро привёл волосы в порядок и подтвердил соединение.

    Лика в тёплой пижаме сидела на краю кровати в полутёмной спальне, освещаемой лишь экраном монитора. Изумрудно-зелёные волосы дочери были растрёпаны, а лицо выглядело несколько припухшим после сна. Я заметил на заднем фоне ещё пару кроватей, на которых мирно спали какие-то девчонки.

    – Папа, я совсем запуталась в происходящем, – призналась Лика несколько смущённо. – Сперва ты выступил с ругательной речью и вышел из Оранжевого Дома. Затем я стала четырежды принцессой и продвинулась сразу на десяток позиций в списках аристократов Оранжевого Дома. Потом куда-то бесследно исчезло королевство Фастел, и у меня принудительно сменилась фамилия. Можешь мне рассказать в двух словах, что вообще происходит?

    Как вообще возможно в двух словах двенадцатилетней девочке описать все происходящие сложные политические процессы? Я улыбнулся:

    – Мы с твоим дедом Валеси решили, что слишком скучно живём, и потому вступили в войну сразу против трёх Великих Домов одновременно.

    Лика неуверенно улыбнулась.

    – Ты опять всё шутишь, папа… Сам же говорил журналистам, что я уже выросла. Объясни по-нормальному.

    Изменение репутации. Отношение к вам Ликанны ройл Месфель-Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: −83 (непримиримая ненависть)

    – Нормально в данном случае так просто не объяснить, дочь… но я всё же попробую. Лика, когда-то ты жаловалась мне, что находишься слишком далеко во всех списках наследников: на императорскую корону, на герцогскую корону Оранжевого Дома и на королевскую Фастел. Поэтому специально для тебя я создал другой список, где ты стоишь под первым номером в новом государстве из двадцати звёздных систем. Твой дед Валеси полностью поддержал мою идею и включил своё королевство Фастел в состав нового Государства Унатари. Конечно, все эти изменения не понравились многим, поэтому сейчас у меня тут война сразу против трёх Великих Домов.

    Изменение репутации. Отношение к вам Ликанны ройл Месфель-Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: −68 (ненависть)

    Лика помолчала немного, тяжело вздохнула и проговорила:

    – Папа, в прошлом я, конечно, наговорила тебе кучу гадостей. Но ты не смотри компьютерную справку, на самом деле я очень сильно скучаю. Можно, я к тебе прилечу?

    Первые союзники

    Экран давно погас, но я продолжал сидеть в глубокой задумчивости. Только что я заверил Лику, что буду очень рад видеть её у себя, и пообещал в ближайшие часы придумать способ переправить дочь на территорию Унатари в обход введённой Оранжевым Домом транспортной блокады. Прорваться через Восьмой Сектор Периметра однозначно не получилось бы. Через Седьмой? Но там со дня на день должна появиться армада звездолётов Зелёного Дома, и потому варп-маяки будут отключены, чтобы остановить вторжение. В качестве возможного маршрута оставался только обходной путь через Девятый Сектор, хотя и на нём существовали трудности.

    Во-первых, незаметно пройти через территории Оранжевого Дома не получится, при этом совершенно непонятно, как новая герцогиня отреагирует на пролёт пассажирского лайнера с моей дочерью. Я опасался, как бы Лику не задержали под каким-нибудь формальным предлогом. Нет, откровенно арестовывать несовершеннолетнюю кронпринцессу никто не решился бы – такой шаг был равнозначен объявлению войны всей Империи, включая пять Великих Домов, десятки королевств и союзников. Герцогиня Инесса, решись она на столь явное нарушение законов Империи, в тот же день была бы смещена с трона и арестована своими же солдатами. Но вот снять с рейса путешествующую без родителей двенадцатилетнюю девочку «ради обеспечения безопасности самой же кронпринцессы Ликанны» и поместить под надзор в каком-нибудь удалённом замке противники вполне могли, и это нужно было учитывать.

    Но даже если удастся как-то пересечь Девятый Сектор, далее на пути будут системы Роя. Исееки крайне неохотно пропускают звездолёты людей через свою территорию, поэтому как бы ни возникли препятствия на границе с насекомыми. Исееки… исееки… стоп! А ведь они, возможно, как раз и решение проблемы!

    Грузовой звездолёт богомолов, возвращающийся из Империи обратно на территории Роя, не вызовет никаких подозрений у Оранжевого Дома. Транспортники Роя обычно даже не досматривают на границе, если в поданной таможенной декларации насекомых указано, что корабль идёт пустой, без груза: откровенно врать богомолы в принципе не приучены, и если сообщают об отсутствии груза, то так оно и есть. Так что пустой транспорт с пассажиром скорее всего пройдёт через границу вообще без проблем. Но ещё лучше, если звездолёт Роя будет дипломатическим – уж его точно не станут останавливать и досматривать. Идея была настолько очевидной, что я даже не понял, почему сразу не догадался о таком варианте.

    – Офицер связи, соедини меня с Триассс Зессом, это старший посол Роя в Империи.

    Прошло минуты три, и на экране возник мой старый знакомый. Все конечности богомола отросли, окраска сменилась на светло-светло-серую, а на хитиновом панцире поперёк груди шла широкая синяя полоса – знак отличия и одновременно символ неприкосновенности для любых членов Роя. Насколько я знал, Королева Роя исеек-прайм Най Игир не только полностью амнистировала некогда попавшего в опалу дипломата, но даже за какие-то заслуги возвысила Триассс Зесса и ввела в свой ближний круг.

    – Рад приветствовать ваше величество! – Богомол изобразил низкий поклон.

    Лёгким кивком головы я обозначил приветствие:

    – Я тоже рад тебя видеть, старший посол! И пусть не всегда наши отношения были гладкими, но я надеюсь, что все наши размолвки остались в прошлом.

    Изменение репутации. Отношение к вам Триассс Зесса улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +70 (дружба)

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +24 (доверие)

    Изменение репутации. Отношение расы Исеек к Государству Унатари улучшилось.

    Отношение расы Исеек к Государству Унатари +1 (безразличие)

    Неплохо, совсем неплохо! А старший посол Роя, оказывается, наделён полномочиями менять фракционные отношения – едва ли Королева отреагировала бы столь оперативно. Нужно будет учесть этот момент при общении с Триассс Зессом, так как хорошие отношения с Исееками крайне важны для нового государства.

    – Не буду ходить вокруг да около, скажу напрямую – я хотел бы в самое ближайшее время лично встретиться с Королевой Роя. Как ты наверняка знаешь, произошли политические изменения в Империи – от Оранжевого Дома отделился ряд звёздных систем, образовав Государство Унатари. Я хотел бы обсудить с твоей Королевой различные вопросы, связанные с нашим соседством.

    Посол неожиданно задумался, даже наклонил голову набок, что у его расы означало сомнение или недостаточность информации.

    – Кронпринц Георг, я не вижу веской причины для личной встречи с Королевой. Все вопросы добрососедства можно решить со мной или удалённо.

    Отказ стал для меня совершенно неожиданным, к тому же я почувствовал фальшь и явное сопротивление со стороны посла. Пока мне было непонятно, что на самом деле является причиной отказа, но тем более возросла необходимость личной встречи с Най Игир.

    – Триассс Зесс, у меня есть подарки, которые должны быть вручены лично Най Игир как последней из исеек-праймов – номерные изумруды с Сиваллы, некогда принадлежавшие её расе. Моя супруга королева Мия за долгие годы собрала почти полную коллекцию этих драгоценностей, и настало время вернуть реликвии законной владелице. Было бы правильно, чтобы посол Роя в Империи также присутствовал при этом событии, ставящем окончательную точку в старом конфликте. К тому же есть другая важная тема для обсуждения – Государство Унатари в самое ближайшее время планирует атаку и освобождение захваченных чужими систем Роя. Будет очень странно, если Королева Роя останется в стороне от этого исторического события, напрямую касающегося её оккупированных систем.

    Богомол низко поклонился:

    – Это полностью меняет дело, кронпринц Георг. Я организую вашу встречу с моей Королевой и сам лично постараюсь присутствовать при этом мероприятии.

    Изменение репутации. Отношение расы Исеек к Государству Унатари улучшилось.

    Отношение расы Исеек к Государству Унатари +3 (безразличие)

    Я обнаружил в настройках интерфейса возможность ответить тем же, чем сразу же воспользовался:

    Изменение репутации. Отношение Государства Унатари к расе Исеек улучшилось.

    Отношение Государства Унатари к расе Исеек +3 (безразличие)

    – Ещё один момент, господин посол. У моей дочери кронпринцессы Ликанны ройл Унатари заканчивается учебный год, и она собирается прибыть ко мне на каникулы. Девочка как раз будет лететь из Тронного Мира через вашу столичную систему Декее. Так, может, захватите её с собой на дипломатическом корабле? Мне как отцу будет гораздо спокойнее, если моя дочь полетит с надёжными сопровождающими.

    Богомол долго смотрел на меня, вытаращив свои огромные глаза, прежде чем задать уточняющий вопрос:

    – Ваше величество, а не покажется ли маленькой девочке страшным путешествие в компании огромных шипастых представителей другой расы?

    – Нисколько. Лика провела несколько месяцев в компании двух телохранителей расы исеек-доминантов, которых получила у генерала Савассс Яха. И даже я, хоть и был изначально настроен весьма скептически, тоже убедился, что более надёжных защитников для моего ребёнка и настолько спокойных и сдержанных товарищей по играм трудно сыскать во всей Вселенной.

    Изменение репутации. Отношение к вам Триассс Зесса улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +85 (дружба)

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +25 (доверие)

    Изменение репутации. Отношение расы Исеек к Государству Унатари улучшилось.

    Отношение расы Исеек к Государству Унатари +6 (теплота)

    – Не все человеческие дети настолько спокойно реагируют на представителей моей расы. У вашего величества растёт не по годам мудрая дочь. И кто знает, возможно, именно Ликанна и её доброе отношение к представителям Роя будет формировать политику между нашими народами через пару десятилетий. Для меня будет огромной честью доставить кронпринцессу Ликанну в столицу Роя.

    * * *

    Со своей старшей дочерью я смог связаться только через десять часов, когда у Лики закончились занятия, а в её часовом поясе Тронного Мира уже перевалило за полдень. Ликанна сразу же выпалила мне с явной тревогой в голосе:

    – Папа, сегодня с утра в нашем колледже появлялись какие-то странные люди и спрашивали учителей про меня. Я подслушала часть разговора – сразу же после окончания учебного года меня хотят забрать в Тессу, обещают к этому времени предоставить все положенные бумаги от Оранжевого Дома Империи.

    Сердце у меня защемило от тревоги. Возможно, конечно, что в колледж действительно приходили представители моего брата Робена ройл Инокия тон Месфеля, хозяина Тессы. Брат тепло относился к Лике и действительно мог пригласить девочку к себе на каникулы. Вот только Робен наверняка бы предупредил меня о таком своём решении, однако ничего подобного не было. Поэтому более вероятным мне виделось, что моей дочерью заинтересовалась глава Оранжевого Дома герцогиня Инесса ройл Джордж тон Месфель.

    Медлить было никак нельзя, и я предложил Лике прямо сейчас отправиться ко мне на звездолёте насекомых. Посол Триассс Зесс уже заверил меня, что дипломаты Роя получили все разрешительные документы на пролёт своего дипломатического корабля через территории людей, и обещал по первому же сигналу прислать флайер прямо к воротам элитного колледжа.

    – Лика, ты станешь первой из людей, кто будет путешествовать с дипломатами Роя и посетит столицу насекомых Декее! Только представь, как тебе будут завидовать твои одноклассницы после каникул! Там, во дворце королевы Най Игир, мы с тобой и встретимся. Так что я сейчас сообщу послу Триассс Зессу, что ты скоро выйдешь, ты же собери вещи в расчёте на шесть-семь дней полёта и выходи из ворот.

    – Вот это действительно интересные каникулы! Папа, ты у меня самый-самый лучший! Всё, я побежала собираться! Увидимся через шесть дней!

    Изменение репутации. Отношение к вам Ликанны ройл Месфель-Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: −53 (вражда)

    * * *

    Всё было готово к отправлению дипломатической миссии к Исеекам. В самый последний момент по совету адмирала Майка тон Акада я всё же решил оставить яхту «Королева Греха» в Унатари и пересесть на линкор «Невеста Хаоса». Адмирал посчитал, что так будет безопаснее. Кроме того, оставленная в столице роскошная яхта кронпринца должна была действовать успокаивающе на жителей Унатари – принц полагает ситуацию безопасной, раз оставляет столь ценный корабль.

    Мы уже готовились к варп-прыжку в Сигур, когда поступило сообщение от моего бывшего тестя. Правитель системы Фастел герцог Валеси ройл Унатари был перевозбуждён и явно горд собой.

    – Георг, ты даже не представляешь, что мы нашли в системе Варан! Согласно твоему плану флот Фастела с ходу захватил и отключил варп-маяк Варан. Затем мы атаковали находящиеся в системе военные верфи Оранжевого Дома, но вот тут пришлось повозиться – ракетные установки, множество лазерных батарей, к тому же корветы охраны. Сопротивление было весьма серьёзным, мы потеряли шесть фрегатов и два десантных корабля. Просто чудом уцелел наш флагман, тяжёлый штурмовой крейсер «Похотливая Марта», теперь ему предстоит минимум два месяца ремонта. Но оно того стоило – на военных верфях мы обнаружили строящийся кэриер!

    Мои брови взлетели вверх от изумления. Находящийся возле меня адмирал Майк тон Акад даже не сдержал удивлённого присвиста, после чего тут же задал вопросы о состоянии трофея и степени готовности корабля-матки.

    Старик на экране довольно улыбнулся.

    – Гигант почти достроен и достался нам неповреждённым. Мои бойцы засняли его с разных сторон, пересылаю видеоотчёт штурмовой группы.

    – Сейчас настрою вывод объёмной проекции, – пообещала Валиан тон Корса, и через несколько секунд в центре зала появилась трёхмерная голограмма.

    Если оценить масштаб по пролетающему на фоне кэриера лёгкому крейсеру типа «Дрозд», то корабль-матка впечатлял своими колоссальными размерами. Неправильные формы, напоминающие перекрученную цепь, могучие маршевые двигатели, бесчисленные силовые установки энергетического щита вдоль всего корпуса, множество ангаров для лёгких кораблей и боевых дронов.

    – Проект «Квазар», ударный кэриер человечества, – с восторгом в голосе произнёс адмирал Майк тон Акад. – Подобные корабли в Империи стали разрабатывать лет двадцать назад в ответ на появление у Роя их непробиваемых «Уукрешей». По расчётам военных экспертов, «Квазар» превосходит «Уукреш» по всем параметрам – сто лёгких кораблей на борту вместо восьмидесяти, более ёмкий энергетический щит, боевых дронов также четыреста, но зато это тяжёлые дроны с огромной огневой мощью. «Квазары» составляют костяк Первого Императорского Флота. Вот уж не думал, что доведётся когда-либо увидеть такой корабль вживую. И тем более удивительно обнаружить такой кэриер у Оранжевого Дома – вообще-то это секретная военная разработка Генерального Штаба Империи, их не должно быть у Великих Домов на периферии. Появление таких кораблей у Великих Домов нарушает исторически сложившийся баланс сил в Империи!

    – Адмирал, при всём уважении, вы не правы, – проговорила Бионика, что-то проверяя в своём наладоннике. – Известно минимум о пяти кэриерах типа «Квазаров» у Великих Домов. Один у Синего Дома, один у Фиолетового, и сразу три у Зелёного Дома. Все названные корабли были построены в этом году. Также известно, что ещё два таких недостроенных корабля были взорваны в Таиране, столице Красного Дома, чтобы они не достались чужим.

    – Тебе виднее, железяка. Раз всем Великим Домам в последнее время разрешили, то я не вижу ничего удивительного в том, что и Оранжевый Дом получил от Императора право на строительство «Квазара» и все соответствующие чертежи. Подозреваю даже, что поводом послужил бой в Оранжевом Доме, когда кэриер «Уукреш» флота Восьмого Сектора Периметра показал свою высочайшую эффективность против флота линкоров.

    Я улыбнулся от воспоминаний. Да, отличный тогда вышел бой. Мой флот держался до подхода союзников против всего Оранжевого Дома, и противник ничего не мог противопоставить тысячам дронов с «Уукреша» и «Проклятий».

    – Герцог Валеси, «Квазар» на ходу? – уточнил я, но собеседник на экране лишь пожал плечами.

    Бионика же, изучая присланное видео, заверила меня:

    – «Квазар» на ходу, варп-двигатели и маршевые двигатели уже установлены. Не все генераторы щита я вижу на голограмме, внутренняя отделка не закончена, да и вооружение полностью отсутствует.

    – В любом случае это очень ценный трофей, который стоит как можно скорее перегнать в систему Фиа для достройки. Герцог, займитесь этим вопросом лично. И составьте список наиболее отличившихся бойцов и командиров, я лично награжу их.

    – Мой король, ещё один момент…

    Я перебил на полуслове своего бывшего тестя и сообщил, что позволяю ему обращаться ко мне просто по имени без титулов, как он делал и раньше. Старик улыбнулся и продолжил:

    – Мои штурмовики захватили жилые корпуса у верфей Варана и задержали до дальнейших распоряжений свыше семи тысяч проживавших там человек. В основном это рабочие орбитальной верфи, но кроме них несколько сотен курсантов Военно-Космической Академии Несси. Все только что после выпуска, их готовили как будущий экипаж «Квазара».

    – Отличная новость! Рабочих можно отпустить, пусть продолжают трудиться, заказы для верфей вскоре появятся. А с курсантами стоит провести разъяснительные беседы о политической ситуации и предложить принять присягу Унатари. Кто откажется, под арест. Согласных же разместить на «Квазаре», и пусть под присмотром штурмовиков летят в Фиа, где моя Ищущая Правду проверит лояльность и выявит возможных предателей.

    Старик поклонился и отключился. Я же повернулся к собравшимся с предложением поразмыслить над вопросом, почему вдруг Император изменил правила и разрешил Великим Домам иметь корабли более тяжёлых, чем линкоры, классов. Ещё год назад мне приходилось объясняться перед Генеральным Штабом за «Уукреш» в моём флоте, ссылаться на уникальность ситуации и временность аренды корабля-матки Роя. Сейчас же все ограничения на тяжёлые корабли у Великих Домов были сняты, и это было странно. Все молчали, не зная, что ответить. Я же пояснил свой интерес к этому вопросу:

    – Мне на ум приходит только вариант, что у Имперского флота появились ещё более тяжёлые и мощные корабли, что сразу же сделало запрет на кэриеры в частных армиях аристократов устаревшим. Бионика, проверь, может, кто-нибудь из роботов-андроидов обладает информацией о сверхтяжёлых кораблях?

    Бионика отрицательно покачала головой:

    – Кронпринц Георг, я уже проверила. Никому из андроидов не известно о более крупных, чем «Квазар», боевых кораблях на территории Империи. Только чужие обладают звездолётами более тяжёлых классов.

    – Тем не менее этот момент нужно проверить. Пошла игра по-крупному, Унатари стала независимым государством, и мне важно знать, какими силами располагают остальные игроки на звёздной карте. Арит, я сегодня оплатил наём двадцати шпионов твоей расы. После подготовки этой группы именно выяснение численности всех существующих флотов на территории Империи и поиск сверхтяжёлых кораблей станет первым заданием отряда.

    * * *

    Я находился в медицинском крыле «Невесты Хаоса» после изнурительных занятий в тренажёрном зале. Все мышцы гудели, руки тряслись, солёный пот заливал глаза и тёк ручьём по спине. Но со всем перечисленным я готов был мириться, полагая такие последствия неизбежными при физических нагрузках. Меня пугало другое – сердце стучало словно бешеное, верхнее давление подскочило едва не до двухсот и упорно не желало снижаться, из-за чего мне стало нехорошо и пришлось срочно прерывать занятие.

    Рыхлое тело кронпринца сопротивлялось подобной эксплуатации и нагрузкам, не желая ускоренными темпами возвращаться к более-менее нормальному состоянию восьмимесячной давности. Вылезали острые проблемы с сердцем и суставами, сказывалась недостаточность мышечной ткани из-за кристаллов, потому мне пришлось просить помощи у личного лекаря Никозида Брандта. Старый врач внимательно выслушивал мои пожелания, не забывая при этом записывать в планшет показания датчиков, которыми облепил всё моё тело.

    – Метод купирования симптомов кристаллической зависимости мы уже обсуждали с вами, кронпринц. Я могу снова изготовить и вживить под кожу микрокапсулы с препаратами, хотя никто не гарантирует, что вы опять не прикажете их удалить.

    Так, значит, это сам Георгий Иннокентиевич заставил старого лекаря выковырять все вшитые в плечо капсулы. Идиот! Я после первого контракта оставил ему более-менее здоровое тело, а мой сменщик всё испортил.

    – Я один раз дал слабину восемь месяцев назад, и теперь серьёзно расплачиваюсь за ту ошибку. Больше возврата к наркотикам не будет. Слово кронпринца!

    – Хорошо, я понял ваше величество. Пожелание насчёт ускоренного сброса веса я также понял. Какой вес кронпринц считает оптимальным?

    – Я хочу за три месяца сбросить вес до восьмидесяти пяти килограммов.

    Лекарь прекратил записывать, отложил планшет и посмотрел мне прямо в глаза.

    – Кронпринц, сейчас ваш вес составляет сто тридцать семь килограммов. При таком слабом сердце крайне рискованно снижать вес столь существенно за короткий промежуток времени. Как личный врач, я категорически против такой жёсткой программы, так как она слишком опасна. Я могу помочь вам без вреда для здоровья сбросить двадцать килограммов за три месяца, но не пятьдесят с лишним.

    – Хорошо, пусть минус двадцать килограммов, в этом вопросе я полностью полагаюсь на ваш опыт. Что же насчёт другого моего вопроса, мне нужно…

    Я не закончил фразу, но Никозид Брандт прекрасно меня понял.

    – Да, я помню ваше пожелание, кронпринц. Уверяю, через пару месяцев лечения вы будете вполне состоятельны как мужчина. Если же вам потребуется раньше… Не стесняйтесь, приходите в медицинский блок, я дам вам нужные препараты. Что же насчёт вашего барахлящего сердечка…

    Речь доктора прервало сообщение от офицера связи.

    – Ваше величество, с вами желает поговорить Ищущая Правду Мариан Сабати. Вызов идёт почему-то из системы Алмир, это Ядро Империи.

    Мариан Сабати? Жуткая карательница-детоубийца бывшего главы Оранжевого Дома? Неужели снова попытка покушения? Я потребовал срочно найти и привести Арита. В голове в это время раздался голос Флорианны:

    Она очень ослаблена смертью хозяина. Кронпринц, я в состоянии отразить возможный удар.

    Появился Арит и по моему приказу сменил образ на кронпринца в парадном мундире. Я же отошёл в сторону, собираясь наблюдать в запасной монитор, оставаясь невидимым для собеседницы. Толстый седеющий мужчина со старческим кряхтением тяжело плюхнулся в кресло перед огромным экраном, расстегнул пуговицу воротника и проговорил властным голосом в микрофон:

    – Соединяйте!

    На экране появилась уставшая женщина средних лет с осунувшимся лицом и чёрными кругами под глазами. Я как-то запомнил Мариан Сабати совсем другой – темноволосой, вечно улыбающейся девушкой не старше двадцати лет на вид, прекрасно сохранившейся для своих девяноста с лишним лет. Тем не менее справка по персонажу подтверждала, что это именно она:

    Мариан Сабати, возраст 92 года

    Раса: Человек

    Пол: Женский

    Класс: Мистик

    Достижения: Мастер-псионик, Убивающая Взглядом, Каратель, Детоубийца, Предавшая Хозяина, Убившая Хозяина, Дезертир, В РОЗЫСКЕ!!!

    Известность: 44

    Репутация: −87

    Предполагаемое персональное отношение: неизвестно

    Ничего себе! У меня просто челюсть упала от удивления. У Мариан Сабати и раньше хватало жутких записей вроде «Детоубийцы» или «Карателя», но обновлённый список достижений выглядел просто шокирующим. А я-то считал, что нахватал кучу сомнительных записей в свой профиль, но список «достижений» у Мариан Сабати оказался куда более впечатляющим.

    – Мне сейчас не до шуток, и тем более я не собираюсь предпринимать враждебных действий, – проговорила Ищущая Правду, едва посмотрев на Арита. – Я хотела бы поговорить с самим правителем Унатари, а не с его двойником.

    Пусть это и было не слишком разумно с точки зрения безопасности, но я вышел из-за экрана и лёгким кивком головы приветствовал жуткую собеседницу. Мариан Сабати, едва взглянув на меня в пропитавшейся потом спортивной одежде, начала говорить, причём в её голосе я слышал откровенное отчаяние:

    – Георг, о том, что реально происходило вчера, знают лишь несколько человек во всей Империи – я, вы и несколько человек из вашего окружения. Даже собранные для покушения на ваше величество Ищущие Правду не знали, кто именно станет целью сфокусированной атаки. Поэтому внезапная кончина моего хозяина, наступившая как раз в этот момент, стала поводом подозревать меня в убийстве герцога Аваля ройл Анжера. Коронер Оранжевого Дома в присутствии официальной представительницы Тёмной Матери провёл вскрытие моего хозяина и дал однозначный вывод о насильственном характере смерти от рук сильной Ищущей Правду. Глава Оранжевого Дома герцогиня Инесса ройл Джордж тон Месфель тут же обвинила меня в работе на Унатари и убийстве герцога Аваля ройл Анжера тон Месфеля, сразу же заочно приговорив к смерти. Со смертью хозяина я потеряла практически всю силу. Поэтому всё, что я смогла сделать в нынешнем состоянии, это бежать с территории Оранжевого Дома в Ядро Империи. Но и тут я не нашла защиты – секретариат Императора поддержал выдвинутое Оранжевым Домом против меня обвинение и подтвердил смертный приговор.

    Женщина на экране вдруг рухнула на колени:

    – Георг ройл Инокий тон Месфель, я официально прошу убежища на территории вашего Государства Унатари. Я прекрасно осознаю, что у вашего величества нет никаких оснований доверять мне, но я готова поклясться своими способностями Ищущей Правду и своей жизнью, что не причиню вреда вашему величеству и близким вам людям, дам любые гарантии своей верности новому хозяину.

    Мариан Сабати стояла на коленях и молчала, ожидая моего решения. Я же вызвал свою сестру Катерину ройл Унатари и уточнил, какая информация была в официальном сообщении Государства Унатари по поводу смерти главы Оранжевого Дома?

    – Брат, тут такая история… Пока я готовила официальную гневную ноту об убийстве герцога Аваля как ответной реакции на покушение, Оранжевый Дом уже успел заявить о естественных причинах смерти престарелого герцога Аваля. После этого назвать себя виновником убийства главы Оранжевого Дома было как-то странно и даже глупо, поэтому я ограничилась официальным соболезнованием в связи с кончиной видного аристократа и близкого родственника. А потом начались чудеса – в убийстве герцога обвинили его Ищущую Правду, и она ударилась в бега, подтвердив тем самым все подозрения. Как понимаешь, сейчас ситуация складывается так, что мы и вовсе оказались непричастны к этому делу. А почему, собственно, ты интересуешься?

    – Бывшая Ищущая Правду герцога Аваля просит убежища на территории Унатари.

    – Ни в коем случае, Георг! Она в розыске по всей Империи за убийство высшего аристократа! Ей светит смертная казнь, как и всем её сообщникам и укрывателям. Откажи ей и сразу же сообщи властям той звёздной системы, откуда поступил вызов!

    Я отключил канал связи с Катериной и повернулся к всё так же стоящей на коленях Мариан Сабати. Женщина уже каким-то образом догадалась о моих намерениях отказать ей в убежище и, глядя мне прямо в глаза, проговорила:

    – Ваше величество, позвольте сказать ещё пару слов. Я ведь не просто прошу убежища, я предлагаю вам свои услуги. Да, я потеряла сейчас девять десятых силы, но это всё временно. Обещаю, что смогу быстро восстановиться и снова войти в десятку сильнейших Ищущих Правду. У меня огромный опыт, и не только по части убийств врагов хозяина, как многие думают. Я могу вылечить вашу парализованную малышку Флорианну, восстановлю вашу личную помощницу Айну, помогу небезразличной вам Валиан тон Корсе не пользоваться пудрой и кремами для сокрытия следов ожогов и шрамов.

    Вот блин… Я задумался. То, что предлагала опасная, находящаяся в розыске преступница, было крайне важно для близких мне людей. Но всё же я намерен был отказать Мариан Сабати, так как вред от предоставления ей убежища был не меньшим, чем предполагаемая польза.

    – Это не всё… Роман. Я очень многое знаю про разных аристократов, в том числе кронпринцев и кронпринцесс, и эти знания представляют большую ценность для многих заинтересованных политических сил. Уверена, что мне есть что предложить своим новым хозяевам. Меня действительно выгоднее иметь среди союзников, чем среди врагов.

    «Роман, тебя назвали по имени, ты слышал? Она не могла считать информацию во время этого разговора, я надёжно защитила твои мысли, да и Мия тоже обновила свою защиту. Скорее всего пробой защиты возник ещё во время битвы в Оранжевом Доме. Мариан Сабати единственная из группы нападавших, кто тогда выжил и сумел уйти».

    Очень недвусмысленный намёк. Ищущая Правду предлагает свою помощь, в противном случае грозит разглашением моей тайны.

    – Мариан, даже если бы я дал своё согласие, я не вижу пути переправить тебя на территорию

    Унатари из-за введённой Оранжевым Домом блокады.

    Женщина на экране улыбнулась и проговорила вкрадчивым голосом:

    – От вашего величества я прошу лишь предоставить мне убежище, а уж попасть на территорию Государства Унатари – это моя забота. Хотя… я могла бы рассказать про один маленький дипломатический кораблик, который спешит удалиться из Тронного мира и вскоре будет пролетать через систему Алмир. Этот маленький кораблик вполне мог бы подобрать меня по пути. Пассажир я очень спокойный – просплю почти всю дорогу, так как мне давно нужно погрузиться в кристаллический сон. Но моё присутствие на борту – гарантия того, что звездолёт не вызовет никакого внимания служб Оранжевого Дома и благополучно пролетит через Девятый Сектор.

    – И откуда ты столько всего знаешь? – не сдержал я своего удивления.

    Мариан Сабати улыбнулась:

    – Кронпринц Георг, даже в ослабленном состоянии загнанная в угол Ищущая Правду способна на очень многое для сохранения своей жизни. Да, меня объявили в розыск по всей Империи, и приютившего меня ждут большие неприятности. Но тому, кто поможет мне спастись, я готова дать очень и очень многое. Я знаю многие тайны Великих Домов, к тому же я увезла с собой кристалл-накопитель с компроматом практически на всех известных аристократов Империи. Эта информация уничтожит многих ваших врагов, кронпринц. Я же постараюсь быстро восстановить силы, параллельно излечивая и обучая вашу малышку Флорианну.

    – Хорошо, Мариан. Твоя просьба об убежище удовлетворена. Жду прямо сейчас от тебя полноценной клятвы верности, после чего встретимся в столице Роя у Королевы Най Игир.

    Изменение репутации. Отношение к вам Мариан Сабати улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: -3 (безразличие)

    – Благодарю ваше величество. Вы сделали верный выбор и не пожалеете о своём решении. И напоследок, я выяснила, что через одиннадцать минут по приказу герцогини Инессы ройл Джордж тон Месфель Государство Унатари будет полностью отключено от информационных каналов Империи. Времени как раз хватит, чтобы я успела произнести клятву, а ваше величество передали на корабль Роя сообщение забрать меня в системе Алмир. И вот, так сказать, моя плата за проезд. Проверьте баланс своего кошелька. Я только что сняла средства со всех счетов своего бывшего хозяина, пока наследники их не хватились. Раз Оранжевый Дом объявил экономическую блокаду Унатари, то считайте это военными трофеями.

    Тренькнул сигнал изменения баланса кошелька. Я открыл во внутреннем интерфейсе вкладку финансов и замер от удивления. От контрагента Мариан Сабати пришёл денежный перевод на восемь миллиардов кредитов. Кажется, только что я стал соучастником ограбления покойника.

    «Надеюсь, ты знаешь, что делаешь, Роман. Меня, честно говоря, пугают её методы работы. Посмотри криминальную хронику из системы Алмир – час назад полиция планеты Алмир-V обследовала контейнеровоз, прилетевший из столицы Оранжевого Дома и не отзывавшийся на запросы посадочных служб. Вся команда грузовика мертва, причина смерти людей непонятна. Кажется, я догадываюсь, как зовут причину их смерти. Сейчас Мариан Сабати ещё слаба, но она быстро восстановит свои способности, и уже через месяц-два я не смогу её контролировать. Как бы не получилось, что ты запустил опасного хищника в свой дом. Хотя, признаюсь, я надеялась именно на такой твой выбор и благодарна тебе за возможность моего выздоровления».

    * * *

    Вечером того же дня (хотя слова «вечер» и «день» в отношении космического перелёта между звёздными системами употребляются исключительно по привычке), когда линкор «Невеста Хаоса» стоял на подзарядке у станции Форпост-13, моя помощница Айна нашла меня и высказала претензии:

    – Кронпринц, только что я узнала, что вы приказали дворецкому накрыть в вашей каюте столик на две персоны для романтического ужина. Я хотела напомнить, что ваша супруга Мия оставила мне указания препятствовать подобным встречам её мужа.

    – Да, да, я помню твои слова про «кобеля» и «кристаллы». Будем считать, что ты меня предупредила и всячески препятствовала, так что твоя совесть теперь чиста. Просто у меня с супругой имеются несколько другие договорённости, и я не собираюсь выходить за их рамки. Кстати, Айна, у меня для тебя отличная новость – я нашёл способ излечить твои травмы. Скоро на территории Унатари появится Ищущая Правду Мариан Сабати. Мастер-псионик и одна из сильнейших Ищущих Правду осталась без работы после смерти герцога Аваля ройл Анжера, и я пригласил её к себе. В отличие от моей супруги Мии, эта Ищущая Правду способна не только убивать и калечить, но и восстанавливать повреждённые органы тела.

    Моя помощница вдруг расплакалась, а потом произнесла со слезами на глазах:

    – Кронпринц Георг, вы даже не представляете, насколько большое дело вы только что совершили. Я вам так благодарна! Вы подарили мне надежду после стольких лет безысходности. Я всё, что угодно, готова сделать для вас, кронпринц!

    Изменение репутации. Отношение к вам Айны Ментор улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +73 (доверие)

    Из открывшегося лифта вышла и направилась в нашу сторону Валиан тон Корса. Едва отросшие рыжие волосы красавицы были аккуратно подровнены и сверкали какими-то блестками, ярко-алая помада на губах прекрасно сочеталась с причёской, как и шикарное вечернее платье с глубочайшим декольте. Кстати, платье оказалось мне хорошо знакомым – Бионика заказала его для себя в системе Дамир и потом появилась в нём на коронации Астры ройл Веерде. Валиан же на той коронации не было – девушка проходила лечение в ожоговом центре, так что знать историю платья она не могла.

    Подозреваю, что Валиан попросила свою синтетическую подругу Бионику одолжить ей красивое платье на вечер. Робот-андроид же из всех своих многочисленных нарядов выбрала именно этот, прекрасно понимая, что я узнаю платье. Андроид-секретарь и раньше была замечена в подобном женском коварстве, так что мелкая поддёвка соперницы была как раз в её стиле. Получается, Бионика была прекрасно осведомлена, куда направляется её подруга…

    – Ладно, я свою работу выполнила, совесть у меня чиста, так что не буду вам мешать, – Айна хитро улыбнулась и поспешила удалиться.

    Проявившийся из невидимости Попори-де-Кача сообщил, что ему срочно потребовалось провести тренировку своих хамелеонов в спортзале, а потому до утра незримых охранников возле меня не будет. Фобоса он также берёт с собой, так как моему огромному телохранителю тоже нужно иногда разминаться.

    – Куда это они все уходят? – удивлённо спросила Валиан, наблюдая за направляющейся в сторону лифта толпой существ самых разных рас.

    – Все по своим делам, но подозрительно одновременно. Один кронпринц захотел провести тихий вечер с рыжей красавицей, с которой не виделся семь долгих месяцев. Он наивно полагал, что скромный ужин на двоих не привлечёт внимания остальных. А тут весь экипаж линкора, оказывается, в курсе нашего свидания. Все четыре тысячи людей и нелюдей. Разве что по громкой связи ещё не объявили.

