РОЛЕВИК: ШАМАН. КНИГА ВТОРАЯ, ЧАСТЬ ПЕРВАЯ. 16.03.11

 

 Я ещё раз окинул взглядом список. Н-да... Море задач, и всё нужно сделать. Ладно, теперь нужно всё это рассортировать по приоритету... Полная зачистка замка от проклятья - приоритет низкий. Развитие моих личных способностей - приоритет средний, тем более, что это длительное дело. Установление связей и зарабатывание денег - приоритет высокий. Накопление знаний, в том числе о Хаосе - приоритет средний. Туда же как раз и изучение информации из Нихранира... Мебель - низкий приоритет.

 Более-менее рассортировав задачи, я отложил карандаш и задумался, вспоминая недавние события. Всего-то месяц прошёл, а столько всего произошло... И жизнь моя изменилась радикально. Разве можно было даже в шутку предположить, что я вдруг окажусь в мире, имеющем мало общего со старушкой Землёй? Стану шаманом под покровительством Великого Духа Совы, потеряю руку (к счастью, ненадолго), заполучу собственный замок, и, в довершение всего, женюсь. Дважды.

 Плюс связи с парой спецслужб, экспедиция в древний заброшеный город-исследовательский центр, сражение с демонами... Сам удивляюсь, что оказался на такое способен, и, главное, выжил. А ведь началось всё сравнительно безобидно: меня уболтали съездить на ролёвку... С которой я и угодил в этот мир. Не без содействия некоего божества, известного в том числе и под именем Арогорн. Правда, насколько именно он во всём виноват, я не знаю, но в причастности он сам сознался - разговаривал я с ним пару раз... Шутничок, блин.

 В любом случае, сейчас у меня образовалось блаженное затишье во всей этой приключенческой суете. Жён я оставил у них дома и сейчас разбирался с хозяйством. И любовницей. Да нет, я вовсе не донжуан или что-то в этом роде, просто так получилось... И вообще, она лиса. Н-да, хотя так звучит ещё хуже... В общем, оборотень она, и агент одной из местных разведок. Она, к слову, приносила мне какую-то информацию, связанную с моими проблемами, но я отложил её к низкоприоритетному. В том числе и потому, что подозреваю какой-то подвох - с этими кицуне без них не бывает.

 Меня дёрнули за мочку уха. Я повернул голову и сфокусировал взгляд на полупрозрачных "феечках" сантиметров пятнадцати ростом, постоянно кружащих рядом со мной; сейчас они выстроились в ряд и совершали только движения вверх-вниз, что для них равнялось неподвижности. Сильфы, младшие духи ветра, первая троица духов, которых я подобрал в процессе своих похождений. Я вопросительно посмотрел на них, однако сильфы только колебались вверх-вниз и хихикали в кулачки. Всё ясно...

 - Виктория, это ты была?

 - Ну вот, так быстро угадал... - разочарованно произнесла одна из "феечек", и вся троица разлетелась в стороны. Они как маленькие дети, и любят играть... Я улыбнулся и вернулся к планированию. Не самая моя сильная сторона, всегда предпочитал действовать по ситуации, но - приходится... Приоритеты расставлены, теперь - примерные планы их достижения.

 После более подробного рассмотрения и продумывания пришлось немного подправить список приоритетов. Задачи цепляются одна за другую, так что для зарабатывания денег - да и для личной безопасности, если уж на то пошло - следует сперва подразвить свои способности. В первую очередь, увеличить свою свиту духов, а то она выглядит жалко... А для этого стоит обзавестись святилищем. Чем искать духов и гоняться за ними, гораздо проще и удобнее призывать их к себе и договариваться на месте. В конце концов, территория у меня есть, а со святилищем и проклятье вычистить проще будет. В общем, с него я и решил начать. В принципе, для шамана это то же самое, что для мага - личная лаборатория. Ещё книги понадобятся кое-какие...

 Я вздохнул. Понадобятся деньги... Они у меня пока есть, но это недешёвое удовольствие, особенно книги. Святилище-то теоретически можно обустроить одними своими силами, а вот профессиональная литература стоит недёшево, несмотря на то, что книгопечатанье здесь есть. К слову, книги по классической магии стоят заметно дешевле, чем по шаманистике, я смотрел... У меня даже был соблазн купить, но я справился с собой - с моими магическими способностями это напрасная трата денег. Шаман - это шаман, а не маг. У нас есть свои недостатки, но и преимущества...

 Где-то через час я наконец закончил составлять список того, что понадобится для святилища, и решил отправиться в город - перекусить и купить некоторые вещи из списка. Обычно я ем у себя в замке; заставляю жену готовить из продуктов, которыми снабжают жители окрестных деревень, или даже сам готовлю. Но время от времени желание нормально поесть пересиливает жабу, и я отправляюсь в здешний мегаполис, Ганке-Ло. Рядом с моим замком имеется портал туда, что очень удобно.

 Вообще-то Ганке-Ло, или, как его ещё называют, Город Конца и Начала, не очень большой город. Но очень важный - почти столица мира. Как мне говорили, здешние правители при желании вполне могли бы править всем миром, но их это не интересует. Маньяки от магии, в хорошем смысле... Я этот город знаю очень слабо - практически не знаю. Не было ни времени, ни необходимости изучать - пока что меня вполне устраивает неплохой (и дешёвый, что немаловажно) ресторанчик неподалёку от портала и магазин шаманских принадлежностей, который показала мне кицуне. А вот, к слову, и она... Приятная молодая девушка с честным лицом, маскирующим хитрющую лисью натуру. Она тоже часто посещает этот ресторанчик; не знаю, правда, нравится ей здесь или это просто для того, чтобы встретить меня.

 - Привет, Раптари - произнёс я, присаживаясь к ней за столик. Она кивнула, продолжая есть тушёное мясо с грибами. Вкусно пахнет...

 - Мне то же самое - сообщил я официанту.

 - Слышала, ты снова женился? - произнесла Раптари.

 - Не напоминай - проворчал я. - Мне одной жены много было. Лучше скажи, ты не знаешь неплохого резчика по дереву, который недорого берёт за работу?

 В отличие от меня, кицуне неплохо знает город. Возможно, даже отлично - в конце концов, как я полагаю, это её нынешнее место работы. Разведчик должен разбираться в таких вещах, а весь её род работает на разведку Иль-Кракрау, одного из здешних городов-государств.

 Девушка на секунду задумалась.

 - Знаю парочку, но что именно тебе нужно? У них разная специализация.

 - Нужна фигура совы, примерно такая же, как на моём посохе. Сова, по материалу есть какие-то предпочтения? - обратился я к навершию своего тотемного посоха. Деревянная фигура ожила и отрицательно мотнула головой.

 - Лишь бы не самое дешёвое и достаточно качественное. Чтобы долго сохранилось.

 - Понятно - кивнула кицуне. - Покажу, когда поедим.

 К мастеру мы шли пешком, и по пути она поинтересовалась насчёт доставленной ей информации. Я не видел смысла скрывать, так что честно сообщил, что сейчас не до того - важнее сделать святилище духов. По-моему, она немного обиделась.

 С мастером сговорились быстро: его материал и три дня работы за пятнадцать медных монет и амулет, отгоняющий кошмары. Мне понравились лежащие в мастерской образцы его работ, так что я без раздумий отдал задаток в десять медяков.

 

 Всегда был довольно ленивым, но мирная работа намного лучше сражений... Проведя утренний обход своих владений - окрестные деревни являлись частью баронства Карагал, владельцем которого я и являлся - я вернулся в замок и занялся созданием амулета для резчика. Штука несложная, но маги такое делать не умеют. Во всяком случае, те маги, которые готовы опуститься до торговли амулетами... Много времени это не заняло, в амулетном деле я становлюсь всё лучше.