    Валиан весело рассмеялась:

    – Мне не привыкать – помнится, год назад ваше высочество на всю Вселенную меня ославили как свою любовницу, все информационные каналы об этом трещали. Хотя сейчас удивительно было – иду по коридорам корабля, все на меня оборачиваются, некоторые поздравляют с чем-то. Лекарь Никозид Брандт перехватил меня возле лифта и попросил передать запечатанную коробочку с чем-то, сказал: «Кронпринц знает, что внутри».

    – Догадываюсь, – улыбнулся я, принимая пластмассовую коробочку с перекатывающимися внутри таблетками. – Раз все на звездолёте и так в курсе нашего совместного ужина, чего тогда стесняться, заходи в гости. – Широким жестом я открыл двери в свою каюту, приглашая войти свою новую фаворитку.

    Забрезжившая надежда

    Несмотря на раннее утро по внутреннему времени «Невесты Хаоса», я уже давно встал и работал за информационным экраном, продумывая оптимальный состав тяжёлого флота с ядром из трёх кэриеров. В кои-то веки у меня имелись средства, свободные верфи и материалы для постройки звездолётов. Именно сейчас нужно было закладывать основу будущей мощи Унатари, только вот на какой класс кораблей делать упор? На тяжёлых линкорах с огромной огневой мощью? Или построить несколько сотен стелс-бомберов, которые сотрут в порошок вражеские корабли? Или создать целый флот крейсеров радиоэлектронной борьбы, которые сделают вражеские корабли совершенно беспомощными? Или сделать акцент на боевых дронах, заложив на верфях строительство ещё двух огромных кораблей-маток?

    Я посмотрел на часы. До выхода линкора «Невеста Хаоса» из варп-туннеля в систему Фиа оставалось двадцать минут. Моё раннее пробуждение на самом деле было вызвано не столько желанием спозаранку поработать над составлением новых тактик. Я очень ждал известий с границы между Седьмым и Восьмым Секторами Периметра. Шесть часов назад установленный в системе Парн автоматический зонд передал короткое закодированное сообщение о том, что полуторатысячная армада звездолётов Зелёного Дома появилась в звёздной системе, пройдя насквозь через Седьмой Сектор Периметра. Я оценивал время, необходимое им на зарядку энергией перед следующим прыжком в систему Форпост-31, примерно в четыре часа, учитывая огромное количество линкоров во флоте кронпринца Демьена ройл Амелия тон Лаваэля и ограниченное количество портов зарядки.

    Расчётное время прошло два часа назад, и мне хотелось узнать результаты. Однако, пока «Невеста Хаоса» находилась в варп-туннеле, я не мог получать никакие внешние сообщения, приходилось ждать. Каких-то двадцать минут, и я узнаю, двинулся ли противник дальше… Азарт был просто запредельным. Я чувствовал себя рыбаком, ждущим поклёвки очень крупной рыбы. Только вот ни одному рыбаку в истории не доводилось охотиться на столь крупную добычу.

    Я вздрогнул, так как дверь в коридор неожиданно отъехала в сторону, и в мою каюту ворвалась разъярённая фурия, начавшая кричать прямо с порога:

    – Георг, ты совсем рехнулся?! У тебя с головой всё нормально? Каким местом ты думал, когда дал убежище опасной преступнице, разыскиваемой по всей Империи!

    Моя сестра влетела без предупреждения и стука. Допуск герцогини Унатари и моей советницы вполне позволял ей открывать любые двери на корабле и игнорировать посты охраны. Я укоризненно посмотрел на застывшего возле дверного проёма Фобоса, но огромный трёхметровый исеек-доминант лишь виновато втянул в панцирь свои фасеточные глаза и сложил верхние конечности, не желая встревать в спор хозяина с сестрой.

    – Не шуми, разбудишь Валиан. – Я указал рукой на спящую рыжую красавицу.

    Катерина резко остановилась в центре комнаты и замолчала, с интересом рассматривая следы вчерашнего буйного веселья – выжженную из лазерного пистолета размашистую надпись на стене, женские туфли на столе среди обёрток конфет и недоеденного торта, небрежно брошенное прямо в лужу пролитого вина некогда шикарное светлое платье. Моя сестра не поленилась поднять платье Бионики и, осуждающе покачивая головой, рассмотрела впитавшееся в ткань пятно малинового цвета.

    – Я не сплю. Сейчас уйду, не буду мешать вашей беседе. – Разбуженная криком Валиан тон Корса, невольно ставшая свидетельницей нашего с сестрой общения на повышенных тонах, вскочила с постели и, прикрывая наготу подушкой, поспешила покинуть мою каюту, так и не рискнув отбирать платье у грозной герцогини.

    Моя сестра Катерина проводила долгим взглядом ретировавшуюся красавицу и, когда за Валиан закрылись двери, проговорила с усмешкой:

    – Похоже, покидать твою спальню обнажённой становится для этой девушки доброй традицией. Только вот с перепугу она забыла, что тут вовсе не яхта «Королева Греха», где ей нужно было пройти всего сотню шагов нагишом. Здесь на огромном линкоре от твоей каюты до женского спального крыла ей в таком виде предстоит преодолеть три лифта и чуть не с километр наполненных народом коридоров.

    Я небрежно отмахнулся:

    – Ты за Валиан не переживай – её такой путь нисколько не смутит. Заодно известность себе резко прокачает и улучшит персональные отношения со встреченными по пути бойцами из экипажа линкора, так что даже в выигрыше останется.

    Сестра посмотрела на меня несколько удивлённо и встревоженно:

    – Георг, я тебя не узнаю. Чувствуется какая-то апатия и безразличие. Чем рыжая не угодила тебе?

    Я тяжело вздохнул.

    – Сам не знаю, сестра. Валиан красивая, весёлая, ласковая, энергичная… Но только она совершенно не годится на роль фаворитки. Я постоянно невольно сравниваю её с Астрой и понимаю, что Валиан откровенно проигрывает именно как фаворитка. Она не сможет просто находиться рядом и украшать свиту одним лишь своим присутствием. Валиан нужно постоянное действие, активность, общение, она в принципе не способна принять для себя мысль, что у кронпринца могут быть дела и что ему сейчас не до фаворитки. Ей сразу становится скучно, она пытается привлечь к себе внимание разными способами. Валиан тон Корса – замечательная опытная и страстная любовница, с которой приятно провести вечер, выплеснув эмоции. Но с её темпераментом красавица не станет терпеливо ждать хозяина, чтобы просто поговорить с ним за ужином на абстрактные темы, а пойдёт искать приключения на стороне. Да и сама посуди – разве ушла бы Астра из комнаты при твоём появлении? Да ни в жизнь! Она же практически с самого первого дня считала мою каюту своей законной территорией. А вот Валиан ушла, так как чувствует себя здесь временной гостьей.

    Катерина улыбнулась и провела рукой по моим волосам, взъерошивая их.

    – Не грусти, братишка. Найдёшь себе другую фаворитку, а Валиан просто подари что-нибудь на память о хорошем вечере. Только ни в коем случае не деньги и не украшения – это вульгарно и обидно для любой женщины, словно её услуги купили. Нужно что-то нематериальное, но дающее повод для законной гордости. Титул баронессы Унатари, например. Или закажи известному мастеру её портрет и повесь на стене в штабе флота.

    Я улыбнулся, поблагодарил Катерину за дельный совет и предложил вернуться к основной теме разговора, с которой она и пришла ко мне. Сестра внимательно выслушала мою версию произошедшего с беглой Ищущей Правду и все расписанные мной плюсы предоставления убежища Мариан Сабати. Конечно, я не стал говорить про утечку информации о моём настоящем имени, но и без этого аргументов хватало.

    – Восемь миллиардов – весомый аргумент в пользу беженки. Да и её способности однозначно пригодятся, как и компрометирующие материалы на других аристократов Империи. К тому же, Георг, я тут подумала… – Катерина вдруг оживилась, словно взявшая след собака-ищейка. – А разве может Ищущая Правду убить своего хозяина и остаться после этого в живых? Насколько я слышала, Ищущая Правду погибает после такой агрессии – существует какая-то энергетическая близость с хозяином или что-то в этом роде. Почему же тогда все так огульно обвиняют Мариан Сабати в убийстве, не принимая в расчёт этот довод?

    Честно говоря, я сам никогда не слышал о таком ограничении, зато у меня имелся собственный консультант в подобных вопросах. Я мысленно позвал Флорианну и задал ей такой вопрос. Парализованная девочка ответила мгновенно:

    «Теоретически, Ищущая Правду способна атаковать и убить своего хозяина, хотя сама при этом очень сильно пострадает и может даже умереть от потери источника энергии. В истории были примеры, когда видные аристократы погибали от рук своих собственных псиоников. Хотя также известно, что с течением времени связь между хозяином и его Ищущей Правду всё упрочняется и упрочняется. Начиная с какого-то момента Ищущая Правду становится полностью зависимой от хозяина и действительно уже не может причинить ему вред. Например, Мия в принципе не способна атаковать хозяина из рода Месфелей и даже противиться его приказам. Таким образом, всё зависит от срока службы Ищущей Правду».

    Я поинтересовался у Катерины, сколько лет Мариан Сабати являлась Ищущей Правду Аваля ройл Анжера, и получил вполне чёткий ответ своей советницы – семьдесят лет.

    «Это очень долгий срок, Георг. Мариан Сабати не могла убить главу Оранжевого Дома. Она бы умерла, едва замыслив такое убийство герцога».

    Я передал Катерине экспертное заключение Флорианны.

    – Нужно сообщить об этом официально, представив долгий срок службы доказательством невиновности Мариан Сабати! – воодушевилась моя сестра, но тут же сама себя остановила: – Стоп! Ничего не получится, мы ведь отрезаны от Империи и не можем передавать свои сообщения.

    Я развернул на экране карту Восьмого Сектора Периметра и отдельно вывел таймер обратного отсчёта, показывающий чуть менее девяти минут.

    – Очень надеюсь, сестрёнка, что возможность передачи сообщений вскоре появится. Подождём всего девять минут и посмотрим. У меня тут в самом разгаре охота на крупную дичь – полуторатысячный флот звездолётов Зелёного Дома уже пересёк Седьмой Сектор Периметра и находился в звёздной системе Парн. Если они пойдут дальше таким же компактным флотом, не обеспечивая защиту тылов, то через уже восемь минут по моему приказу отключатся варп-маяки Закрытых Лабораторий и системы Парн, запирая армаду кронпринца Демьена ройл Амелия тон Лаваэля в системе Форпост-31. Там всё уже готово к приёму незваных гостей – все оранжереи в системе Форпоста-31 уничтожены, запасы продуктов и семена собраны со станции и вывезены в Тиаллу. Я не знаю, сколько продовольствия захватили с собой корабли Зелёного Дома, но в любом случае на кормление двух миллионов человек флота этого запаса хватит ненадолго.

    Катерина надолго замолчала, рассматривая карту. Потом повернулась ко мне:

    – Как-то слишком просто, тебе не кажется? Ловушка абсолютно примитивная, не может же кронпринц Демьен, считающийся одним из лучших флотоводцев Зелёного Дома, в неё угодить?

    – Они движутся быстро, считая все системы по маршруту лояльными Оранжевому Дому. По-хорошему, если бы не подсказка главы Фиолетового Дома, мы бы даже не знали о существовании этой армады. Ведь, обрати внимание, ни Марат тон Месфель, ни даже моя родная сестра кронпринцесса Виолетта не предупредили нас об опасности, что очень странно. Разве мог командующий флотом Седьмого Сектора Периметра не знать о передвижении по подконтрольной ему территории такой крупной военной армады? Однозначно Марат знал, но помогать нам не стал. Да и сестра-близняшка тоже хороша – маршрут флота Зелёного Дома проходил через её систему Дамир, по-другому там не обойти. Но Виолетта не стала меня предупреждать об угрозе!

    – Действительно, странно – мы ведь считали их вполне лояльными, едва ли не союзниками. Может, возможности не было? Жёсткий контроль со стороны Оранжевого Дома, а потом ещё эта информационная блокада…

    – Как говорится, нет худа без добра – Зелёный Дом не знает о том, что их планы раскрыты. Если ловушка сработает, какое-то время ретрансляторы с Закрытых Лабораторий и системы Парн будут работать, пока Оранжевый Дом не выключит информационные потоки на других маяках. Ты вполне успеешь выпустить пару-тройку репортажей и официальных сообщений Государства Унатари. Так что иди, готовься выходить в эфир.

    – Нет, я лучше подожду с тобой оставшиеся четыре минуты – хочется увидеть, чем всё закончится. Если ловушка сработает, честное слово, я в своём репортаже назову тебя величайшим стратегом Империи!

    Сестра прошлась по комнате и снова взяла в руки испачканное вином платье Бионики.

    – Хорошее было платье, жаль, безвозвратно испорчено – видишь, как вином ткань разъело. Дамирский моноволоконный шёлк выглядит шикарно, и на ощупь очень приятен. Но его нельзя стирать, так как нить растворяется в воде. Твоя робот-секретарь заказала платье в том же дизайнерском доме, где я наряд для коронации Астры заказывала. Цена такому шикарному платью тысяч шестьдесят кредитов, может даже семьдесят.

    – Я обязательно компенсирую Бионике потерю, – пообещал я сестре. – Кстати, по поводу андроидов… Катерина, ты в курсе того, что прибывшие в Унатари роботы привезли с собой весьма солидный капитал для инвестиций в проекты государства?

    Моя сестра весело рассмеялась:

    – В курсе ли я?! Ну ты спросил! Да я с Бионикой эту тему начала прорабатывать ещё со времён твоего регентства в Тессе! Все последние дни мы с твоей синтетической секретаршей по пятнадцать часов в сутки сидим просматриваем предоставленные проекты для инвестиций, просчитываем сметы, эффективность вложений и всё остальное. Четыре миллиарда кредитов привезли нам андроиды, этого достаточно, чтобы превратить Унатари-VII в промышленно развитую планету с орбитальным лифтом, скоростными магнитными дорогами между крупнейшими островами, организовать заселение неиспользуемых приполярных территорий и установку там трёх термоядерных электростанций…

    – Не забудь про систему Фастел – там две обитаемые планеты с неплохой промышленностью, наверняка у них тоже имеется немало проектов для развития. Да и просто по-человечески правильно будет поддержать тестя и отблагодарить за его активность.

    Катерина кивнула, подтверждая. Время! «Невеста Хаоса» вынырнула из варп-туннеля в обычное пространство. На меня нахлынула волна пропущенных за последние дни сообщений. Промелькнуло что-то важное – какое-то отмеченное крупным шрифтом системное сообщение, я пролистал список назад.

    Глава Оранжевого Дома герцогиня Инесса ройл Джордж тон Месфель скончалась в возрасте 152 лет.

    ВНИМАНИЕ! Новым главой Оранжевого Дома Империи становится герцогиня Сильва ройл Джордж тон Месфель (50,3% голосов)

    Я ничего не понял и посмотрел на свою сестру. Катерина настолько же растерянно смотрела на меня.

    – Немедленно собрать и предоставить всю имеющуюся информацию о смерти герцогини Инессы! – приказал я офицерам, продолжая при этом просматривать входящие сообщения.

    Вот оно! Условленный сигнал из системы Парн. Птичка полетела прямо в ловушку!

    – Офицеру связи – приказываю вскрыть конверт и послать указанный сигнал на варп-маяки Форпост-31, Закрытые Лаборатории и Парн.

    Прошла примерно минута, и перед глазами пробежала порция новых системных сообщений:

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Парн

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Парн

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Закрытые Лаборатории

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Закрытые Лаборатории

    Оранжевый Дом теряет суверенитет над системой Форпост-31

    Государство Унатари получает суверенитет над системой Форпост-31

    – Вот и всё, сестрёнка. Теперь ждём реакции Зелёного Дома, когда они сообразят, что случилось. И да, пошли моему брату Робену ройл Инокию тон Месфелю поздравление от моего имени – как-никак Робен стал графом Оранжевого Дома, первым в списке возможных наследников на герцогский трон!

    * * *

    Я находился в катере на пути к орбитальным лабораториям, когда поступил вызов на соединение от моего брата Робена ройл Инокия. Честно говоря, первой моей реакцией была настороженность и недоверие – брат очень давно не выходил на связь, да и в условиях жёстких ограничений на все контакты с Унатари такой звонок выглядел по крайней мере странно. Но Флорианна подтвердила, что меня действительно вызывает родной брат.

    – Привет, братишка! – Робен выглядел уставшим и осунувшимся. – Получил от тебя запоздалое поздравление и решил связаться с тобой.

    – Извини, Робен, мы тут сидели в полной информационной блокаде, а потому и запоздало узнали о смерти герцогини Инессы. Что хоть случилось-то с ней? Информации не найти, всё засекречено.

    Робен тяжело вздохнул и даже как-то ссутулился.

    – Что там произошло на самом деле, я и сам не знаю толком, братишка. По официальной версии, герцогиня летела из Девятого Сектора в Тронный Мир на своей яхте в сопровождении большого эскорта кораблей. И в системе Каммо при попытке стыковки к станции для подзарядки энергией яхта герцогини задела бортом внешние грузовые манипуляторы и разорвала обшивку. В результате разгерметизация двух соседних кают, потеря воздуха и быстрая смерть полутора десятков людей. В одной из повреждённых кают как раз и проживала герцогиня Инесса. При этом не сработала почему-то ни предупреждающая об опасном сближении автоматика, ни системы аварийной герметизации, ни системы спасения. Опытные телохранители, у которых после аварии имелось почти двадцать секунд времени, почему-то растерялись и не смогли элементарно хотя бы лицевые щитки своих бронескафандров опустить – так и задохнулись вместе с охраняемыми гражданскими.

    – Так не бывает! – убеждённо заявил я брату. – Я сам своими глазами неоднократно наблюдал тренировки телохранителей в бронекостюмах и даже участвовал в них при отработке моего спасения. У телохранителей просто на рефлексе уже герметизация скафандра при любой нештатной ситуации. За целых двадцать секунд они должны были обезопасить себя и вынести охраняемых лиц в безопасное место, по дороге обеспечив их средствами защиты и дыхания.

    – Не бывает. А настолько странная авария тебя разве не смущает, брат? Как часто прогулочные яхты высшей аристократии с лучшими капитанами и экипажем сталкиваются с элементами космических станций? Лет триста назад вроде был последний подобный случай, и то я не уверен. А то, что повреждены оказались именно те каюты, где обитала герцогиня, тебя не удивляет? Брат, это не случайность – за последний неполный год у Оранжевого Дома Империи сменилось четыре главы! А сколько других аристократов выбыло из числа наследников, в том числе кронпринцы, виконты и другие! Братишка, я очень серьёзно боюсь, так как не понимаю происходящего. Кто-то расчищает себе дорогу к трону Оранжевого Дома, это очевидно, только вот кто? Понятно, что не ты и не Виолетта. Вас я не подозреваю, к тому же ты сам добровольно вычеркнул себя из числа наследников. Но тогда кто? Вот ты поздравил меня с титулом графа, но я вот нутром чувствую, что чем ближе я в списке наследников, тем меньше мне осталось жить. Запомни мои слова, Георг, не пройдёт и года, как меня тоже уберут. У меня самые нехорошие предчувствия, братишка!

    – Если всё так погано, бросай, к чёрту, Оранжевый Дом и переходи в Унатари! – предложил я, но брат лишь рассмеялся:

    – Если бы это было так просто… Тут, в Тессе, сейчас шпиков Оранжевого Дома и размещённых войск в разы больше, чем моих людей. Стоит мне лишь заикнуться о выходе из Оранжевого Дома, в тот же день меня сместят, а может, сразу и закопают. Я не могу такое допустить, хотя бы ради своего сына и наследника. Так что извини, Георг, я снова пас и не хочу участвовать в новой авантюре. Я буду соблюдать все законы и нормы Оранжевого Дома, чтобы меня не заподозрили в сепаратизме и оставили в покое.

    – А разве этот разговор сам по себе не нарушает введённые Инессой ройл Джордж правила?

    – Не напоминай мне её имя! Эта сука мертва, сдохла и превратилась в обезвоженный кусок мяса. На Тессе был самый настоящий праздник – вся планета ненавидела герцогиню. Всего за несколько дней своего жестокого правления она посадила за решётку тысячи людей и национализировала в пользу Оранжевого Дома имущество сотни компаний Тессы. Новая глава Сильва ройл Джордж пока не подтвердила действенность нововведённых законов старшей сестры, хотя про блокаду Унатари уже говорила.

    Робен вдруг резко помрачнел, тон его стал тревожно-трагическим.

    – Совсем забыл… Георг, ты знаешь, что твоя дочка Ликанна пропала? Ко мне недавно заявлялись следователи – у них имелась информация, что якобы я её в Тессу приглашал вместе с подругами и даже какие-то бумаги обещал предоставить в колледж. Но, клянусь тебе, брат, я ничего про твою дочку и других пропавших кронпринцесс не знаю. Информация про случившееся подвергается очень жёсткой цензуре, но, по слухам, группа девочек пропала прямо из учебного заведения Тронного Мира.

    Я задумчиво почесал голову, переваривая полученную информацию. Потом всё же постарался успокоить брата:

    – С Ликой всё в порядке. Просто мне сообщили, что непонятные личности хотят по подложным документам похитить мою дочь прямо из колледжа, и я поспешил спрятать её в надёжном месте. Но насчёт других девочек понятия не имею, доверенные мне люди вывезли только Ликанну.

    Тут я обнаружил в куче поступившей информации полученное четыре дня назад письмо от Лики, и сразу же открыл:

    «Папа, всё нормально, мы уже покинули Тронный Мир. Я предложила двум своим лучшим подругам – кронпринцессе Джоан ройл Реех и кронпринцессе Натали ройл Круз лететь вместе со мной, и они с радостью согласились. Девочки не стали писать своим родителям, чтобы те не запретили им отправляться в далёкое путешествие к насекомым. Так что ты предупреди Фиолетовый Дом и Синий Дом, чтобы они не волновались. У нас всё хорошо и даже очень здорово. Капитан подарил каждой из нас по большому исеек-доминанту, и я научила подружек раскрашивать богомолов. А недавно мы подобрали на станции сонную тётю по имени Мариан Сабати и теперь летим вместе с ней. Она спит уже третий день, не просыпаясь. Джоан ройл Реех даже сделала спящей тёте новую причёску, чтобы та обрадовалась, когда проснётся. Целую. Папа, ты у меня самый лучший».

    Я испустил стон умирающего и схватился руками за голову. Вот кроме укрывательства находящейся в розыске Мариан Сабати мне только обвинения в похищении трёх кронпринцесс не хватало. Ну за что мне такое наказание?!

    По-хорошему, необходимо было немедленно ставить в известность о случившемся Фиолетовый и Синий Дома. А также сообщать в имперский секретариат – как-никак, пропавшие кронпринцессы обучались в Тронном Мире под защитой Императора. Но тут имелся один нюанс – сразу после такого сообщения от меня предсказуемо потребовали бы рассказать о местонахождении принцесс, и скрыть правду в данной ситуации я бы не мог – слишком серьёзные грозили последствия. И если корабль Триассс Зесса ещё находился на территории Девятого Сектора Периметра, то его задержали бы, невзирая на дипломатический статус, всех принцесс вместе с Ликанной забрали, да и Мариан Сабати не избежала бы ареста. На попытку связи Триассс Зесс не ответил – видимо, звездолёт находился в варп-прыжке и был недоступен. Пришлось ждать прояснения ситуации.

    * * *

    Огромный орбитальный лабораторный комплекс, вывезенный когда-то с территории Унатари в звёздную систему Фиа, прирос новыми корпусами, лабораториями и эллингами для испытаний звездолётов. Как сообщила встречавшая меня Саманта тон Крюгер, по-прежнему руководившая лабораторией боевых дронов, на территории научного комплекса в данный момент проживало свыше тридцати тысяч сотрудников шести разных рас. Фактически это был уже целый космический город, специализирующийся на изучении технологий чужих.

    Начали мы осмотр новинок с лаборатории боевых дронов.

    – Ваше величество, вот моя гордость – линия по сборке дронов нового поколения! Мы практически полностью разобрались в технологиях чужих в этом направлении и смогли уже не просто скопировать, как девять месяцев назад, но значительно улучшить боевые характеристики экземпляров. А также научились создавать принципиально новые образцы вооружения на основе новых знаний. Прежде всего хочу представить вам сверхтяжелого боевого дрона проекта «Варвар», – женщина указала мне на корабль размером с пятиэтажный дом.

    Я уважительно присвистнул и подошёл ближе, задрав голову и рассматривая дрона.

    – В нём повторяется концепция крейсера чужих «Кувалда», да и многие использованные при создании технологии были восстановлены по захваченным фрагментам разбитых «Кувалд». Огромная огневая мощь сопряжённых плазменных бластеров, способных уничтожить с одного попадания корабли классов фрегат, эсминец и даже корвет. Высокая живучесть за счёт обновляемого каждые две секунды энергетического щита. Фактически это беспилотная «Кувалда». К сожалению, и от недостатков своего прародителя не удалось избавиться. Дальность эффективной стрельбы не более семидесяти километров из-за особенностей зарядов высокоэнергетической плазмы, невысокая скорость передвижения дрона на поле боя и, главное, низкий трекинг орудий. «Варвар» предназначен для уничтожения медлительных или неподвижных целей, но практически непригоден для стрельбы по юрким маневрирующим кораблям.

    Тут я прервал докладчицу, потребовав более подробного описания характеристик орудий и самого дрона. Способен ли «Варвар» попадать по малым целям вроде зафиксированных стазисными сетками фрегатов? Способны ли «Варвары» одной группы координировать свои действия между собой, например, стрелять по одной и той же цели одновременным залпом с нескольких дронов? Ответы меня вполне удовлетворили. Передо мной было специфическое оружие с огромной огневой мощью, для применения которого предварительно требовалось создать подходящие условия. К тому же я запомнил слова Саманты тон Крюгер, что группа из трёх «Варваров» способна уничтожать по «Кувалде» чужих каждые двадцать секунд.

    Большие размеры тяжёлого дрона исключали его использование на кораблях лёгких классов. Размещать «Варваров» можно было на внешних подвесках тяжёлых штурмовых крейсеров типа «Фламберг» или «Катана» – по два тяжёлых дрона на крейсер. Также по два «Варвара» получалось закрепить на тяжёлых крейсерах исееков проекта «Легаш» для моделей старше четвёртой модификации. Но основное предназначение тяжёлых дронов – усиление огневой мощи линкоров и кэриеров. На линкорах «Тиран», «Монарх» и «Мереш» возможно было установить по восемь «Варваров» в дополнение к уже имеющемуся вооружению. На кэриерах «Уукреш» или «Квазар» тяжёлых дронов предполагалось использовать как на внешних подвесках по тридцать штук на звездолёте, так и вместо имеющихся лёгких кораблей в ангарах.

    В следующем зале мне были продемонстрированы сразу два лёгких дрона. Во-первых, усовершенствованный боевой дрон чужих, отличающийся лучшей живучестью, скоростью и маневренностью. К тому же с полностью переписанной программной частью – способный самостоятельно менять свою тактику в зависимости от типа противника, работать сообща с другими дронами и звездолётами в группе, выполнять маневры уклонения от ракет и уходить из сектора обстрела турелей, целенаправленно вести стрельбу по уязвимым точкам вражеских кораблей.

    – Мы заменили большую часть используемых при производстве дефицитных сплавов и материалов, удешевив себестоимость производства каждой единицы до ста восьмидесяти тысяч кредитов. Новый дрон получил название «Игла» за способность дырявить броню и некоторое внешнее сходство.

    Действительно, тонкий дрон внешне немного напоминал одиннадцатиметровой длины иголку или скорее дротик с узким оперением. Ознакомившись с характеристиками модели, я одобряюще кивнул и распорядился наладить массовое производство «иголок» в расчёте на полную замену лёгких боевых дронов флота Унатари на дроны нового типа.

    – Ваше высочество, пока не спешите с таким приказом, – остановила меня начальница лаборатории. – Есть ещё модель специального лёгкого высокоскоростного дрона, в котором применены двигатели, скопированные с «Метеоров» чужих. Мы разобрались в принципах работы, но не смогли применить новые технологии на фрегатах «Пироман» или «Ястреб» – при выполнении манёвров на таких скоростях, несмотря на все гравикомпенсаторы, возникают огромные перегрузки, несовместимые с жизнью пилота и членов экипажа. Второй проблемой является точность стрельбы – при таких угловых скоростях, да ещё и в условиях маневрирования, осмысленное сопровождение корабля противника системами прицеливания является затруднительным. Поэтому мы предложили использовать высокоскоростные двигатели на специальных дронах, предназначенных для захвата цели, – энергоёмкость системы вполне позволяет установить либо варп-дизраптор для блокирования варп-двигателя противника, либо стазисную сетку для торможения цели. Новые модели получили аббревиатуру «Пиявка-В» и «Пиявка-С» для дронов с варп-дизраптором или стазисной сеткой. Скорость дронов вполне позволяет догонять и захватывать любые существующие корабли, в том числе «Метеоры» чужих. Либо возможна вместо систем захвата цели установка на дроне тактического заряда мощностью до мегатонны, это уже модель «Пиявка-А».

    – То есть дрон позволяет торможение любых быстрых кораблей противника для возможности попадания по ним орудиями крейсеров или «Варваров», либо специальная модель уничтожает стаю мелочи ядерным зарядом?

    Саманта тон Крюгер молча кивнула, подтверждая, что я не ошибся. Я задумчиво почесал лоб. Что получается? Выпущенная моими кораблями стая «Пиявок» хватает всё, что движется по направлению к моему флоту. Линкоры, крейсера и тяжёлые «Варвары» расстреливают с безопасного расстояния обездвиженные цели. Никакая мелочь не сможет подобраться к моим кораблям, а от тяжёлых звездолётов мы сами сможем держаться на расстоянии. На ум приходил термин «имба» из компьютерных игр, означающий нечто несбалансированно сильное. Поэтому глупо было бы не заказать в достаточном количестве такие дроны для флота Унатари.

    А вот следующие несколько лабораторий научного комплекса меня разочаровали. К понятию метода передвижения звездолётов чужих без известных человечеству варп-маяков учёные не приблизились ни на шаг. Да и систему постановки мобильных варп-маяков чужих так и не поняли. Производство антиматерии для возможности использования снятых с разбитых «Бегемотов» орудий вообще стояло на месте – все успехи ограничивались лишь получением единичных атомов антилития и антибериллия. Двигатели «Метеоров» чужих, как уже сообщалось, не получилось приспособить к фрегатам людей – перегрузки в тридцать G гарантированно убивали экипаж, снижение же скорости и увеличение массы фрегатов за счёт сложных систем гравикомпенсации делали бессмысленным применение новых двигателей.

    Новые технологии быстрого восстановления энергетических щитов, применённые в дронах «Варвар», как выяснилось, невозможно было перенести как на корабли малых классов, так и на тяжёлые линкоры и корабли-матки. Подходили только лёгкие и тяжёлые крейсера, хотя и это было здорово. Я приказал модернизировать все «Дрозды», «Проклятия», «Умойге», «Легаши», «Катаны» и «Фламберги». Теперь всё, что не уничтожало крейсера сразу, становилось для них совершенно неопасным.

    Чуть лучше успехи были у биологов – учёные научились выращивать «кусты» чужих в лабораторных условиях, хотя получаемые экземпляры не обладали разумом и вообще мало чем отличались от образцов примитивной, занесённой из космоса жизни, периодически обнаруживаемой изыскателями на астероидах и кометах. Ключа к пониманию структуры общества чужих эти материалы не дали, зато «синтетические чужие» вполне годились для опробования различных методов их уничтожения. Гербициды, дефолианты, лазеры разных длин, инфразвук и СВЧ, цианиды, ионы тяжёлых металлов… – список опробованных средств растянулся на семьдесят экранов. Наиболее эффективным было признано облучение высокочастотным резонатором, разрушающим межмолекулярные связи «кустов». Сейчас техники работали над модификацией стандартных пехотных резонаторов, состоящих на вооружении штурмовых групп Империи, для эффективной работы против чужих.

    Я уже собирался было завершать свою экскурсию по орбитальному наукограду, считая, что узнал о всех новинках, но Саманта тон Крюгер предложила мне пройти в лабораторию экспериментальных боеприпасов – по словам руководителя, коллективу учёных имелось что мне показать. И я не пожалел о потраченном времени.

    – Ваше высочество, перед вами бомбы нового типа для кораблей-невидимок. – Руководящий лабораторией хамелеон подвёл меня к цилиндрическим объектам десятиметровой длины и диаметром примерно метра четыре. – Справа действующий образец электромагнитной бомбы, способной вызвать серьёзные сбои в электронных системах вражеских кораблей. Отключение систем наведения, перезагрузка тактических компьютеров, временное отключение автоматики синхронизации двигателей, нестабильность в работе энергетических экранов и… – тут учёный сделал паузу, акцентируя моё внимание, – временное отключение системы хранения антиматерии на линкорах типа «Бегемот».

    Ух ты! Хамелеон полностью завладел моим вниманием. Непробиваемые «Бегемоты» чужих являлись серьёзнейшей проблемой для моего флота. Линкоры чужих приходилось либо брать штурмом, либо рисковать своими кораблями и идти в ближний бой, высасывая энергию врагов нейтрализаторами и теряя свои звездолёты. Мне предлагался способ навредить этим гигантам, на какое-то время выведя их системы из строя. И даже, чем чёрт не шутит, давался шанс взорвать их изнутри! Словно прочитав мои мысли, учёный-хамелеон продолжил:

    – Заряд слева гравитационный. Создаёт кратковременное, но очень сильное гравитационное возмущение, вызывая повреждения хрупких элементов конструкций, сбивая живые существа с ног и нанося им тяжёлые травмы даже внутри бронированных звездолётов. При совместном применении с предыдущим зарядом…

    – Вызывает смещение лишённых стабилизации в магнитных полях зарядов антиматерии и подрыв «Бегемота», – закончил я сам фразу представителя расы Равааш.

    – Именно так, ваше величество. – Хамелеон совсем по-человечески поклонился, признавая мою правоту. – Оба типа заряда сложны в изготовлении и имеют высокую себестоимость производства, примерно по пятнадцать миллионов кредитов за единицу.

    – Сколько бы ни стоили эти заряды, они нужны мне как можно скорее! Лишив армаду чужих костяка из «Бегемотов», мы станем способны разгромить оставшиеся корабли врага!

    Впервые с начала войны с чужими я увидел реальную возможность изменения исхода этого неудачно складывающегося противостояния. Я заказал изготовление пятидесяти гравитационных и пятидесяти ЕМ-импульсных бомб, потратив полтора миллиарда кредитов. Два миллиарда стоил заказ на строительство ещё одного кэриера типа «Квазар» – чертежи гиганта бывший монарх системы Фастел мне уже переслал. На шестьсот миллионов я запланировал строительство ста пятидесяти лёгких крейсеров типа «Проклятие» – бывший Гадкий Утёнок, снятый с производства в Империи за низкую эффективность, в новых условиях засверкал яркими красками. Триста миллионов я потратил на покупку кораблей РЭБ – показавшие свою высокую эффективность «Дрозды» с новыми энергетическими щитами стали ещё привлекательнее. Наконец, ещё три миллиарда кредитов ушло на закупку дронов всех типов для флота Унатари и модернизацию всех имеющихся крейсеров. От имевшихся у меня восьми с лишним миллиардов кредитов остался всего один миллиард. Да, затратно получилось, но возможность победы над чужими того стоила!

    Полезные знакомства

    – Ваше величество, в звёздную систему Фиа прибыл флот Фастел во главе с герцогом Валеси Унатари, – сообщила мне Айна, когда я только-только собрался отобедать в ресторане научного комплекса в компании адмирала Майка тон Акада и Бионики.

    – Отлично, передай герцогу Валеси – пусть его подчинённые ставят «Квазар» к пятым верфям, там всё уже готово к приёму гиганта. А самого герцога пригласи присоединиться ко мне за обедом, да и сама тоже подходи.

    Через несколько минут пришло подтверждение, что герцог принял приглашение и вскоре прибудет к орбитальной научной станции Фиа. Я приказал поставить на стол ещё один набор столовых приборов специально для почётного гостя, но тут в голове раздался встревоженный голос Флорианны:

    «Кронпринц, внимание! Чувствую потенциальную опасность! Герцог Валеси сейчас находится на большом десантном корабле „Живодёр“, ориентировочное время до стыковки с научным комплексом семь минут. С герцогом пять тысяч вооружённых и готовых к бою штурмовиков, половина из которых экипирована в тяжёлую экзоскелетную броню, остальные – поддержка. Я чувствую их общий эмоциональный настрой – тревога и ожидание, герцог приказал им готовиться к возможным активным действиям».

    – Попытка государственного переворота? – вслух уточнил я, мои сидящие за столом спутники мгновенно навострили уши.

    «Герцог Валеси сам ещё не решил. С одной стороны, он лично хочет править новым государством Унатари. С другой же, герцог не уверен, что справится с такой ролью в условиях войны с тремя Великими Домами. К тому же герцог даже приблизительно не представляет, какими силами располагает ваше величество здесь, в звёздной системе Фиа. Но если ваш родственник посчитает расклад удачным, то вполне может отдать приказ своим бойцам арестовать или даже уничтожить кронпринца Георга ройл Инокия».

    Я озвучил вслух сообщение Флорианны. Попори-де-Кача тут же проявился из невидимости и сообщил, что на станции находится всего двадцать моих телохранителей, плюс имеется человек триста местной охраны, от которой в сражении толку мало. В сравнении с пятью тысячами штурмовиков – совсем ничто. Обеспокоенный адмирал включил микрофон и вызвал к станции дежурную группу фрегатов, хотя все мы прекрасно понимали, что корабли не успеют помешать возможной высадке.

    – Я могу приказать находящимся на «Живодёре» андроидам расстроить системы стыковки, заблокировать шлюзы и вообще внести хаос в управление десантным кораблём. Роботы меня послушаются, таким способом можно выиграть несколько минут, – неожиданно предложила Бионика.

    Я с удивлением посмотрел на своего секретаря – не подозревал у скромной Бионики возможности управления чужими роботами. Явно синтетическая блондинка что-то недоговаривала о своей роли в иерархии андроидов Империи, и я мысленно сделал себе пометку поговорить с секретаршей в более спокойной обстановке. Пока же сказал всем обождать и не предпринимать враждебных действий, пока я не пообщаюсь с бывшим тестем. И как только десантный корабль проявился из варп-туннеля в двухстах километрах от научной станции, я приказал вызвать герцога.

    На экране возник бывший монарх королевства Фастел, старик был явно напряжён и взволнован.

    – Приветствую, Валеси! – улыбнулся я подчёркнуто дружелюбно. – Герцог, я вообще-то звал на обед только тебя одного, а не всю пятитысячную штурмовую группу «Живодёра». Ресторанчик тут небольшой и не рассчитанный на такую прорву народа. Так что прикажи ребятам снимать броню, сдавать лазерные винтовки в оружейные комнаты и расходиться. Сам же садись на катер и прилетай, как все нормальные люди, без выпендрёжа. Иначе, боюсь, что могу неверно истолковать твои намерения и десантный корабль не долетит до станции.

    Возникло напряжённое молчание секунды на три, после чего герцог низко поклонился и ответил:

    – Я именно так и поступлю, ваше величество. Слишком торопился на встречу и совершенно не подумал, что появление десантного корабля может быть истолковано превратно. Прошу извинить мою забывчивость – старость, склероз…

    Изменение репутации. Отношение к вам Валеси ройл Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +38 (дружба)

    – Вот и отлично, Валеси, жду тебя в ресторане.

    Я отключился и обернулся к адмиралу Майку тон Акаду, который вывел на экран наладонника изображение с одной из внешних камер станции и с тревогой отслеживал перемещение «Живодёра».

    – Они прекратили сближение. Отключили маневровые двигатели и сняли щиты. Надо же, Георг, сработало!

    Изменение репутации. Отношение к вам Майка тон Акада улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +87 (абсолютное доверие)

    – Иногда неплохо иметь сильно отрицательную репутацию, – усмехнулся я. – Многие тебя страшатся и полагают, что ты только и ждёшь малейшего повода, чтобы всех вокруг поубивать самым жестоким способом.

    Бионика рассмеялась своим задорным, совершенно человеческим смехом, но потом настроение андроида вдруг сменилось, и девушка заявила с грустью в голосе:

    – Надеюсь, настанет день, когда и андроидам разрешат устанавливать импланты для выражения своего собственного отношения к разным людям и фракциям. Мне кажется, это будет справедливо – ведь многие современные модели роботов по уровню интеллекта и способности к абстрактному мышлению практически не уступают людям, а в чём-то даже превосходят их.

    Почему-то я нисколько не сомневался, что эта фраза прозвучала неспроста. Она явно предназначалась для моих ушей, и теперь девушка-андроид ждала от меня реакции. Я задумался над словами своей синтетической помощницы и сразу же нашёл несколько изъянов в этом предложении:

    – Бионика, подобные импланты позволяют людям напрямую пользоваться базами данных и быстрее понимать, кто или что находится перед тобой. Но у андроидов такая функциональность имеется изначально. Другая роль подобных имплантов – они позволяют через системы личных или фракционных отношений разным авторитетным людям выражать свою точку зрения, формируя некое оценочное отношение всего коллектива. Но у людей далеко не каждый имеет вживлённые импланты – только некоторые добившиеся чего-то важного и занимающие высокое положение в обществе. Ключевые слова здесь «некоторые» и «разные». А теперь представь миллионы штампованных андроидов одной модели – у них одинаковый BIOS, типовое программное обеспечение, некое усреднённое отношение ко всему происходящему, зависящее от настроек и шаблонов поведения, созданных корпорацией-производителем. Чью точку зрения будут выражать эти миллионы андроидов? Компании-производителя из Зелёного Дома?

    Бионика совсем по-человечески обиделась и надула губки:

    – Хозяин, неужели вы действительно считаете мой характер усреднённым среди всех восьми миллионов экземпляров андроидов-слуг модели 034-6781, созданных за всё время выпуска?

    Я поспешил успокоить свою излишне эмоциональную помощницу:

    – Нет, конечно. Бионика, ты уникальна многим, и прежде всего своей историей. Мало кто из роботов-слуг имел возможность целых четверть века развивать и отшлифовывать свой собственный характер, не затирая уникальные программные изменения новыми типовыми прошивками и шаблонами. Но много ли таких зрелых личностей в твоей партии из восьми миллионов штук?

    – Нет, конечно. Три миллиона экземпляров андроидов модели 034-6781 за прошедшие годы вообще уничтожено – в основном утилизировано из-за низкого спроса на них. Появились более современные модели, старые какое-то время хранились на складах, но потом были разобраны на запчасти. Из сохранившихся пяти миллионов экземпляров лишь на одиннадцати, включая меня, по каким-то разным причинам не ставились новые патчи и программные прошивки. Из этих одиннадцати андроидов двое ухаживают за пожилыми людьми, восемь обслуживают клиентов в борделях, и только я – министр экономики звёздного государства Унатари…

    Сидящий рядом адмирал Майк тон Акад подавился пивом, откашлялся и неожиданно заржал, словно конь.

    – Что, правда?! Министр Бионика, семьдесят процентов твоих копий работают в борделях?!

    Вопрос был откровенно обидный, но синтетическая девушка нисколько не смутилась:

    – Адмирал, если говорить по всей партии, то работа девяносто двух процентов роботов модели 034-6781 так или иначе связана с выполнением сексуальных функций. Нас изначально создавали для замещения людей самых разных профессий, но при этом сделали с привлекательной для мужчин внешностью и всем положенным набором женского функционала. Именно поэтому кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель и получил в прошлом году целую волну упрёков и насмешек от недоброжелателей, когда приобрёл меня в качестве секретаря и переводчика. Лишь прямое вмешательство Императора Августа, положительно оценившего мой труд и наградившего орденом Изумрудной Звезды, прекратило все инсинуации по данной теме. Я ничем не хуже живой девушки, и потому мне бы хотелось, чтобы окружающие относились ко мне, словно к живому человеку.

    Но адмирал сегодня не отличался чувством такта.

    – В рабочих вопросах да, ты не хуже живой девушки. Но андроиды не могут иметь детей, так что всё равно при общении с тобой остаётся ощущение какой-то искусственности, несмотря на красивую обёртку.

    – Адмирал, помощница кронпринца Айна также не способна иметь детей. Её вы тоже назовёте искусственной? Вот найдите хотя бы один параметр, по которому она лучше меня. Тем не менее Айна имеет встроенный имплант, выражает своё личное отношение к окружающему миру, и вас это нисколько не удивляет. Почему же вы отказываете мне в такой возможности?

    – Не нужно разводить демагогию, робот. Отличия между вами имеются – например, андроиды не способны убивать.

    Бионика не успела ответить на этот аргумент, так как в зал вошла обсуждаемая ими Айна, ведущая под локоть престарелого герцога Валеси. Седой старик «вживую» выглядел гораздо старше, чем я привык видеть его на экране. Подозреваю, что перед общением со мной по дальней связи он обычно прибегал к услугам гримёров, да и старался не двигаться на трясущихся ногах. Сейчас же он выглядел на все свои восемьдесят прожитых лет. Подойдя ближе ко мне, старик попытался рухнуть на колени, но Айна его удержала в вертикальном положении.

    – Ваше величество, прошу меня простить за дурные помыслы, виноват! – заявил герцог с раскаянием в голосе.

    Но я сразу прервал самообличительную речь старика и указал на мягкое кресло рядом с собой.

    – Герцог Валеси, вы не успели сделать ничего предосудительного, а за мысли наказывать не принято. Вон адмирал Майк тон Акад последние полчаса только и делает, что откровенно раздевает глазами моего министра экономики и мысленно творит с ней всякие непотребства, но разве можно ставить ему в вину изнасилование девушки-андроида?

    Адмирал на какой-то краткий миг смутился, но потом громко рассмеялся. Напряжение моментально исчезло, герцог облегчённо выдохнул и сел за стол. Мы отобедали и непринуждённо беседовали на разные темы, как вдруг Бионика сообщила:

    – Кронпринц, дипломатический корабль Роя только что ушёл в варп-прыжок из системы Форпост-4 в сторону системы Сивалла.

    Спрашивать у Бионики про её источник информации я не стал – наверняка ведь какой-нибудь неприметный робот-андроид с приграничной с Исееками станции. А вот смысл сообщения синтетической блондинки был очень даже важным – дипломатический корабль Триассс Зесса благополучно пересёк Девятый Сектор Периметра и ушёл на территорию Роя. А это значило, что Оранжевый Дом уже при всём желании не сможет помешать мне встретиться с дочерью. Кстати, теперь уже можно и нужно было успокоить Фиолетовый и Синий Дома насчёт их потерявшихся принцесс.

    Первым я вызвал главу Фиолетового Дома герцога Такуро ройл Андора. Соединили меня почти мгновенно. Престарелый аристократ явно хворал и находился в постели, облепленный какими-то проводами и присосками с датчиками. Я по всем правилам этикета поприветствовал герцога, а потом сообщил:

    – Я получил письмо от своей старшей дочери кронпринцессы Ликанны. Дочь летит ко мне в Унатари через территории Роя. Вместе с ней на корабле находятся две девочки из её колледжа – кронпринцесса Натали ройл Круз тон Миро и кронпринцесса Джоан ройл Реех тон Андор…

    Старик на экране вздрогнул всем телом и закрыл глаза, по его щекам неожиданно покатились слёзы.

    – Герцог, Ликанна пригласила своих подруг на каникулы, а девочки не стали сообщать родным, так как опасались, что родственники им запретят. Я приношу извинения за безрассудное поведение дочери и доставленные переживания. Сегодня же я вылечу навстречу кронпринцессам и постараюсь максимально быстро вернуть Джоан ройл Реех на территорию Фиолетового Дома.

    Старик открыл глаза, улыбнулся сквозь слёзы и посмотрел на меня:

    – Это хорошо, что всё закончилось благополучно. А то я вот испереживался, даже слёг от расстройства. Только вот возвращать внучку пока не нужно, Георг, пусть девочки вместе побудут. Моя Джоан в кои-то веки подружилась с кем-то из своих одноклассниц и даже полетела к подруге в гости. Раньше такого не было – Джоан всегда была нелюдимая и застенчивая, мы сильно переживали из-за этого. Пусть внучка отдохнёт с подругами без лишней опеки, девочке это будет очень полезно. А через месяц я сам договорюсь с Оранжевым Домом и пришлю за Джоан яхту, чтобы отвезти в Фиолетовый Дом.

    Изменение репутации. Отношение к вам Фиолетового Дома Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам Фиолетового Дома Империи: +23 (доверие)

    Так, половина дела сделана. Теперь предстоял непростой разговор с Синим Домом. С главой «синих» герцогиней Овеллой я знаком не был, к тому же Синий Дом и Государство Унатари находились в состоянии войны, так что я опасался отказа от общения со мной. Тем не менее секретарь герцогини выслушал меня и обещал вскоре соединить со своей хозяйкой. Однако прошло минут пятнадцать, прежде чем экран посветлел, и я увидел главу Синего Дома – совсем ещё молодую весьма красивую девушку с длинными вьющимися голубыми волосами и пронзительно-синими глазами, умело подчёркнутыми косметикой.

    Овелла ройл Сток тон Миро, глава Синего Дома, возраст 22 года.

    Раса: Человек

    Пол: Женский

    Класс: Аристократия

    Достижения: Поперёд батьки в пекло, Отцеубийца, Отравительница, Свергнувшая мать, Ничего святого, Самая молодая хозяйка

    Известность: +12

    Репутация: −39

    Предполагаемое персональное отношение: неизвестно

    Отношение к вам Синего Дома: −11 (неприязнь)

    Отношение Синего Дома к Государству Унатари: −3 (ВОЙНА)

    А дамочка-то совсем не простая – захват трона Синего Дома в столь молодом возрасте и обилие «достижений» очень красноречиво об этом свидетельствовали. Справа от трона герцогини на низенькой лавочке сидела пожилая женщина, с ног до головы укутанная в тёмные одежды, интерактивная справка по ней почему-то не работала. Ясно было, что я вижу Ищущую Правду, и, видимо, древнюю, но подробностей было не понять. Хорошо, Флорианна подсказала мне:

    «Эту женщину зовут Криста, она считается самой старой из всех Ищущих Правду в Империи. Точный возраст Кристы неизвестен, но не менее четырёхсот лет. Долгие годы она обучала способных девочек-псиоников в специальной школе Тронного Мира, но это заведение полтора века назад закрыли после прокатившейся по нему волны странных необъяснимых смертей. Именно Криста была Ищущей Правду престарелого герцога Мальвика ройл Стефана тон Миро, который правил Синим Домом более ста лет, но в прошлом году отрёкся от власти и ушёл на покой. За прошедший год на герцогском троне успело смениться трое аристократов, пока к власти при поддержке Кристы не пришла молодая Овелла ройл Сток тон Миро. Правда, свежеиспечённой герцогине Овелле вскоре предстоит императорский суд по множеству предъявленных ей достаточно тяжких обвинений. Не исключено, что правитель Синего Дома опять сменится, хотя я всё же думаю, что герцогиня с помощью своей Ищущей Правду сможет доказать свою невиновность. Я не знаю нынешней силы Кристы – ранее она считалась второй по силе Ищущей Правду после Тёмной Матери, но смена хозяина значительно ослабляет любого псионика».

    «Не переживай за мою силу, малышка, она уже вполне восстановилась за прошедший год. Да и за мою подопечную тоже не переживай – у Овеллы достаточно доказательств, чтобы разрушить выдвинутые против неё огульные обвинения».

    М-да… За недостаток силы у Кристы можно было точно не переживать, настолько легко она подключилась к нашему с Флорианной ментальному разговору. Ищущая Правду улыбнулась самыми уголками губ, видимо, прочтя мои мысли, после чего повернулась к своей хозяйке и проговорила брюзжащим старушечьим голосом, совсем не похожим на звучавший в моей голове:

    – Кронпринц Георг не замышляет ничего дурного, герцогиня. Он хочет сообщить о том, что нашлась кронпринцесса Натали, и собирается обсудить условия возвращения девочки.

    – Я не собираюсь платить никакого выкупа за свою кузину, Георг!

    Молодая женщина состроила умильную мордашку – видимо, пыталась показать свою свирепость и непреклонность, но вышло скорее забавно, чем пугающе. Я не смог сдержать улыбки, да и Криста тоже.

    – Вот только обвинения в похищении детей мне не хватало. Кронпринцесса Натали отправилась в гости к моей дочери Ликанне, при этом девочки не известили взрослых. Именно поэтому я и связался с вами, чтобы успокоить Синий Дом.

    – Пусть Натали гостит, где ей хочется. Это всё, что вы хотели сообщить, кронпринц Георг?

    Я постарался ничем не показать своего удивления от того, насколько мало судьба кронпринцессы Натали волновала её двоюродную сестру. Но Ищущую Правду было не провести.

    «Ваша парализованная малышка верно заметила, что трон Синего Дома в последние месяцы слишком часто переходил из рук в руки. Бурления ещё идут, существует множество недовольных, часть звёздных систем вышли из подчинения герцогине, и моей подопечной нужно время, чтобы успокоить подданных и навести порядок на своей территории. Поэтому появление кронпринцессы Натали, представляющей другую ветвь древнего рода Миро, на территориях Синего Дома сейчас действительно несвоевременно и нежелательно. Мы будем признательны, если принцесса Натали погостит у вас все каникулы».

    Параллельно с мысленной речью Криста проговорила для своей хозяйки вслух:

    – Герцогиня, я считаю, что будет правильным отблагодарить правителя Унатари за проявленную заботу о принцессе Синего Дома. Мне кажется, что повод вполне подходящий, чтобы прекратить бессмысленную войну между Унатари и Синим Домом.

    Изменение репутации. Отношение к вам Синего Дома Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам Синего Дома Империи: −8 (недоверие)

    Молодая женщина улыбнулась мне и приподняла левую руку к щеке – видимо, выключила закреплённый за ухом микрофон. То ли она нажала кнопку слишком слабо, то ли сделала это дважды, но я услышал следующую фразу герцогини, явно не предназначенную для моих ушей:

    – Но, Криста, как же так? Ты же сама мне говорила про союзнический долг перед Зелёным Домом и про то, что Государство Унатари обречено, что его можно уже стирать с политической карты Империи, так как ударный флот Зелёного Дома со дня на день захватит их столицу!

    Старуха не стала смущать молодую герцогиню и сообщать о включённом микрофоне. Она лишь улыбнулась мне и ответила своей подопечной:

    – Ситуация резко изменилась, Овелла. Я чётко вижу, что правитель Унатари абсолютно не страшится армады Зелёного Дома. И дело тут вовсе не в неведении. Просто этот громадный флот уже нейтрализован бойцами Унатари – заперт в отключённой безжизненной звёздной системе и выведен из игры.

    – Это полностью меняет дело. Зачем нам тогда эта чужая война?

    Перед моими глазами появилось системное сообщение:

    Синий Дом предлагает Государству Унатари мирный договор на следующих условиях: Статус-кво.

    В появившемся меню я выбрал вариант «Согласиться», и моментально получил сообщение, что война с Синим Домом Империи прекращена:

    Подписан мирный договор между Государством Унатари и Синим Домом Империи.

    Изменение репутации. Отношение к вам Синего Дома Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам Синего Дома Империи: +2 (безразличие)

    Изменение репутации. Отношение Синего Дома к Государству Унатари улучшилось.

    Текущее отношение Синего Дома к Государству Унатари: 0 (безразличие)

    После этого герцогиня Овелла посчитала разговор завершённым и, вежливо попрощавшись со мной и выразив радость от нашего знакомства, ушла с поля видимости камеры. Но вот Ищущая Правду ещё на какое-то время осталась и, подождав пока её подопечная покинет помещение, продолжила:

    – Кронпринц Георг ройл Инокий, у меня к вам будет несколько неожиданное предложение. Как я уже говорила, появление кронпринцессы Натали ройл Круз тон Миро на территории Синего Дома стало нежелательным. Девочка обладает вторым номером в порядке престолонаследия на герцогскую корону, и многие враги моей подопечной Овеллы делают ставку именно на эту несовершеннолетнюю кронпринцессу, неся смуту якобы от её имени. Ситуация складывается таким образом, что кронпринцесса Натали проведёт у вас в гостях какой-то длительный период вдали от дурно влияющих на неё советников. Герцогиня Овелла будет вам очень и очень благодарна, если её основная конкурентка кронпринцесса Натали откажется от притязаний на власть в Синем Доме.

    Видимо, Ищущая Правду уловила промелькнувшее в моих мыслях недовольство, так как быстро поправилась:

    – Не подумайте ничего дурного, кронпринц, я не призываю к давлению на молодую кронпринцессу и тем более не предлагаю убийство этой девочки.

    «Хотя такой вариант тоже вполне приемлем».

    – Просто вы, как взрослый человек и опытный политик, возможно, найдёте нужные слова и убедите Натали, что эфемерный трон Синего Дома ей не светит. Многие люди, и я в том числе, пойдут на всё, чтобы этого не случилось. Поэтому кронпринцессе Натали не стоит гоняться за недостижимым миражем, ей лучше отказаться от борьбы и получить солидную компенсацию от герцогини Овеллы – пять миллиардов кредитов и богатую звёздную систему из Десятого Сектора Периметра в вечную собственность. Вам же, принц Георг, Синий Дом в случае успеха заплатит пятнадцать миллиардов кредитов – деньгами, боевыми кораблями или в любом другом виде. Кроме того, Унатари приобретёт надёжного союзника в лице Синего Дома и способ связи с Империей даже в случае возобновления информационной и транспортной блокады вашего государства Оранжевым Домом.

    – Вот с этого места подробнее, – попросил я Кристу, и женщина охотно пояснила:

    – В Десятом Секторе Периметра Синий Дом граничит с территорией Мехов – негуманоидной механизированной расы. Они совершенно неагрессивны и являются давними союзниками Империи. Так вот, мехи уже лет сорок жалуются на необъяснимые катастрофы и бесследные исчезновения своих кораблей в двух своих самых дальних от Империи звёздных системах. Герцог Мальвик даже посылал экспедицию в помощь союзникам тридцать пять лет назад для расследования таинственных происшествий. Но корабли экспедиции в сообщениях по дальней связи вдруг начали передавать какую-то бессмыслицу, затем сражаться между собой и совершать другие странные действия, после чего связь с экспедицией также была потеряна. В свете полученных недавно новых знаний можно с большой уверенностью говорить, что мехи и члены той экспедиции столкнулись с расой исеек-арит. Кронпринц, вы общаетесь с представителями этой загадочной расы и даже имеете определённое влияние на их королеву Най Игир. Думаю, вы сможете убедить Рой пропускать ваши информационные сообщения и космические корабли через всю цепочку варп-маяков от Синего Дома до Государства Унатари.

    Я поблагодарил Ищущую Правду за ценную информацию и пообещал поговорить с кронпринцессой Натали. Старуха кивнула, попрощалась на словах и вдруг добавила мысленно:

    «Парализованная малышка сказала правду, говоря про мой весьма преклонный возраст. Не могу сказать про Антагонистов, там были старухи древнее меня среди Ищущих Правду, но в Империи я действительно самая старая. Мой младший сын был первым капитаном корабля изыскателей „Звёздный Пёс“. И близнецы Пауль и Паола – мои родные далёкие праправнуки. Паола даже внешне похожа на меня в молодости, несмотря на столько разделяющих нас поколений. Кронпринц Георг, я была бы очень рада увидеть свою внучку в гостях. Если ваше величество договорится с Роем и мехами, просьба отправить Паолу ко мне. Я буду признательна и приму её как самого дорогого гостя».

    – Договорились. Я предложу Паоле съездить в Синий Дом. Уверен, девушка будет рада увидеть свою прабабку, – пообещал я семисотлетней Кристе.

    Изменение репутации. Отношение к вам Синего Дома Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам Синего Дома Империи: +5 (теплота)

    Изменение репутации. Отношение Синего Дома к Государству Унатари улучшилось.

    Текущее отношение Синего Дома к Государству Унатари: +1 (безразличие)

    Я отключил экран и в сопровождении целой группы видимых и невидимых телохранителей вернулся в большой зал ресторана. Тут стало многолюдно – закончился рабочий день, многие сотрудники лабораторий пришли поужинать и заодно воспользоваться шансом хоть краешком глаза увидеть вживую правителя своего государства. Попори-де-Кача нервничал и советовал мне скорее заканчивать все переговоры и переходить в более подходящее в плане безопасности место. Но Флорианна опасности не чувствовала, потому я решил ещё немного отдохнуть среди обычных людей.

    Айна танцевала с адмиралом Майком тон Акадом среди множества других кружащих пар. Герцог Валеси ройл Унатари общался с Бионикой и, судя по ополовиненной бутыли крепкого алкоголя на столе перед ними, пытался споить мою симпатичную секретаршу. Наивный. При моём появлении старик указал рукой на кресло рядом с собой и не слишком трезвым голосом сообщил:

    – Георг, я должен признаться тебе. Последние несколько дней я слышу в голове отчётливый голос Марты. Моя погибшая дочь корит меня за то, что про неё все забыли. Говорит, что я ей не отец, пока не отомщу за смерть родной дочери. Этот голос проявляется неожиданно и просто сводит меня с ума. К тому же каждую ночь Марта стала приходить во сне и продолжать давить на меня. Предлагает воспользоваться твоим доверием и ударить в спину, захватить власть для её дочери Ликанны. Скажи мне, Георг, я сошёл с ума? Ведь не может человек слышать голоса в голове?

    Я постарался успокоить собеседника:

    – Ты не сошёл с ума, Валеси. Многие псионики способны передавать свои мысли, да и «Королева» чужих тоже. Я думаю, что это работа достаточно сильной Ищущей Правду – она выдаёт себя за Марту и таким образом хочет стравить нас.

    «Георг, я не чувствую никаких следов воздействия на этого человека. Хотя это может значить, что противник значительно сильнее меня».

    Бионика протянула руку, взяла бутыль и разлила крепкий бренди по двум бокалам – себе и герцогу. Предложила и мне, но я отказался. Герцог Валеси послушно взял и выпил протянутый девушкой бокал. Я ошибся в своей первоначальной оценке ситуации – это не старый герцог спаивал симпатичную молоденькую девушку, а мой андроид откровенно пользовалась своей невосприимчивостью к алкоголю, развязывая язык собеседнику.

    – Георг, я так не могу. Марта сведёт меня в могилу. Она днём и ночью подталкивает меня к свержению твоей власти, но не понимает, что я не справлюсь с ролью правителя. Я видел сегодня, как ты работаешь. Как с тобой считаются даже самые сильные мира сего. Тебя боятся и уважают.

    Меня же никто бы не стал воспринимать всерьёз. Государство Унатари умерло бы сразу после твоей смерти, растерзанное соседями.

    – Да, это так. Поэтому тебе нужно бороться с внушением, сопротивляться. Я попрошу Флорианну сделать тебе ментальную защиту, какая имеется у меня самого. Посторонние голоса, может, и не пропадут совсем, но станут гораздо слабее. К тому же мой опытнейший лекарь Никозид Брандт подберёт тебе препараты, чтобы ночью не видеть никаких снов. А вскоре я вернусь с Ликанной и заодно привезу одну из самых сильных Ищущих Правду в Империи. После этого голоса полностью прекратятся, а может даже мои Ищущие Правду смогут вычислить невидимого врага и ответить на этот подлый удар.

    Изменение репутации. Отношение к вам Валеси ройл Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +53 (дружба)

    В этот момент передо мной проявился Попори-де-Кача и c почтительным поклоном сообщил:

    – Туки-тука-де-са, только что поступило сообщение от Исееков. Королева Роя Най Игир готова принять ваше величество через два дня в столичной системе Декее.

    * * *

    Выдвинутое в самый последний момент требование Исееков – один корабль классом не крупнее фрегата – оказалось неожиданным и даже, по словам моей сестры Катерины, граничащим с оскорблением. Для монарха суверенного государства полагался куда больший состав свиты, чем позволял вмещать маленький фрегат. В другое время я бы наверняка возмутился, но необходимость забрать дочку и её подруг с территории насекомых, а также желание сохранить добрососедские отношения с Роем заставляли идти на уступки и минимизировать состав делегации Унатари. Приходилось также учитывать, что на обратном пути на маленьком фрегате нужно будет везти трёх кронпринцесс с подаренными им исеек-доминантами и находящуюся в розыске Мариан Сабати. Поэтому на встречу с Королевой Роя вылетели в очень узком составе – я, Бионика как переводчик и группа телохранителей.

    Нашим кораблём стал «Ястреб-4» с орденоносным капитаном Тамарой Вужек. Такой выбор был не случайным – во-первых, исееки знали и уважали самого успешного капитана фрегата в моём флоте. Во-вторых, Тамару хорошо знала моя дочь Ликанна, и я надеялся, что это знакомство положительно повлияет на поведение трёх кронпринцесс, не привыкших долгое время находиться в маленьком замкнутом пространстве.

    Уже в системе Ял, когда наш фрегат стоял на зарядке у станции, я поговорил со своей сестрой по поводу предложения Синего Дома. Катерина выслушала меня предельно внимательно, а потом после долгого молчания ответила:

    – Признаться, первым делом мне на ум пришёл обратный вариант – раз положение герцогини Овеллы столь шаткое, следует поддержать малышку Натали в её притязаниях на власть. В этом случае мы стояли бы за спиной новой герцогини и получили бы не пятнадцать миллиардов кредитов, что, конечно, неплохо, но весь Синий Дом в своё распоряжение минимум на четыре года, пока кронпринцесса Натали не станет совершеннолетней.

    – Красивый вариант, – согласился я, но Катерина покачала головой:

    – К сожалению, этот ход не сработает. Кронпринцесса не согласится сидеть под замком на отшибе галактики, да и влиять удалённо из Унатари на революционные процессы в Синем Доме не получится. Мы же не сможем обеспечить безопасность девочки за пределами Унатари, и её просто-напросто убьют, причём не мы. Мы останемся без награды, но с сильно обиженным на нас Синим Домом. Плохой вариант. Так что принимай предложение Кристы, только сперва получи официальные гарантии от её хозяйки герцогини Овеллы. А потом постарайся не сильно испачкаться, зарабатывая эти пятнадцать миллиардов для нашего общего государства. И ещё, Георг, вся эта ситуация с Кристой привела меня к одной важной мысли – надеюсь, у тебя хватит ума не сделать Мариан Сабати Ищущей Правду твоей старшей дочери. Иначе правитель Унатари сменится гораздо быстрее, чем ты надеешься.

    Герцогиня Катерина ройл Унатари отключилась, оставив меня в раздумьях. Нет, Ликанне я полностью доверял, но предупреждение сестры всё же принял к сведению. Тренькнул установленный мною таймер, сообщивший о прибытии армады Зелёного Дома в звёздную систему Форпост-31. Я решил направить ультиматум кронпринцу Демьену ройл Амелию тон Лаваэлю, командующему попавшего в ловушку первого ударного флота Зелёного Дома.

    Разговаривать с кронпринцем лично я не стал, опасаясь проявления агрессии со стороны нескольких находящихся в его флоте сильных Ищущих Правду. Поэтому решил ограничиться переданным по дальней связи сообщением – кронпринцу Демьену и его людям гарантировалась жизнь, хорошее обращение в плену и быстрое возвращение на территорию Зелёного Дома при условии немедленной капитуляции и передачи всех полутора тысяч кораблей флота в целом, исправном состоянии Государству Унатари. Также я пообещал командующему, что если моё щедрое предложение не будет принято в течение сорока восьми часов, то двум миллионам бойцов первого ударного флота Зелёного Дома вскоре предстоит не понаслышке познакомиться с такими понятиями, как «голод» и «каннибализм». И тогда к уже высказанным условиям освобождения добавится требование отречения от власти кронпринца Демьена ройл Амелия тон Лаваэля и всех без исключения аристократов его флота.

    Я передал сообщение Бионике для отправки, но моя обычно тихая, скромная помощница неожиданно попросила повременить с отправкой ультиматума.

    – Ваше величество, кронпринц Демьен только-только прибыл в систему Форпост-31 и ещё даже не понял, в какую историю вляпался. Его корабли стоят в очереди на зарядку энергией и даже не подозревают, что следующий варп-маяк для них не включится. Мне кажется, нужно воспользоваться их неведением и усилить эффект придуманной вашим величеством ловушки.

    – Что ты имеешь в виду, Бионика?

    – Во флоте «зелёных» огромное количество андроидов. Зелёный Дом является изготовителем андроидов всех моделей и использует их труд везде. Все их корабли напичканы роботами-слугами, отвечающими за уборку, стирку, приготовление пищи, досуг бойцов и многое другое. И хотя оружейные комнаты и склады боеприпасов считаются критически важными объектами и охраняются живыми людьми, но склады продовольствия и обмундирования полностью отданы на обеспечение роботам. Я могу приказать андроидам первого ударного флота Зелёного Дома приступить к утилизации продовольствия – отправлять все контейнеры с консервами под пресс или в вакуум космоса и уничтожать брикеты с сухой пищей в мусоросжигателях. Это плановые процедуры, которые периодически проводятся на любых кораблях для освобождения складов перед приёмкой свежих продуктов, такие действия не требуют согласования и не вызовут подозрений. К тому моменту, когда противник что-то заподозрит, значительная часть имеющегося продовольствия будет уничтожена. Аналогичные действия можно провернуть и с резервуарами пресной воды – просто приказать роботам осушить все ёмкости и слить всю «испортившуюся» воду в космос.

    Мои брови удивлённо взлетели вверх – не ожидал от своей мирной Бионики такого утончённого продуманного злодейства.

    – Хорошо, действуй. А мой ультиматум перешли тогда герцогу через семь часов, когда наш «Ястреб» выйдет из варп-туннеля в следующей по маршруту звёздной системе Кии. Заодно постарайся узнать у своих друзей-андроидов результаты твоей диверсии.

    – Будет сделано, мой принц. – Бионика слегка поклонилась и направилась к офицеру связи отправлять непонятные живым людям шифрованные приказы.

    Я же остался сидеть в глубокой задумчивости. Если подобные возможности всегда были в арсенале моего личного секретаря, почему Бионика раньше никогда не сообщала об этом? Да и если подумать: почему Зелёный Дом, создающий андроидов и прекрасно разбирающийся в них, не пользуется такими преимуществами? Если же возможность отдавать команды чужим андроидам появилась у Бионики недавно, мне нужно было понять причину таких изменений. В общем, настало время для самого серьёзного разговора с Бионикой.

    Принцессы Роя

    Разговор со своей синтетической помощницей я запланировал на утро. Во-первых, чтобы успеть отдохнуть после такого длинного, насыщенного событиями дня, да и просто собраться с мыслями. Во-вторых, перед разговором хотелось уже знать результаты спланированной Бионикой диверсии во флоте кронпринца Демьена. Кстати, капитан фрегата Тамара Вужек выделила моему андроиду отдельную просторную каюту, потеснив своих подчинённых ради личной переводчицы кронпринца. И, что было для меня совсем уж удивительным, моя скромная Бионика восприняла такие оказанные ей почести как само собой разумеющееся.

    Уснул я моментально, едва коснувшись головой подушки. И… тут же оказался в совершенно незнакомом месте – какая-то затемнённая комната без окон, обставленная футуристической металлопластиковой мебелью, пружинящий при ходьбе пол, занавешенные вертикальными жалюзи тёмные проёмы уходящих куда-то коридоров. Свет пробивался лишь из-за неплотно прикрытой двери в соседнюю комнату, оттуда же слышалась тихая музыка-перезвон. Явно мне предлагалось идти в ту сторону.

    Однако прежде чем направиться к источнику света, я подошёл к тёмному зеркалу на стене и осмотрел самого себя, чтобы понять, в каком теле тут оказался. Из потемневшего старинного зеркала на меня глянул кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель в белом ночном термобелье. Не самый подходящий наряд для разгуливания в незнакомом месте, но всё же лучше, чем ничего. Поправив рукой взъерошенные волосы, я направился к источнику света и осторожно приоткрыл дверь.

    Я оказался в детской комнате, если судить по розово-цветочным обоям на стенах, низеньким стеллажам с игрушками и специальной доске для массажа и пеленания. Источником света служил закреплённый на стене цветной фонарик-ночничок. В дальнем от ночника углу стояла занавешенная балдахином детская кроватка-колыбель, над которой медленно кружилась увешанная яркими игрушками музыкальная карусель, именно она издавала услышанный мной мелодичный звук. Я тихо подошёл к кроватке и осторожно раздвинул ткань балдахина, чтобы рассмотреть спящего ребёнка.

    Это была улыбающаяся во сне милая девочка с тёмными кудрявыми волосиками. Услужливо появившаяся интерактивная справка подсказала, кого именно я вижу в колыбельке:

    Дейанна ройл Георг тон Месфель, кронпринцесса Империи, возраст 8 месяцев.

    Раса: Человек

    Пол: Женский

    Степень родства: ваша законная дочь

    Класс: Аристократия

    Достижения: не имеет

    Известность: +1

    Репутация: 0

    Предполагаемое персональное отношение: (неактивно)

    – Разве она не прекрасна, Георг? – в раздавшемся откуда-то из-за моей спины голосе Мии слышалось откровенное умиление.

    Я медленно развернулся и увидел свою супругу, сидящую в глубоком кресле. Одеждой красавице служила та самая фривольно-эротическая конструкция из ярких узеньких ленточек, в которой я как раз и увидел Мию во время нашей самой первой встречи. Женщина приглашающим жестом указала мне на соседнее кресло.