 Доделав амулет и положив его в сумку, я занялся разметкой территории под святилище. Оно, в принципе, и при обороне замка может помочь... Хоть Карагал и считается убыточным, никому не нужным баронством, но это тоже актуально. Один раз на меня уже нападали какие-то авантюристы, да и орки, когда мигрируют по соседству, не упускают случая пограбить местные земли. А я, как барон, должен как минимум дать убежище крестьянам. К слову, их - орков - следующий визит ожидается месяца через три, и к этому времени нужно будет подготовиться; для начала, полностью вычистить из замка проклятье... Тоже дело рук орков, между прочим, вернее, одного из их шаманов. Я пару раз сталкивался с орками; один раз помог бродяге-наёмнику спасти его невесту от похитителя, заодно предотвратив ссору племён, а в другой раз по поручению Великой Совы проучил насмехавшегося над ней шамана. К слову, если то племя узнает, кто во всём виноват, мне хана... Подозреваю, что убьют с особой жестокостью. Врагов я в этом мире вообще наживаю одного за другим... В отличие от друзей.

 В обустройстве святилища я обошёлся без рабочих. Гномы (духи земли и камня; тут есть некоторая путаница, поскольку одну из рас аборигенов мой амулет-переводчик тоже называет гномами) подняли камни из-под земли и поставили их на указанные мной места, а затем с помощью гидр открыли ключ с чистой водой; альраун обеспечил цветы, завершив половину светлых сил. Кости, пепел и ржавый нож для половины тёмных сил найти было несложно, некоторую сложность вызвал череп, но я решил обойтись без черепов разумных существ - хватит с них и коровьего, прихваченного в одной из деревень. В конце концов, я не собираюсь специализироваться на применении злых духов...

 Половина же нейтральных - да, всё верно, три половины. Шаманская логика... - была просто пустым пространством между двумя предыдущими. И над всем этим нависал тотемный столб с фигурой Совы. Организация всего этого заняла на удивление мало времени, всего пару дней... Правда, ещё три дня пришлось потратить на проведение обряда освящения и призыва благословения духов. Камлания, принесение жертв... Долго, нудно и утомительно, но главное - результат был... Теперь, чтобы сделать амулет, ту же "гранату", к примеру, мне не придётся ловить нужного духа - можно его просто призвать. А ещё можно будет попытаться призвать тех духов, поймать которых я бы всё равно не смог... Не обязательно для заключения Договора - можно, например, просто совета попросить. В общем, рабочее святилище существенно расширяет мои возможности.

 И в первую очередь - расширение свиты. Несколько младших стихийных духов - это даже не смешно... Правда, у меня есть один бестиалий, но он серьёзно ранен и ещё как минимум недели две будет не в форме. Ещё есть Кецик - я погладил пальцем обернувшуюся вокруг запястья пернатую змейку - и жёны, но это всё не то... Нужно что-то, внушающее уважение. Имиджное. Причём такое, что не доставит проблем мне самому, в отличие от джинн...

 После довольно длительных размышлений, я остановил выбор на Живой Тени. Поселяющийся в тени хозяина дух способен и защитить, особенно от ударов в спину, и атаковать врага, и спрятать; правда, бывали случаи, когда они менялись местами с хозяевами, но это в случаях излишне беспечных не-шаманов. Правда, для дополнительной надёжности этого духа я решил не демонстрировать, так что для имиджа он не подходит, но я же и не собираюсь ограничиваться одним...

 Кое-каких материалов, необходимых для призыва, у меня не было, так что я направился в Ганке-Ло, в магазин шаманских принадлежностей. Несмотря на то, что город явлется центром мировой магии, таковая лавка здесь всего одна; зато в ней есть почти всё. К слову, её хозяин, потомственный спиритолог по имени Микей, является и основным источником моей прибыли, скупая созданные мной амулеты - кривоватые, простенькие, но вполне рабочие. Я же, в свою очередь, покупаю у него книги и материалы, да и просто поговорить с ним бывает интересно и полезно.

 Искр, огромный фамильный саламандр Микея, встретил меня равнодушным взглядом. Каждый раз наполняюсь завистью, когда вижу этого духа, выросшего раз в десять от нормального размера... Полагаю, он способен создавать достаточно жаркое пламя, чтобы плавить камень и сталь. В сравнении с ним пара моих саламандр - один из которых был тёзкой гиганта - совсем не смотрелись. Впрочем, большинство живых существ их и не видят.

 - ...Ну, вот так вот - донеслось до меня, пока я завистливо рассматривал раскормленного столетиями саламандра. - Надеюсь, это вас удовлетворит?

 - Вполне - послышался ответ. Похоже, у Микея клиент... Это первый раз, когда я застал кого-то в его лавке.

 Из глубин полутёмного, заставленного полками с товаром помещения, вышли двое. Знакомый мне широкоплечий мужчина в потёртом переднике - хозяин магазина, Микей - и его клиент. Последний был немолодым сухощавым мужчиной, довольно высоким, с парой седых прядей в чёрных волосах; одет он был в чёрный костюм, напомнивший мне о викторианской Англии, а в руке сжимал трость со слабым магическим фоном. Ещё привлекла внимание серебряная печатка на его левой руке, с печатью в виде ромашки; она тоже фонила. И, насколько я мог судить, оба предмета являлись шаманскими амулетами... Немного необычно, хотя и ничего удивительного. Для тех, кто не владеет магией и не может управлять амулетами самостоятельно, шаманские амулеты, использующие духов как источник энергии и управляющий центр, бывают существенно удобнее, чем аналогичные по функциям творения магов.

 Мужчина, бросив на меня мимолётный взгляд, вышел; я же подошёл к Микею, доставая список.

 - Как я погляжу, я у тебя всё-таки не единственный клиент - заметил я.

 - Клиентов у меня достаточно, чтобы дело было выгодным - усмехнулся хозяин. - Так, что тут у тебя... Ага, понятно. Решил расширять свиту? Давно пора.

 Я пожал плечами.

 - Между прочим, я погляжу, ты женился на джинне? Поздравляю.

 - Ты-то откуда знаешь? - удивился я, решив не высказываться по поводу поздравления.

 - Так метки же - как нечто само собой разумеющееся заметил спиритолог. - Стихийные, огня и ветра. Судя по ним, можно уверенно утверждать, что проводилась полная брачная церемония, так что жена должна быть из знатного рода... Это, конечно, не моё дело, но я бы на джинне жениться не рискнул.

 Я хмыкнул. Не думал, что это заметно...

 - Обстоятельства бывают разные. Ладно, я сюда пришёл не личную жизнь обсуждать...

 Забрав покупки, уже на выходе я остановился и обратился к Микею.

 - Между прочим, как ты ухитрился заметить эти метки? Я сам их не вижу...

 - Они со стороны заметнее - пояснил спиритист. - Но не беспокойся, дамы не заметят... Если только они не специалистки в подобных вопросах.

 Он усмехнулся. Дамы меня беспокоят в последнюю очередь, но вообще с этими метками тоже нужно будет разобраться... Хотя вопрос из низкоприоритетных.

 Чем могущественнее шаман, тем меньше времени, сил и ритуальной поддержки ему требуется, чтобы добиться результата. Я далеко не один из первых, даже очень далеко, но кое-что всё же могу; да и Сова с удачей ко мне довольно благосклонны, так что я рассчитывал уже этим вечером провести ритуал - Живую Тень лучше всего призывать на закате. Слава всем богам и духам, так оно и получилось - не произошло ничего неожиданного, дух пришёл на призыв и согласился на договор... Мне начало казаться, что у меня наконец наступила спокойная удачная полоса. Правда, Тень мне довольно дорого обошлась - свидетельством договора служил сапфир, хорошо хоть маленький и неогранённый - но оно того стоит. Вообще-то большинству младших духов достаточно устного договора, в крайнем случае - заверенного на Доме, но Живая Тень - одно из исключений. В шаманистике вообще много исключений...