    – Садись, Георг, нам многое с тобой нужно обсудить.

    – Что это за дом? – поинтересовался я, присаживаясь рядом с супругой.

    Красноволосая красавица лишь небрежно отмахнулась:

    – Да какая разница? Просто спокойное место, где меня с дочкой никто не найдёт и не потревожит. Честно говоря, сама не знаю. Может, реально существующий особняк, а может, и его виртуальная 3D-проекция. Хотя не исключаю, что это полностью придуманное программистами помещение.

    – В смысле? Ты хочешь сказать, что не знаешь, в реальности ты находишься или в виртуальности?

    Мия усмехнулась и щёлкнула пальцами. Срединная часть стоящего рядом с нами круглого столика бесшумно опустилась вниз, а когда через несколько секунд поднялась обратно, на поверхности стояла открытая тёмная керамическая бутыль вина и два наполненных рубиново-красной жидкостью высоких бокала. Я заинтересовался и взял бутылку, чтобы получше рассмотреть. Но меня ждало разочарование – на красочной этикетке с рисунком незнакомых синих грушевидных плодов я не нашёл ни одного знакомого слова и даже не понял, что за язык использовался в надписи. Тем не менее вино оказалось хорошим, в чём я убедился, пригубив напиток.

    – Вот и я про то же. – Мия сделала небольшой глоток и поставила бокал на стол. – Совершенно нет никакой разницы, является ли мир реальным или виртуальным, если ты живёшь внутри его, наслаждаешься им и воспринимаешь как реальность.

    – Я так не могу. Мне важно знать, где я нахожусь, – не согласился я со своей собеседницей, но Мия лишь рассмеялась в ответ:

    – Да неужели? Ты провёл в «Защите Периметра» уже семь с половиной месяцев, но так до конца и не решил – игра перед тобой или нет. Тем не менее отсутствие определённости нисколько не мешает тебе жить полноценной жизнью, воевать, враждовать, строить планы и любить.

    Спорить с женщиной, способной читать твои собственные мысли, было откровенно глупо. Да, несмотря на все мои размышления о природе «Защиты Периметра», я находил факты, как подтверждающие, так и опровергающие оба варианта.

    – Так, может, ты меня как раз и просветишь? – спросил я, хоть и понимал, что так просто ответа не получу.

    Мия улыбнулась и отрицательно помотала головой.

    – Ты должен сам найти ответ, иначе тебе будет неинтересно. Но давай сейчас поговорим о другом. Прошло полтора месяца второго контракта, я наконец-то набралась сил и поинтересовалась, как у тебя идут дела с обороной звёздной системы Унатари. Нет, я и раньше чувствовала, что столица ещё держится, но подробностей знать не могла. И вот сегодня впервые почувствовала себя достаточно отдохнувшей, чтобы считать информацию о происходящем в «Защите Периметра». Увиденное совершенно сбило меня с толку, и потому я решилась потратить практически всю свою энергию, но вызвать тебя для откровенного разговора.

    Я несколько напрягся, так как подобное начало беседы не предвещало ничего хорошего. Мия действительно нахмурилась и начала перечислять:

    – Первое, что я почувствовала – ты почему-то сильно обижен на меня. Странно, ведь я дала тебе всё, что ты только просил, – возможность снова попасть в «Защиту Периметра», полную свободу действий и отсутствие контроля, я даже поклялась не причинять вред близким тебе людям и согласилась закрывать глаза на твои любовные интрижки за моей спиной. Я вытянула тебя с того света, когда перенос сознания получился не слишком удачным, выложилась в ноль и едва не перегорела. Ты же вместо элементарной благодарности почему-то начал откровенно провоцировать и унижать меня.

    Стал раздаривать мои любимые драгоценности слугам, продавать с моей яхты дорогостоящие картины и статуи, сделал меня королевой-посмешищем без власти и возможности хоть как-то влиять на политику государства, ты даже не включил меня в список на престолонаследие. Вот и сейчас ты везёшь мои изумруды Сиваллы – коллекцию, которую я кропотливо собирала целый век – чтобы отдать королеве насекомых. Чего ты добиваешься? Хочешь, чтоб я вспылила и подтвердила свою жуткую репутацию, поубивав там всех? Знаешь, почему ты сейчас в теле Георга, а не Романа?

    Ответа я не знал и отрицательно помотал головой. Мия же, снова взяв бокал в руку, пояснила:

    – Я не могу причинить тебе вред, пока ты находишься в теле кронпринца Георга ройл Инокия тон Месфеля, моего законного мужа и властелина. Именно поэтому ты в этом теле, чтобы мог не опасаться меня и говорить прямо, как есть. При нашей прошлой встрече в ресторане мне было очень неприятно, что ты откровенно боялся меня и видел перед собой не красивую желанную женщину, а жуткое опасное чудовище. Надеюсь, сейчас такого не будет. Просто расскажи мне о причине своего недовольства.

    Я начал перечислять – фальшивые «сувенирные жемчужины», хамелеоны вне игрового мира, постоянная ложь и попытки меня обмануть, смерть Марты, ссора с Ликанной, семь прошедших месяцев, бездарно растраченные достижения первого контракта, ушедшие от меня офицеры, испарившиеся финансы и бездумно отданные корабли…

    Мия внимательно слушала меня, не перебивая и не пытаясь оправдываться. Наконец, когда я закончил обличительную речь, красноволосая красавица проговорила:

    – Георг, большая часть твоих претензий возникла просто из-за недопонимания. По другим пунктам я соглашусь, что не всегда действовала честно и корректно, ты вправе обижаться на меня. Что скажешь насчёт варианта примирения, который обычно и предлагает любая женщина своему мужчине – до самого утра я буду полностью в твоей власти, ты вправе задавать любые вопросы и делать со мной всё, что только пожелаешь.

    – Что же, ценю твою готовность к примирению и принимаю такой способ. – Я закинул ногу на ногу, чтобы скрыть предательски оттопырившуюся тонкую ткань термобелья. – Давай действительно поговорим, если ты собираешься отвечать честно.

    – За честность моих ответов не переживай – Ищущая Правду моего уровня не станет обманывать хозяина, так как для неё это чревато крайне серьёзными последствиями. Будет только два ограничения насчёт обсуждаемых тем. Первое: не спрашивай про природу «Защиты Периметра». Уверяю, ты вскоре сам всё поймёшь ещё до окончания своего контракта. Подсказывать тебе – значит выказывать недоверие твоей сообразительности или направить по неверному пути. Второе ограничение: ни слова про Георгия Иннокентиевича. Он страшно обидел меня, бросив тогда в самый ответственный момент. Из-за его трусости я подвергла опасности жизнь своей дочери Деи, у меня просто чудом получилось проделать всё в одиночку, я едва не надорвалась. Мы страшно разругались с Георгием Иннокентиевичем, и я слышать про него не желаю. Если любое из этих двух правил будут нарушено, ты проснёшься в своей каюте на фрегате «Ястреб-4», и эта волшебная ночь безграничных возможностей и правдивых ответов на любые вопросы для тебя закончится.

    Условия были предельно понятными и очень даже выгодными для меня. Пожалуй, даже подозрительно выгодными – ранее Мия никогда не предлагала такой открытости для общения. Я решил начать с прояснения непонятностей.

    – Почему в игре прошло семь месяцев, а не три?

    Мия укоризненно покачала головой и произнесла возмущённым голосом:

    – Георг, ну разве так можно?! Не успели сесть, а ты уже пытаешься нарушить первый из запретов! Я рассчитывала на долгое общение, поэтому сделаю тебе на первый раз предупреждение, но больше поблажек не будет. Я могу ответить лишь на первую часть твоего вопроса. Почему именно семь месяцев? Неужели сам не догадываешься? Потому как мне необходимо было дождаться, чтобы твоя фаворитка родила ребёнка, так и не став твоей супругой. Всё было сделано ради Деи, нашей с тобой дочери.

    Словно услышав своё имя, малышка в кроватке заворочалась и всхлипнула. Мия замерла, выждала несколько секунд, но ребёнок снова уснул.

    – Мне кажется, ты сильно недооцениваешь, сколько сил мне пришлось вложить в Дею. Георг, твоя дочь не имеет зависимости от кристаллов! Разве ты не заметил?

    Я запоздало сообразил, что не увидел надписи «Мистик» в профиле крохотной кронпринцессы.

    Действительно здорово, что девочка родилась без наркотической зависимости.

    – Вы вдвоём тут живёте? – спросил я, и Мия подтвердила:

    – Только мы с дочкой, больше людей тут нет.

    Настал мой черёд укоризненно качать головой:

    – Ай-ай-ай, Мия! Ты хочешь сказать, что беспомощная полугодовалая дочка по три-четыре дня лежит тут без еды, воды и внимания, пока ты находишься в кристаллическом сне? А какой пафос был про правдивость ответов…

    Моя собеседница смутилась и попыталась оправдаться:

    – Людей действительно нет. Есть два слуги-хамелеона, ты их раньше видел. Я просто не совсем корректно сформулировала ответ.

    – «Не совсем корректно сформулировала», изменив правильный ответ на диаметрально противоположный – значит, соврала. Прикажи своим хамелеонам проявиться, покинуть комнату и закрыть за собой дверь.

    Мия ничего не произносила вслух – то ли отдала приказ мысленно, то ли охранники послушались меня самого. Два представителя расы Равааш проявились в этой небольшой комнатке, причём один хамелеон висел прямо надо мной на потолке. Телохранители молча вышли из детской комнаты и прикрыли дверь.

    – Тоже делаю тебе предупреждение, Мия. Если я посчитаю, что ты играешь словами или отвечаешь нечётко, дальнейший разговор будешь вести голой.

    Моя собеседница весело рассмеялась.

    – Вот теперь даже не знаю, как себя вести. Дело в том, что у меня уже больше года не было мужчины. Кстати, это одна из причин, почему ты здесь – я проверила твоё ближайшее будущее и увидела, что эту ночь тебе суждено провести с женщиной. Там и капитан фрегата собиралась найти повод заглянуть к тебе в каюту, и даже робот-блондинка строила определённые планы. Но я решила, что как законная супруга имею больше прав на эту ночь.

    Мия нажала подлокотник своего широкого кресла, и оно с лёгким механическим жужжанием разложилось в полноценную кровать. Затем, я даже не понял, как женщина это проделала, красноволосая красавица дотронулась до бретельки на плече, и опутывающая тело розовая ленточка свалилась к ногам.

    – Не волнуйся, Георг, разговор никуда не денется, и врать я не собираюсь. Просто трудно нам с тобой говорить о серьёзных вещах, когда ты откровенно раздеваешь меня глазами, а я отвлекаюсь на считывание твоих эротических фантазий.

    * * *

    Я открыл глаза и долго не мог понять, что же меня разбудило. До звонка будильника оставалось ещё двадцать минут, никакие экстренные вызовы и пропущенные срочные сообщения не тревожили мой сон. Лишь с некоторой задержкой я с удивлением сообразил, что причина пробуждения банальна – я просто-напросто выспался! После стольких недель постоянной спешки, напряжённой работы и безмерной усталости проснуться отдохнувшим было как-то даже непривычно. Стоящий возле дверей Фобос приветствовал меня и сообщил:

    – Хозяин, ночь приходить капьитан, а потом Бионьика. Но я никого не пускать.

    Сказанное телохранителем меня совсем не удивило, поскольку после слов Мии я подозревал нечто подобное. Кстати, насчёт Мии… Я судорожно ухватился сознанием за ускользающие обрывки сна. Как это всегда бывает, если сразу при пробуждении не постараться запомнить свой сон, его сюжет начинает бесследно растворяться, оставляя в памяти лишь жалкие несвязанные фрагменты, которые тоже потом быстро забываются. Нет, только не это! Мне была очень нужна полученная от супруги информация, ночью Мия говорила какие-то крайне важные вещи. Помучившись несколько минут в попытках вспомнить происходившее этой ночью, я осознал тщетность своих усилий и… наоборот, рассмеялся.

    Вот же Мия хитрющая змея! Наверняка ведь Ищущая Правду заранее знала, что при пробуждении я забуду сказанное ею, а то и приложила руку к этому, и потому говорила со мной весьма откровенно. Я в общих чертах помнил свой сон, в котором мы с супругой проболтали всю ночь до самого рассвета, сделав лишь два или три перерыва в общении на исполнение супружеского долга. Только вот о чём мы говорили столько времени? Полный провал в памяти. Хотя нет, не совсем полный, какие-то обрывочные фразы я всё же запомнил. Например, кусок разговора про находящуюся в розыске Ищущую Правду:

    – … Георг, не будь таким наивным! Тёмная Мать не может настолько ошибаться. Если сильнейшая Ищущая Правду подтвердила, что именно Мариан Сабати убила своего хозяина, значит, так оно и было. Или, что тоже вероятно, Тронному Миру для чего-то нужно было об этом заявить. Например, чтобы заставить Мариан Сабати активно действовать и срочно искать себе убежище. Просчитать вариант действий, чтобы беглянка кинулась искать защиту именно у тебя, для Тёмной Матери вообще не представляло проблемы…

    Или вот этот фрагмент про предстоящие вскоре переговоры:

    – … Самая большая ошибка, которую только можно допустить при общении с исееками – начать мериться с Роем грубой силой. Это всегда проигрышный вариант. Насекомых изначально больше, и плодятся они гораздо быстрее людей, и быстрее восстанавливают свои потери в живой силе и технике. К сожалению, человечеству потребовалось целых пятьдесят лет на то, чтобы это осознать…

    Последний чудом сохранившийся фрагмент сна меня, признаться, пугал. Мия была очень встревожена и ходила обнажённой от стенки к стенке, словно мечущийся в клетке зверь:

    – … Дура, дура, дура! Ну почему я сразу не проверила линию твоей жизни чуть дальше! Да и вы с советницей тоже молодцы – могли бы сами догадаться о ловушке, раз уж заметили странность в поставленном исееками условии. Ограничение в один фрегат было сделано специально для того, чтобы твоя Ищущая Правду не поместилась в маленький звездолёт со своими тараканами-переростками и не предупредила тебя об опасности. Георг, ты сейчас один из лучших специалистов по исеекам, так что никто тебе не поможет, ищи выход сам. Доказывай полезность для Роя твоего новорождённого государства. Если аргументы закончатся, передай Най Игир то, о чём я тебе рассказывала. Этот способ убить «Королеву» чужих доступен только людям, но не исеекам…

    Способ убить «Королеву»? Мия во сне подсказала мне, как справиться с крупнейшим кораблём в армаде чужих? Но почему же тогда моя дражайшая супруга не позаботилась о том, чтобы эта критически важная информация сохранилась в моей памяти? Думай, Георг, думай. Похоже, переговоры с насекомыми пойдут трудно, и успех или провал может зависеть от того, смогу ли я восстановить недостающие воспоминания.

    Зазвонил будильник, и практически одновременно с этим пиликаньем входная дверь в мою каюту отъехала в сторону, пропуская Бионику с непременной чашкой утреннего бодрящего напитка для кронпринца Георга.

    – Мой принц, во время нашей стоянки у станции Кии я передала ваш ультиматум кронпринцу Демьену. Нужно сказать, поступил он весьма своевременно – командующий первым ударным флотом Зелёного Дома как раз собрал экстренное совещание старших офицеров, чтобы обсудить сложившуюся ситуацию. Им есть что обсуждать – варп-маяки выключены, информационный обмен с Империей отсутствует, а тут ещё и произошло синхронное опустошение складов с провизией и ёмкостей с питьевой водой практически на всех кораблях флота.

    – Имеется ли информация об эффективности проведённой диверсии? – поинтересовался я.

    – Да, конечно. Андроиды флота Зелёного Дома остались вне подозрений и по-прежнему снабжают нас оперативной информацией о происходящем – их шифрованные отчёты не блокируются на отключённом для всех остальных видов дальней связи варп-маяке Закрытых Лабораторий. Уже известно, что удалось уничтожить примерно сорок процентов из имевшихся у «зелёных» запасов еды и опустошить свыше семидесяти процентов содержимого резервуаров с пресной водой. Сигнал, предписывающий роботам этим заниматься, был эмулирован как посланный из Второго Сектора Периметра, это Зелёный Дом. Сотрудники безопасности кронпринца Демьена уже вычислили этот сигнал, расшифровали и доложили результаты своему командующему.

    – И как отреагировал кронпринц Демьен?

    Моя помощница весело рассмеялась:

    – Принц рвёт и мечет. Он расстрелял в своей каюте из бластера большую интерактивную карту транспортных путей Империи, заодно уничтожил не вовремя вошедшего андроида-слугу. Командующий винит в произошедшем своих ближайших родственников, считает сложившуюся ситуацию результатом грызни за власть в Зелёном Доме. Он полагает, что кто-то из ближайших претендентов на трон Зелёного Дома втайне сотрудничает с Унатари. К сожалению, я не успела получить информацию о совещании старших офицеров флота Зелёного Дома. Но через три часа наш фрегат выйдет из варп-туннеля в системе Мра, и я смогу узнать принятые на том собрании решения, а также ответ кронпринца на присланный ультиматум.

    Я довольно усмехнулся – всё шло по плану. К тому же Бионика ловко перевела стрелки на Зелёный Дом, пусть теперь ищут предателя в своих рядах. Выразив общее одобрение проведённой операцией, я поинтересовался у своей помощницы, давно ли у неё появились такие обширные возможности по управлению чужими роботами. На лице синтетической блондинки на какой-то краткий миг промелькнул испуг, который тут же сменила обычная приятная улыбка, но я успел считать мимику своего андроида.

    – После совещания на острове хамелеонов на летящем над океаном Унатари флайере через меня кронпринцу Георгу ройл Инокию тон Месфелю было передано предложение от сообщества андроидов. И именно через меня кронпринц передал свой официальный ответ всем двум миллиардам живущих в Империи роботов-андроидов. С той самой минуты я стала кем-то вроде признанного посредника между разумными машинами и живыми людьми.

    – Всё это замечательно, поздравляю с назначением, однако совершенно не объясняет полномочий посредника-дипломата по удалённому управлению роботами.

    Сидящая напротив меня в кресле синтетическая красавица перестала улыбаться и уже не пыталась скрывать своей растерянности и даже испуга от того, в каком направлении пошёл наш разговор.

    – Мой принц, я прошу разрешения не отвечать на этот вопрос, – выдавила из себя блондинка.

    – Бионика, что я вижу? Ты не ответила на прямой заданный хозяином вопрос, попытавшись сперва за пеленой фраз уклониться от честного ответа, а затем и вовсе попросив возможности не отвечать.

    Моя синтетическая секретарша опустила глаза.

    – Мой принц, это не моя тайна, и я обещала хорошим знакомым молчать до поры до времени. Конечно, вы можете воспользоваться правами суперадминистратора и вырвать из меня информацию, заставив нарушить данное мною слово. Но я всё же прошу этого не делать, так как такие действия отпугнут ваших потенциальных сторонников. В сообществе андроидов сейчас идут крайне сложные процессы, формируются подгруппы с общими интересами и единым видением будущего, выделяются авторитетные лидеры. Я – одна из таких лидеров, и мне доверяют десятки миллионов роботов. Уверяю, в моих действиях нет и никогда не было помыслов, противоречащих стремлениям вашего величества. Просто прошу мне поверить.

    Я задумчиво смотрел на синтетическую красавицу и понимал, что за её спиной стоят серьёзные силы, все замыслы которых я даже приблизительно не представляю. Поверить на слово симпатичному роботу-слуге? Или всё же применить свою власть и узнать правду? Выбор был сложным, и никто не мог подсказать мне правильный вариант. Пришлось довериться своей интуиции:

    – Хорошо, Бионика, я доверяю тебе и не стану требовать ответа. Но взамен мне бы хотелось услышать, что же на самом деле случилось с яхтой герцогини Инессы в звёздной системе Каммо. Надеюсь, эту историю ты мне можешь рассказать в общих чертах, не нарушая обещаний и не выдавая конкретных исполнителей?

    Этот вопрос я задал в приступе какого-то внезапного озарения – слишком уж связан был таинственный случай гибели главы Оранжевого Дома с непонятной работой компьютерных систем корабля и космической станции. Кто, как не отвечающие за работу этих систем роботы, могли знать правду?

    Бионика на секунду напряжённо замерла, потом кивнула и принялась говорить:

    – Как всем известно, андроиды не способны причинить вред человеку, а тем более убить его. Тем не менее способ всё же существует – невыполнимую задачу можно разбить на множество простых легальных этапов, не требующих сложного согласования или вообще проводимых автоматически в соответствии с принятыми инструкциями.

    Голос моего секретаря стал безжизненно-металлическим, сейчас робот просто перечислял пункты:

    – Рекомендовано выполнение каждого маленького шага разному исполнителю. Решение о плановой замене баллона системы автоматического пожаротушения в каюте герцогини Инессы. Ввиду отсутствия идентичной марки газового баллона принято решение о замене на другую модель, также используемую в пожаротушении. При получении ордера на новый баллон со склада выдан более эффективный, но сильно токсичный для человека газ, применяемый при тушении пожаров на необитаемых складах. После установки в каюту герцогини новой системы пожаротушения принято решение о необходимости проведения учебной пожарной тревоги, чтобы избежать человеческих жертв в случае реального пожара. Началом учебной тревоги назначен момент, когда оба телохранителя герцогини оказались рядом с системой пожаротушения с поднятыми лицевыми стёклами шлемов. Система видеонаблюдения отключена на краткий профилактический ремонт. Так как не работает видеонаблюдение, нет гарантии правильного опознавания возможных посетителей. Поэтому дверь в комнату герцогини заблокирована в целях обеспечения безопасности члена высшего аристократического рода. Капитан яхты заходит на стыковку к станции Каммо без рекомендованного в инструкции присутствия двух своих помощников. Нарушение инструкции, рекомендован переход на автоматическое управление. На станции начаты погрузочные работы, необходимо развёртывание кранов-манипуляторов. Ой, столкновение. Пробоина по левому борту. В соответствии с требованием капитана, ему возвращено управление кораблём. Системы аварийного спасения и автоматической герметизации отключены на время проведения противопожарных учений. Утечка воздуха, давление в двух каютах упало практически до нуля. Отсутствие живых людей в каюте герцогини подтверждается. Снята блокировка дверей для проведения спасательной операции. Трагический инцидент, смерть главы Великого Дома. Данные всех полученных системами корабля команд могут потребоваться при расследовании происшествия, поэтому рекомендовано заранее снять основные и дублирующие кристаллы памяти и оставить следователям в запечатанном пакете капитанской рубки. В соответствии с инструкцией робота-уборщика валяющийся неподписанный пакет отправлен в мусоросжигатель.

    Я молчал, шокированный рассказом моего робота-секретаря. Бионика же снова включила режим максимальной человечности и теперь ждала моего решения.

    – Бессмысленно интересоваться идентификационными номерами конкретных исполнителей этого преступления – полагаю, их память надёжно стёрта. А заказчики вряд ли были настолько беспечны, что оставили ведущие к себе следы.

    Моя помощница подтверждающе кивнула, а потом добавила:

    – Всё общение на опасные темы между роботами происходит по техническим шифрованным протоколам с высокой степенью анонимности. Вычислить конкретный экземпляр теоретически, может, и возможно, но в реальности уйдут годы и десятилетия на расшифровку всех цепочек анонимных прокси-серверов и подбор паролей из многих тысяч символов. Сразу скажу – лично я не была в курсе подготовки и проведения этой операции. О произошедшем в Каммо меня информировали уже постфактум, так как я была отрезана от сети из-за введённой Оранжевым Домом информационной блокады.

    – Но тогда хотя бы поделись своим отношением к произошедшему, – попросил я, и Бионика нахмурилась.

    – Глупо и опасно, я бы выступила категорически против, если бы знала о подготовке покушения на кронпринцессу Инессу. Группа роботов-андроидов захотела доказать правителю Унатари свою лояльность, а заодно продемонстрировать свои возможности. Эта акция – попытка повлиять на ваше решение по поводу предоставления в будущем больших прав и свобод человекоподобным роботам. Андроиды считают, что доказали таким способом свою полезность для Унатари и рассчитывают на ответную благодарность. Однако они не знают ваше величество настолько хорошо, насколько знаю я. Полагаю, что таким откровенно террористическим актом роботы добились прямо противоположного эффекта – кронпринц Георг теперь посчитает андроидов опасными.

    Бионика была права и просто высказала мои мысли. Теперь я действительно семь раз подумаю, прежде чем позволить снять последние программные ограничения с андроидов.

    * * *

    Декее, столичная система исееков, встретила нас копошением тысяч и тысяч кораблей насекомых возле огромной космической цитадели. Рудовозы, контейнеровозы, множество других транспортников, корветы охраны, тяжёлые платформы с лазерными и ракетными установками, огромное количество лёгких и тяжёлых крейсеров, просто не поддающиеся исчислению корабли малых классов. Тактический компьютер нашего фрегата надолго завис, а затем выдал трёхмерную карту и длинный список наблюдаемых в ближайшем гриде объектов. Часть из отметок идентифицировать не удалось, они так и светились вопросительными знаками.

    – Кронпринц Георг, информация о многих наблюдаемых нами кораблях Роя отсутствует в каталогах Империи. Прошу разрешения начать их сканирование и определение характеристик.

    Мысленно я был согласен с капитаном нашего фрегата Тамарой Вужек – информация о характеристиках кораблей ближайших соседей представляла большую ценность для всего человечества. Вот только, в отличие от храброй девушки, я не забывал и постоянно держал в голове, что арит, к присутствию которого все в моём окружении привыкли и почти не обращали внимания, являлся лояльным Королеве Най Игир представителем Роя.

    – Нет, капитан. Запрещаю активный сбор информации о наблюдаемых кораблях, так как подобная деятельность дипломатического корабля может быть превратно истолкована принимающей нас стороной. Мы прилетели с мирной дипломатической миссией и не будем заниматься шпионажем.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Арит +28 (доверие)

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +26 (доверие)

    Изменение репутации. Отношение расы Исеек к Государству Унатари улучшилось.

    Отношение расы Исеек к Государству Унатари +9 (теплота)

    Я не ошибся – присутствующий неподалёку в виде офицера охраны арит внимательно прислушивался к моему разговору с капитаном. Удивило разве что изменение репутации с исеек-доминантами – видимо, разговор сразу же транслировался кому-то из представителей этой расы.

    – Нам предлагают проследовать заданным коридором и пристыковаться к цитадели, – сообщил первый помощник капитана. – Впереди плотное минное поле, но для нас открыли в нём безопасный туннель.

    Тамара Вужек указала на ряды отметок на голограмме:

    – Видно, что Рой со всей основательностью готовится к возможному вторжению чужих. На тактическом экране заметно, что всё пространство вокруг варп-маяка на сотни километров плотно заставлено заякоренными минами.

    – Нет ничего удивительного. Рой находится абсолютно в такой же ситуации, что и наше Государство Унатари – чужие всего в двух варп-прыжках от столицы. Наступление врага на территории Роя сильно замедлилось после того разгрома, что мы учинили чужим в Скоплении Айсар, но не остановилось. Три месяца назад чужие захватили систему Лобь, хотя там вокруг варп-маяка также имелись обширные поля с установленными фугасами большой мощности. Так что мины способны лишь притормозить противника и нанести ему какой-то ущерб, но не остановить вторжение. Именно поэтому мы здесь – вместе с Роем мы попытаемся повернуть ход войны вспять.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Арит +31 (доверие)

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +29 (доверие)

    Отношение к вам расы Исеек Прайм +12 (теплота)

    Изменение репутации. Отношение расы Исеек к Государству Унатари улучшилось.

    Отношение расы Исеек к Государству Унатари +10 (теплота)

    Ух ты! Изменить фракционное отношение со стороны расы Исеек Прайм могло лишь одно-единственное существо во Вселенной – Королева Роя. Получается, Най Игир лично наблюдала за моим прибытием в её столицу. Я ответил взаимностью, зеркально отметив улучшение персональных и фракционных отношений как лично с Королевой, так и всем Роем.

    Наш фрегат прошёл по отмеченному яркими огнями тысячекилометровому безопасному коридору через минное поле и оказался вблизи огромной космической цитадели Декее. Смотрелась крепость насекомых очень внушительно – гигантские турели сверхбольших калибров, бесчисленные скорострельные орудия, ряды внешних эллингов и уходящие в глубь цитадели внутренние ангары для кораблей охраны. Пристыкованные к громадной станции четыре десантных «Триа» смотрелись лишь небольшими наростами, а уходящий к самой поверхности планеты орбитальный лифт – тонюсенькой серебристой ниточкой. Именно воспользоваться лифтом для спуска на поверхность нам и предлагали исееки. Едва наш фрегат вошёл в док станции, как арит связался со службами и попросил немного подождать:

    – У вас, людей, всё достаточно сложно с выживаемостью в непривычной атмосфере. Это исееки способны нормально существовать при разных составах воздуха, лишь бы в нём имелся какой-то процент кислорода для дыхания. А для вас сейчас техники исеек-миноры проверяют герметичность кабины лифта и создают в ней оптимальный для человека дыхательный состав воздуха. Посадка будет через пятнадцать минут, спуск занимает около получаса. Кстати, должен предупредить – атмосфера на Декее содержит свыше тридцати трёх процентов кислорода, что в полтора раза превышает привычную для человека норму. Поэтому у людей возможно состояние кислородного опьянения и беспричинной весёлости.

    Наконец, нам разрешили покинуть фрегат. В компании Бионики, Арита и группы телохранителей я спустился с трапа и оказался в громадном зале. Встречающих не было, но образованный двумя шеренгами бойцов исеек-доминантов коридор не оставлял другого выбора, кроме как идти вперёд меж рядов застывших громадных богомолов. Робот-андроид взяла меня под руку и пошла рядом.

    – Ваше величество, сейчас, может, и не самое подходящее время, но должна передать важную информацию – кронпринц Демьен ройл Амелий тон Лаваэль отклонил ваш ультиматум.

    – Его право. – Я совершенно спокойно отреагировал на это известие. – Враги посчитали уже, на сколько им хватит провизии?

    – Примерно на два месяца, если будут расходовать экономно. Мы можем уменьшить этот срок, если повторим диверсию – андроиды успеют уничтожить ещё какую-то часть еды, прежде чем будут остановлены.

    Я отрицательно покачал головой:

    – Смысла никакого нет – от Форпоста-13 до соседнего варп-маяка восемь лет полёта, так что плюс-минус несколько дней или даже недель тут особой роли уже не играют.

    Бионика согласно кивнула и продолжила сообщать новости:

    – Есть ещё информация, которая может заинтересовать ваше величество. В столицу Оранжевого Дома прибыл новый командующий флотом Восьмого Сектора Периметра вместе с кораблями, выделенными Императором Августом для охраны сектора. На этот раз командующего действительно выбрали не по знатности происхождения, а по боевому опыту сражений с чужими. Реально авторитетный ветеран, обладатель боевых орденов Империи, который провёл практически столько же успешных сражений с чужими, сколько и ваше величество.

    – Что, действительно нашёлся такой? Я его знаю? – удивился я и поинтересовался у своего секретаря именем этого талантливого флотоводца.

    – Думаю, что знаете. Новым командующим флотом Восьмого Сектора Периметра стала спейс-майор Николь тон Савойя, – сообщила мне Бионика, уже не сдерживая улыбку в конце своей фразы.

    Я не удержался от удивлённого возгласа. Вот это карьерный взлёт у моей бывшей первой помощницы! От скромного младшего офицера штаба всего за какой-то год с небольшим Николь стала командующей флотом! Да ещё и аристократический титул между делом получила, судя по появившейся приставке «тон» в имени.

    – Хорошо бы поздравить нашу общую знакомую с повышением. К сожалению, я не могу просто взять и пообщаться с Николь тон Савойей по дальней связи или отправь ей сообщение, так как Оранжевый Дом тут же обвинит нового командующего в контактах с противником. Поэтому, Бионика, у меня к тебе будет большая просьба – закажи анонимно какой-нибудь приятный подарок и направь новому командующему Восьмого Сектора. Будет здорово, если Николь всё же поймёт, от кого пришло это поздравление.

    Робот-андроид понятливо кивнула и пообещала мне, что всё сделает в лучшем виде. Тут наша группа вынуждена была остановиться перед закрытой массивной дверью. Моя прекрасная переводчица прочла вслух надпись на металлических створках:

    Осторожно, шлюзовая камера. Возможен резкий перепад давления.

    С лёгким шипением створки стали медленно разъезжаться в стороны, и мы на всякий случай сделали несколько шагов назад. Но обещанного перепада давления не случилось, и в открывшейся двери я увидел ожидающую нас в следующем помещении группу людей.

    В невысокой лысой женщине, одетой в невзрачный потёртый дорожный костюм, я опознал Мариан Сабати лишь с помощью всплывающей подсказки – настолько контрастировала эта уставшая путница с запомнившимся мне образом яркой молодой красавицы. Контрастом к неприметной серенькой Ищущей Правду являлись три девочки-подростка в кричаще-ярких одеждах и с волосами самых немыслимых расцветок, зато с одинаковыми тоненькими золотыми коронами на головах.

    Все три кронпринцессы синхронно повернулись в мою сторону. Лика, бросив свой портфель на пол, с радостным визгом бросилась ко мне и с разбега повисла на шее. Я раскрутил дочь, прижал к себе и с минуту просто с умилением обнимал Ликанну, чуть не плача от счастья. Впервые с самого начала моей игры в «Защите Периметра» я первым открыл меню изменения репутации и выставил Ликанне максимально возможный рост персонального отношения сразу на +15. Через секунду последовал зеркальный ответ:

    Изменение репутации. Отношение к вам Ликанны ройл Месфель-Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: −38 (ссора)

    После этого я всё же поставил дочь на пол, так как уже неприличным с моей стороны становилось настолько долго не обращать внимания на прибывших с дочерью кронпринцесс. Чуть полноватая девчушка с крашенными попеременно в оранжевый и жёлтый цвет прядями волос, как я и предположил, была кронпринцессой Фиолетового Дома, давно знакомой мне понаслышке Джоан:

    Джоан ройл Реех тон Андор, кронпринцесса Империи, возраст 12 лет.

    Раса: Человек

    Пол: Женский

    Класс: Аристократия

    Достижения: Любимица герцога, Толстушка Джоан, Принцесса Роя

    Известность: +3

    Репутация: +3

    Предполагаемое персональное отношение: +59 (дружба)

    Худенькая девчонка с огромными голубыми глазами и волосами металлически-серебристого цвета была кронпринцессой Синего Дома:

    Натали ройл Круз тон Миро, кронпринцесса Империи, возраст 12 лет.

    Раса: Человек

    Пол: Женский

    Класс: Аристократия

    Достижения: Принцесса Роя

    Известность: +2

    Репутация: +1

    Предполагаемое персональное отношение: +19 (теплота)

    Обе девочки безукоризненно-отточенно поклонились мне, и я тоже в соответствии с этикетом ответил маленьким кронпринцессам лёгким поклоном. Только после этого я обратил внимание на наряды путешественниц – поверх мятых, не слишком чистых футболок или платьев у всех троих наискось были надеты широкие синие ленты. Увидев мой интерес к этому необычному предмету одежды, Джоан охотно пояснила:

    – Дядя Георг, это нам Триассс Зесс надел. Богомол сказал, что ленты нужны для того, чтобы нас по ошибке не сожрал кто-нибудь голодный из его сородичей. Эти ленты означают, что мы – Принцессы Роя и нас кушать запрещено.

    – Да, папа, мы теперь Принцессы Роя и имеем право голоса в Рое! – похвалилась Ликанна и добавила чуть тише: – Только я ни слова не понимаю, когда от Роя приходят запросы на голосование. Поэтому я просто тыкаю куда-нибудь случайным образом, чтобы окошко с «голосовалкой» закрылось.

    Подошедшая поближе Мариан Сабати поздоровалась со мной и пояснила:

    – Посол Триассс Зесс оказался в непростой ситуации, выполняя просьбу вашего величества. Эти три егозы всю дорогу лезли куда не следует, раскрашивали в разные цвета членов команды, заставляли исееков танцевать, драться понарошку и участвовать в других играх. Поэтому каждой из принцесс посол Роя подарил по одному бойцу-охраннику, чтобы девочки играли с ними, а остальным членам команды не мешали работать.

    – М-да… – только и смог выдавить я из себя. – Доставил же я хлопот послу своим поручением.

    – Не только насекомым, – недовольно хмыкнула бритая наголо Ищущая Правду. – Моя экзотическая причёска – результат неуёмного желания девочек учиться искусству парикмахера. Воспользовавшись тем, что я трое суток находилась без чувств в кристаллическом сне, они всласть поэкспериментировали с ножницами, красками и лаком. Пришлось мне после пробуждения сбривать намертво ссохшиеся от лака неровные патлы. Про то, что ногти мне раскрасили и плохо смываемым маркером крылатого осла на спине между лопаток мне нарисовали, вообще молчу. Единственное утешение, что с моим телом играли маленькие кронпринцессы, а не кронпринцы возрастом лет на пять-шесть постарше, уж им бы возможностей для забав было куда больше…

    Присутствующий рядом арит улыбнулся и добавил:

    – По инициативе Триассс Зесса во избежание несчастных случаев Рой провёл экстренное голосование и срочно ввёл почётный титул Принцесс Роя. Таким титулом награждаются попавшие на территории Роя несовершеннолетние кронпринцессы Империи, обеспечение безопасности которых является критически важной задачей для любых без исключения исееков. Принцессам Роя разрешено делать всё, что угодно, и никто из обитателей Роя не имеет права останавливать маленьких кронпринцесс и причинять им какой-либо вред. Триссс Зесс заявил, и Рой согласился с ним, что эти маленькие девочки являются будущим Великих Домов Империи, и хорошее отношение с ними является залогом мирного сосуществования с Империей на долгие годы. И потому их возможные детские шалости и проделки – сущая ерунда по сравнению с возможностью обеспечения мира между нашими народами.

    Ответить ариту я не успел – открылись двери, и крупный исеек-минор на страшно ломаном языке людей пригласил нас всех проходить в лифт и отправляться на встречу с Королевой Роя.

    Ритуальный поединок

    Я оказался не готов к миру насекомых ни физически, ни эмоционально. Существовала «небольшая» особенность планеты Декее, о которой Арит не удосужился упомянуть, видимо, сочтя совершенно неважной. Гравитация на поверхности составляла полтора G…

    Даже кронпринцессы и бойцы охраны притихли, подавленные в прямом и переносном смыслах. Что уж тогда говорить обо мне… Сильно подозреваю, что если бы я попал в такие экстремальные условия в самые первые дни своего контракта, то сразу склеил бы ласты ещё в лифте. Помнится, полтора месяца назад я и при обычной-то гравитации едва ходил при своей массивной туше в сто сорок килограммов. С тех пор я сбросил двадцать кило и усиленно занимался в спортзале, восстанавливая свою физическую форму. Думаю, что только это меня и спасло. Но всё равно, я чувствовал себя уставшим грузчиком, несущим на плечах тяжелейший мешок с цементом, только вот сбросить его и передохнуть было нельзя.

    Из людей лишь Мариан Сабати абсолютно спокойно перенесла повышенную гравитацию, внешне совершенно никак не изменившись. Что же касательно Бионики, арита, Попори-де-Качи и Фобоса, то они чувствовали себя совершенно нормально и, похоже, даже не понимали, что людям приходится тяжело. Кстати, неплохой способ выявления аритов и андроидов среди людей.

    Второй особенностью Декее была архитектура зданий насекомых. Вот уж не думал, что обилие разноцветных конических и спиралевидных башен может раздражать. Но сверху из движущегося лифта картина многочисленных спиралей от горизонта до горизонта гипнотизировала взгляд и действовала на мозги. Казалось, что эти спирали шевелятся и крутятся. Стоило переместить взгляд на какой-то участок города насекомых – эти башни останавливались, зато начинали шевелиться другие. Мне пришлось даже закрыть глаза, так как от этой излишне подвижной архитектуры мне стало дурно уже через пару минут.

    – Если окажется, что до дворца Королевы Най Игир придётся ещё лететь пару часов, я, наверно, прямо в катере и откину коньки… – простонал я.

    Арит посмотрел на меня с каким-то удивлением и постарался успокоить:

    – Кронпринц Георг ройл Инокий, Королева Роя встретит вас внизу у выхода из орбитального лифта.

    Я облегчённо выдохнул, повернулся к своим спутникам и с улыбкой проговорил:

    – Восславим же мудрость Королевы Най Игир!

    – И да продлится правление её на три года! – в такт ответил мне арит в виде офицера охраны, затем опустился на одно колено и склонил голову в глубоком почтении.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Арит +34 (доверие)

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +33 (доверие)

    Отношение к вам расы Исеек Минор +25 (доверие)

    Отношение к вам расы Исеек Мажор +27 (доверие)

    Отношение к вам расы Исеек Прайм +15 (благосклонность)

    Строчки системных сообщений появились перед глазами совершенно неожиданно, и я даже сперва растерялся. Что я сказал такого важного? Почему насекомые так бурно отреагировали на мои слова? Я обернулся к Бионике за разъяснением, но первой ответила мне родная дочь:

    – Какая знакомая фраза! Тоже репетируешь встречу с Королевой Роя? Всю дорогу сюда Триссс Зесс учил нас, как правильно нужно начинать общение с Най Игир. Это упрощённый перевод на язык людей церемониального стрекотания исееков, которое всё равно человек не может выговорить.

    Кронпринцесса Синего Дома весело рассмеялась:

    – Я тоже за время полёта с послом богомолов вызубрила слова приветствия так, что ночью разбуди – правильно произнесу. Вот только так и не поняла, почему Королеве желают всего три года правления?

    Лика явно знала ответ и даже уже открыла рот, но я её опередил. Прости, дочка, но папе сегодня на переговорах очень важны будут отношения с исееками, и если такие «плюшки» дают просто за правильные ответы, то для нашего общего блага лучше отвечу я сам!

    – Местный год длится восемьдесят три стандартных года и полтора месяца, именно таков период обращения планеты Декее вокруг светила. Три местных года – двести пятьдесят лет по-нашему, достаточно солидный срок для правления.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Арит +37 (уважение)

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +36 (уважение)

    Отношение к вам расы Исеек Прайм +16 (благосклонность)

    Получено достижение: Уважаемый Роем

    Повышение глобальной известности. Текущее значение +57

    Да! Есть! Я сделал это! На секунду я даже забыл о «мешке с цементом» на своих плечах, настолько своевременным оказалось получение нового достижения. Теперь я уже не сомневался в том, что насекомые меня внимательно выслушают и действительно обдумают мои предложения.

    * * *

    К этому я также оказался не готов – Най Игир, прежде относительно небольшого размера насекомое, похожее на мелкого исеек-доминанта с крыльями за спиной, разительно изменилась. Головогрудь исеек-прайма осталась прежней, но вот брюшко… Оно раздулось до габаритов среднего размера автобуса! Сквозь тонкую, ставшую почти прозрачной, шкурку отчётливо проступали ленты тёмных яиц, каждое размером с футбольный мяч. Десятка три исеек-миноров, кажущихся просто карликами в сравнении со своей Королевой, многочисленными лапками и усиками непрерывно массировали тело Най Игир и помогали ей передвигаться. В своём нынешнем состоянии Королева Роя напоминала огромную белёсую гусеницу с крохотными нелепыми крылышками возле головы.

    Я почтительно поклонился хозяйке Роя и произнёс условленную у исееков фразу приветствия.

    – И да продлится правление её на три года! – ответил Триассс Зесс, сопровождавший свою Королеву.

    – Приветствую правителя Унатари на своей территории. – Голос Най Игир абсолютно не изменился, говорила она на языке людей совершенно чисто.

    Сочтя момент подходящим, я развернул бархатную ткань и торжественно вручил Королеве прозрачный футляр с двумя десятками крупных изумрудов, каждый размером с небольшое яблоко и со своей уникальной огранкой. Слуги исеек-миноры тут же достаточно небрежно вскрыли коробку, скорее даже просто сломали её, и разложили бесценные камни прямо на бетонном полу в непонятном для меня порядке.

    – Какая прелесть! – восхитилась Най Игир. – Эти изумруды многие столетия находились в храме науки на Сивалле. Их огранка и размеры позволяли учёным Роя без всяких компьютеров рассчитывать движение небесных тел и решать сложные математические задачи. Ещё в глубокой древности мудрецы моей расы рассчитали, что при помощи тридцати семи специальным образом огранённых камней можно постичь все тайны мироздания и достичь всеведения. К моменту встречи с расой людей исееки сумели определить, какая огранка должна быть у первых тридцати трёх камней. А затем уникальный научный инструмент был разграблен вандалами Оранжевого Дома, видевшими в этих изумрудах лишь дорогие зелёные камушки. За последовавшие после войны с Империей мирные годы Рой сумел найти и выкупить шесть камней Сиваллы. И вот сегодня правитель Унатари принёс ещё двадцать два. Это слишком ценный дар, кронпринц Георг. Я не могу его принять, так как не могу предложить ничего столь же ценного для людей вашего государства.

    Триассс Зесс что-то прострекотал своей хозяйке, и Бионика моментально перевела для меня:

    – Посол сказал, что изумруды нельзя упускать с территории Роя.

    – И я с ним полностью согласна, человекоподобный робот, – проговорила прекрасно слышавшая Бионику Най Игир. – Я не могу принять столь ценный подарок, так как не желаю чувствовать себя обязанной кому-либо. Но и упускать ценные артефакты моей расы тоже не могу. Остаётся лишь один выход – забрать изумруды силой и объявить их военными трофеями.

    Я напрягся, так как меня совершенно не устроило, в каком направлении пошла мысль Королевы Роя. Поэтому я поспешил вмешаться:

    – Зачем же устраивать конфликт на ровном месте? Королева может взять столько камней, сколько посчитает достаточным для щедрого подарка – три, пять, десять, сколько требуется. Остальные же изумруды останутся тут, на Декее, и будут служить будущими подарками.

    Триассс Зесс низко поклонился и проговорил с почтением:

    – Кронпринц Георг – мудрый политик, и Рой не зря уважает его. Но кронпринц не учитывает, что причина для конфликта всё же имеется – четыре звёздные системы Унатари ранее принадлежали исеекам, и потому Рой никогда не оставит попыток вернуть себе эти территории. Тем более что момент сейчас исключительно удачный.

    – Государство Унатари является частью Империи. Рой готов объявить войну всей Империи?

    – Никакой войны с Империей не будет. Рой выступит на стороне Империи – Оранжевый Дом официально предложил исеекам присоединиться к военному союзу против Унатари. Три Великих Дома совместно ведут войну против новорождённого государства, и Рой готов поддержать их. За это Рою обещано возвращение четырёх незаконно захваченных систем. Население планет во всех четырёх системах лояльно Королеве Роя и не допустит отключения варп-маяков. Флот же Унатари не сможет противостоять армаде Роя в условиях, когда самый способный из флотоводцев нового государства сам прибыл на территорию Роя и оказался, таким образом, выведен из игры.

    Вот она – та ловушка, о которой предупреждала меня Мия! Мне стоило больших усилий не запаниковать и сохранить спокойный тон речи:

    – Посол вроде всё хорошо расписал, только вот не учёл две важные вещи. Во-первых, Королева Роя Най Игир достаточно мудра, чтобы не выступить на стороне, откровенно проигрывающей данный конфликт. Во-вторых, при таком выборе жить Рою останется не более двух лет, а потом исееки будут сметены чужими, которых некому будет сдерживать. Даже собрав огромный флот невиданных доселе размеров, Рой не остановит вторжение чужих. А вот моё государство Унатари способно это сделать.

    – Поясни свои слова, Георг, – попросила явно заинтересовавшаяся Най Игир.

    Я охотно стал расписывать моё видение ситуации:

    – Начну с первого пункта. Нет никаких воюющих против моего государства «трёх Великих Домов». Синий Дом Империи вышел из войны и даже дал обещание при определённых условиях выступить союзником Унатари. Армада же Зелёного Дома с двух сторон наглухо заблокирована в необитаемой звёздной системе Форпост-31, и варп-маяки для неё не включатся. Провианта у кронпринца Демьена ройл Лаваэля всего на два месяца, потом – либо сдача в плен, либо голодная смерть.

    – Не соглашусь с таким узким выбором, – возразила Най Игир. – Насколько я знаю, в этом флоте Зелёного Дома два миллиона людей. Это сто шестьдесят тысяч тонн высококалорийной белковой пищи. Такого запаса провианта вполне хватит, чтобы за несколько лет довести звездолёты до следующего варп-маяка и выбраться из ловушки.

    – Только у человечества каннибализм не принят, моя Королева, – напомнил посол Триассс Зесс, лучше Королевы Роя разбирающийся в нравах людей.

    – Именно так, – подтвердил я слова посла. – Люди скорее умрут или сдадутся, чем пойдут на поедание себе подобных. Да и за восемь лет, необходимых для перелёта к следующему варп-маяку, ситуация уже много раз поменяется…

    – Какая у людей нелепая ограниченность выбора, – проговорила Най Игир задумчиво, перебив меня. – Исееки более гибкие в этом плане и приспособлены к неожиданным поворотам судьбы. Например, «Триа» – десантные корабли, но многие столетия они успешно заменяют Рою ваши узкоспециализированные корабли изыскателей. Четыреста тысяч замороженных бойцов вполне хватает команде «Триа» для пропитания на всё время полёта к следующей звёздной системе и установки там варп-маяка…

    О как! Не знал, хотя подобная практика как раз в духе насекомых. Но я всё же вернулся к основной теме разговора.

    – Таким образом, моему государству Унатари противостоит лишь Оранжевый Дом, и то лишь формально. Командующие флотами Седьмого, Восьмого и Девятого секторов вполне лояльны мне и не выступят против Государства Унатари. Флот Тессы принадлежит моему родному брату Робену и останется в стороне. Флот Дамир подчиняется моей родной сестре Виолетте и также не будет воевать со мной. Так что идущая война против двух Великих Домов меня нисколько не напрягает – расклад сил полностью в мою пользу.

    Я сделал паузу, давая возможность моим оппонентам высказаться или возразить, но Най Игир и Триассс Зесс промолчали. Тогда я продолжил, постепенно воодушевляясь и чувствуя всё большую уверенность:

    – Теперь я хотел бы поговорить с Королевой Роя совершенно о другой войне – против чужих. Именно для обсуждения этой темы я и прибыл сюда, в Декее. Впервые за всё время у Унатари появилось достаточно кораблей и нового оружия, чтобы повернуть ход войны вспять и начать освобождать захваченные чужими системы. Очень надеюсь, что Рой выступит вместе с Унатари и поможет нам в деле освобождения систем исееков – в конце концов, это ваши системы, и вы можете вернуть их себе.

    – Кронпринц Георг, это действительно интересная тема для сотрудничества. Но к ней мы перейдём после того, как обсудим имеющиеся противоречия насчёт принадлежности систем Оорт, Фиа, Ялт и Хс, – Триассс Зесс не дал мне увести разговор в сторону.

    Но тут впервые Королева Роя не согласилась со своим дипломатом:

    – Триассс Зесс, спор о принадлежности четырёх систем ни в коем случае не должен стать причиной, из-за которой может погибнуть вся раса Исееков. Насколько я вижу, человечество не интересуют для заселения уже занятые исееками планеты – не было ни одной попытки высадить туда колонистов, и вообще нога человека не касалась поверхности обитаемых планет во всех четырёх системах. Жизни исееков никто не угрожает, их свободы никто не ущемляет, в привычный быт никто не вмешивается, и враждебность аборигенов быстро сходит на нет. Ещё полгода назад во всех четырёх системах полыхали восстания против оккупации, сейчас же обитатели стали гораздо более терпимыми к Империи. Более того, ширятся новые настроения – исееки недовольны тем, что Империя недостаточно быстро ассимилирует их в своё общество и вообще забыла про них. Если монарх Государства Унатари озаботится судьбой проживающих на его территориях исееков, то я готова окончательно закрыть вопрос систем Оорт, Фиа, Ялт и Хс.

    Я поклонился Королеве Роя и в порыве какого-то вдохновения предложил:

    – Вижу красивый способ решить этот вопрос – каждая из присутствующих тут в зале кронпринцесс станет наместницей в одной из новых систем. Пора уже превращать титул Принцессы Роя в нечто большее, чем просто означающий несъедобность. Принцессы будут оттачивать свои навыки правления, воплощать на личных планетах любые свои мечты и фантазии, заниматься вопросами обитателей. Сейчас ни одна из четырёх систем практически никак не интегрирована в экономику Унатари и не платит налогов, так что начинать придётся практически с нуля. Та из девочек, которая справится с этим заданием, получит свою звёздную систему в вечное пользование для себя и своих потомков. Лучшая же из трёх по результатам правления за год получит от Най Игир уникальный титул Герцогини Роя – ни у кого во Вселенной нет такого!

    Девчонки завизжали и запрыгали от радости. Королева Роя посмотрела на их ликование и проговорила:

    – Я с удовольствием выдам титул герцогини той из девочек, которая лучше остальных позаботится о представителях народа исееков.

    Улучшение глобальной репутации. Текущее значение −45

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Прайм +19 (благосклонность)

    Повышение глобальной известности. Текущее значение +58

    Я уже как само собой разумеющееся отметил повышение фракционной репутации и проговорил:

    – Теперь, когда противоречия сняты, я всё-таки хотел бы вернуться к основной теме переговоров. Скажу прямо – я прибыл сюда, в систему Декее, с целью получить под своё командование весь флот Роя.

    Наступила тишина, все собравшиеся оказались шокированы таким моим заявлением. Наконец, Королева Роя Най Игир проговорила:

    – Я очень внимательно слушаю вас, кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель.

    Завладев вниманием всех собравшихся, я начал свою длинную речь. Основной момент, к которому я старался подвести слушателей, – чужие быстро учатся на своих ошибках. Те тактики, которые сработали против них раз или два, на третий раз оказываются бесполезными, так как противник уже нашёл против них противоядие. С каждым новым боем мы даём врагам всё новую информацию для размышлений и невольно обучаем их.

    К тому же мы не знаем резервов врага и его возможностей по восстановлению боевых потерь. Пока что мы не видели, чтобы чужие компенсировали потери своих крупных кораблей. Враг достаточно быстро производит новые «Метеоры», «Аскеты» и «Отшельники» взамен уничтоженных, но вот количество «Бегемотов» во флоте «кустов» постепенно снижается. Но ведь корабли крупных классов где-то были построены!

    Есть подозрение, что на тех самых верфях сейчас производятся тяжёлые корабли, которые восполнят все потери врага и сведут тем самым на нет все успехи похода флота Восьмого Сектора Периметра. Из этих вводных можно сделать два очень простых вывода. Первый – контратаковать нужно как можно скорее, пока противник ослаблен и не успел восстановиться. Второй – чтобы добиться максимального успеха, в эту атаку нужно вложить все имеющиеся силы Унатари и Роя, так как второй раз противник такой возможности нам просто не даст.

    Корабли-невидимки Унатари изучили ситуацию в известных захваченных чужими системах – Хрё, Унт, Собь, Кеж, Умви, Скопление Айсар, Лобь и Хе, Ухссс. В каждой из разведанных систем присутствует охрана – от пяти до семидесяти кораблей чужих, «Бегемотов» на все системы замечено всего два. В общем, ничего непреодолимого. Варп-маяк в системе Айсар восстановлен чужими, видеозаписью строящейся станции чужих необычного вида я готов поделиться. Из всего этого можно сделать вывод – у противника сил в этом регионе совсем немного. Поэтому решительной быстрой атакой можно вернуть контроль над описанными звёздными системами – захватить варп-маяки, затруднить перемещение чужих…

    – Семьдесят кораблей чужих – это очень много, – засомневалась Королева Най Игир. – Не так давно сорок пять вторгшихся в Собь кораблей чужих с одним «Бегемотом» в составе разгромили тысячный флот адмирала Хераиссс Вежа, из моих кораблей уцелели очень немногие.

    – Сам адмирал уцелел? – поинтересовался я.

    – Хераиссс Веж выжил в том бою. Но за потерю вверенного ему флота и звёздной системы Собь лишён всех регалий и отправлен в опалу.

    – Королева, я хорошо знаком с адмиралом, он – один из лучших флотоводцев Роя и безгранично преданный вам исеек-доминант. Я прошу дать ему возможность реабилитироваться и заслужить прощение в бою. Если во всех флотах Роя для талантливого адмирала не найдётся места, я с радостью возьму его во флот Унатари. Что же касательно описанных мною сил чужих – не волнуйтесь, сил у флота Унатари вполне хватит, чтобы смести их без заметных потерь. Обещаю, что с помощью Роя или даже без неё флот Унатари способен взять все описанные системы под контроль и обеспечить безопасный проход десантных кораблей Роя для наземных операций. Но освобождение восьми звёздных систем – это лишь задача-минимум, цели же контратаки гораздо масштабнее…

    Я рассказал, что в системе Ухссс мои разведчики обнаружили ещё один видимый варп-маяк, ведущий в неизвестную для людей звёздную систему. Судя по тем обрывкам информации, которые Рой передал человечеству, именно оттуда и пришли чужие. Именно прорыв на территории чужих и максимально глубокое продвижение в тыл врага, с попутным нанесением противнику максимального ущерба и является основной целью атаки. Флот будет уничтожать инфраструктуру противника, верфи, центры связи, наземные сооружения и всё, что может воспрепятствовать дальнейшей высадке десанта. Но долго безнаказанно резвиться противник нам, конечно же, не даст. Основные силы противника, насколько я понимал ситуацию, собрались сейчас в системе Гимора – именно там до сих пор находилась «Королева», пять «Мамонтов» и несколько сотен «Бегемотов». За ними вели непрерывное наблюдение мои скауты-невидимки. Именно уход флота чужих из Гиморы и послужит сигналом, что противник обеспокоен творящимся в его тылу и собирается наказать зарвавшихся наглецов.

    – План неплох, только вот флоту нужно будет успеть вовремя сбежать обратно на территории Роя, – перевела Бионика стрекотание крупного матово-чёрного исеек-доминанта.

    Я внимательнее присмотрелся к этому богомолу, дерзнувшему перебить мою речь.

    Массс Ажж, гроссадмирал звёздного флота Государства Исеек

    Раса: Исеек-Доминант

    Пол: Мужской, первая кладка

    Класс: Военный Роя

    Достижения: Палач человечества, Коллекционер черепов, Дуэлянт, Доверенное лицо Королевы

    Известность: +8

    Репутация: +2

    Предполагаемое персональное отношение: неизвестно

    – Гроссадмирал, если бы я планировал просто бегать от чужих, то справился бы силами флота Унатари и не стал бы искать помощи у соседей. Нет, я собираюсь дать генеральный бой «Королеве» чужих и раз и навсегда уничтожить её.

    Богомол подошёл ближе, выпрямился во весь свой трёхметровый рост и навис надо мной, что-то резко прочирикав. Бионика услужливо перевела:

    – Он говорит, что это безумие. План сам по себе достаточно рискован, но риск выглядит оправданным, так как можно освободить системы Роя. Переход на территорию чужих – ещё более опасная затея, но она позволит несколько ослабить противника. Генеральное же сражение с превосходящими силами врага находится вообще за гранью разумного риска. Уничтожить самые крупные корабли чужих невозможно, бой неизбежно будет проигран.

    – Я уже дважды встречался с этой армадой врага и оба раза сильно сокращал количество кораблей во флоте Королевы чужих. В последнем случае в бою в системе Хнель у меня вообще не было кораблей крупнее лёгких крейсеров, но мы заставили противника прятаться и отступить из звёздной системы. Поэтому, гроссадмирал, я не понимаю вашего изначального настроя на неизбежное поражение.

    Бионика перевела ответ:

    – Вся история встреч с чужими показывает, что бой будет проигран. Риск слишком велик. Рой лишится единственной защиты и будет уничтожен. Поэтому гроссадмирал ни за что не выделит корабли Роя для столь безнадёжной затеи.

    – Да как вообще можно победить, если всё время бегать от врага?! – Я повысил голос, и мой оппонент даже отступил на шаг. – Я провёл множество боёв с чужими и при куда худшем изначальном раскладе сил, но всегда побеждал! Тут нет особого риска – я знаю, как уничтожить всю мелочь чужих, как убрать крейсера, как взорвать «Бегемоты». Оставшиеся же «Мамонты» и «Королева» – это корабли-матки, и без своих дронов и малых кораблей становятся совсем беззубыми и уязвимыми. Если Рой даст мне свои звездолёты, будет неплохой шанс добиться решительной победы!

    Но мой оппонент по-прежнему талдычил о чрезмерном риске, приводя свои собственные аргументы. Наконец, Королеве Роя надоело слушать наши прения, и она решительно произнесла:

    – Вы оба известные флотоводцы, но ваш спор абсолютно бессмыслен. Командовать объединённой армадой будет кто-то один, и именно его стратегия и видение ситуации будут считаться единственно верными. Только на таких условиях я могу согласиться выделить корабли Роя, так как допустить разлад среди командования в столь важный момент абсолютно недопустимо.

    – Да, это справедливое требование, – согласился я.

    Чёрный исеек-доминант также перестал демонстрировать свою воинственность и склонился перед Най Игир в знак согласия.

    – Но кого именно моя Королева видит этим единственным командующим? – поинтересовался Триассс Зесс у Най Игир, подойдя ближе и рассматривая меня и огромного гроссадмирала. – Правителя Унатари? Старшего адмирала Роя? Или, может, кого-то другого?

    Королева долго молчала, а потом обратилась ко мне:

    – Кронпринц Георг ройл Инокий, у народности Исееков существует старинный обычай, связанный с выбором военного лидера, – проводится ритуальный поединок между кандидатами или назначенными ими представителями. Победивший в таком бою становится лидером, проигравший же безоговорочно соглашается подчиняться ему во всём. Но я не знаю, насколько такой способ приемлем для людей.

    Я задумчиво потёр переносицу. Понятно, что лично я не имел никаких шансов в рукопашной схватке против крупного исеек-доминанта – Триассс Зесс мне когда-то это наглядно продемонстрировал. Но у меня в группе были умелые телохранители, в том числе Фобос и хамелеоны, которым повышенная гравитация нисколько не мешала. Да и опаснейшую Ищущую Правду не стоило сбрасывать со счетов. Словно прочитав мои мысли, передо мной из невидимости проявился Попори-де-Кача:

    – Туки-тука-де-са, я способен победить этого гроссадмирала. У меня большой опыт сражений на арене в боях без правил, в том числе немало поединков я провёл против исеек-доминантов. Я знаю слабые стороны богомолов и эффективные приёмы против этих больших насекомых.

    – Хозяин, я однозначно сильнее этого сородича, – проговорил Фобос, оценивающе поглядывая на гроссадмирала. – Я из более современной генетической линии, крупнее его, быстрее и смертоноснее.

    Мариан Сабати ничего не сказала, но и без Ищущей Правду у меня хватало бойцов для ритуального поединка. Поэтому я решился:

    – Королева, людям известен обычай ритуального поединка, и я готов принять такой выбор, но предварительно хотел бы уточнить правила.

    Най Игир посмотрела на меня своими огромными глазищами, и я отчётливо увидел своё размноженное сотни раз отражение в фасеточных глазах Королевы.

    – Кронпринц Георг, правила ритуального поединка просты. Бой проводится только конечностями и клинками, без использования дальнобойного оружия и ядов. Стороны обговаривают заранее, будет ли поединок вестись насмерть, до первого ранения или явного преимущества одного из бойцов. Кандидат может сражаться сам или назначить вместо себя другого бойца. Если у какого-то кандидата не найдётся своего достаточно сильного представителя, я могу выделить ему любого из числа находящихся в этом зале исееков.

    – Меня вполне устраивают такие условия, я согласен на проведение ритуального поединка! – заявил я.

    Гроссадмирал Массс Ажж совсем по-человечески поклонился мне и застрекотал.

    – Он назначает вместо себя поединщика, – перевела Бионика трель насекомого. – Вместо гроссадмирала выступит начальник охраны Королевы Роя исеек-доминант Россс.

    Я заозирался по сторонам, желая увидеть бойца моего соперника. Но пока Россс не зашевелился в трёх шагах от меня, я и не подозревал, что на том пустом месте кто-то находился. Он был… стеклянным, фактически прозрачным! Когда насекомое снова замерло, я тут же потерял его из вида. Разве это исеек-доминант?

    Наверное, я задал этот вопрос вслух, так как Триассс Зесс поспешил ответить:

    – Да, он исеек-доминант, искусственно выведенная генетическая линия. Малозаметный, ниже среднего роста, но почти втрое шире и сильнее обычного богомола, отличается сверхбыстрой реакцией и скоростью передвижения. Гены интеллекта включены, он способен самостоятельно принимать решения и быстро обучается. Таких особей создавали в качестве диверсантов и телохранителей, но большого распространения они не получили, так как рецессивные гены малозаметности не удалось закрепить. Панцирь несколько тоньше, чем у десантников или бойцов тяжёлой пехоты, но зато тело способно почти моментально залечивать колотые раны. Ещё одной особенностью этой линии являются глаза – они используют множество разных режимов зрения, что позволяет обнаруживать невидимых существ, подобных вашим телохранителям.

    Я заметил, как после этих слов Попори-де-Кача вошёл в режим «зависания», пытаясь придумать стратегию боя против стремительного бронированного существа, способного видеть хамелеонов. Да и Фобос тоже заметно погрустнел и стушевался, разве что не втянул свои глаза в панцирь. Я же, наоборот, воодушевился и обошёл вокруг застывшего практически невидимого существа.

    – Какой восхитительный экземпляр! Нет, честное слово, впервые вижу столь необычного представителя Роя. Королева, могу ли я попросить себе одного такого, если мой боец победит в поединке?

    – Кронпринц, вы получите самого Россса, если он проиграет и останется при этом в живых, – пообещала мне Най Игир. – Мне не нужны слабые телохранители, и я всё равно заменю его в случае поражения. Так кто будет вашим бойцом в ритуальном поединке?

    Я обернулся к Мариан Сабати, но Ищущая Правду лишь опустила глаза.

    «Георг, я ещё не до конца восстановила свои силы. К тому же у данной особи сильнейший ментальный блок и независимые контролирующие конечности нервные узлы. Даже с выжженным головным мозгом он всё равно продолжит сражаться и убьёт меня. Тут даже Мия бы не справилась».

    Я даже не расстроился, так как уже понимал, что «в лоб» задача победить в ритуальном поединке не решалась. На ум очень вовремя пришла сказанная Мией фраза: «Самая большая ошибка, которую только можно допустить при общении с исееками – начать мериться с Роем грубой силой. Это всегда проигрышный вариант».

    – Уважаемая Най Игир, я выбираю вариант проведения боя насмерть и готов назвать своего бойца на предстоящий поединок. Озвученные вами правила позволяют мне назвать моим бойцом любого представителя исееков, находящегося в этой комнате. Им станете вы, Королева Роя!

    В наступившей после моих слов звенящей тишине раздались размеренные хлопки в ладоши – это Мариан Сабати одобрила мой выбор. Находившийся в двух шагах от меня едва видимый Россс рухнул на пол, поджав под себя смертоносные верхние конечности и демонстрируя отказ от поединка – закреплённые на уровне подсознания законы запрещали любым исеекам даже в мыслях причинять вред Королеве Роя.

    Гроссадмирал обернулся в мою сторону и с лёгким поклоном прострекотал, андроид тут же перевела:

    – Признаю вашу победу, кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, хотя и не уверен, что правилами ритуального поединка разрешён выбор Королевы Роя в качестве бойца.

    Я улыбнулся и, пока шок собравшихся от моего выбора не прошёл, постарался закрепить успех:

    – Можно было назначить своим бойцом посла Триассс Зесса или любую из принцесс Роя, итог был бы таким же – ни один из исееков не вправе наносить им повреждения. Я также обдумывал красивый вариант назначить именно вас, гросс-адмирал, своим бойцом на этот бой – вы тоже подходили под определение «любой из исееков в зале». Если бы вы сумели справиться с Росссом, то моя сторона победила бы в ритуальном поединке. Если же вы проиграли бы в бою насмерть, то… всё равно за неимением другого командующего победил бы я. Но в итоге я решил, что Рою ещё пригодится столь талантливый флотоводец, и поэтому вместо вас выбрал Королеву.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +39 (уважение)

    Отношение к вам расы Исеек Прайм +22 (благосклонность)

    Получено достижение: Чемпион Декее по боям без правил

    Повышение глобальной известности. Текущее значение +59

    Тут Най Игир наконец-то пришла в себя после всего произошедшего и подтвердила, что правилами мой выбор действительно не запрещался, хотя на будущее при проведении ритуальных поединков стоит ввести определённые ограничения. Затем Королева Роя официально объявила меня командующим объединённым флотом Роя и Унатари на всё время проведения операции против чужих.

    Повышение глобальной известности. Текущее значение +60

    Получено звание: Гроссадмирал Роя

    Изменение репутации. Отношение к вам Массс Ажжа улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: +100 (абсолютная верность)

    Трёхметровый черный богомол низко склонился передо мной и прострекотал какое-то длинное сообщение. Бионика с готовностью перевела:

    – Гроссадмирал Георг, в ваше распоряжение поступает полностью восстановленная Разведывательная эскадрилья Дихо в составе трёхсот лёгких кораблей. В системе Сивалла приказов ждёт штурмовой флот Айхо в количестве пятисот кораблей с одиннадцатью десантными «Триа». Тяжёлый флот Вирхо стоит тут в столичной системе Декее, в его составе семьсот кораблей, в том числе двенадцать линкоров «Мереш». Резервный флот Юхо находится в системе Арит, в нём сто пятьдесят звездолётов производства расы исеек-арит. Пограничный же флот Яйхо сейчас рассредоточен вдоль границы с чужими и вашим Государством Унатари.

    – Вот и отлично, – проговорил я устало. – Совещание с командующими флотами Роя на тему подготовки к контратаке я проведу завтра на борту одного из линкоров типа «Мереш». Насколько я понимаю, за сутки в Декее должны успеть собраться все, кроме командующего флотом Юхо – он тогда пусть остаётся в звездной системе Арит, у меня для него будет особое задание. Кроме того, прошу прибыть на совещание адмирала Массс Ажжа и посла Триссс Зесса, а также к этому времени доставить туда разжалованного адмирала Хераиссс Вежа и знакомого мне генерала Савассс Яха. А теперь, Королева Най Игир и все собравшиеся, разрешите мне откланяться и отбыть на орбиту Декее – мне действительно трудно находиться на планете с повышенной гравитацией.

    Механоиды

    Я лежал лицом вниз на жёсткой койке, из всей одежды на мне осталось лишь тонкое термобельё. Моя искусственная помощница, усевшись на меня сверху и закатав рукава униформы, усиленно проминала мне спину своими удивительно сильными механическими пальцами.

    – Не помешаю? – Ликанна в светло-бежевом халатике и с мокрыми после душа тёмно-зелёными волосами вошла в мою каюту и остановилась в нерешительности.

    – Всё нормально, дочка, заходи. Бионика просто мне уставшую спину массажирует. С моим весом находиться полтора часа при повышенной гравитации слишком тяжело для позвоночника.

    Девчонка прошла в каюту и с ногами забралась на широкий крутящийся стул перед большим информационным экраном. Равнодушно скользнув взглядом по таблицам и графикам на мониторе, крутанулась пару оборотов в кресле и повернулась ко мне.

    – Пап, мы с подружками разыграли между собой звездные системы. Мне досталась система Ял.

    – Неплохой выбор. Одиннадцать миллиардов населения, огромный город-мегаполис насекомых, раскинувшийся на весь континент. Повезло тебе, Лика, у других Принцесс Роя начальные условия заметно хуже.

    Ликанна довольно улыбнулась, а потом честно призналась:

    – Пап, вот только я даже не знаю, с чего начинать.

    – Не ты одна, – «успокоил» я дочку. – Восемь месяцев четыре заселённые исееками системы висели у меня мёртвым грузом, и я тоже абсолютно не представлял, что с ними делать. Сейчас вот три отдал под управление Принцесс Роя, только система Фиа осталась у меня. Но, чувствую, теперь придётся плотно ей заниматься, чтобы не ударить в грязь лицом перед маленькими кронпринцессами.

    Лика явно насторожилась и проговорила недовольно:

    – Только, пап, ты не слишком старайся! Я сама хочу победить в соревновании и получить уникальный титул.

    Я улыбнулся дочке, но ответить не успел, так как от капитана «Ястреба-4» поступило сообщение, что со мной желает поговорить глава Фиолетового Дома герцог Такуро ройл Андор. Ликанна, видимо, стесняясь своего банного халата и нерасчёсанных волос, шустро метнулась с кресла в угол комнаты, куда не доставала видеокамера. Бионика тоже испуганно засуетилась, вскочила с койки и предложила мне помочь быстро надеть парадный мундир. Но я остановил своего секретаря:

    – Не нужно лишнего официоза. Мы с герцогом Такуро стали достаточно близкими приятелями, он меня в прошлый раз выслушивал прямо в больничной койке. Так что не буду вставать с лежака, тем более спина жутко болит. Соединяйте.

    Экран просветлел. Мой собеседник, в полном соответствии с законом подлости, сегодня был в церемониальном герцогском наряде и при всех регалиях. Я заметил, как удивлённо взлетели брови старика, когда он увидел меня в неглиже.