 Раптари меня этим вечером не навестила - видимо, действительно обиделась. Ну и ладно... Как бы там ни было, я не хочу покидать замок по крайней мере до окончания регистрационного срока, а её информация, подозреваю, снова куда-нибудь отправит. Лучше я займусь полезными и безопасными делами, чем буду устраивать с кем-то разборки. Я вообще человек мирный... А то, что постоянно оказываюсь впутан в опасные для жизни приключения - не моя вина.

 Ещё через пару дней мне пришло письмо. Не знаю, кто его доставил - ни я, ни несколько духов, которых я подрядил присматривать за окрестностями, ничего не заметили - но отправителем был Матриан Шнайд, автор учебника по конструированию амулетов для начинающих. Его учебник - одна из моих настольных книг, а с самим автором я недавно познакомился в исследовательской экспедиции Ганке-Ло. В смысле, он участвовал в сем предприятии, а я нечаянно угодил на их территорию, где едва не оказался загрызен стаей зайцев... неважно. Главное, что тамошнее начальство решило, что я тоже связан с проводимыми ими исследованиями, и поручило дружелюбному магу вести переговоры по моему участию в их деятельности. В принципе, я действительно кое-что знаю, хотя и не в курсе, насколько это может быть полезно им; а вот мне пообщаться со специалистами может быть очень полезно в плане развития.

 В общем, в письме сообщалось, что они рассмотрели ситуацию, и, дабы не доставлять мне неудобств, вышлют официальное приглашение по окончании срока регистрации замка. Ну, уже неплохо! Хотя замок в любом случае не стоит оставлять пустым, так что нужно будет сюда кого-то заселить на время моего отсутствия. И у меня есть, кого... Родственники жены подарили мне рабыню. Пока что она, как и жёны, оставалась в городе джиннов, но, думаю, пора её забирать... Только жильё для неё обеспечить - снять проклятье с одного из помещений и поставить мебель. Надеюсь, она умеет готовить.

 А ещё стоит наконец прочитать доставшуюся мне информацию из Нихранира, древнего исследовательского центра, скрытого во льдах местной Антарктиды. К сожалению, в последние дни на это совсем не было времени, да и не умею я обращаться с теми носителями информации, а сообщать кому-то, что у они у меня есть, не хочу... Хмм, пожалуй, стоит воспользоваться помощью духа познания. Парочка духов этого типа привязана к амулетам-переводчикам, доставшимся мне в первый же день в этом мире, но они слабенькие, и в этом деле не помогут... Так что - снова придётся воспользоваться ритуалом призыва. Ну и ладно, зато практику нарабатываю...

 Лиени, духа познания, удалось призвать только с пятой попытки. Впрочем, это удачный результат - этот дух не любит общаться, предпочитая самостоятельно искать знания ради знаний, и случается, что попытки его призыва безуспешно повторяют раз по тридцать-сорок. Хотя это и редкость, но бывает и так.

 В общем, с пятой попытки мне удалось его призвать; правда, он сразу же потребовал закончить всё побыстрее, так что идею разобраться с имеющейся у меня кучей трофеев пришлось в очередной раз отложить, но с шариками из сейфа в Нихранире дух мне помог. Однако... Мои наивные планы быстренько просмотреть их, выделив важную или полезную информацию, пошли коту под хвост. Там оказалось МНОГО данных, причём специфичных - результаты эспериментов, какие-то теории в непонятных мне терминах, и тому подобное... Н-да, придётся перелопатить кучу зауми, чтобы добраться до того, в чём я смогу разобраться. Шарики хоть и маленькие, но вмещают уйму информации.

 В общем, то-сё, пятое-десятое - как ни печально, но свободного времени у меня практически не оставалось. Утешало только то, что эти занятия, по крайней мере, не опасны... Во всяком случае, пока не доберусь до ядра проклятия в замке.

 Свою рабыню я забрал уже через три дня, и первым делом проверил, как она готовит. Ну... Во всяком случае, лучше, чем джинна. Уже неплохо... Тем более, что в отличие от моей жёнушки, эльфь - как здесь называют эльфов женского пола - была готова учиться.

 Лето постепенно подходило к концу. Пока что погода стояла солнечная и тёплая, но скоро осень, и по словам Раптари, Микея и хозяина ресторанчика, она здесь дождливая и ветреная. Прикинув состояние жилых помещений, особенно крыш, я со вздохом принялся искать мастеров. Каменные стены оставались в неплохом состоянии, да и я, если что, могу их подлатать при помощи гномов, но вот крыши... К тому же стенам необходимо утепление, иначе при осенних и особенно зимних холодах мы здесь замёрзнем. Особенно эльфь - она вообще мёрзла даже от прохладного ветерка, так что помимо защитного амулета от злых духов, которые всё ещё кишат в незачищенной части замка, пришлось делать ей и согревающий амулет. В общем, я с тоской приготовился к очередным тратам. Прибыли скудные, а вот траты - обильные... Однако тут мне в голову пришла довольно разумная идея. Не факт, что сработает, но попробовать стоит... Барон я или не барон? Ну, пока ещё не совсем, но официальная регистрация скоро завершится. Вот пусть мои, гм, вассалы и поработают! В конце концов, то, чтобы замок был в нормальном состоянии, и в их интересах. А "евроремонт" мне и не нужен, лишь бы дыр не было и не мёрзнуть. Кое-что мне успели сделать напавшие на меня мужики, бывшие подмастерья, но этого было недостаточно...

 Усилия на создание репутации среди местных крестьян, которые я прилагал с самого начала заселения в замок, наконец-то начали окупаться. Продукты не в счёт - это просто ничтожная подать барону. А вот поля я им благословлял и злых духов изгонял за копейки... Впрочем, главным тут была не низкая плата, а впечатление сильного шамана. Вернее, колдуна - эти невежи даже не разбираются в разнице между магом и шаманом... Крестьяне просто боялись приближаться к проклятому замку, а произведённое моими деяниями впечатление - вкупе с обещанием снабдить их амулетами - помогло преодолеть страх. Однако, в итоге, решающим оказалось... присутствие эльфи. Одно дело, когда в проклятом замке живёт колдун-одиночка, и совсем другое, когда у него там баба, как перешёптывались мужики, думая, что я не слышу. Вообще-то это уже третья женщина в замке, но Крооргина в замке не задерживалась, появлялясь и исчезая уже во внутреннем дворе, а Раптари проскакивала в замок в виде лисы - вход перекрыла упавшая надвратная решётка, и кицуне в лисьем облике проскальзывала в ячейку. Сам я обычно перелетал через стену, обернувшись совой, но мастера-то обычные люди, так что пришлось прибегнуть к помощи гномов, чтобы проделать в решётке проход. К моему удобству, наложенные когда-то на неё защитные чары давно иссякли и выветрились, так что манипуляции формой ничто не препятствовало. Когда понадобится, решётку легко можно будет вернуть в прежнее состояние... Даже самые простые младшие духи способны на любопытнейшие вещи, если использовать правильный подход. Весь вопрос в том, чтобы его найти... В конце концов, палкой можно бить, а можно её использовать в качестве рычага.