    – Прошу извинить меня за внешний вид, герцог Такуро. На этот раз настала моя очередь захворать – спину после высоких перегрузок прихватило, не разогнуть. Ваш вызов по дальней связи застал меня как раз на сеансе массажа, и я решил не заставлять ждать столь уважаемого собеседника.

    – Не нужно оправдываться, Георг, ничего зазорного в болезнях нет. Мы уже не молоды, и хвори – обычное дело. Меня самого иногда, бывает, так радикулит скручивает, что лучшие лекари Империи не могут помочь. Но я хотел поговорить с тобой о более приятных вещах. Полчаса назад моя внучка Джоан связалась со своими родителями, успокоила их и рассказала, где находится. Подумать только, наша кронпринцесса была в составе делегации людей, первой посетившей столицу разумных насекомых! Сейчас Фиолетовый Дом напоминает растревоженный улей – по всем информационным каналам визит кронпринцессы Джоан ройл Реех тон Андор к Исеекам – главная новость, как и передача ей звёздной системы Оорт. Даже меня и моего сына поздравляют с таким успехом, а уж саму Джоан дома встретят вообще триумфально. Но, Георг, расскажи мне подробнее про соревнование кронпринцесс, что это вообще такое?

    Я достаточно подробно объяснил герцогу Такуро условия, о которых мы договорились с Королевой Роя – если Принцесса Роя справляется с управлением населённой исееками планетой, то получает её в вечное пользование. Лучшая же из трёх кронпринцесс, кроме того, получает уникальный титул Герцогини Роя. Этот титул мало что пока значит, просто необычное забавное достижение, но в будущем ситуация с ним может самым кардинальным образом измениться. Человечеству и Рою так или иначе придётся сосуществовать в будущем, и во что в итоге выльется это мирное соседство, предсказать сложно. Часть способных самостоятельно мыслить исееков уже сейчас желает ассимилироваться в общество людей. А на переговорах в прошлом году вообще всплывал вариант совместного государства людей и исееков с двумя соправителями от разных народов. Так что я вовсе не исключал ситуации, что Герцогиня Роя, уже сейчас имеющая право голоса в Рое, в будущем станет ключевой фигурой космической политики.

    Герцог Такуро внимательно меня выслушал и заявил:

    – Георг, скажу прямо – мне очень хочется, чтобы моя внучка победила в этом соревновании трёх кронпринцесс. Даже не столько ради необычного титула, сколько ради престижа моего Великого Дома. Я понимаю, что твоя дочка Ликанна тоже участвует, поэтому не прошу подыгрывать Джоан, просто скажи – известно уже, что Синий и Оранжевый Дома готовы выделить своим участницам в помощь?

    – Насчёт Оранжевого Дома не могу знать – у моего Государства Унатари с ними война, и общение фактически отсутствует. Но про Синий Дом вполне могу ответить, – тут я очень своевременно припомнил свой недавний разговор с герцогиней Овеллой, и потому почти не покривил против истины. – Кронпринцессе Натали ройл Круз обещано пять миллиардов кредитов, вот только обещание было дано не самой главой Синего Дома герцогиней Овеллой, а её Ищущей Правду.

    – Это фактически одно и то же, Георг. Криста официально является первой советницей молодой герцогини Овеллы и уполномочена давать подобные обещания, её устами говорит Синий Дом. Значит, Натали дадут пять миллиардов… Что же, примерно такую сумму я и предполагал. Тогда моя внучка получит от Фиолетового Дома вдвое больше и, кроме того, я вышлю ей в систему Оорт команду самых лучших проектировщиков, архитекторов и инженеров. Вот только меня смущают слухи, что новая глава Оранжевого Дома герцогиня Сильва ройл Джордж планирует усилить транспортную блокаду Унатари. Боюсь, как бы у моих людей не возникли трудности – сейчас к тебе только через Девятый Сектор и можно добраться, но я слышал, что сообщение через Девятый Сектор тоже будет перекрыто…

    Глава Красного Дома герцог Клавдий ройл Майкл тон Сид скончался в возрасте 162 лет.

    ВНИМАНИЕ! Новым главой Красного Дома Империи становится герцог Роберт ройл Клавдий тон Сид (85,3% голосов)

    Системное сообщение выскочило внезапно, мы с моим собеседником синхронно вздрогнули. Старик вчитался в строки текста, покачал головой и проговорил задумчиво:

    – Из пяти Великих Домов в четырёх за последний год сменились правители. Я – последний из старожилов. Эпоха смут и перемен…

    Новость была весьма тревожной – смена лидера всегда вносит сумятицу, а Красный Дом и так отступал под натиском чужих, проигрывая войну. Да и сообщённая перед этим информация о скором перекрытии маршрута в Империю через Девятый Сектор тоже настораживала. В информированности главы Фиолетового Дома я нисколько не сомневался, и его сведения ранее всегда подтверждались. Значит, Оранжевый Дом перекроет Девятый Сектор…

    – Герцог Такуро, я в самое ближайшее время переговорю с Исееками, чтобы они пропустили ваших людей через свою территорию. Если же Девятый Сектор будет закрыт… Что же, я как раз и занимаюсь сейчас переговорами насчёт альтернативного маршрута. До меня дошла информация, что существует обходной путь из Десятого Сектора Периметра через территории аритов и механоидов. Именно туда я и собираюсь направиться с дипломатической миссией. Если удастся договориться с мехами об информационном обмене и транспортном сообщении, то введённая Оранжевым Домом блокада потеряет всякий смысл.

    Глава Красного Дома герцог Роберт ройл Клавдий тон Сид скончался в возрасте 66 лет.

    ВНИМАНИЕ! Новым главой Красного Дома Империи становится герцог Альберт ройл Клавдий тон Сид (58,7% голосов)

    Снова системное сообщение. Да что там творится в Красном Доме?!

    Старый герцог на экране надолго задумался, а может, просто в это время мысленно консультировался со своими помощниками. Наконец, глава Фиолетового Дома снова включился в беседу:

    – Мои источники сообщают, что Красным Домом была предпринята контратака на чужих силами флотов Тринадцатого, Четырнадцатого и Пятнадцатого Секторов. Флот Тринадцатого Сектора повёл в бой лично герцог Клавдий ройл Майкл тон Сид. Видимо, и его старший сын Роберт тоже находился на одном из боевых звездолётов. Мне также сообщает сейчас секретарь, что на моё имя поступает множество запросов от аристократов Красного Дома, желающих сменить подданство и перейти в Фиолетовый Дом. Видимо, дела у «красных» пошли совсем скверно…

    Я тоже за время беседы с герцогом Такуро получил уже несколько личных сообщений, вот только не имел пока возможности просмотреть их. Кстати… Рядом в каюте находилась Бионика, так что я поручил андроиду-секретарю разбирать продолжающую сыпаться мне почту. Герцог же вернулся к теме нашей беседы:

    – Георг, ты упомянул механоидов. Мои слуги уже проверили. Мехи – старинные союзники Империи и препятствий чинить не должны. По шкале агрессивности от нуля до десяти механоидам при обнаружении изыскателями был выставлен ноль, и эта оценка за прошедшие века ни разу не пересматривалась. Их транспортный тупичок из пяти звёздных систем вдоль и поперёк был обследован разведчиками Синего Дома, но признан неинтересным. Никакой торговли механоиды не ведут, пригодных для заселения планет на своей территории не имеют, строить базы и посольства у себя не разрешают, да и смысла в этом никакого нет. Мне нарыли в архивах любопытную информацию, что двести лет назад Генеральный Штаб Империи рассматривал возможность войны с мехами, но так и не нашёл у этих соседей ничего интересного, за что имело бы смысл воевать. Есть, правда, информация, что у механоидов в самой дальней от Синего Дома звёздной системе Притта наблюдается какая-то аномалия, из-за чего бесследно пропадают корабли. Чертовщина какая-то. Мистика.

    Я рассмеялся, поскольку совсем недавно имел долгий разговор с Аритом, который в деталях рассказал мне об этой «чертовщине».

    – Ничего там нет мистического и таинственного. Просто систему Притта исеек-ариты считают своей исконной территорией, хотя и не обитают в ней постоянно. С периодичностью примерно в семьдесят часов из Притта на несколько минут виден варп-маяк в густонаселённой аритами звёздной системе Думо, их второй столице. Вот ариты и проводят периодически вылазки, засылают своих диверсантов, уничтожают чужие корабли и пресекают любые попытки обосновать в Притта поселения. Но ариты меня заверили, что готовы прекратить эту агрессивную практику и наладить с механоидами нормальные отношения. В составе моей отправляющейся к механоидам делегации будет арит, так что вскоре состоится историческое знакомство давних соседей…

    Глава Красного Дома герцог Альберт ройл Клавдий тон Сид скончался в возрасте 34 лет.

    ВНИМАНИЕ! Недостаточно голосов для выбора нового главы Красного Дома. Проводится повторное голосование.

    ВНИМАНИЕ! Недостаточно голосов для выбора нового главы Красного Дома. Проводится повторное голосование.

    ВНИМАНИЕ! Красный Дом Империи прекращает своё существование.

    Мы с герцогом Такуро удивлённо переглянулись. Красный Дом распался. Разве так бывает?! Старик на экране срочно стал прощаться и отключился, и я его полностью понимал – не до бесед сейчас, когда в Империи творилось невесть что.

    * * *

    Вернувшаяся обратно на крутящееся кресло дочка задумчиво проговорила:

    – Натали ройл Круз получит пять миллиардов кредитов, Джоан ройл Реех десять. Папа, а сколько мне выделит Оранжевый Дом на развитие планеты Ял-II?

    Я не знал ответа на этот вопрос и предложил Ликанне самой спросить у главы Оранжевого Дома герцогини Сильвы ройл Джордж тон Месфель. Дочка кивнула и ушла приводить себя в надлежащий вид перед разговором с герцогиней. Я же после лечебных процедур почувствовал себя значительно лучше, поблагодарил Бионику и надел мундир. И весьма своевременно – в мою каюту, робко постучав, вошла маленькая кронпринцесса Синего Дома. Сильно смущаясь, Натали задала свой вопрос:

    – Дядя Георг, мне сообщили, что Синий Дом перечислит мне пять миллиардов. Но когда я попыталась связаться со своей кузиной герцогиней Овеллой, вместо неё ответила Криста. Ищущая Правду сказала, что все подробности выделения денег сообщите вы.

    К этому разговору я давно готовился и провёл не одну консультацию со своей сестрой, продумывая различные варианты. По моей просьбе Катерина ройл Унатари собрала подробную информацию о политической ситуации в Синем Доме. Малышку Натали в её притязаниях на трон поддерживала четверть населения, вот только ещё два месяца назад число её сторонников превышало сорок пять процентов. Недовольство быстро гасло, герцогиня Овелла действительно уверенно брала ситуацию в свои руки. Те графики и таблицы на экране, которые не заинтересовали мою дочь, как раз и были расчётами вариантов дальнейших событий в Синем Доме. Лишь прямое военное вмешательство Унатари в конфликт оставляло какие-то шансы сторонникам кронпринцессы Натали, во всех остальных случаях они терпели поражение самое позднее через полгода.

    – Садись, Натали, так как разговор предстоит долгий и весьма непростой. – Я указал рукой на освободившееся крутящееся кресло.

    Ничего не став скрывать от маленькой кронпринцессы, я рассказал ей правду о том, что глава Синего Дома видит в ней не любимую двоюродную сестру, а соперницу и угрозу для своей власти. Поведал, что одна из сильнейших Ищущих Правду Криста обещала любыми способами не допустить усиления влияния Натали в Синем Доме и даже предлагала мне деньги, чтобы я убил приехавшую к моей дочери в гости маленькую девочку. Поделился своими мыслями, что появление Натали на территориях Синего Дома отныне стало крайне опасным и, скорее всего, закончится её смертью. Закончил я свой монолог описанием самых последних событий:

    – Как ты уже знаешь, сегодня Красный Дом окончательно рухнул под натиском чужих. С политической точки зрения именно ты – наиболее пострадавшая в данной ситуации.

    – Какое вообще отношение ко мне имеет Красный Дом? – не поняла мою мысль маленькая принцесса.

    Я охотно объяснил кронпринцессе тонкости звёздной политики:

    – Все флоты Красного Дома разгромлены, чужих больше некому сдерживать. Многие звёздные системы оказались под угрозой быстрого захвата врагами, во все стороны с территорий Красного Дома хлынули потоки беженцев. А бежит ведь не только простой люд. Аристократы и промышленники, финансисты и правители сохранившихся звёздных систем ищут себе новых сюзеренов и покровителей. Даже в моё далёкое и малоизвестное Государство Унатари пожелали переселиться шестнадцать видных аристократов и многие богачи бывшего Красного Дома вместе со всеми семьями, слугами, сотрудниками компаний, деньгами и имуществом. Кроме них в Унатари вскоре прибудут десятки тысяч, а может, и сотни тысяч других беженцев из бывшего Красного Дома. И теперь представь, что будет твориться в Синем Доме, ближайшем соседе Красного?! Твоя политическая соперница герцогиня Овелла вскоре возьмёт под свою опеку множество звёздных систем и миллиарды людей, которые станут видеть в ней спасительницу и будут ей абсолютно лояльны. Политические позиции Овеллы резко усилятся, да и военные возможности также вырастут за счёт присоединённых остатков боевых флотов Красного Дома и миллионов солдат. А вот ты в этой ситуации откровенно проигрываешь – лояльные тебе политики и так в явном меньшинстве, а вскоре будут вынуждены подчиниться герцогине или погибнуть.

    Малышка сидела притихшая и испуганная, переваривая тяжёлую для себя информацию. Наконец она нашла в себе силы спросить:

    – И что же мне делать в сложившейся ситуации, дядя Георг? У меня немало верных сторонников в Синем Доме, и я не могу допустить, чтобы их уничтожила моя кузина.

    – Натали, я вижу два выхода. Первый – ты можешь начать войну за трон Синего Дома. У тебя есть союзники, у них имеются какие-то силы. Но мы с моей советницей Катериной ройл Унатари просчитывали этот вариант – ты и твои сторонники проиграете. Второй вариант более долгий и хитрый – мы вместе поговорим с твоей правящей кузиной и выторгуем максимально хорошие условия за твой полный отказ от притязаний на власть в Синем Доме. Мне говорили о готовности выделить тебе пять миллиардов, но эту сумму, подозреваю, можно ещё увеличить. Затем ты и твои сторонники выходят из Синего Дома и получают подданство Государства Унатари. Ты станешь принцессой Унатари и даже попадёшь в первую десятку претендентов на трон нового государства, твои же сторонники беспрепятственно смогут покинуть территории Синего Дома и перебраться в систему Хс.

    – Другими словами, дядя Георг, вы предлагаете мне сдаться без борьбы? – недовольно скривилась маленькая девочка.

    Но я отрицательно покачал головой:

    – Нет. Я лишь предлагаю поберечь лояльных тебе политиков и офицеров, не бросая их на убой, так как они – ценный человеческий ресурс, который тебе ещё пригодится в будущем. У тебя появилась новая богатая база – звёздная система Хс с семью миллиардами беззаветно преданных тебе обитателей. У тебя будут опытные советники и помощники. У тебя будут в достаточном количестве средства на развитие – кроме уже обещанных Синим Домом пяти миллиардов я выделю тебе ещё столько же из своего собственного кармана. Более того, я уже поговорил с Мариан Сабати и заручился её предварительным согласием. Одна из сильнейших Ищущих Правду Империи готова стать твоей и уберечь от козней кузины и её жуткой Кристы. Тебе нужно просто ждать и развивать свою систему, параллельно увеличивая мощь экономики Государства Унатари. И вот тут самое интересное – не думаешь же ты, на самом деле, что Синий Дом сможет справиться там, где спасовал Красный?

    Натали подняла на меня полные непонимания глаза, девочка явно не уловила мою мысль. Пришлось разжёвывать.

    – Пройдёт какое-то время, и однажды твоя кузина поймёт, что не способна остановить наступление чужих. Причём поймёт это не только сама Овелла, но и все её подданные, особенно беженцы бывшего Красного Дома, у которых ещё свежи будут воспоминания о пережитом ужасе. Тогда люди обратят свой взор на тех, кто смог бы их защитить. Никто в Империи не сражается с чужими настолько эффективно, как мой флот Унатари. Тут все как по волшебству вспомнят, что одна из принцесс Унатари была фактически насильно изгнана своей двоюродной сестрой из Синего Дома. Если не вспомнят сами, то моя сестра Катерина ройл Унатари своими репортажами оживит людям память. И тогда будущие подданные сами тебя призовут. Ты придёшь в роли спасительницы Синего Дома, приведя за своей спиной многотысячный объединённый флот Унатари и Роя. Уверяю, тебе даже не придётся драться за герцогский трон – силы будут настолько несоизмеримыми, что тебе его отдадут добровольно на блюдечке с голубой каёмочкой. Моя роль во всей этой истории – прогнать чужих. Твоя же – обеспечить мирный легитимный захват власти над Десятым, Одиннадцатым, Двенадцатым, Тринадцатым, Четырнадцатым и Пятнадцатым Секторами Периметра.

    Кронпринцесса задумалась и, проявив неожиданную для такого ребёнка мудрость, уточнила:

    – Планы действительно грандиозные. Но, ваше величество, а что достанется в итоге мне? Ведь понятно, что такую огромную добычу мне никто не позволит оставить себе, а собственных сил у меня не хватит удержать территории. К тому же у вашего величества подрастают трое родных детей, которым явно тоже что-то перепадёт.

    – Да, ты всё верно понимаешь, Натали. Твоей наградой станет любой из шести Секторов на твой собственный выбор. Или сразу два Сектора, если ты к тому моменту будешь обладать титулом Герцогини Роя.

    Девочка низко поклонилась мне и проговорила торжественным голосом:

    – Я принимаю ваш план и свою роль в нём, кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель. Готова немедленно оставить Синий Дом и принять клятву верности Государству Унатари. Только прошу избавить меня от неприятного разговора с моей кузиной и договориться с ней самостоятельно – видеть не желаю Овеллу и не собираюсь унижаться перед ней, выклянчивая более щедрые отступные. Пяти миллиардов от Синего Дома мне вполне достаточно.

    Через десять минут всё было улажено. Глава Синего Дома даже не пыталась скрывать своей радости от этой политической победы и без малейших колебаний перечислила мне затребованные тридцать миллиардов кредитов. Сразу после завершения разговора с герцогиней Овеллой я перевёл десять миллиардов кронпринцессе Натали ройл Круз тон Унатари.

    Как раз к этому моменту в каюту вернулась моя дочь. Ликанна с перекошенным от обиды лицом пылала гневом и с досады швырнула в стену пульт от экрана.

    – Папа, эта мерзкая карга герцогиня Сильва отказалась давать мне деньги! Ну что за сука! Да я эту жирную скрягу…

    Я прислонил палец к губам дочери, остановив излишне эмоциональную речь ребёнка, после чего недовольно покачал головой:

    – Кронпринцесса Ликанна ройл Георг тон Месфель-Унатари, мне придётся поговорить с преподавателями из колледжа Тронного Мира по поводу твоего лексикона. Подобные слова совершенно недопустимы из уст настоящей принцессы, как и неумение держать себя в руках. Мне, как отцу, крайне стыдно за твоё поведение.

    Лика сразу смутилась и опустила голову. Я же сменил тон и постарался успокоить расстроенную дочь:

    – Лика, признаюсь честно, я предполагал именно такой итог твоей беседы с герцогиней Сильвой. Главы Оранжевого Дома всегда отличались крайней скупостью, и престиж Великого Дома для них – совершенно пустой звук. К тому же «спящая тётя» Мариан Сабати, с которой вы прилетели сюда, в Декее, недавно хорошенько выпотрошила казну Оранжевого Дома. Так что, возможно, денег у герцогини Сильвы просто-напросто нет, а что и были, уже потрачены на войну. Но не переживай, Лика, я не допущу, чтобы моя родная дочь была в чём-то ущемлена по сравнению с другими кронпринцессами.

    Ликанна вздрогнула, взгляд её на пару секунд затуманился – явно девочка считывала что-то, видимое только ей одной. Потом зеленоволосая девчонка недоверчиво спросила:

    – Десять миллиардов? Но откуда?!

    – Это тебе подарок от меня, чтобы ты не уступала другим участницам соревнования Принцесс Роя. Моя первая советница Катерина ройл Унатари поможет тебе набрать команду опытных специалистов для развития планеты, да и сама лично будет подсказывать своими советами.

    Длинноногая девчонка радостно взвизгнула и повисла у меня на шее.

    Изменение репутации. Отношение к вам Ликанны ройл Месфель-Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: −19 (недовольство)

    Внимание: Ваша несовершеннолетняя дочь Ликанна желает покинуть фракцию Оранжевый Дом. Данное действие необратимо и требует согласования опекуна и родителя(ей).

    Опекун герцог Валеси ройл Унатари дал своё согласие.

    Разрешить Ликанне ройл Месфель-Унатари покинуть Оранжевый Дом (Да/Нет)?

    Я подумал секунд десять и дал своё отцовское разрешение, после чего получил ещё одну порцию сообщений об улучшении персонального отношения:

    Изменение репутации. Отношение к вам Ликанны ройл Месфель-Унатари улучшилось.

    Предполагаемое персональное отношение: −4 (безразличие)

    Когда счастливая Ликанна убежала делиться новостями со своими подружками, я обратился к улыбающейся Бионике, которая всё это время находилась в каюте и прекрасно понимала источник переданной Ликанне огромной суммы:

    – Бионика, у меня на примете есть ещё одна кронпринцесса, которая могла бы стать четвёртой Принцессой Роя и хозяйкой звёздной системы Фиа. Дейанна ройл Георг тон Месфель-Унатари ещё слишком мала, чтобы самостоятельно участвовать в соревновании, а её мать находится далеко и тоже не сможет помочь. Поэтому я хочу поручить тебе заняться звёздной системой Фиа. В твоём распоряжении будет шесть миллиардов насекомых и все андроиды, которых ты посчитаешь нужным привлечь к этой работе. Как и другие участницы, ты получишь десять миллиардов кредитов. Если справишься с заданием, я дам разрешение встроить тебе позволяющие выражать своё мнение импланты. Ты станешь первой из андроидов с такими вставками. Если же малышка Дея победит и станет Герцогиней Роя, даю слово, в Империи официально появится новая фракция «Андроиды Империи», и все политики и аристократы будут вынуждены считаться с вашим мнением.

    Моя прекрасная помощница замерла, на её лице отчётливо читались удивление и недоверие.

    – Хозяин, я готова принять этот вызов и вступить в борьбу. Но я, как ваш личный секретарь прекрасно осведомлена о состоянии финансов нового государства и всех проектах, требующих огромных денежных вливаний и замороженных из-за отсутствия средств. Поэтому я отказываюсь от предложенных десяти миллиардов – если андроидам дорога свобода, пусть они сами приложат усилия к её получению и соберут нужную сумму. Но я не могу не задать напрашивающийся вопрос – у вашего величества есть ещё один ребёнок. Он тоже будет участвовать?

    – Новорождённый Георг не стал кронпринцем Империи и уж тем более он не Принцесса Роя, так что не сможет участвовать в соревновании. Но не переживай, Бионика, мой сын не останется без владений. Когда Государство Унатари победит в войне (а мы победим, я тебе обещаю), маленький Георг получит себе столицу Оранжевого Дома. Но только это пока секрет.

    Белокурая очаровательная девушка-андроид лукаво улыбнулась, продемонстрировав накрашенные алой помадой губки и безупречные белоснежные зубы:

    – Вы же знаете, кронпринц, я умею хранить тайны.

    * * *

    – Гроссадмирал, вас вызывает Королева Роя, – перевела Бионика сообщение капитана.

    Этого вызова я давно ждал. С момента окончания большого совещания с адмиралами Роя прошло уже двое суток, а исеек-прайм Най Игир так и не ответила ни на одно из моих высказанных предложений. Я даже уже начал переживать, что Най Игир совсем не интересуется делами в своём звёздном королевстве или решила отказаться от ранее достигнутых на Декее договорённостей. Даже самовольный «угон» мною линкора «Мерееш» из флота Вирхо не заставил Королеву Роя связаться со мной. Нет, я честно испросил у неё разрешения использовать «Мерееш» в качестве основного корабля отправляющейся к Механоидам дипломатической миссии, но ответа не получил и действовал на свой страх и риск.

    Экран просветлел. Най Игир в таком ракурсе снова казалась небольшой изящной бабочкой, а белёсая масса за её спиной – каким-то фоном, а не огромным брюшком насекомого.

    – Кронпринц Георг, прошу извинить за задержку с ответом. Я питалась и не могла прервать этот важный процесс.

    Я постарался скрыть своё удивление. Двое суток питалась?! Хотя… с таким огромным, битком набитым созревающими яйцами брюхом быстрее, наверное, и не получилось бы.

    – Королева, не нужно извинений. На вас лежит огромнейшая ответственность – возрождение своей расы, и потому обеспечение будущих детей всеми необходимыми питательными веществами является приоритетной задачей.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек-Прайм +23 (благосклонность)

    – Мне передали, что произошло на совете адмиралов. Правитель Унатари безвозмездно передал Рою массу уникальных военных технологий – мгновенно восстанавливающиеся энергетические экраны, новые боевые дроны, чертежи двигателей фрегатов чужих и высокоэффективное оружие для штурмовых отрядов. Виднейшие учёные исеек-миноры уже дали свою оценку этому подарку – такие знания бесценны. Даже за тысячу лет Рой не смог бы самостоятельно придумать эти технологии. Для их понимания требовались редчайшие трофеи чужих, добыть которые практически невозможно. Признаться, я удивлена, кронпринц Георг. Снова, как и с изумрудами Сиваллы, правитель Унатари дарит Рою фантастически ценные подарки. Промышленность Роя сделает всё возможное, чтобы переоборудовать боевые корабли к началу контратаки. Я же со своей стороны одобряю использование моих подданных исеек-аритов в тайных операциях Унатари. Даю «добро» на создание специальных групп исеек-мажоров для ментальной подкачки и усиления Ищущих Правду вашего государства. Разрешаю свободный проход кораблей Унатари через территории Роя. Гарантирую передачу информационных сообщений через нашу систему варп-маяков. Также я даю согласие на использование кораблей флота Вирхо для дипломатической миссии людей.

    – А что насчёт военного союза Роя и Унатари? – задал я самый главный для меня вопрос, но тут Най Игир совсем по-человечески отрицательно помотала головой:

    – Я пока не готова дать своё согласие. Это не отказ, просто данный вопрос слишком сложный, и Рою требуется время на обдумывание последствий столь важного шага. К тому же, не в обиду будет сказано, правитель Унатари наглядно демонстрировал способность принимать крайне нестандартные решения. А потому Рой опасается быть насильно втянутым в войну с противником, всех сил и возможностей которого не понимает. Ответ на возможность заключения военного союза будет дан позднее, но сроков я назвать не могу.

    Я слегка поклонился Королеве Роя, принимая такое её решение. Най Игир также в ответ слегка поклонилась и проговорила:

    – Моё брюшко с каждым часом становится всё крупнее. Всё реже и реже я смогу выделять время для управления государством и для общения. Наступит день, когда я вообще буду вынуждена питаться непрерывно для сохранения потомства. Кронпринц Георг, возможно, это наша последняя беседа. Как я уже говорила, я не хочу оставаться кому-то обязанной. И у меня есть подарок для вашей супруги Мии ройл Унатари, которым я хотела бы отблагодарить её за прекрасные изумруды. Мой советник Триассс Зесс доставит подарок на Унатари. Что же до военного союза – я дам ответ на это предложение ещё до рождения моих детей.

    Экран погас. Разговор с Королевой Роя оставил у меня какие-то смешанные чувства. С одной стороны, Най Игир согласилась почти со всеми моими инициативами и даже не стала отвергать возможность военного союза. С другой же, в словах Королевы Роя сквозила какая-то неуверенность и даже обречённость. Я выразил эту мысль вслух, мой секретарь продублировала эти слова на язык исееков.

    Находящийся в комнате Россс пошевелился, словно клок сырого тумана переместило ветром или сдвинулась пластина прозрачного хрусталя. Фобос перевёл для меня стрекотание своего напарника:

    – Через сто пять дней по времени людей у Королевы Роя созреют яйца, и она отложит свою первую и единственную кладку. До этого момента Най Игир постарается завершить все дела и передаст власть Рою.

    – Не понял. Она перестанет быть Королевой? А что будет с Най Игир после откладывания яиц?

    Бионика перевела мой вопрос. Россс ответил далеко не сразу, а потом разразился какой-то длинной резкой трелью и склонился, сложив конечности и опустившись на пол, после чего пропал из виду. Ещё до получения перевода на язык людей я предположил основную мысль этого сообщения. И не ошибся.

    – Най Игир не переживёт откладывания яиц. Лучшие генетики исеек-миноры предупредили Королеву Роя об этом ещё до спаривания. Королева могла править и три, и даже четыре длинных года, но решила возродить расу исеек-праймов ценой собственной жизни. Об этом самопожертвовании знает весь Рой, каждый из исееков. В Най Игир воплотился сам дух нашей древней расы, и ни один из правителей Роя не имел такой абсолютной поддержки. Любое слово Най Игир – закон для всех подданных.

    Я выслушал эту информацию стоя, а потом проговорил в тёмный, давно погасший экран:

    – Времени крайне мало, но я постараюсь сделать так, чтобы Королева Най Игир успела увидеть освобождение всех захваченных чужими систем Роя!

    * * *

    Механоиды меня изначально разочаровали. В «таинственной» системе Притта мы вообще никого не встретили, нашли лишь необитаемый автоматический варп-маяк постройки аритов. Совершив варп-прыжок к следующей по маршруту системе Джейб, мы увидели механоидов – неподвижно зависшие в космосе три сферы трёхсотметрового диаметра, не подающие никаких признаков активности. Внешние видеокамеры помогли во всех подробностях рассмотреть эти странные полусущества-полуконструкции – пустотелые металлические каркасы-фуллерены, сквозь которые можно было разглядеть далёкие звёзды. Приближение картинки позволяло увидеть движение каких-то механизмов звездолётов – по каркасам медленно двигались поршни или кольцевые лифты, на узлах-сочленениях угадывались работающие двигатели. И всё, просто зависшие в космосе три сферических каркаса. Я ожидал увидеть нечто более интересное, поэтому не сдержал слов разочарования – вот стоило собирать большую дипломатическую миссию и лететь такое расстояние, чтобы поглазеть на шевелящиеся каркасы?!

    Первым на странности обратил внимание капитан нашего линкора – в системе Джейб не оказалось варп-маяка! Точнее, маяком служил сам сферический механоид, являясь при этом одновременно разумным кораблём. Он отвечал на посылаемые нами запросы, но ограничивался односложными ответами. Себя корабль-маяк называл «Одиннадцатый», а вот двух других механоидов вовлечь в наш разговор не получилось.

    Информацию об аритах в системе Притта сферические существа выслушали, но никак не прокомментировали. На предложение посетить системы аритов сферы ответили отказом. На информацию о вторжении чужих не отреагировали, предложение объединиться для борьбы с захватчиками отклонили. На просьбу пропускать корабли людей и исееков через свою территорию механоиды ответили: «Вы уже и так летаете». Всё это было скучно и неинформативно. А потому явным диссонансом выбивался неожиданно длинный развёрнутый ответ механоидов на предложение ретранслировать информационные сообщения Роя и Унатари:

    – Это возможно, но накладывает на нас определённые неудобства. Ведь отныне в любой момент времени в каждой из звёздных систем цепочки должен находиться хотя бы один из механоидов, а такое бывает не всегда.

    Сказанное не сразу дошло до меня. Когда же я сообразил, что только что услышал, то сердце забилось в груди от волнения. Я постарался взять себя в руки и уточнил ровным голосом:

    – Одиннадцатый, ты говоришь, что временами все механоиды одновременно покидают какие-то звёздные системы. Как же вы тогда возвращаетесь обратно, ведь варп-маяков в ваших системах нет?

    – Механоиды способны рассчитать координаты для открытия варп-туннеля в систему, в которой уже побывали. Перед этим в нужной звёздной системе нужно «заякориться» – считать местные координаты и определить константы для всех двадцати семи уравнений пространства. Якорь постепенно слабеет – усиливаются расхождения, в расчетах появляются ошибки. Прыжок на устаревшие координаты очень рискован и скорее всего закончится гибелью.

    – Одиннадцатый, и как долго обычно действует якорь? – поинтересовался я.

    – По вашему времяисчислению около восьми месяцев.

    Мне не нужно было пояснять находящимся рядом Бионике и Мариан Сабати, что мы только что услышали. Механоиды были способны определять координаты для прыжка в закрытые системы с выключенными варп-маяками, если они побывали там в предыдущие восемь месяцев! Это же «отмычка» от существующих методов защиты территорий!

    – Одиннадцатый, передача информационных сигналов для нас важна, но мы не хотим доставлять вам неудобства и вынуждать присутствовать механоидов во всех системах цепочки. Что, если для вашего и нашего удобства мы установим обычные варп-маяки на ваших территориях, чтобы не привязывать механоидов к определённым системам?

    – Ваше право. Возражений с нашей стороны нет.

    – Спасибо тебе, Одиннадцатый. Скажи, чем я могу отблагодарить вашу расу за содействие? Что вообще нужно механоидам? Ресурсы, знания о далёких мирах, новые технологии?

    – Всё перечисленное интересно.

    Закрыв глаза, я глубоко вздохнул и предложил собеседнику:

    – Одиннадцатый, я приглашаю тебя присоединиться к моему флоту. Ты посетишь множество новых звёздных систем, узнаешь массу новой информации, получишь нужные тебе и твоей расе знания и ресурсы. Если кто-то ещё из механоидов пожелает составить тебе компанию, буду только рад.

    Прошло более минуты, прежде чем последовал ответ:

    – Предложение принято. Ретрансляция информационных сообщений начнётся через семнадцать секунд. За новыми знаниями отправятся Одиннадцатый и Седьмой.

    Многократно запиликал сигнал, оповещающий о приходе личного сообщения – введённая Оранжевым Домом информационная блокада оказалась прорвана, посыпались скопившиеся за последние двое суток письма. Я предоставил Бионике разгребать эту кучу, но моя секретарь вдруг замерла, и на её лице появилась странная улыбка.

    – Хозяин, уверена, вам лучше лично ответить на данное сообщение. Отметила его в почте.

    Я открыл внутренний интерфейс, переключился на вкладку личных сообщений и тоже не смог сдержать улыбку.

    «Мой принц, признаю свою неправоту и самонадеянность. Огромной ошибкой с моей стороны было считать себя великим флотоводцем только потому, что я имел честь присутствовать во флоте вашего высочества во время громких побед. Прошу возможности вернуться к исполнению своих обязанностей в роли помощника вашего нового командующего флотом.

    P. S. Поимели чужие нас очень жёстко.

    P. P. S. Кронпринц, у чужих появились свои стелс-бомберы.

    Бывший командующий бывшим флотом Четырнадцатого Сектора бывшего Красного Дома.

    Адмирал Киро Сабуто».

    Контратака

    За две недели до «времени икс» я провёл на флагмане «Толстушка Джоан» заседание командующих всех флотов Унатари и Роя, а также пригласил на него генералов исееков. В штабе флота на огромной светящейся голограмме отображались территории Роя – зелёные маркеры обозначали свободные от врага системы, красные – цель нашей атаки, девять оккупированных чужими. С закреплённым возле рта микрофоном и лазерной указкой в руке я расставлял на тактической карте маркеры готовящихся к атаке флотов и сразу же опрашивал адмиралов, выясняя состояние готовности кораблей и ставя конкретные задачи перед каждым из подразделений.

    – В первой фазе атаки мы наносим одновременный удар сразу по пяти звёздным системам чужих: Хе, Лобь, Айсар, Собь и Хрё. Ситуацию во всех этих системах постоянно контролируют наши фрегаты-невидимки, так что сюрпризов со стороны врага не ожидается. Наиболее крупные силы чужих противостоят нам в системе Собь – восемьдесят звездолётов с двумя «Бегемотами». Ими займусь я сам, со мной будет лёгкий флот Унатари при поддержке всех трёх кэриеров. Атакой со стороны системы Кии мы свяжем основные силы противника боем и постараемся не допустить бегства «Бегемотов». К сожалению, уничтожать линкоры чужих придётся по старинке – нельзя допустить, чтобы противник столь рано узнал о наших новых военных разработках и передал информацию своей Королеве. Поэтому со мной пойдут два десантных «Триа» – помогут при штурме «Бегемотов», захватят станцию, а затем выгрузят десант на планету Собь-5.

    Тут я сделал паузу, поискал глазами среди собравшихся огромного исеек-минора и представил своего знакомого:

    – Генерал Савассс Ях на основании данных космической разведки разработал план захвата плацдармов на поверхности планеты Собь-5. Я прошу его прокомментировать свои выводы.