 Кровельщик, осмотрев крышу, похмыкал, но заявил, что справится за несколько дней; а вот плотник сообщил, что "а вот материалу-то у меня нема"... Да, с деревом в округе было туговато - все окрестные леса давно были вырублены... Сам плотник в деревне имелся только потому, что пару лет назад переселился сюда к жене. Впрочем, это не проблема... У меня имеется неплохое транспортное средство.

 - Ну а если я тебе дерево принесу?

 - Рабочее али сырое? - уточнил плотник.

 - В смысле? - нахмурился я.

 - Ну так не могу же я просто спилить и работать с ним - с чувством превосходства принялся объяснять плотник. - Его высушить нужно, от жучка да гнили обработать... Много чего нужно, в общем.

 Та-ак... Снова возникают сложности.

 - Но ты сможешь всё это сделать?

 Плотник почесал голову.

 - Ну... Пожалуй. Только всё это небыстро... Да и дерево не любое пойдёт.

 Я кивнул.

 - Хорошо. Тогда завтра выберешь подходящее дерево.

 Крооргина, моя первая жена, мало в чём полезна, но она владеет довольно удобной и скоростной транспортной магией. Оставив кровельщика работать, я воспользовался трансом и помощью своего тотема, чтобы отыскать ближайший лес, в котором можно будет провести небольшую вырубку без последствий - в смысле, ничейный лес, без лесника. Н-да, а я мог бы быть неплохим браконьером или контрабандистом... Если у противостоящих служб нет своих шаманов.

 Этим вечером ко мне заглянула Раптари - и оказалась удивлена тем, что мне удалось убедить крестьян работать в замке. Да ещё и бесплатно... Честно говоря, подозреваю, что тут не обошлось без помощи Кецика, одного из моих духов. Эта пернатая змейка, которую ни я, ни Микей не смогли опознать, вызывает в окружающих чувства благодушия, миролюбия и согласия. Этакий "генератор позитива"... Один из двух подарков Арогорна, причём оба оказались крайне полезны. Второй подарок - коробка, в которой изначально лежала колода карт, а сейчас лежит почти всё моё имущество. Она безразмерная, очень удобно...

 В любом случае, Раптари исподволь пыталась подтолкнуть меня к активным действиям. В принципе, она кое-в чём и права - с присмотром за замком справится и рабыня, а мне нужно хоть что-то делать в плане поисков похищенного Сердца Леса (относительно старая история, первая неприятность, в которую я впутался в этом мире); однако я уже видел, на что способны сектанты, и связываться с ними не имел ни малейшего желания. Нет, у меня чёткий план - завершить регистрацию собственности на баронство, а затем немного подучиться у спецов в экспедиции Ганке-Ло. А заодно обзавестись знакомствами, и, кто знает - возможно удастся-таки наладить дорожку на Землю... Идеально - в обе стороны, причём только для меня. Это же какие возможности открываются! Н-да, мечты...

 В любом случае, я сообщил кицуне часть планов - всё равно узнает, да и не секрет это. Ту часть, что про регистрацию и последующее обучение... А также про усиление своей свиты - чую, что ещё придётся поучаствовать в стычках, так что нужно максимально озаботиться собственной безопасностью. Парочки мелких духов и запаса амулетов-гранат для этого однозначно мало... Любой более-менее серьёзный маг разотрёт меня в порошок. Ну, или порубит, заморозит... По ситуации и личным предпочтениям, в общем.

 К слову, оказалось, что эльфь боялась оборотней, чем Раптари не замедлила воспользоваться. Она то перекидывалась в лису и подходила к бедной девушке, облизываясь, то окидывала её оценивающим взглядом. Причём когда я поинтересовался, чего она так смотрит, кицуне ответила, что прикидывает кусочек повкуснее. Вообще-то считается, что даже их дикие племена не едят разумных (разве что, может быть, в каких-то ритуалах), а уж цивилизованые и подавно, но эльфь явно была не в курсе и смотрела на кицуне с нескрываемым ужасом. Да уж, эти лисы неспособны пропустить возможность постебаться над кем-то...

 В любом случае, мне удалось отвлечь её от эльфи - как раз рассказом о своих планах, в первую очередь. А вскоре Раптари ушла из замка - в прекрасном настроении. В свою очередь, эльфи я объяснил, что кицуне эльфов не едят, просто она её дразнила. По-моему, девушка не поверила мне до конца, но, во всяком случае, успокоилась.

 Вечером я призвал Крооргину - в первую очередь, чтобы заранее объяснить задачу. Как я и подозревал, она не хотела, чтобы какой-то плотник видел, как знатная джинна служит транспортным средством, так что решила при завтрашнем призыве заранее накрыться иллюзией. Однако сама идея её использования в этом качестве не возмутила джинну; сей факт меня порадовал и приятно удивил. Полагаю, это влияние не только Кецика, но и моего статуса в глазах жены... Я поднялся с уровня "всеми силами стараться избавиться" до уровня "может быть полезен", что уже неплохо.

 На следующее утро я отправился за плотником. К моему неудовольствию, за прошедшуюночь он явно передумал отправляться со мной; полагаю, жена убедила. Она сообщила, что муж куда-то ушёл, когда вернётся - неизвестно. Наивные крестьяне... Поиск потерянного - одна из специализаций Совы. Мой тотем даже не стала подниматься с посоха, чтобы отыскать мужика; он прятался в погребе, откуда и был извлечён. Честно говоря, я хотел извлечь его буквально за шиворот, поручив это своему волку, но дух всё ещё был слишком слаб, так что пришлось обойтись без театральности. А жаль, назидательность пропала... Авторитет нужно нарабатывать, а то на шею сядут, в то время как я предпочёл бы делать это сам. Не вижу, чего стыдиться в этом желании... Тем более, всё равно не получится.

 В общем, произнеся пару расплывчато-угрожающих фраз о договорах и последствиях их несоблюдения - между прочим, для уважающего себя шамана это действительно серьёзно - я призвал джинну, возникшую в виде непонятной расплывчатой фигуры, и мы трое - я, она и плотник - помчались на её смерче к выбранному мной лесу. Чтобы добраться до места, потребовался почти час; всё это время плотник старался держаться так, чтобы я был между ним и Крооргиной. Миэла, моя вторая жена, похоже себя ведёт... У них с Крооргиной какая-то личная вражда, исток которой мне неизвестен. Потом нужно будет и этот вопрос прояснить, но явно не сейчас.

 Без предупреждения со стороны Крооргины мы начали снижаться. Холм, стекающий с него ручей, опушка леса... На холме мы и опустились. Оказавшись на земле, в сравнительно знакомой обстановке, плотник ожил; ему явно не терпелось оказаться подальше от подозрительной расплывчатой фигуры, и я не стал его задерживать.

 На мой взгляд, на опушке имелось несколько вполне подходящих деревьев, однако плотник их проигнорировал и направился глубже в лес. Ну, ему виднее... Я двинулся за ним.

 Мы не успели пройти достаточно, чтобы деревья полностью закрыли вид на холм, послуживший площадкой для приземления, когда я ощутил... что-то.

 - Стой - скомандовал я плотнику; он замер. То, что я ощущал, не было чувством опасности, прорезавшимся у меня во время одного из недавних похождений; скорее, это было ощущение чьего-то присутствия. Нечеловеческого присутствия, если точнее.

 - Я, говорящий с духами, летящий за Совой, пришёл сюда с миром - произнёс я. - Покажи себя, скрытый дух.

 В следующий миг я обнаружил перед собой того, чьё присутствие ощущал. Ощущение схлынуло, но теперь я мог его видеть... На плотника, впрочем, это не распространялось.

 - Молчи - бросил я ему, осознав, с кем имею дело. - Ни слова, пока я не разрешу.