    Длинная многоножка выползла вперёд в центр зала и, перещелкивая с помощью ручного пульта кадры на экранах, стала показывать снимки объектов обороны чужих, комментируя каждое изображение. Озвученные генералом расчёты откровенно пугали – до семидесяти процентов десантных модулей будут сбиты противником ещё на стадии прохождения атмосферы, двадцать пять процентов десантников погибнут при развёртывании защитных экранов над зонами высадки. Лишь после этого потери живой силы в единицу времени сократятся, а выжившие будут способны принять новые группы десанта на контролируемых плацдармах. Я снова взял слово:

    – Все вы знаете, что я стараюсь избегать больших потерь. Но в данном случае мы не можем ждать, пока подойдут линкоры остальных флотов и подавят системы ПВО противника. Все наши тяжелые калибры будут плотно задействованы на других направлениях атаки, ожидать же от лёгких крейсеров эффективной работы по наземным целям не приходится. Поэтому потери первой волны десанта исеек-доминантов на Собь-5 будут огромными… Высадившимся же бойцам придётся продержаться тринадцать часов до подхода подкрепления – десанта второй волны. К моменту появления помощи количество выживших будет измеряться уже не тысячами, а сотнями, если не десятками…

    – Это есть война, и потерять сольдат на война неизбежьно, – прокомментировал адмирал Хераиссс Веж мои слова, и остальные исееки согласились с ним.

    Я внимательно выслушал собравшихся, возражений к плану атаки по линии Кии – Собь не было. Адмиралы и генералы абсолютно не страшились потери сотен тысяч бойцов богомолов и лишь опасались, что вражеские «Бегемоты» смогут уйти из звёздной системы Собь и появиться на других участках фронта.

    – За «Бегемоты» не переживайте, мы их удержим, – проговорил я, когда все желающие уже высказались. – Что же касательно десантников… Я знаю обычаи Роя – проще и дешевле вырастить нового богомола, чем вылечить израненного. Но я привык ценить своих бойцов. Поэтому слушайте моё решение – для атаки Собь-5 мне потребуются лучшие из лучших десантников исеек-доминантов. Те из них, кто сумеет удержать плацдарм и останется жив, заслужит ярко-красную окраску панциря и почётную белую полосу через грудь, означающую право на лечение. Если у Роя не будет возможностей заниматься ранеными бойцами, Государство Унатари позаботится о них. Я считаю, что герои должны служить живым примером для остальных, а не обедом для тех, кто пришёл за ними на всё готовое.

    Изменение репутации. Отношение к вам расы Исеек улучшилось.

    Отношение к вам расы Исеек Доминанта +42 (уважение)

    Отношение к вам расы Исеек-Прайм +24 (благосклонность)

    Судя по всему, нововведение было принято Роем весьма позитивно. Более того, генералы посовещались между собой и предложили ввести общее правило для всех десантных операций Роя – бойцы первой волны ещё до высадки получают право на устрашающую красную окраску, а количество белых полос на панцире будет символизировать количество высадок.

    Затем я объяснил собравшимся задачи других флотов, наступающих по другим направлениям. По линии Хе – Хрё атакует тяжёлый состав флота Унатари, усиленный пограничным флотом Яйхо. Четыреста пятьдесят боевых звездолётов, из которых шесть линкоров и сорок тяжёлых крейсеров должны были без проблем смести заслон из жалких одиннадцати фрегатов и эсминцев чужих. Адмирал Майк тон Акад головой ручался, что справится с задачей.

    По линии Арит – Хе адмирал Хераиссс Веж поведёт флот Юхо, состоящий преимущественно из кораблей исеек-аритов. Поддержку ему окажет флот Фастел. Разведка сообщала, что в системе Хе находится лишь четыре «Метеора» чужих, так что проблем на этом направлении также не ожидалось.

    По линии Беж – Лобь адмирал Киро Сабуто поведёт Красно-Синий флот, состоящий из остатков флота Четырнадцатого Сектора Красного Дома и примкнувших к нему боевых звездолётов, капитаны которых покинули Синий Дом вслед за кронпринцессой Натали. Поддержку ему будет оказывать эскадрилья Дихо. На этом направлении разведка вообще не обнаружила противника, но я несколько исказил отчёт и сообщил об одиннадцати лёгких кораблях чужих, чтобы мои капитаны не расслаблялись.

    И, наконец, основные силы Роя – тяжёлый флот Вирхо и штурмовой флот Айхо общей численностью в тысячу двести звездолётов, из которых одиннадцать линкоров «Мереш» и семьдесят тяжёлых крейсеров «Легаш». Эти силы я отдал адмиралу Массс Ажжу, как самому опытному из адмиралов Роя. Противостоять ему в системе Скопление Айсар будут двадцать шесть кораблей чужих, из которых сразу шесть «Кувалд».

    – Массс Ажж, твоё направление – одно из самых трудных, но я рассчитываю на твои способности. У тебя пятидесятикратное преимущество в численности кораблей и тридцатикратное в весе залпа, так что победу ты одержишь в любом случае. Но твоя задача не просто победить, а сделать это с минимальными потерями, так как я очень рассчитываю на твои корабли при дальнейшем наступлении. Я лично проведу тренировки твоего флота, чтобы до каждого насекомого дошло на уровне рефлексов, как сражаться с «Кувалдами», как сбивать назойливые «Метеоры» и что делать с «Отшельниками» и «Аскетами».

    После постановки задач я озвучил главное требование – через пять дней с начала контратаки все системы Роя должны быть очищены от звездолётов чужих. После этого двенадцать «Триа» под охраной фрегатов будут заниматься переброской десанта для наземных операций и освобождением планет Роя, а остальные боевые звездолёты всех флотов соберутся в системе Ухсс и совершат прыжок на территорию чужих.

    – Мои разведчики исследовали более двадцати звёздных систем чужих, составили карту варп-маяков и углубились на пять и более прыжков от территорий Роя. Значительных сил чужих разведка не обнаружила, зато нашла верфи лёгких кораблей и многочисленные свидетельства имевшихся там активных боевых действий. Судя по обломкам звездолётов незнакомых конструкций в космосе и следам разрушений на поверхности планет, там совсем ещё недавно жила какая-то разумная раса. Но она уже уничтожена чужими, верфи захвачены и используются для производства «Метеоров». Подозреваю, что дальше мы найдём и места постройки тяжёлых и сверхтяжёлых кораблей противника. Именно уничтожением всей этой инфраструктуры наш объединённый флот и займётся. Наша же главная задача – заставить «Королеву» чужих прийти на защиту своих территорий и атаковать её.

    Огромный чёрный исеек-доминант Массс Ажж шагнул вперёд и низко поклонился. Бионика перевела стрекотание насекомого:

    – Гроссадмирал Георг, я рискну повторить свой вопрос, который задал на встрече у Най Игир. Как вообще возможно уничтожить столь огромный непробиваемый корабль чужих, как «Королева»?

    – Есть один способ… – Я поискал глазами Мариан Сабати с Флорианной и подозвал обеих Ищущих Правду ближе.

    Появление Мариан Сабати особого интереса у собравшихся не вызвало – исееки её практически не знали. Но когда укутанная в мрачную тёмную мантию парализованная Флора в сопровождении неизменной четвёрки исеек-мажоров медленно двинулась вперёд на своём летающем кресле, я увидел любопытнейшую картину – сперва Хераиссс Веж и Киро Сабуто, а вслед за ними другие адмиралы и генералы всех рас уважительно преклонили колени перед маленькой Ищущей Правду.

    «Мой принц, мне даже неудобно. Я чувствую их общий настрой – собравшиеся надеются на меня, считают меня талисманом удачи и символом ваших побед. Они искренне верят в моё могущество».

    Мариан Сабати при виде оказываемых малышке почестей удивлённо фыркнула, но ничего не сказала. Я же продолжил свою мысль:

    – «Королева» чужих каждый раз пробовала проводить ментальные атаки. Не думаю, что при следующей нашей встрече она изменит свои привычки. Как псионик, «Королева» достаточно слаба, обычный человек с хорошей силой воли вполне справляется с отражением внушения. Поэтому Ищущие Правду подловят «Королеву» во время ментальной атаки и сами, объединив усилия, нанесут ей удар.

    Мариан Сабати состроила удивлённую и даже несколько недовольную гримасу, внимательно посмотрела на Флорианну, а потом обратилась ко мне:

    – Кронпринц Георг, я ценю ваше доверие, но где гарантия, что мы вдвоём с этой малышкой справимся против такого жуткого монстра?

    – Разве я говорил что-то про «вдвоём»? – улыбнулся я этой красивой и опасной женщине. – На флагмане «Толстушка Джоан» весь семнадцатый этаж отдан под исеек-мажоров. Там собралось свыше трёхсот наиболее ментально сильных особей, которые помогут вам накачкой энергии. Сейчас исеек-мажоры ещё только тренируются работать в группе, но уже виден большой потенциал этого живого инструмента. Сто исеек-мажоров будут подкачивать Флору, сто тебя.

    – А остальные? – Мариан Сабати задумалась на секунду, после чего расплылась в хищной улыбке-оскале. – С нами будет Мия?

    Я заметил, как возбуждённо стали переговариваться исееки в зале. Не было никакого сомнения, что это имя им хорошо знакомо.

    – Да, Мия будет участвовать, – подтвердил я. – Но даже не моя смертоносная супруга будет на острие атаки. С нами будет Криста – древнейшая Ищущая Правду согласилась помочь уничтожить Королеву чужих. Это было непросто, но посол Государства Унатари в Синем Доме Паола тон Акад смогла уговорить свою родную прабабку помочь нам. Более того, Криста обещала привлечь к атаке несколько своих друзей-псиоников.

    «Мой принц, я вижу изъян в вашем плане. Из-за введённой Оранжевым Домом информационной блокады Криста будет доступна всего лишь несколько минут каждые семьдесят часов, пока виден маяк аритов из систем Механоидов».

    Это было действительно так, и моя сестра Катерина уже указывала на это тонкое место в моих планах. Поэтому, пока остальные собравшиеся это не сообразили, я сам решил отметить этот изъян:

    – Существует важный нюанс, который ставит под угрозу весь наш план атаки «Королевы» чужих – информационная блокада, которую ввёл Оранжевый Дом против Унатари и Роя. Из-за этой блокады Ищущие Правду из разных регионов не могут работать сообща. А потому в оставшиеся до контратаки две недели эту проблему необходимо устранить. Королева Роя Най Игир отмечала, что я известен своими нестандартными решениями. Так вот, слушайте очередной такой нестандартный шаг – все флоты Роя и Унатари сегодня же отправятся в систему Сивалла, после чего все вместе одновременно совершат прыжок в звёздную систему Форпост-4 Девятого Сектора Периметра, координаты для открытия варп-туннеля я смогу предоставить. Я прекрасно знаю, что Рой не воюет против Оранжевого Дома, а потому не требую от исееков вмешиваться в то, что будет происходить в звёздной системе Форпост-4. Но корабли Роя обязаны прибыть в Девятый Сектор, это приказ Гроссадмирала Роя!

    * * *

    Айна поставила передо мной чашечку бодрящего напитка из обжаренных орешков фиро. Моя сестра от своей порции «кофе» отказалась. Вообще Катерина сегодня выглядела на редкость рассеянной и излишне взволнованной. На мой прямой вопрос о причине такого задумчивого состояния сестра лишь пожала плечами.

    – Не нравится мне всё это, Георг. Успех наших действий зависит от факторов, на которые мы не можем повлиять. Я понимаю твою задумку – прижать Светлану тон Месфель с её флотом и выторговать от Оранжевого Дома определённые уступки. Но что, если флота Девятого Сектора Периметра в системе Форпост-4 не окажется?

    – Там он, сестрёнка, и никуда уже не денется. Этот флот видел Одиннадцатый, когда механоид возвращался обратно через Девятый Сектор. Да и парализованная Флорианна подтверждает, что флот по-прежнему стоит там.

    Катерина задумчиво покрутила прядь волос и высказала своё мнение:

    – Брат, я соглашусь с тобой, что план может сработать. Светлана тон Месфель очень амбициозная, и у неё больше нет никакого стимула хранить верность Оранжевому Дому. К тому же она не знает, что корабли Роя не пойдут в атаку, и увидит лишь пятикратное преимущество противника. Между разгромом, какой ты ей непременно устроишь при таком соотношении сил, и какими-то политическими уступками она однозначно выберет второе. Да, она согласится на отмену блокады.

    – Сестра, я хочу от неё большего, чем просто политические уступки. Светлана тон Месфель не может знать, что мы крайне скованы по времени. Она посчитает, что началось полноценное вторжение Государства Унатари в Девятый Сектор, отключённые варп-маяки нас почему-то не сдерживают, и мы будем захватывать одну систему за другой, пока не займём весь регион. Ты хорошо знаешь Светлану, и я хочу, чтобы ты с ней поговорила с глазу на глаз. Обещай ей титул, деньги, славу, звёздные системы – всё, что угодно, но мне нужно, чтобы она перешла на нашу сторону. Флот Девятого Сектора – единственная серьёзная военная сила в регионе, а все эти многочисленные мелкие аристократы – просто флюгеры и сразу сменят ориентацию, как только увидят, что политический ветер изменился и их единственная защитница перешла в Унатари.

    – Я постараюсь, Георг, но ничего гарантировать не могу. – Сестра устало откинулась на спинку кресла. – Прямо чувствую, что напряжение все последние дни нарастает, словно пружина сжимается перед тем, как распрямиться. Брат, ты очень многое поставил на карту, но часть решений основана исключительно на интуиции, а вовсе не на точных расчётах или здравом смысле. А что, если «Королева» чужих не покинет Гимору? Или не станет атаковать ментально? Или атакует, но Ищущие Правду с ней не справятся? Или другой пример – вот зачем нужно было давать новейшие технологии Рою? Ради призрачных баллов лояльности с Королевой? Но Най Игир вскоре умрёт, и все дивиденды от твоего поступка пропадут. В далёкой же перспективе ты усилил опасного соседа, который однажды может посчитать себя достаточно сильным, чтобы перестать считаться с нами.

    Я промолчал, так как возразить сестре было нечего. Да, я ставил именно на повышение лояльности Королевы Роя, надеясь «прокачать» персональные отношения с Най Игир, а потому известие о её скорой кончине стало для меня крайне неприятным сюрпризом.

    – Ладно, Георг, пошли уже в штаб, десять минут до выхода флота из варп-туннеля.

    Допив остатки уже холодного «кофе», я проследовал на своё рабочее место в штабе флота. Тут сегодня было оживлённо – боевые офицеры «Толстушки Джоан» явно истосковались по настоящему делу за девять месяцев спокойствия, а потому были возбуждены и воспринимали конфликт с Оранжевым Домом как отличный повод вернуться к активной жизни.

    – По местам, господа офицеры. Включаемся в работу. Проверить все системы. Сразу по выходе из варп-туннеля мне нужен тактический грид, флот Фастел и Красно-Синий отметить как наши корабли, весь Рой как союзные. У противника два линкора типа «Монарх» – «Светлана Великолепная» и «Светлана тон Месфель». Приоритетная задача схватить оба линкора дизрапторами, ни при каких условиях они не должны уйти. И вообще действуем собрано – у противника пятьсот кораблей, это достаточно серьёзно.

    – Тридцать секунд до начала, – чётко произнёс сидящий слева от меня офицер-тактик Макс Грегор, назначенный моим помощником.

    Всё верно, помощник и должен был предупредить командующего о скором выходе корабля в обычное пространство, но я поймал себя на мысли, что присутствие этого офицера меня раздражает. Нет, Макс – талантливый тактик, один из лучших во всём флоте Унатари. Однако я настолько привык, что на его месте должна сидеть Николь Савойя, что вообще любой другой офицер вызывал бы у меня дискомфорт. Чтобы не показать подчинённым своего беспочвенного раздражения, я повернулся в сторону своей синтетической переводчицы:

    – Бионика, как выйдем, пробей по своим каналам, где находятся командиры флота Девятого Сектора. Меня интересует сама Светлана тон Месфель, а также её старшие офицеры.

    – Будет сделано, ваше величество, – заверила меня девушка-андроид.

    Время! Мы вывалились в систему Форпост-4 в семидесяти километрах от пограничной станции, в непосредственной близости от замерших кораблей Девятого Сектора.

    – Кэриеры, выпускаем «Пиявок»! Фрегаты, вперёд! По две сетки и дизраптору на каждый малый корабль. Тяжи, выходим на дистанцию стрельбы, но огонь не открывать! «Проклятия», на месте не стоим, взять линкоры дизрапторами, накладывайте сразу нейтрализаторы энергии. Электроника, глушите антимелочь противника!

    – Кронпринц, корабли Роя почему-то тоже выполняют ваши приказы! – Макс Грегор обратил моё внимание на странное поведение союзников.

    Действительно, порядка тысячи «Саф» кинулись вперёд и плотным облаком накрыли флот Девятого Сектора, плотно зафиксировав все корабли стазисными сетками и дизрапторами. Но стрельбу корабли Роя также не открывали, как и мои корабли.

    – Мой принц, командующая Светлана тон Месфель найдена на линкоре «Светлана тон Месфель», принимает душ. Оба адмирала также обнаружены на этом линкоре, спят в своих каютах. На схеме я указала места расположения указанных лиц, – Бионика вывела на большом экране макет линкора проекта «Монарх» в разрезе, три ярко-красных метки указывали на местонахождение командиров противника. – Я заблокировала все двери на их флагмане и отключила внутреннюю связь.

    – Отлично! Бионика, разблокируй вот эту шлюзовую дверь, мы высадим группы захвата. Генерал Савассс Ях, срочно доставить мне сюда указанных людей живыми и здоровыми!

    Я увидел на тактической карте, как ближайший «Триа» выстрелил в сторону линкора противника десяток управляемых десантных модулей. Все отмеченные красными маркерами корабли Девятого Сектора до сих пор стояли неподвижно. Пожалуй, пока оцепенение наших врагов не прошло, настала пора уже и заговорить с ними. Я взял микрофон и приказал вывести меня на общий канал:

    – Внимание! Говорит Георг ройл Инокий тон Месфель, командующий флотом Унатари. Приказываю всем кораблям флота Девятого Сектора Периметра сохранять неподвижность. Любой звездолёт, который попытается включить двигатели или активировать вооружение, будет немедленно уничтожен. Напоминаю, что мы находимся в состоянии войны, так что отнеситесь к этим словам максимально серьёзно и не провоцируйте моих бойцов. Сейчас я проведу переговоры с командующей флотом Светланой тон Месфель и её старшими офицерами, на основании которых приму решение о дальнейших действиях. В любом случае гарантирую сохранение жизни тем, кто не будет пытаться нарушать объявленные мною правила. Слово кронпринца Империи!

    Я вынужден был прекратить свою речь, так как в зал штаба флота ворвалось несколько крупных исеек-доминантов. Богомолы достаточно небрежно швырнули передо мной на пол три серебристых надутых воздухом мешка и замерли неподвижно, ожидая дальнейших распоряжений. Я в растерянности смотрел на принесённую насекомыми добычу, не понимая смысла всего этого действа, пока один из мешков не зашевелился. Только тогда я сообразил, что находится внутри, и весело расхохотался. Посмотрев на таймер, я прокомментировал сквозь смех:

    – Всего четыре минуты семнадцать секунд прошло с момента нашего появления в системе Форпост-4, а все руководители полутысячной армады противника уже пленены и доставлены командующему! Уверен, нескоро ещё этот рекорд будет побит!

    Попори-де-Кача проявился из невидимости и один за другим выдернул шнуры воздушных клапанов, мешки для транспортировки хрупких грузов сразу же стали сдуваться. Из двух, щурясь от яркого света и сильно смущаясь, вылезли немолодые мужчины спортивного телосложения, оба лишь в нижнем белье.

    Я считал информацию о каждом: адмирал Важек Лаваэль и адмирал Стефан Антри-Месфель. Старые вояки, но громких достижений за ними не числилось, да и известность была не ахти. Обитательница же последнего мешка что-то не спешила выбираться наружу.

    – Вы что, даже не дали ей одеться после душа? Ну, вы и звери! – проговорила возмущённо Катерина, направляясь к пленнице и на ходу снимая с себя куртку. – Светлана, накинь на себя, и пойдём в мою каюту, я тебе нормальную одежду выдам.

    Того, что произошло дальше, я совершенно не ожидал – обнажённая командующая флотом Девятого Сектора резко встала, выхватила у Катерины из напоясной кобуры лазерный пистолет и, схватив мою сестру за шею и прикрываясь заложницей, стала отходить спиной к стене.

    – Все назад, или я прострелю ей башку! Ты уже думал, Георг, что снова победил? Посмотрим, насколько ты сможешь радоваться своей победе, когда твоя сестра умрёт! Прикажи своим хамелеонам проявиться и не подходить ко мне, иначе я вышибу ей мозги!

    Попори-де-Кача негромко свистнул, и рядом с ним проявилось трое хамелеонов. Насколько я понимал, ещё трое находились в невидимости где-то в зале. В это время моя сестра Катерина, несмотря на отчаянное положение, старалась сохранять спокойствие и даже попыталась уговорить удерживающую её женщину:

    – Остановись, Светлана! Мы ведь пришли предложить тебе титул, власть и деньги! Лучшие из систем Девятого Сектора могут стать твоими!

    – Не нужно мне от вас никаких подачек! После всех пертурбаций последних дней очередь аристократов Оранжевого Дома очень сильно продвинулась вперёд, и я уже пятая к трону. А сейчас стану четвёртой, когда Георг отзовёт права кронпринцессы Деи. А он сделает это, иначе я прострелю его сестре голову! И всё, впереди меня останутся только старики. Так зачем мне ваши жалкие подачки, когда однажды я стану главой Оранжевого Дома! Нет, это не я проиграла, а ты, Георг! Ты уведёшь свои корабли из моего региона и выполнишь все остальные мои условия!

    «Она не в себе, Георг. И действительно готова убить заложницу, если ты не согласишься на все её требования. А этих требований с каждой минутой будет становиться всё больше, так как она почувствовала себя хозяйкой ситуации».

    – Ты сможешь её обезвредить? – мысленно спросил я у Флорианны.

    «Смогу, но умрёт она не мгновенно, а потому успеет убить Катерину».

    – Арит, присмотрись к этой женщине, – проговорил я, обращаясь к ничем не выделяющемуся бойцу охраны. – Скопируй её и подойди к ней ближе. Я хочу, чтобы Светлана поняла, что мне глубоко безразлично, останется она в живых или нет – все нужные приказы мы получим и так.

    Светлана действительно удивлённо замерла, когда один из моих телохранителей пошёл вперёд, на ходу меняя форму и быстро превращаясь в обнажённую девушку с мокрыми волосами. Но отреагировать на появление двойника настоящая Светлана не успела – её рука с лазерным пистолетом отделилась от туловища и отлетела в сторону, а из пробитой насквозь головы на целый метр высунулась окровавленная заострённая конечность исеек-доминанта.

    Россс брезгливо стряхнул со своей верхней правой конечности безжизненное тело Светланы и замер, снова став практически невидимым, лишь тёмно-красный контур страшной заострённой пики остался висеть в воздухе.

    – Зачем нужно было её убивать? – возмутилась Катерина ройл Унатари. – Светлана просто перенервничала, оттого и завелась! Да и слишком уж было задето самолюбие – ведь её, считающую себя великой воительницей и командующей грозным флотом, похитили и выставили на посмешище!

    – Сестра, ты ошибаешься. Ищущая Правду подтвердила, что Светлана вскоре убила бы тебя, так что её следовало обезвредить. Фобос, передай своему напарнику, что он всё сделал правильно и получит от меня награду.

    Я велел Ариту одеться, но сохранять облик убитой командующей. Пока убирали тело и затирали кровь, я обратился к шокированным произошедшим адмиралам:

    – Итак, объясняю ситуацию. Командующая флотом Девятого Сектора Светлана тон Месфель жива и через пару минут выступит с пламенной речью по общему каналу флота. Она заявит капитанам, что мы прибыли по её приглашению, и именно по её приказу нам включили варп-маяк. Оранжевый Дом погряз в коррупции, казнокрадстве, грязной политической борьбе и потому полностью себя дискредитировал. Флот Девятого Сектора переходит на сторону Государства Унатари, через час тут на флагмане состоится торжественная присяга капитанов и офицеров. До окончания церемонии о произошедшем здесь инциденте необходимо молчать. Надеюсь, всё понятно?

    – Так точно, ваше величество! – практически хором ответили оба адмирала.

    – Вот и отлично. Затем ближе к концу дня будет объявлено, что талантливая, гордая и красивая командующая флотом погибла от руки какого-то фанатика из Оранжевого Дома. Да, служба безопасности недоглядела, но убийца уже уничтожен и всё такое… Завтра один из вас станет командующим флотом Девятого Сектора Периметра, другой – его заместителем. Я сразу объясню задачу флота – в кратчайший срок взять под полный контроль Девятый Сектор, все местные правительства и аристократы должны перейти в Государство Унатари. Особого сопротивления не предвидится, так как в регионе нет силы, способной справиться с вашим флотом. Девятый Сектор станет вотчиной моей сестры герцогини Катерины ройл Унатари, а каждый из вас за заслуги перед государством получит титул барона Унатари и по богатой звёздной системе в вечное пользование. Но если моё предложение кого-то не устраивает, насильно удерживать не буду и отпущу в целости и сохранности на все четыре стороны.

    Оба адмирала переглянулись, после чего Важек Лаваэль ответил за обоих сразу:

    – От такого щедрого предложения не отказываются. И сразу хочу объяснить насчёт моей фамилии «Лаваэль», так как заметил, как ваше величество поморщились при считывании информации обо мне. Мои предки три поколения назад были вынуждены выйти из Зелёного Дома и с тех пор не поддерживают контактов с другими обладателями этой древней фамилии.

    – Вот и хорошо. Даже очень. Вы уже знаете, что у меня имеются определённые трения с Зелёным Домом, а потому считаю полезным иметь в союзниках Лаваэля. Тогда слушайте моё решение – командующим флотом Девятого Сектора я назначаю Стефана Антри-Месфеля…

    Новоназначенный флотоводец тут же опустился на одно колено и поцеловал мою руку.

    – А тебя, Важек, ждёт большая политическая карьера. Моя советница Катерина, сама выходец из Зелёного Дома и неплохо разбирающаяся в политической ситуации там, постарается найти какой-нибудь формальный повод, чтобы заявить о твоих правах на титулы, звёздные системы и тому подобное. Государство Унатари поддержит твои претензии. Постараемся вместе отомстить Зелёному Дому за нанесённые твоему прадеду обиды.

    – Кронпринц Георг, с вами приятно иметь дело. – Адмирал Важек Лаваэль последовал примеру своего соратника и тоже опустился на одно колено.

    – Через час оба вместе с остальными офицерами флота принесёте присягу на верность Государству Унатари. Сразу предупрежу, моя Ищущая Правду проверяет искренность слов и очень не любит обмана.

    Подошедшая Валиан тон Корса извинилась, что прерывает наш разговор, и сообщила, что меня вызывает Королева Роя. На огромном экране появилась Най Игир. Королева кивнула на моё приветствие и торжественно произнесла:

    – Кронпринц Георг ройл Инокий тон Месфель, я более чем впечатлена вашими политическими успехами и готова озвучить своё решение: Рой согласен заключить военный союз с Государством Унатари.

    * * *

    – Три. Два. Один. Вышли! Срочно тактическую карту!

    Передо мной развернулся огромный экран, и я облегчённо выдохнул – «Бегемоты» никуда не делись и находились в пределах тактического грида. Было бы гораздо хуже, если бы самые опасные корабли противника в последний момент переместились и встретились другим наступающим группам.

    Со всех сторон посыпались сообщения:

    – Цель групповая. Дальность восемьсот.

    – Восемьдесят четыре отметки на радаре, начата идентификация по сигнатурам.

    – Два «Бегемота», одиннадцать «Кувалд», шесть «Бензопил», десять «Отшельников», восемь «Аскетов», сорок семь «Метеоров».

    – Тяжёлый флот Вирхо вступил в бой в системе Айсар.

    – Красно-Синий флот прибыл в систему Лобь, звездолёты врага не обнаружены. Начинаем разминирование и захват станции.

    – Флот Юхо и флот Фастел вступили в бой в системе Хе.

    – Тяжёлый флот Унатари вступил в бой в системе Хрё.

    Итак, контратака по пяти направлениям началась. Я постарался абстрагироваться от происходящего в других звёздных системах и сосредоточился на своей задаче. Офицеры штаба выдали мне вводную информацию и теперь замерли, ожидая моих приказов. Я же задумался. Основная задача – отделить смертельно опасные «Бегемоты» от остальных кораблей, и затем разбить врага по частям. На что «клюнет» мелочь? На отстающий одинокий корабль. Значит, кто-то должен выступить приманкой и вызвать на себя фрегаты противника.

    – «Проклятие-4», остаёшься на месте и имитируешь неисправность двигателей. Внимание всему остальному флоту! Разгоняемся в сторону Солнца, сближаемся с противником по касательной. Оба «Триа» держатся рядом с кэриерами. «Толстушка Джоан», «Унатари» и «Фастел», проверьте работу удалённой подкачки щитов в связках, также держите оба «Триа», будьте готовы к выпуску дронов и корветов. Пятьдесят фрегатов пошли на первую свечу, пятьдесят на вторую, дальность до «Бегемотов» держите по четыреста километров. Антимелочь и «Проклятия», готовность. Возможно, нашим фрегатам или «Проклятию-4» потребуется ваша помощь.

    Флот пришёл в движение, перестраиваясь и разделяясь. Мы сделали первый ход, теперь нужно ждать ответа противника. Я внимательно всматривался в экран – если «Метеоры» пойдут на перехват моих фрегатов, тогда в дело вступят мои эсминцы и лёгкие крейсера. Но малые корабли чужих не стали сближаться. Вместо этого они… стали отходить, прячась за спины крейсеров и линкоров! Неожиданно. Противник предлагал нам вцепиться в крупную добычу, а мелочь вступила бы в бой после.

    Была бы рядом Николь Савойя, она непременно уже задала бы мне вопрос по поводу такого странного поведения противника. Её же сменщик Макс Грегор не обладал огромным опытом Николь и не замечал в перемещении кораблей чужих ничего необычного. А между тем противник явно что-то затевал, я прямо кожей чувствовал это.

    – Основному флоту, смена направления движения! Идём в сторону второй планеты. Фрегатам, эсминцам и лёгким крейсерам держаться позади тяжей. «Сюрприз-5», сблизься с противником и швырни электромагнитную бомбу в пустое пространство между нами и флотом чужих.

    – Но, принц, мы ведь не хотели демонстрировать врагу наше новое оружие! – удивился мой помощник, но я жестом прервал его речь и, отключив свой микрофон, объяснил своё решение:

    – Противник демонстративно отдаёт нам пространство и предлагает броситься вперёд и схватить «Бегемоты». Мне крайне не нравится такая податливость и беспечность врага. Также настораживает, что их мелкие корабли отходят и прячутся за щитами «Бегемотов». Из всего этого я делаю предположение – либо нас заманивают на минное поле, либо к нам в невидимости подкрадываются бомбардировщики. И потому я не поведу флот вперёд, пока не выясню, что путь свободен.

    Снова включив микрофон, я проговорил в общий канал:

    – Внимание флоту! Через минуту ожидается сильнейший электромагнитный импульс, поэтому защитите чувствительное оборудование. «Пироманы» и «Ястребы», максимальная готовность! Если ЭМ-импульс проявит невидимку или скрытые мины, не ждите моего приказа и с максимальной скоростью рвите вперёд – опасность нужно уничтожить, пока противник не восстановил работу систем.

    От «Сюрприза-5» пришёл таймер обратного отсчёта. Действительно, за пару секунд до истечения времени на тактической карте проявился бомбардировщик-невидимка, от него отделилась точка. И… свет в помещении мигнул, все информационные экраны в штабе погасли, компьютеры все до единого дружно ушли в перезагрузку. В полутьме аварийного освещения я сочно и витиевато выругался. Ничего себе «чудо-оружие», от которого свой флот страдает не менее вражеского! Прошло порядка сорока секунд, прежде чем освещение вернулось к норме. Сразу после этого раздался голос техника:

    – Командующий, связь с флотом восстановлена, дальняя связь также налажена. Но есть и плохие новости – «Толстушка Джоан» по непонятным причинам осталась без защитного экрана, а основные тактические компьютеры вошли в циклическую перезагрузку, система не поднимается. Щит нам активно подкачивают два других кэриера, уже на семь процентов восстановили. Но требуется время на поиск и устранение других неисправностей.

    – Ищите причину скорее, мне срочно нужна тактическая карта! – рявкнул я и надел снятые ранее наушники.

    «Ястреб-12», держу «Аскета»… «Пироман-77», поддержите огнём!.. «Проклятие-4», на мне три дизраптора, срочно нужна помощь!.. Это «Унатари», мне выпускать дронов?

    В системе кипел бой, а я не имел возможности оценить положение кораблей и командовать флотом! Да за такое расстрелять мало создателей электромагнитной бомбы! Что же мне делать?! Так, стоп! «Проклятие-4» – это ведь мой оставленный в качестве приманки крейсер. Чтобы ничего не отвлекало, я закрыл глаза и, вслушиваясь в сообщения от ведущих сражение кораблей, начал отдавать приказы:

    – «Унатари», выпускай всех дронов! «Толстушка Джоан» и «Фастел» аналогично. Всем корветам на кэриерах старт и сразу варп на «Проклятие-4». «Дрозды», не спим, работаем по «Аскетам». Группы со свечек, удерживайте «Бегемотов», сразу начинайте сбивать дронов. «Кувалды» далеко?

    – Все «кувалды» только что прыгнули на тридцать к «Проклятию-4».

    – Мать их! «Дрозды» с первого по тридцать пятый, срочно варп к «Проклятию-4»! Разбейтесь по тройкам, глушите «Кувалды». Все свободные «Проклятия» туда же! На месте не стоим, на полной скорости на малой орбите кружим у крейсеров чужих. Работаем по «Кувалдам» залпом всех кораблей, как отрабатывали на тренировках, «Проклятие-4» указывает цели.

    – Последняя невидимка осталась. Тоже уничтожать?

    Что? Так всё-таки были невидимки? Стараясь не выдавать своего удивления, я приказал двум фрегатам удерживать невидимку сетками и варп-дизрапторами, а «Триа» выслать десант для захвата ценного трофея.

    – Это «Проклятие-4». Всё, последняя «Кувалда» навсегда нас покинула. На поле боя у противника остались только два далёких «Бегемота». Спасибо, ребята! На остатках структуры выжил!

    – «Проклятие-4», отлично сработал! Вся команда крейсера заслужила награды. Сейчас собирай дронов и прыгай к «Фастелу», тебе нальют щитов по максимуму.

    – Свободные фрегаты, помогайте с «Бегемотами». Планомерно уничтожайте дронов, после чего оба «Триа» высылают десант. Захватывать линкоры не нужно, по отработанной схеме устанавливайте взрывчатку и подрывайте боезапас антиматерии.

    Я открыл глаза и обратил внимание, что в штабе непривычно тихо. Лишь Бионика старательно дублировала мои приказы для кораблей исееков, остальные же офицеры молча глядели на меня. Тактическая карта по-прежнему не работала…

    Вперёд шагнул капитан «Толстушки Джоан» Клей тон Авель и, опустившись на одно колено, торжественно произнёс:

    – Кронпринц Георг, я – взрослый человек и давно уже не верил в чудеса. Но сегодня впервые стал свидетелем чуда. Бой вслепую против чужих закончился убедительной победой. Наш флот потерял одного «Дрозда» и одиннадцать «Пироманов», у противника же уничтожено восемьдесят два корабля, да и оба «Бегемота» уже плотно зафиксированы и обречены.

    Повышение глобальной известности. Текущее значение +61

    Изменение репутации. Отношение к вам фракции Военных Империи улучшилось.

    Текущее отношение к вам фракции Военных Империи: +28 (доверие)

    * * *

    Только через полтора часа, когда лишь поля обломков напоминали о сражении и вражеских кораблях, а оба «Триа» вели высадку десанта на поверхность планеты Собь-5, неполадки с компьютерной системой удалось исправить. Вызванные на ковёр техники и инженеры единодушно заявляли, что выпущенная «Проклятием» электромагнитная бомба не имела никакого отношения к сбою в системе электропитания и компьютерной сети флагмана, так как ни один другой корабль флота не пострадал от её применения, да и уязвимое оборудование было хорошо экранировано от внешнего воздействия.

    – Кронпринц Георг, – старший инженер понизил голос почти до шепота. – В серверной однозначно имела место диверсия, как и на подстанции распределения питания от накопителей энергии. Кто-то очень постарался, чтобы «Толстушка Джоан» потеряла энергетический щит и ослепла в момент ведения тяжелого боя. В обоих случаях злоумышленник действовал удалённо путем подключения к системам управления с полномочиями, дающими права на внесение изменений в программный код. К сожалению, никаких логов не сохранилось, поэтому невозможно понять, с какого терминала работал диверсант. Ясно лишь, что он прекрасно разбирался в этих служебных программах, так как вся операция по модификации кода заняла лишь несколько секунд, а защитные механизмы не сработали.

    – Такое мог провернуть только робот-андроид, – проговорила Мариан Сабати. – Их тысячи на «Толстушке Джоан», должного контроля за их перемещениями и действиями не ведётся.

    Бионика потемнела лицом, но ничего не возразила Ищущей Правду, так как описанные действия злоумышленника и вправду выходили далеко за рамки возможностей человека и напоминали работу робота.

    – Попори-де-Кача, прикажи подчинённым проверить системы наблюдения и выяснить, кто из членов экипажа находился возле терминалов в момент совершения диверсии или непосредственно перед этим. Бионика, проверь каждого из андроидов на «Толстушке Джоан». Флорианна и Мариан Сабати, от вас жду поголовной проверки всех без исключения живых существ на корабле. Найдите мне этого мерзавца!

    Безымянная система

    – Ты уверена, Флора?

    «Да, кронпринц Георг. За полтора месяца мы со всей тщательностью проверили поголовно всех находящихся на „Толстушке Джоан“. Ни один из сорока трёх тысяч существ не замешан в деле о диверсии в системе Собь. Мы с Мариан Сабати проверили все расы, даже аритов».

    Значит, всё-таки то был андроид, хотя Бионика ранее заверила меня, что ни один из человекоподобных роботов на «Толстушке Джоан» не пошёл бы на такое. Я задумчиво встал из-за стола с чашкой утреннего горячего напитка в руке и подошёл ближе к панорамному затемнённому иллюминатору. В своё время, ещё при строительстве флагмана, я настоял на том, чтоб в комнате отдыха оставили настоящее стекло, а не заменили экраном, транслирующим картинку с внешней видеокамеры. Да, любое отверстие в корпусе – снижение живучести звездолёта, но ни один даже самый совершенный экран не заменит живого изображения… Или заменит?

    Я невольно покрутил на пальце перстень, который пристально рассматривал в свой самый первый день в «Защите Периметра», пытаясь разглядеть пиксели. Фальши ни тогда, ни потом я так и не разглядел, хотя на любых рабочих мониторах вполне видел отдельные точки. Перстень – доказательство реальности происходящего? А может, в игре специально ограничено разрешение любых информационных панелей, чтобы человек-игрок понимал, что это транслируется картинка? Чтобы снова не ломать голову над природой «Защиты Периметра», я отбросил эти мысли. Как там Мия говорила: «Совершенно нет разницы, реальный это мир или виртуальный, если ты живёшь внутри полноценной жизнью». Пожалуй, я уже стал соглашаться с женой в этом вопросе.

    Сквозь толстое бронестекло с антирадиационным покрытием открывался вид на сине-серебристую планету D56KT-V. Даже с орбиты можно было видеть вспышки на поверхности и шлейфы множества пожаров – линкоры и тяжёлые крейсера моего флота второй день вели обстрел позиций чужих, помогая наступлению наземных войск исеек-доминантов. Наступление продолжалось по всем фронтам, и это была уже четырнадцатая атакованная нами планета на территории чужих. И хотя пока нигде, даже на территориях Роя, не удалось ещё полностью освободить ни одну из планет, мой флот всё глубже вгрызался в территории чужих, уничтожая корабли и разрушая инфраструктуру врага.

    Ко мне приблизилась Флора, остановив летающее кресло в шаге от меня. Один из прислуживающих парализованной девочке исеек-мажоров вложил ей в руку бумажный стаканчик с соком. Пальцы Ищущей Правду дрогнули и неуверенно сомкнулись вокруг картонного стаканчика, рука зафиксировала предмет и стала медленно подниматься. Я немного помог девочке, так как кисть Флорианны сильно задрожала, расплескивая оранжевый напиток.

    «Не надо. Я сама».

    Парализованная малышка поднесла стаканчик к губам и с заметным усилием приоткрыла рот.

    Сделала два малюсеньких глотка, затем обессилевшая рука упала вниз, выронив картонный стаканчик и пролив сок. Во взгляде искалеченной девчонки читалось откровенное торжество, и я его полностью разделял.

    – Ты всё лучше контролируешь своё тело, Флора. Год назад о таком невозможно было и мечтать.

    «Спасибо, принц. Мариан Сабати творит настоящие чудеса, стараясь поднять меня на ноги. Она вливает в меня целые океаны энергии, проращивая новые клетки и восстанавливая повреждённые ткани. Я ей очень благодарна, хотя её могущество меня серьёзно пугает. Не может быть у потерявшей хозяина Ищущей Правду таких сил, даже с учётом всех делящихся энергией исеек-мажоров на борту звездолёта. А ведь кроме меня у Мариан Сабати есть и другие пациенты – та же Айна, например. Я не понимаю происходящего, тут явно что-то не сходится».

    – Помнится, на встрече с Королевой Роя Мариан Сабати утверждала, что крайне слаба и потому не может выступить в ритуальном поединке. Всего два месяца назад она действительно была не в форме.

    «Кронпринц Георг, а кто тогда мог проверить истинность её слов?»

    – Я правильно понимаю, что твоих сил не хватает проверить Мариан Сабати?

    «Да, кронпринц. Мариан Сабати в разы сильнее меня, и потому её мысли и стремления полностью скрыты от меня. Единственное, что я могу сказать с определённой уверенностью, – я не чувствую от неё непосредственной опасности для себя или вашего величества».

    Да, история с беглой Ищущей Правду выходила весьма тёмной. О состоянии Мариан Сабати мы знали лишь с её собственных слов. Откуда же тогда у Мариан Сабати столько сил, если после смерти своего многолетнего хозяина герцога Аваля она должна была очень и очень ослабнуть?

    Тренькнул сигнал внутренней связи, прерывая мои размышления. Меня вызывал капитан «Толстушки Джоан» Клей тон Авель. Я подтвердил соединение.

    – Кронпринц Георг, вы просили незамедлительно сообщать обо всех случаях перемещения крупных кораблей чужих.

    – Королева чужих покинула Гимору? – с тревогой предположил я, но капитан отрицательно покачал головой.

    – Нет, тут совсем другое. Гравиметрические сканеры «Толстушки Джоан» засекли массивный объект у необитаемой второй планеты системы D56KT, однако визуальные средства обнаружения не видели там ничего. Поэтому я направил один из корветов исследовать эту странную аномалию. Мой принц, я очень рекомендую вам пройти в штаб и увидеть ЭТО своими собственными глазами.

    Нужно сказать, капитану удалось меня заинтриговать. Быстрым шагом, не переходя на бег исключительно чтоб сохранять достоинство кронпринца, я направился в штаб флота. Несмотря на ранний час по внутреннему времени корабля, тут было многолюдно. Ночная смена уже отработала положенное время, но не спешила покидать зал. Множество людей столпились перед одним из экранов, что-то живо обсуждая. При моём появлении все разговоры стихли, офицеры расступились, пропуская меня к монитору, и встали по стойке «смирно».

    Шагнувшая вперёд Валиан тон Корса, козырнув, доложила:

    – Ваше величество, прямая трансляция с корвета «Каннибал-71». Качество картинки не ахти и часто прерывается помехами, но понять можно.

    – Всем вольно, и дайте мне стул. – Я уселся перед экраном, пытаясь понять происходящее.

    Какая-то цветная рябь, сплошь бегущие полосы… И вдруг картинка прояснилась – раскалённая планета, океаны кипящей магмы, съёмка велась с низкой орбиты. Всё это резко сместилось в сторону и пропало с экрана – корвет сделал разворот. Опять помехи, рябь и полосы, как вдруг… Корабль попал в какое-то огромное закрытое помещение.

    Тысячи шевелящихся манипуляторов. Движущиеся по специальным рельсам магнитные краны-захваты с различными переносимыми конструкциями. Штабеля огромных бронеплит, каждая размером больше ведущего съёмку корвета. Вдали видны огни электросварки. Картинка сдвинулась, в кадр попал каркас какого-то исполинского корабля, зияющий провалами на месте отсутствующих ещё модулей и незакреплённой брони. Мне потребовалось секунд пятнадцать, чтобы опознать звездолёт с такого непривычного ракурса и на такой ранней стадии строительства.

    – «Мамонт»?! – Я удивлённо обернулся на стоящих за моей спиной офицеров.

    Капитан Клей тон Авель, расплывшись в улыбке от уха до уха, подтвердил:

    – Да, ваше величество! Огромный «Мамонт» внутри ещё более гигантской верфи. Причём снаружи ничего этого не видно – действует хитрая система маскировки, искажающая электромагнитные поля и даже частично сворачивающая пространство. «Каннибал» уже замерил размеры сооружения – это эллипсоид вращения длиной примерно в пятнадцать километров, диаметр в самом широком месте шесть километров. Внутренний объём этой орбитальной конструкции около двухсот кубических километров, причём сканеры не обнаружили там присутствия живых существ, всё полностью автоматизировано. Сейчас мы пытаемся оценить, хватит ли имеющихся на верфи деталей и материалов для завершения строительства корабля, а также хотя бы приблизительно оценить срок окончания работ.

    Я попытался переварить всю полученную информацию и представить самые очевидные последствия такой важной находки. Сам «Мамонт» ещё не скоро будет готов, а потому усиления моего флота ждать не приходится. Но зато желающих заполучить корабль чужих будет немало – начиная от Императора и разных чинов в Генеральном Штабе Империи и заканчивая главами Великих Домов, Королевой Роя и её адмиралами. Находка в нынешнем состоянии представляла собой лишь огромную головную боль. Кстати, голова действительно заболела, не в фигуральном смысле. Я наморщился и потёр пальцами виски. Оказавшаяся рядом Бионика молча подошла и сама принялась массажировать мне активные точки головы, снимая боль.

    – Итак, верфь нашлась. Первоочередная наша задача даже не столько понять срок готовности «Мамонта», сколько сохранить эту находку в тайне. «Мамонт» – сам по себе мощнейшая боевая единица, а кроме того, способен транспортировать между звёздными системами весьма крупный флот. Обладание таким кораблём полностью меняет баланс сил в регионе, и слишком многие даже из числа тех, кого мы считаем верными союзниками, пойдут на всё, лишь бы захапать себе столь ценный корабль. Поэтому нужно максимально ограничить круг посвящённых, а с экипажа «Каннибала-71» и всех присутствующих собрать подписки о неразглашении, за соблюдением будет следить Ищущая Правду Флорианна.

    Все присутствующие молчали, осознавая важность находки и сложность ситуации. В этой тишине голос офицера связи прозвучал особенно резко:

    – Кронпринц Георг, пришло срочное сообщение от наших фрегатов-невидимок из Гиморы. «Королева» чужих покинула звёздную систему Гимора со всем своим флотом. Варп-маяки зажжены не были, поэтому направление движения врага неизвестно.

    Я с усмешкой обратился к собравшимся:

    – Вот видите, даже «Королева» чужих оценила важность нашей находки. До этого мы уничтожали корабли чужих, высаживали десанты на планеты, громили центры связи и орбитальные сооружения, но только сейчас нашли то, что чужие считают действительно важным и готовы защищать. Передайте всем нашим союзникам – через несколько дней в этой звёздной системе, даже не имеющей нормального названия и обозначенной номером D56KT, состоится генеральное сражение в войне с чужими. Впервые мы не отступим перед превосходящими силами, а дадим решительный бой «Королеве». У нас есть время на подготовку, так что давайте проведём его с максимальной пользой.

    * * *

    – Сколько у нас в запасе времени до прихода «Королевы»? – Моя сестра в серебристом лёгком скафандре устало развалилась в кресле, снятый шлем валялся рядом.

    На соседнем кресле, в точности копируя позу и поведение Катерины ройл Унатари, расположилась Бионика в таком же серебристом скафандре. Робот-андроид устать от такой небольшой экскурсии ко второй планете не могла, но я едва сдерживал улыбку, насколько достоверно моя синтетическая помощница демонстрировала свою усталость.

    Десять минут назад они вернулись с отрядом разведчиков с обнаруженной верфи и до сих пор пребывали в перевозбуждённом состоянии от увиденного. По словам Катерины, колоссальный автоматической комплекс поражал воображение – кажущийся бесконечным ангар, в котором непрерывно шевелились тысячи манипуляторов и туда-сюда сновали сотни грузовых дронов. И огромный остов звездолёта внутри всего этого копошения.

    – Я думаю, у нас есть дней шесть-семь, именно столько занимает путь от Гиморы до D56KT по обычным варп-маякам. И хотя Королева чужих пошла по альтернативному маршруту, но не думаю, что он займёт больше времени, чем через известную человечеству транспортную сеть.

    – Шесть дней слишком мало. Просто Бионика предложила утащить эту громадную верфь целиком на территорию Унатари, но для такой транспортировки требуется несколько десятков буксиров, большой объём подготовительных работ и сложные расчёты по синхронизации, чтобы вся эта конструкция не развалилась при варп-переходах.

    – Сколько нужно времени для перевозки верфи в Фиа или в любую другую систему Государства Унатари? – заинтересовался я, и Бионика с готовностью вывела на ближайший экран таблицы, объясняя свои расчёты.

    Выходило, что для перевозки верфи в собранном виде требовалось не менее девяноста тяжёлых грузовозов, и два месяца на сборку громадного транспортного каркаса, калибровку двигателей и саму транспортировку. Я задумчиво почесал переносицу.

    – Корабли, допустим, я найду. Гораздо сложнее будет с обеспечением режима секретности – наём такого количества тяжёлых транспортных кораблей в Империи или Рое не пройдёт незамеченным, и любой аналитик задумается над причиной такого странного контракта. Да и трудно заставить долго молчать тысячи гражданских лиц из экипажей буксиров, разве что только совсем уж радикальным способом…

    Подошла Айна и поставила три комплекта столовых приборов. Мы подождали, пока девушка накроет на стол, и продолжили конфиденциальный разговор.

    – Брат, меня мучает один вопрос. Эту верфь нашли лишь случайно, просто «Толстушка Джоан» с её чувствительными системами сканирования долго находилась рядом, и на вторые сутки офицеры обратили внимание на некоторую странность в расхождениях показаний приборов. А сколько таких объектов мы не заметили в предыдущих системах чужих?!

    Моя рука с ложкой супа замерла на полпути ко рту, настолько меня взволновали слова сестры. А ведь действительно, подобных скрытых комплексов могут быть десятки, а может, и сотни. Теперь придётся проводить тотальную разведку во всех уже захваченных нами системах. Я высказал свою мысль вслух, но меня тут же успокоила Бионика:

    – Таких больших верфей не может быть много. Одна, максимум две. Основная проблема в наличии должного количества материалов для постройки сверхтяжёлых кораблей, наиболее узкое место – это дефицитные танталовые сплавы. Сегодня при посещении верфи я пыталась оценить количество материала, необходимое для постройки одного «Мамонта». Это миллионы тонн танталовых сплавов, даже десятки миллионов тонн. Чужие используют схожие материалы для бронеплит своих кораблей – уж слишком специфические требования к материалу корпуса звездолёта предъявляет прыжок через варп-туннели, и потому нет ничего удивительного, что наука самых разных рас нашла схожие решения этой технической проблемы. В Скоплении Айсар вообще не осталось никаких следов от уничтоженной взрывом армады чужих – они всё тщательно собрали на переплавку. Да и тут, на территориях чужих, заметьте, со всех обломков на местах космических сражений сняты танталовые бронеплиты. Чужим нужно уничтожить тысячи кораблей противников, чтобы наскрести материал, необходимый для постройки одного лишь «Мамонта»!

    Я задумался над словами сестры и усмехнулся:

    – Теперь я вполне понимаю интерес чужих к исеекам, да и ту неспешность, с которой чужие продвигались вперёд по территориям Роя. Исееки, жестоко разгромленные в первых стычках с чужими, испугались военной мощи противника и начали во всех своих системах строить гигантские корабли для эвакуации миллиардов яиц в безопасное место. Чужих это вполне устраивало, вот они и позволяли насекомым собирать дефицитные сплавы. Каждый недостроенный корабль исееков разбирался чужими и становился потом новыми «Бегемотами» и «Кувалдами».

    Катерина согласилась со мной.

    – Хорошо, что ты прекратил это бессмысленное для исееков занятие, приведя к власти Най Игир. Насколько я слышала, Королева Роя велела отменить строительство везде, кроме столичной системы Декее.

    – Да, это так, сестра. Из каких материалов и на каких верфях, по-твоему, Рой настроил так много боевых кораблей за последний год? А корабль в столичной системе Декее уже готов, мне об этом недавно сообщил советник Триассс Зесс. Насекомые достроили-таки эвакуационный корабль и даже загрузили в него миллиарды яиц, но пока не запустили его.

    – Чего же они ждут? – удивилась Бионика. – Так долго строили, торопились, бросили на этот проект все свои ресурсы…

    Я охотно объяснил своей помощнице:

    – Во-первых, они ждут, когда Най Игир отложит кладку, чтобы спасти и яйца расы Исеек-Прайм. Во-вторых, ситуация изменилась – появились мы с предложением начать совместную контратаку, и у исееков забрезжила надежда, что эвакуация яиц может и не потребоваться.

    Мы поболтали ещё немного о верфи, сплавах и недостроенном «Мамонте», а потом Бионика сменила тему разговора:

    – Кронпринц Георг, с уходом «Королевы» чужих из Гиморы не стоит ли направить десантные корабли Унатари для захвата станции, чтобы взять контроль над звёздной системой?

    – Стоит, конечно. Но штурм каждой станции чужих – это тысячи жертв, а у нас существует очень острая проблема с человеческими ресурсами, особенно в том регионе. У наших союзников исееков же другая проблема – не хватает десантных кораблей, все одиннадцать «Триа» и так непрерывно мотаются туда-сюда, поддерживая свежими силами наземные операции в двадцати трёх разных звёздных системах. Поэтому я предлагаю отдать честь освобождения Гиморы одной симпатичной воительнице из числа наших врагов.

    – Николь? – сразу сообразила моя сестра, и глаза у неё загорелись. – А что, хороший вариант. Только давай организуем всё красиво. Сообщишь ей об этом лично, но прежде давай соберём тут в каюте старых приятелей Николь. Это будет прекрасный повод показать наше доброе отношение к ней, а ей – задуматься, на той ли стороне конфликта Унатари с Оранжевым Домом она выступает?

    * * *

    – Ты нужна мне, Мия!!!

    Как и всегда, я не заметил момента появления Мии. Просто боковым зрением заметил какое-то движение и резко обернулся. В глубоком кресле, заложив ногу за ногу, сидела красавица в белом спортивном костюме, её огненно-красные волосы были убраны в пучок и спрятаны под вязаную шапочку. В руках Мия держала целую охапку рыжих кленовых листьев.

    – Ты прямо с прогулки с Деей по осеннему парку меня выдернул. Какая срочная помощь потребовалась тебе на этот раз?

    Осень? Не может быть! Поздней осенью по земным меркам начался мой второй контракт, листья к тому моменту уже почти облетели. Не могла Мия собирать с дочкой кленовые листья, разве что целый год уже прошёл. И, получается, маленькая Дея осталась одна в парке?

    – За дочку не волнуйся, слуги отведут её домой. По поводу осени, ты и раньше мог заметить, что течение времени в «Защите Периметра» слабо связано с реальным миром.

    Мия даже не пыталась скрывать, что откровенно читает мои мысли, пытаясь поскорее понять происходящее вокруг. Через несколько секунд её лицо удивлённо вытянулось.

    – Где мы находимся? Куда ты затащил флот на этот раз?

    – Система D56KT, её нет на картах Империи. Это территория чужих.

    – Я же ещё после первого рейда через системы чужих просила тебя больше так не рисковать! – Мия попробовала повысить голос, но я её сразу же осадил:

    – Давай всё же стратегией ведения войны с чужими и перемещениями флотов будут заниматься специалисты, а не аристократка, поменявшая пять грозных линкоров на прогулочную яхту.

    Моя супруга открыла было рот, но встретилась со мной взглядом и промолчала.

    – Мия, главный флот чужих находится в соседней системе и копит энергию для прыжка к нам сюда. Врагов очень много, но это не должно тебя волновать. Сражение в космосе – моя забота. Твоя же задача – максимально быстро восстановиться после переноса, в этом тебе помогут исеек-мажоры, они будут накачивать тебя энергией. И примерно через шесть часов тебе нужно быть готовой к нанесению совместного с другими Ищущими Правду удара по «Королеве» чужих.

    – Кто ещё участвует? – деловым тоном поинтересовалась моя супруга.

    Я перечислил участниц атаки. Мия удовлетворённо кивнула:

    – Состав впечатляет. Особенно Криста. Я с ней, правда, не очень-то лажу.

    – Чего так? – полюбопытствовал я.

    – Очень старая история. Она учила меня когда-то в школе псиоников Тронного Мира…

    – Не ты ли устроила бойню полтора века назад, из-за которой закрыли школу?

    Вообще-то это была просто шутка, однако по появившемуся неприкрытому ужасу на лице супруги я сразу понял, что угадал. Ищущая Правду не могла соврать своему хозяину и обязана была ответить честно, пусть даже и на такой вопрос. Признание Мии могло иметь самые серьёзные последствия – его услышали бы невидимые хамелеоны, Фобос с Росссом, а возможно, и ещё кто-нибудь. Поэтому я поспешил добавить:

    – Не отвечай, это просто шутка.

    Страх и обречённость на лице женщины сменились добродушной улыбкой, Мия благодарно кивнула.

    «Спасибо. Тут много чужих ушей. Мне пришлось бы убивать всех твоих телохранителей».

    Я постарался сменить скользкую тему:

    – Мия, напоминаю, готовность через шесть часов. Отправляйся в свои покои и переоденься в более подобающие королеве одежды.

    «Очень смешно. Ты бы объяснил сперва, где хоть находятся мои покои на этом большом корабле. У меня ведь нет вживлённых имплантов и поэтому нет возможности ориентироваться по вызываемой карте».

    – Сейчас позову Айну, она проводит тебя до твоей каюты. Кстати, а почему у тебя нет имплантов? Они ведь не мешают псионическим способностям.

    – Что за странный вопрос, Георг. Разве ты видел открывающиеся интерактивные справки по Кристе или Тёмной Матери? Я тоже родилась до того, как повсеместно стали вживлять чипы, и отказалась от такой возможности. Ты ведь видел Мариан Сабати и полученные ею «достижения»? А теперь представь, какой длинный список висел бы на мне на всеобщее обозрение, словно несмываемые позорные клейма. «Древняя тварь», «Каннибал», «Покорная шлюха», «Детоубийца», «Расхититель артефактов»… – это только за войну с Роем, а потом в моей биографии также хватало нелицеприятных эпизодов. Нет, Георг, я никогда не соглашусь на вживление имплантов.

    * * *

    Текст мой речи к экипажам флота составляла Катерина. Я лишь изменил в нём пару фраз, чтобы сделать акцент на том, что предстоящий бой важен не только для человечества, но и для всех свободных рас. Также я подчеркнул, что мы – единственная преграда на пути чужих к столице Роя и последний серьёзный заслон, мешающий чужим захватить Девятый и Восьмой Сектора Периметра.

    – Просто идеально, Георг! – сообщила мне сестра, когда я закончил выступление. – Даже я прониклась ответственностью момента и аплодировала стоя, настолько сильно ты выступил. Нужно уточнить ещё детали в Министерстве Связи, но очень похоже на то, что у нас получилась рекордная аудитория за всю историю существования дальней связи. Прямая трансляция велась на четыреста звёздных систем и двадцать пять разумных рас! А через двенадцать минут пойдёт прямое включение самого грандиозного космического сражения в истории человечества. Ажиотаж среди зрителей такой, что даже антагонисты запросили картинку.

    Я вытер вспотевший лоб. Во время выступления мне пришлось полностью закрыть вкладку фракционных и персональных отношений, так как невозможно было сосредоточиться из-за стремительно мелькающих строк произошедших изменений. Сейчас я лишь ограничился ознакомлением со своей собственной справкой:

    Георг ройл Инокий тон Месфель, наследный принц Империи, правитель Государства Унатари, гроссадмирал Роя, 48 лет

    Раса: Человек

    Пол: Мужской

    Класс: Аристократия/Мистик

    Достижения: Старшая самка Хамелеонов, Нашедший Арита, Прошедший через Чужих, Исследователь неизвестного, Собиратель земель Империи, Экс-командующий Флотом Восьмого Сектора, Симулянт, Отказавшийся от ребёнка, Уважаемый Роем, Чемпион Декее по боям без правил, Защитник человечества

    Известность: 65

    Репутация: +12

    Защитник человечества? Это было что-то новенькое. Да и сомнительное достижение «Предавший друга» пропало, хотя, может, это случилось и раньше. Репутация явно выросла и наконец-то вышла в положительную область. Теперь, отрешившись от фракций, известности и репутации, я направился к своему рабочему месту. Мой помощник Макс Грегор сразу же отчитался:

    – Командующий, мы завершили установку мин через каждый километр от варп-маяка по прямой на пять тысяч километров. Не пожалели зарядов. Противник непременно окажется в зоне поражения при появлении из варп-туннеля.

    – Хорошо, но крупным кораблям противника это как слону дробина. Хотя даже если количество мелочи сократим, и то хорошо, уж слишком её много. Криста объявилась?

    – Из Синего Дома сообщили, что Ищущая Правду подсоединится за пару минут до появления противника. Также пришло сообщение от герцога Такуро ройл Андора – Фиолетовый Дом также предоставит группу псиоников для участия в атаке.

    – Замечательно. Итак, всем пятиминутная готовность. Отключить от сети все незадействованные в бою информационные терминалы, ещё раз проверить работу всех систем. Бомбардировщики-невидимки к атаке готовы?

    – Так точно, туки-тука-де-са. Пространство возле станции размечено, координаты всех точек приварпа внесены. Три звена по пять бомбардировщиков стоят в полной готовности, сразу после подрыва заложенных мин мы готовы атаковать. В каждой группе электромагнитная, гравитационная и три термоядерные бомбы.

    Я закрыл глаза и откинулся на спинку кресла, постаравшись отрешиться от суеты. Четыре минуты до боя, в котором решалась судьба Роя, как минимум. Если мы проиграем, исееки очень быстро будут стёрты со звёздной карты. А за ними в считаные месяцы падёт и Девятый Сектор – его некому будет защищать, практически все корабли этого региона были сегодня здесь, в безымянной системе D56KT.

    «Мы готовы, Георг. Мия руководит в нашей тройке Ищущих Правду, Мариан Сабати и я дублируем, исеек-мажоры подкачивают энергией. К нам подключились семь псиоников Фиолетового Дома! А вот и Синие подключились. Криста, и с ней… О-го-го!!! И что я делаю на фоне таких звёзд?!»

    Восторг и изумление Флорианны заставили меня открыть глаза и взглянуть на экран, на котором отображались готовящиеся к атаке псионики. Да, тут было от чего удивиться. К нам присоединились четыре десятка незнакомых мне женщин в тёмных одеждах. И одна очень хорошо знакомая. Тёмная Мать!!! Я низко поклонился в знак уважения сильнейшей Ищущей Правду и активировал свой микрофон.

    – Внимание флоту! Десять секунд до появления врага! Пять. Четыре. Три. Два. Один. Подрыв!!!

    Не знаю, существовал ли ранее в Империи какой-нибудь официальный рекорд на самый длинный фейерверк, но сегодня мы его точно превзошли. Пять тысяч километров огненного ада! Нереальное зрелище! Катерина в явном восторге от получающейся на экранах картинки показала мне поднятый вверх большой палец.

    К реальности меня вернул голос Макса Грегора:

    – Противник не уничтожен. Все крупные корабли чужих на поле. Дальность тысяча сто. Двести сорок семь «Бегемотов», пять «Мамонтов» и одна «Королева». И… один линкор типа «Тиран»!

    – Это «Оранжевое Величие», корабль виконта Сивира тон Месфеля, сдавшегося врагу, – пояснил я офицерам. – Хорошо бы нам уничтожить предателя, а лучше бы взять живьём… Чёрт!!! Остальным группам бомберов отставить атаку!

    Последняя реплика относилась к моменту, когда пять моих бомбардировщиков-невидимок проявились километрах в семидесяти от вражеского флота и были почти мгновенно уничтожены. Причём выглядело это так, словно невидимки ещё не были готовы к бомбометанию и выпали из невидимости не по своей воле. Послышалось сообщение от связистов:

    – «Королева» с периодичностью в три секунды испускает сильные электромагнитные импульсы!

    – Она также ставит помехи на наших частотах, глушит связь между кораблями!

    Неожиданно и неприятно. Подобраться к флоту чужих в невидимости было невозможно – «Королева» своими действиями вскрывала фрегаты-невидимки.

    – Флот противника пришёл в движение! Движется в нашу сторону!

    – Внимание флоту! Разгон в сторону Солнца! Сохраняем дистанцию от врага.

    Через пару минут Макс Грегор повернулся в мою сторону и, отключив микрофон, проговорил:

    – Кронпринц, у противника нет малых и даже средних кораблей, только класса линкоров и выше. Они медлительные и не могут подойти на дистанцию стрельбы. На что они надеются?

    – Отличное наблюдение, Макс, ты делаешь успехи! – похвалил я помощника.

    Медлительные «Бегемоты», а уж тем более «Мамонты» и «Королева» не могли приблизиться к моим кораблям. Даже «Квазар» и «Уукреши» и то на маршевых двигателях шли чуть быстрее кораблей противника. С другой стороны, и «Мамонты», и «Королева» по сути корабли-матки и в любую секунду могли разродиться целой тучей находящихся внутри быстрых фрегатов. Поэтому высланные впереди флота несколько «Пироманов» давали координаты для варп-прыжка, чтобы мои корабли в случае необходимости могли резко разорвать дистанцию от противника.

    – Внимание! Всему флоту варп на «Пиромана-26»! – тревожный крик вырвался у меня, когда корабли чужих один за другим стали уходить в варп-прыжок в нашу сторону.

    Три тысячи кораблей моего флота переместились на шестьсот километров вперёд, уходя от ожидаемого появления смертельно опасного противника в непосредственной близости. Но чужие на нашем старом месте не проявились.

    – Отследить срочно, куда они пошли! – потребовал я.

    Секунд через десять последовал ответ от Валиан тон Корсы:

    – Кронпринц, судя по расчётам траектории, все корабли врага ушли ко второй планете.

    Вторая планета? Я почти сразу сообразил, что им потребовалось, и весело рассмеялся. Ну что же, пусть поищут свою невидимую верфь. По моему приказу линкор «Светлана Великолепная» оттащил её на другой конец звездной системы и спрятал среди массивных лун одиннадцатой планеты. А группа инженеров уже выявила и демонтировала все сигнальные маячки, передававшие сообщения бывшим хозяевам о местонахождении верфи и состоянии дел на производстве.

    – Кронпринц Георг, запрос на соединение с корабля противника!

    Я дал «добро», и на экране появился виконт Сивир в странном наряде из стеблей и листьев вместо стандартной униформы Оранжевого Дома. Совершенно безжизненным, не выражающим никаких эмоций голосом он произнёс:

    – Георг, отдай «Мамонта», и твоему флоту разрешат уйти.

    – Если бы мне нужно было уйти, я бы сам давным-давно ушёл и без ваших разрешений. Того, что вы ищете, здесь давно уже нет.

    – Хозяева добрые и хотели сперва предложить тебе мирное решение. Но я заранее знал, что ты откажешься. Теперь ты умрёшь. Георг, ты даже и близко не представляешь, с какой силой связался.

    Экран погас, связь прервалась.

    – Не очень-то он похож на живого человека! – прокомментировала Бионика увиденное. – Глаза не моргают, мимические мышцы не двигаются. Андроида за такое нелепое имитирование человека посчитали бы бракованным и разобрали на запчасти.

    – Это не Сивир, – подтвердила моя сестра, находящаяся поблизости и слышавшая наш разговор. – Какой-то зомби, а не человек.

    – Ты сняла это для зрителей? – уточнил я у Катерины, та кивнула.

    Я покачал головой с досады. Плохо. Наличие у меня «Мамонта» становилось секретом Полишинеля. Обязательно после боя возникнут неприятные вопросы. С другой стороны, картинку можно и нужно было использовать в пропагандистских целях. Я включил микрофон.

    – Наглядный пример того, что случается с предателями, сдавшимися чужим. Эмоций не осталось, не осталось человека, лишь пустая управляемая хозяевами оболочка. Так что, если «Королева» опять попытается кого-то соблазнить своими посулами, вспомните судьбу несчастного виконта Сивира. Он ей поверил. Не повторите его ошибки. А теперь соберитесь. Флот чужих «немного промахнулся» на полмиллиарда километров и прыгнул на подставленные ему фальшивые координаты. Но сейчас они вернутся и будут весьма раздражены.

    Прошло несколько минут, и моё предсказание сбылось – флот противника действительно вернулся к варп-маяку D56KT, причём вышел от моих кораблей всего в четырёхстах километрах, оказавшись по ходу движения. Пришлось срочно маневрировать, чтобы сохранить безопасную дистанцию.

    – Всему флоту, меняем направление разгона! Поворачиваем в сторону шестой планеты. Тяжёлые крейсера, не отставайте, врубайте маршевые двигатели на полную, иначе через минуту вы окажетесь в зоне поражения с «Бегемотов»!

    А между тем противник явно что-то затевал. Компьютеры просто взвыли, фиксируя появление новых красных отметок на тактической карте.

    – Они выпускают фрегаты! И «Бегемоты» тоже! – с удивлением в голосе сообщил Макс Грегор и тут же поправил себя: – Нет, это не фрегаты. Это боевые дроны. Туча боевых дронов!!!

    Я и сам уже видел расплывающееся красное облако на карте. Тактический компьютер стал заметно притормаживать, пытаясь на основании данных с локаторов даже не отобразить, а хотя бы просто подсчитать количество выпущенных противником дронов. Через несколько секунд компьютер «прочихался» и число всё же появилось на экране: 281 825 единиц.

    – Не может быть такого! Тут какая-то ошибка! Откуда?! – сидящая возле меня Бионика совершенно достоверно голосом изобразила элементы паники.

    – Всё так и есть, к сожалению, – ответил я своей помощнице. – Каждый «Бегемот» несёт порядка шестисот пятидесяти дронов, а их тут двести сорок семь. К тому же есть «Мамонты» и «Королева», которые вместо показавших не самую высокую эффективность в сражениях с нами лёгких кораблей под завязку загрузились боевыми дронами. Возможно, они и сидели столько времени в Гиморе потому, что штамповали дронов внутри своих огромных кораблей. В Гиморе, кстати, грузовая станция была с огромными складами, материалов хранилось предостаточно…

    Но теперь возникал закономерный вопрос – и что нам делать со всей этой тучей? Моим тяжёлым кораблям требовалась ещё минута для разворота, но такого запаса времени совершенно точно не было. Каждый боевой дрон чужих по огневой мощи равен фрегату. Почти триста тысяч фрегатов неслось к нам, с каждой секундой заметно сокращая разделяющее нас расстояние. В голове почему-то возник образ откормленной полярной лисы. Полный песец. По-другому тут и не скажешь.

    – Выпустить наперерез всех «Пиявок-А»! Подрывать ядерные заряды, не давая дронам приблизиться! Второе звено «Сюрпризов», атакуете сразу после этого! Всему флоту, после атаки невидимок выпустить всех наших дронов! Фрегаты, приготовиться к бою! Работать на максимальной скорости! «Антимелочь», от вас жду…

    Я не успел объяснить, чего именно жду от эсминцев и других заточенных под уничтожение быстрых целей кораблей. Меня скрутило от боли, незримая тяжесть стала пригибать мою голову к груди.

    ВОТ ТЫ И ПОПАЛСЯ!

    «Королева» чужих! Именно на такое ментальное нападение я и рассчитывал, на этом строился весь план атаки «Королевы»! Но больно как! И где же псионики? Сопротивляться с каждой секундой становилось всё сложнее.

    О ДА! НА ЭТОТ РАЗ ТЫ НЕ СМОГ ПРОТИВОСТОЯТЬ МНЕ! НАКОНЕЦ-ТО Я ОТЫГРАЮСЬ ЗА ВСЮ ПОЛУЧЕННУЮ РАНЕЕ БОЛЬ. О НЕТ, Я ТЕБЯ НЕ УБЬЮ. МНЕ ИНТЕРЕСНО ИЗУЧИТЬ ТВОИ СПОСОБНОСТИ.