 В нескольких метрах перед нами в воздухе парила крошечная человеческая фигурка. Дух походил на вьющихся вокруг меня сильфов, но был немного больше - сантиметров восемнадцати, а то и двадцати ростом - и выглядел как мужчина, держащий в одной руке тонкое полупрозрачное копьё почти двухметровой длины. Агид, дух-страж... И, в отличие от сильфов, один из старших духов. Несмотря на карикатурность зрелища, недооценивать этого кроху самоубийственно. Обычно агиды обитают в замках, и один такой дух запросто может уничтожить целую армию, если они по дурости сунутся в охраняемый объект... Агиды способны наносить удары из любой точки замка, в котором обитают, причём их копья легко проходят сквозь препятствия, включая стены и доспехи. Есть, правда, кое-что, что может остановить копьё агида - к примеру, тотемный посох должен бы - но, в любом случае, напрямую сражаться с ними глупо. И, скорее всего, фатально.

 Одним из примечательных свойств этих духов является также то, что произнесённую в его непосредственном присутствии ложь агид воспринимает как агрессию и реагирует соответственно. Почему я и сказал плотнику молчать - ещё ляпнет что-нибудь... Лучше перестраховаться, чем иметь на руках труп. Тем более, что он заодно и меня может прикончить...

 - Приветствую - произнёс я, склонив голову. - Не ожидал встретить здесь агида.

 Всегда стоит быть вежливым, особенно с теми, кто может быть опасен. Мне это не трудно, а впечатление улучшает... Правда, собственное достоинство и имидж тоже нужно поддерживать, но в данном случае жест уважения вполне уместен.

 - Обстоятельства - отозвался он низким басовитым голосом, совершенно не ассоциирующимся с таким маленьким существом. - Они у всех свои.

 Я кивнул. В принципе, его присутствие в лесу не особо странно, просто такое бывает редко. Обычно случается, если замок агида был разрушен, или его "выкурили" из обиталища волшебством. По непонятной причине такие изгнанники обычно поселяются в ближайшем лесу и могут вести себя довольно неадекватно - к примеру, уничтожая всех, кто пытается войти в их новую "крепость". К счастью, данный конкретный дух казался достаточно вменяемым; по крайней мере, он не нападал.

 - Что тебе нужно, отмеченный духами? - спросил агид.

 - Дерево - отозвался я. - Для отделки моего замка. Думаю, пары-тройки крупных деревьев должно пока хватить...

 - Хорошо. Вы можете взять из этого леса три дерева. Но только при условии, что заберёте их сами, не приводя сюда ещё кого-то, до конца этого дня.

 Вежливый отказ? Хе, не на того напал!

 - Договорились - кивнул я. Повернулся к плотнику.

 - Выбирай деревья... Нам нужно до вечера с этим закончить.

 Плотник хотел было что-то сказать, но всё же не осмелился, вспомнив мой приказ молчать. Вот и чудно...

 Молчаливый дух последовал за нами; полагаю, ему было любопытно, каким образом я собираюсь управиться с деревьями.

 Осмотрев несколько "лесных великанов", плотник остановился возле одного из них и похлопал по коре.

 - Это? - уточнил я; он кивнул. Теперь придётся немного поработать... Если бы речь шла, скажем, о камне, или хотя бы о засохшем дереве, было бы проще, но с живым ситуация сложнее. Пилить или рубить его долго, утомительно и нечем; правда, у плотника имелся при себе небольшой топорик, но для того, чтобы срубить дерево он в любом случае не годился. К счастью, среди нескольких трофеев, с которыми я успел более-менее разобраться - в своё время я нахапал кучу всяческих артефактов, в смысле, непонятных штуковин - имелось некое подобие магического резака. Засунув руку в сумку, я открыл коробку Арогорна и извлёк оттуда устройство, похожее на смесь кастета с раздвижной рамкой. Раздвинув шипы на нужное расстояние, я одел резак на руку и активировал его; между кончиков слегка изогнутых шипов возникла негромко гудящая линия голубовато-белого света. Удобная штука, без неё пришлось бы резать одним из немногих доступных мне заклятий... Что отняло бы куда больше сил и времени.

 Этот луч - или что там - неплохо резал даже камень, так что дерево, пусть и прочное, для него проблемы не составило. Какие-то несколько минут, и ствол с треском завалился в относительно свободное от более мелких деревьев пространство. Встав между плотником и и обрезаным стволом дерева, я деактивировал резак и положил его в сумку, взамен достав из неё волшебную коробку. Раскрываю её, прикладываю к стволу... И начинаю "одевать" на дерево, непостижимым образом входящее в небольшой контейнер. Прямо мультик напоминает! Даже растопыренные ветви входили в коробку, как ни в чём не бывало. Удивительное зрелище...

 - Выбирай следующее - сообщил я плотнику, когда верхушка дерева скрылась в коробке. Тот окинул взглядом место, где лежало дерево, покачал головой, и двинулся дальше.

 Процедура, как и следовало ожидать, повторилась ещё дважды.

 - Ты это действительно сделал... - произнёс продолжавший следовать за нами дух.

 - Я держу обещания - пожал я плечами.

 - Верно - согласился агид. - Вы можете идти... Но я хотел бы спросить.

 - Спрашивай, почтенный дух - кивнул я. - Но я хотел бы в обмен получить ответ на свой вопрос.

 - Справедливо - согласился маленький копьеносец. - Вопрос за вопрос. Ты сказал, "для моего замка"... Это необычно для Говорящего с духами. Как давно ты им обладаешь?

 Эге... Похоже, он заинтересовался. Ну, я только за приобретение такой отличной охраны, но хорошо бы ещё повернуть так, что я делаю ему одолжение. Обманывать нельзя, но тут смотря как всё подать. Попытаться стоит...

 - Я как раз завершаю процесс регистрации собственности. Замок был заброшенным, так что приходится делать ремонт, восстанавливать обороноспособность и пригодность к проживанию.

 - Заброшенным? - пробормотал дух, однако вопрос был явно риторическим. - По какой причине?

 Это уже второй вопрос, но я не сомневался в честности духа, так что свои вопросы задавать не спешил - сочтёмся.

 - Проклятье шамана орков и общая невыгодность.

 - Проклятье ещё действует? - уже каким-то деловым тоном спросил агид.

 - Частично. Я его постепенно вычищаю.

 - Предлагаю договор. Моя помощь в очистке и защите замка в обмен на место и приношения - наконец подошёл к главному дух.

 - Не скажу, что предложение плохое... - задумчиво произнёс я. - Но хранителю земли, на которой стоит замок, не понравится присутствие в его владениях свободного духа твоей величины... А с ним ссориться я бы не хотел.

 Чистая правда, но с одним уточнением: хранитель сейчас не в состоянии что-то с этим поделать. Проклятье почти превратило его в ничто, и только благодаря моим усилиям он сейчас хоть что-то из себя представляет; правда, он постепенно восстанавливает силы, но очень медленно.

 - Я не хочу уступать своё положение... - недовольно заметил дух. Я кивнул.

 - Понимаю. Что насчёт договора на равных с ним условиях?

 Копьеносец наклонил голову и вдруг струйкой дыма взмыл в небо. Впрочем, не думаю, что он так вот вдруг решит удалиться, даже не ответив на мои вопросы, так что я решил подождать. К счастью, агиды не относятся к духам, слабо осознающим такое понятие, как время, так что долго ждать он не заставил. Прошло не больше пяти минут, когда дух снова возник передо мной.

 - Хорошо - произнёс он. - Я согласен.

 Не знаю, куда он исчезал, но явно не посмотреть на мой замок - иначе вряд ли бы согласился...

 - Тогда я приглашаю тебя в свои владения - произнёс я. - Но сперва мои вопросы... Почему ты в этом лесу, а не в замке?

 Лицо духа исказилось.

 - Мой замок чуть меньше двух месяцев назад разрушили маги в чёрном.

 Меня стукнуло неприятное предчувствие.

 - Маги в чёрном два месяца назад?.. Ты, случайно не ощутил от них силы Сердца леса?..

 Агид помолчал, глядя на меня, затем кивнул. Н-да... Неожиданый поворот со следом сектантов... И странное совпадение, что я отправился именно в этот лес. Я подозрительно посмотрел на фигуру совы на своём посохе. Впрочем, хотя она и помогала выбирать место, но есть и другие кандидатуры на роль того, кто нас свёл... Да и вероятность случайной встречи тоже не исключаю - всякое случается.

 - Вот оно как... - пробормотал я. - Можешь рассказать всё подробнее?

 На какой-то миг я испугался, что сглупил - дух вполне мог ограничиться ответом "да", и это было бы вполне честно с его стороны. Однако он не стал мелочиться; ответил развёрнуто, как сделал я на его вопрос. История, в принципе, оказалась довольно банальной... Сектанты проходили по землям барона, в замке которого обитал агид, и их пригласили в замок. Для чего пригласили, вернее, как их убедили - дух распространяться не стал, однако в самом замке их стали расспрашивать, кто такие и откуда идут. В присутствии агида.

 Сперва лидер группы ответил уклончиво, но ответ на вопрос "а куда путь держите?" оказался ложью и спровоцировал агида. Однако его атака не достигла цели; копьё завязло в магическом барьере, а в следующий миг сектанты нанесли ответный удар.

 Мне довелось видеть, как они разделывали духов, пусть и более слабых, так что можно считать, что агиду сильно повезло - он уцелел. Однако когда он пришёл в себя (точнее, смог снова взаимодействовать с миром смертных), от замка мало что осталось. Собственно, по его словам, остался только погреб... Н-да, мне всё меньше хочется как-то связываться с этими ребятами. Сообщу Раптари, и пусть её контора разбирается.

 В общем, мы по-быстрому свернулись и отправились обратно, с дополнительным пассажиром в виде агида. Сперва я высадил плотника и положил деревья возле его дома, затем направился к замку.

 - Карагал - сообщил я. - Моё владение.

 Дух на миг словно расплылся, затем снова обрёл чёткость.

 - Я его осмотрел - произнёс он. - Неважное состояние...

 - Я над этим работаю - пожал я плечами. - Не всё сразу. Он был не один год заброшен... Тебя не устраивает?

 Копьеносец помедлил.

 - Я согласен на договор. Те же условия, что у хранителя земли, но с одним дополнением. В главном зале замка должна быть картина или мозаика с лесным пейзажем.

 Хм... Ему так понравилось в лесу?

 - Когда он будет полностью зачищен - уточнил я. - Идёт.

 - Я займусь проклятьем. Договор будет заключён, когда будет освобождён краеугольный камень. Я займусь этим до заключения договора.

 Основательно подходит... Краеугольный камень, то есть тот, с которого начинается строительство, лучше всего подходит на роль Дома для подобного духа, но я полагал, что в имеющихся условиях он воспользуется чем-то уже доступным... Похоже, он решил заселяться всерьёз и надолго. Сильный дух, ещё не заключивший договор, в моём замке - это, конечно, не очень хорошо, но тут и так достаточно этой братии. А агид - дух честный и прямолинейный, к тому же действует мне на пользу... В общем, пойдёт.

 Я кивнул.

 - Хорошо, действуй.

 Немного понаблюдав за тем, как агид с энтузиазмом гоняет злых духов, я попросил духа - вежливо, всё-таки он ещё не под договором - не выходить к людям, и отправился за кровельщиком.

 Переделав текущие дела, я отправился в город. Пообедать, да и Микею пару амулетов загнать... Незамедлительно наткнулся в ресторане на Раптари.

 - Интересно. - заметила она, выслушав мой рассказ. - Хочу посмотреть на это место... Ты же не откажешь хрупкой беззащитной девушке в сопровождении?

 Интересно, в каком это месте она хрупкая и беззащитная... Ржевский, без пошлостей!

 Тем не менее, я кивнул. В конце концов, почему бы и не проводить? Никакой опасности там быть не должно, даже мародёры если и были, то почти за два месяца давно уже всё разграбили и бросили бесполезные руины.

 В общем, на следующий день Крооргина, на сей раз без маскировки, везла нас к разрушенному замку. В принципе, мы с кицуне могли бы и своим ходом - в звериных обличьях - но это заняло бы весь день, а на смерче джинны в одну сторону нужно меньше часа.

 Во время пути дамы друг с другом не разговаривали, но то и дело много значительно посматривали друг на дружку. Надеюсь, это не выльется в проблемы... Я попытался отвлечь Раптари.

 - Между прочим, что ты там хочешь найти?

 - Не знаю - откликнулась она. - Будет изрядной удачей, если удастся найти хоть что-то. После прошедшего времени, полагаю, разве что характер разрушений сможет что-то сказать... Впрочем, мне обычно везёт.

 Она улыбнулась.

 - Понятно... - пробормотал я. - Между прочим, я тебя не спрашивал, но ты гаданиями... то есть оракулами владеешь?

 - С дедушкой мне, конечно, не сравниться, но немного умею. А что?

 - Просто любопытно...

 - Хотя бы немного пользоваться оракулами умеет любая девушка - хмыкнула Крооргина. - Просто мало у кого это получается хорошо.

 - Мой дедушка - мастер... - тепло, и даже вроде бы искренне, улыбнулась Раптари. Н-да, дед у неё примечательный... Я скривился и потёр лоб, вспоминая о знакомстве. Между прочим, он мне и Раптари сватал... Я так и не понял, шутил или всерьёз.

 - Глава клана, всё-таки - тоном "это само собой разумеется" заметила Крооргина, и тут нас тряхнуло. Джинна вскрикнула... и исчезла, а вместе с ней - сила, поддерживающая нас с Раптари в воздухе.

 Одно хорошо - в этот раз Крооргина по каким-то своим причинам - или скорее капризам - несла нас на довольно большой высоте. Я успел оправиться от внезапного шока, почти укротил желудок - хорошо, что забыл позавтракать... - и в падении перекинулся в сову. Один раз уже доводилось, когда сбой портала выбросил неизвестно где и вдобавок в небе... Однако в тот раз моими спутницами были две джинны, а сейчас... Раптари же не умеет летать! наверно...

 Я упал на плечи падающей девушки, пытаясь ухватить её так, чтобы не поранить когтями. В этом я преуспел, но вот дальше... Раптари - девушка не крупная, но и я особыми габаритами не отличаюсь, что в человеческом облике, что в совином (хотя в последнем и крупнее обычной совы). Так что удержаться в воздухе с таким грузом мне было не по силам... Всё, что я мог сделать - послужить парашютом, замедлив падение до приемлемой скорости.

 Но и этого мне спокойно сделать не дали. Я не успел задуматься, что произошло с Крооргиной, но в следующий момент стало кристально ясно - это была магическая атака... Поскольку следующая оказалась нацелена на нас с Раптари.

 Не знаю, что именно поразило джинну, но в нас летела похожая на толстую паутину чёрная сеть; я уже имел с подобной прискорбное знакомство, и прошлый опыт наполнил меня мрачными предчувствиями. Моя маневренность была крайне ограничена весом Раптари, но я попытался уклониться от сети, одновременно высматривая внизу высокое дерево или озеро, на которое можно было бы сбросить "груз".

 К моему чрезвычайному облегчению, эта сеть, в отличие от прошлого раза, оказалась не самонаводящейся. Однако это компенсировалось ещё тремя, большего размера, несущимися ко мне откуда-то снизу... Я понял, что не успеваю.

 - Девочки, вправо меня! - ухнул я своим сильфам. Ветер подхватил меня и понёс в сторону, но я всё равно не успевал...

 Нас выручила Раптари. Из неудобной позы с предплечьями, зажатыми в моих когтях, она бросила что-то в летящую к нам сеть - то ли горсть пыли, то ли какие-то чары. Соприкоснувшись с этим чем-то, сеть моментально истончилась и разлетелась на быстро истаявшие клочки. Однако снизу уже неслась очередная партия сетей...

 - У меня остался только один заряд! - сообщила кицуне. Ну, это лучше чем ни одного, но на её помощь особо рассчитывать не приходится...

 - Я их отвлеку - сообщила сова, летящая немного в стороне с посохом в когтях. В этот момент я заметил впереди внизу высокое дерево с роскошной густой кроной.

 - Девочки, вперёд!

 Сильфы послушно сменили направление несущего меня ветра.

 - Брошу тебя на дерево - сообщил я Раптари. - Будь готова.

 Кицуне ничего не ответила, что я воспринял как согласие. Или, как минимум, отсутствие возражений. Хотя высота была уже вполне приемлемой, не могу сказать, что это было не опасно... Однако пытаться унести её под "обстрелом" сетями - и неизвестно, что ещё может выкинуть враг - ещё опаснее.

 Следующая сеть неслась прямо по курсу, однако Раптари нейтрализовала и её, на что я и рассчитывал.

 - Бросаю! - произнёс я, отпуская её над деревом. Она странно плавно упала на тонкие у вершины ветки; кажется, получилось нормально... Избавившись, наконец, от груза, я сумел успешно уклониться от следующей группы сетей, однако тут прямо в глаза полыхнула яркая вспышка, лишившая меня зрения и ориентации в пространстве.

 - Девочки!.. - только и успел ухнуть я, когда что-то прикоснулось к моему крылу. А в следущий миг и обмоталось вокруг тела... Однако ощущения падения не последовало; я ощущал только быстрый, но плавный спуск. Повязали... Не знаю, что сделали с Крооргиной, но то, что меня берут живым, внушает некоторый оптимизм. Собственно, только это и внушает. Знать бы хотя бы, кто это устроил... Впрочем, это осуществимо.

 "Сова" - мысленно обратился я к своему тотему - "как ситуация у тебя?"

 "Отступаю" - коротко отозвалась она.

 Плохо... Она вернётся, когда будет возможность, но пока что я полностью лишён поддержки, и даже не вижу ничего. Что с женщинами, тоже неизвестно... В общем, мрачно. Думаю, в человеческом облике я бы уже паниковал, но, похоже, совы меньше склонны к панике.

 Спуск поймавшей меня сети остановился; в следующий миг она - вместе со мной, разумеется - ухнула вниз, рухнув на землю. К счастью, с небольшой высоты, но всё же чувствительно.

 - Один есть - произнёс чей-то голос; мужской, незнакомый. - Что с остальными?

 - Ищу - отозвался ещё один столь же незнакомый мужской голос. - Вторая сова - тотем, она никуда не денется, а что насчёт женщин... Первая, похоже, воспользовалась экстренной телепортацией, вторая должна быть где-то рядом.

 - Используй гончую.

 - Уже активирую... Брать же живой?

 Ответа не последовало; видимо, говорившему ответили жестом.

 - Тогда я буду контролировать гончую, а ты пока займись уловом.

 Меня чем-то ткнули; похоже палкой. Больно! Я непроизвольно ухнул.

 - Поговорим? - предложил мужчина. Я снова ухнул.

 - Глупо - заметил мой, с позволения сказать, собеседник, и снова ткнул меня, ещё более болезненно. - Я могу сломать тебе крылья. Или повыдёргивать перья по одному, пока не надумаешь побеседовать. Пользуйся тем, что я пока что хочу поговорить мирно...

 - Кто вы такие и чего вам нужно? - произнёс я, решив, что затягивать действительно будет слишком рискованно.

 - Уже прогресс - одобрительно произнёс мужчина. - И вопрос наполовину правильный. Нам нужно всё, что вы с лисой знаете.

 Честно, у меня тут же возникло желание сказать "в начале был Хаос"... Видимо, где-то внутри я всё же смотрел на ситуацию с оптимизмом, раз такое пришло в голову. Впрочем, я давно замечал за собой порывы хохмить в неподходящих ситуациях; обычно я их сдерживаю, но они всё же возникают.

 - Что именно? - спросил я, справившись с неуместным желанием.

 - Ну, для начала... Что ты знаешь о Закрытых?

 - Есть такая секта. Носят чёрное, как-то связаны с демонами.

 Мужчина хмыкнул.

 - Это не всё.

 - Полагаю, но я больше ничего не знаю... Ну, ещё пару месяцев назад они разрушили замок где-то неподалёку отсюда.

 - И это тоже не всё - сообщил мужчина. - Неплохо, но мог бы и лучше... Не заставляй меня переходить к более... интенсивному подходу.

 Странный какой-то допрос... Такое впечатление, что он и так всё знает. Зачем тогда меня спрашивать? Моё зрение не восстановилось, и, похоже, в ближайшее время на него рассчитывать не приходится - совиные глаза чувствительнее человеческих, и воздействие вспышки соответственно было существенно сильнее. Однако слух работал прекрасно, и я был уверен, что врагов здесь только двое. Разумеется, стоит учитывать возможность того, что ещё сколько-то находятся на отдалении или маскируют своё присутствие, но это казалось сомнительным. А если их всего двое, с ними можно попытаться что-то сделать... Проблема в том, что для этого нужно как минимум вернуться в человеческий облик, а как это сделать под наблюдением, я не представляю... Пока что. Сдаваться я не собираюсь, это однозначно.

 - Ну, ещё они причастны к похищению Сердца Леса.

 - Что это такое?

 - Вы не знаете? - удивился я. Немного странно... Одно знают, другое нет. А!.. Видимо, допрашивающий просто-напросто пользуется чем-то вроде детектора лжи. - Дух такой, старший. Лесом управляет.

 - Хорошо... Где перстень?

 - Какой перстень?

 - Я имею в виду перстень Джакалаа, но если есть ещё что-то подобное, то и это.

 Да, учитывая его построение вопросов, он либо очень неопытный, либо пользуется какой-то магией - или амулетом - определяющей недосказанности. Слишком уж вольно формулирует... Про перстень он знает, но это неудивительно - этот артефакт, подаренный мне тестем, при активации легко засекается с большого расстояния. Полагаю, именно поэтому мне его и вручили - чтобы отслеживать. Поскольку он к тому же весьма ценный, я бы предположил, что парочка, с которой я имею дело, просто грабители, пытающиеся заполучить перстень... но тогда почему возник вопрос о Закрытых? Может, это их рук дело - воспользовались наёмниками и хотят выяснить, что я о них знаю? Возможно. Но сейчас не главное...

 - Перстень в сумке - сообщил я.

 - А сумка где? - с нотками раздражения спросил мужчина. Даже странно, что он так терпелив...

 - На моём теле.

 - Птичьи мозги... - буркнул себе под нос расспрашивающий. Кажется, я понял, почему он так терпелив... Ну, помимо влияния Кецика. Мне и самому странно, что я могу нормально рассуждать, пользуясь совиным мозгом.

 После небольшой паузы он произнёс громче:

 - Меняй облик.

 - А как же сеть?

 - Сейчас я её рассею, но если попытаешься сделать что-то подозрительное, разлетишься на части.

 В совином облике моя чувствительность к магии очень низка, но наложенное непосредственно на меня заклятье я бы ощутил. Так что, видимо, он держит меня "на прицеле"... Учту.

 Ощущение стягивающей тело сети исчезло; хоть что-то хорошо. Я клюнул себя в грудь, меняя облик.

 Я медленно поднялся из лежачего положения в сидячее. Ещё одной сравнительно приятной новостью было то, что в человеческом облике я смог что-то видеть. Всего лишь расплывчатые силуэты, но это уже лучше, чем набор плавающих пятен...

 - Снимай сумку и положи рядом с собой - скомандовал один из силуэтов. Осторожный... Что ещё раз показывает - он не неопытный, и вольность вопросов была намеренной. Нащупав на боку сумку, я столь же медленно и осторожно, как поднимался, снял её и отложил в сторону.

 - Вот так - одобрительно произнёс силуэт. - Посмотрим, что тут у нас...

 Я ощутил слабые чары - видимо, проверяет сумку на магию и сюрпризы. Вообще, насколько я помнил, помимо перстня в сумке сейчас лежали пара травок - стимулятор, обезболивающее и антисептик, если точно - два яблока, свёрток с парой бутербродов, коробка Арогорна и куклы, Сул и Мака. Почти всё остальное моё имущество находилось внутри коробки. И если я её потеряю... Хреново будет, в общем.

 - Что это за коробка? - стеганул прямо по моим опасениям вопрос.

 - Карточная - ответил я. - Там внутри карты.

 Он хмыкнул, и я непроизвольно задержал дыхание.

 - Действительно - послышался его голос, и на меня нахлынуло облегчение. Всё-таки отличную штуку мне Арогорн подогнал... По моему опыту, чтобы из неё что-то достать, нужно точно знать, что именно достаёшь, но я опасался, что маг сможет как минимум понять, что коробка непростая.

 Хотя вообще-то эта угроза ещё не миновала... Да и, если уж на то пошло, в первую очередь нужно думать не о коробке, а о своей шкуре.

 - Травы, яблоки - озвучивал находки мужчина - куклы...

 Мои руки дрогнули. Куклы - моя главная надежда... Обитающие в них духи, в отличие от сильфов, вполне способны самостоятельно разобраться в ситуации и действовать соответственно. А других духов я под надзором даже из Домов призвать не могу - им нужно командовать вслух, мысленно общаться я могу только с тотемом.

 - Ага, а вот и он - услышал я довольные слова, и тут что-то со свистом обрушилось с неба. Удар... Меня осыпало какой-то мелкой грязью от вонзишейся в землю тёмной полосы.

 - Что за... - послышался второй мужской голос от силуэта возле упавшего предмета, и почти одновременно выкрик того, что разговаривал со мной:

 - Не трогай!

 С выбросом магии вверх метнулась серая клякса, и тут же послышались ругательства второго мужчины, одновременно чёрная полоса дёрнулась, вылетая из земли, и пересеклась с силуэтом, допрашивавшим меня; он упал. Ещё один выброс магии; чёрная полоса отлетела в сторону, но с неба на второй силуэт упало что-то тёмное, и полоса снова метнулась к нему. Всё это заняло буквально пару секунд, так что я вряд ли успел бы что-то сделать, даже если бы мог нормально видеть.

 - Живее вставай, они сейчас придут в себя! - послышался голос совы.

 - Я почти ничего не вижу... - отозвался я, тем не менее вставая. Сова недовольно ухнула, и я понял, что снова вижу. Но с другого угла... Кажется, я вижу через её глаза.

 На лугу, где я стоял, лежали двое молодых мужчин лет двадцати; над одним из них завис мой посох, удерживаемый в воздухе явно телекинезом обитающих в куклах духов, а на другом стояла сова. Прежде чем разбираться, что же произошло, нужно позаботиться о пленниках...

 Много времени это не заняло. Засыпать в рот снотворное, снять амулеты, связать руки и ноги... Вот теперь можно и разбором полётов заняться. И женщинами...

 C произошедшим разобраться оказалось несложно. Сова избавилась от преследования быстрее, чем ожидала, и направилась обратно, рассчитывая как-то помочь мне. Посох, разумеется, оставался с ней - тень тотема при всём желании не может от него далеко удаляться. Поднявшись повыше, чтобы было сложнее заметить, она выбрала момент и сбросила посох, метя в одного из захвативших меня людей; к сожалению, в этот раз наведения сильфами не было, и она промахнулась. Однако парочка отвлеклась, и тут сработали духи в куклах. Какими бы амулетами не пользовались мои захватчики, от удара посоха, особенно от его эффекта временного вышибания духа из тела, они их не защитили. Правда, один из них отбил посох магией, но в следующий момент его атаковала сова, и куклы доделали работу. Ну что ж, получилось очень удачно... Полагаю, я всё же неплохой шаман - слуги у меня хорошие, а шамана определяет в первую очередь то, кто ему служит. Впрочем, равно как и то, кому служит он сам...

 - Благодарю вас всех - произнёс я. - Ваша помощь будет вознаграждена.

 В принципе, я решительно не обязан их благодарить - во всяком случае, кукол, им было за всё сразу заплачено вперёд - но гораздо эффективнее, когда подчинённые работают по собственному желанию, а не за страх или обязанность. К духам это относится так же, как и к людям... ну, или почти так же.

 - А теперь к делам. Сова, найди Раптари.

 Сова, снова устроившаяся на посохе, пару раз взмахнула крыльями, но взлетать не стала. Вместо этого она наклонила голову и сообщила:

 - Она прячется.

 - От твоего поиска, имеешь в виду? - уточнил я. Сова кивнула. Таланты моей знакомой кицуне широки и разнообразны... Неудивительно, что парочка магов не могла её найти. Если уж она способна скрыться от Совы, у которой поиск - одна из специализаций, то не особо сильным магам и подавно ничего не светит. По идее.

 - Но ты можешь найти? - всё же уточнил я.

 - Сейчас поищу - с долей неохоты ухнула сова.

 - Нет необходимости - послышался голос, и из высокой травы к нам вышла лиса. Окинула панораму оценивающим взглядом, встряхнулась, и приняла человеческий облик. - А ты неплохо тут справился...

 Я пожал плечами. Вообще-то за меня всё сделали духи, однако почему бы не похвастаться? Тем более, это всё равно моё достижение... Да и врать я не собираюсь.

 - Это было несложно. Но вот кто они такие и чего им, собственно, нужно было?..

 - Сейчас посмотрим - произнесла Раптари. - Это их вещи?

 Она указала на две аккуратно сложенные кучки имущества пленников. Я старался быть с ними осторожным - в личных вещах даже слабого мага вполне возможны всяческие неприятные сюрпризы, которых опасались и эти двое в моих вещах.

 - Угу... Я их ещё толком не смотрел.

 - Позволишь мне?

 Я снова пожал плечами.

 - Уступаю профессионалу.

 Она действительно должна бы разбираться в подобном лучше меня, но за её действиями я внимательно наблюдал. От кицуне можно чего угодно ожидать... Однако пока что она просто рассматривала вещи, аккуратно выцепляя их из кучки подобранной где-то веткой. Похоже, её заинтересовало одно из колец...

 - Я так и думала - наконец произнесла Раптари, внимательно изучив узкий серебряный ободок и пару раз воздействовав на него какими-то чарами, похожими на те, что используются магами при тестировании амулетов. В учебнике упоминались. - Агенты Гардарии... Куда же без них.

 Она продемонстрировала мне кольцо, над которым парило фантомное изображение герба одного из здешних городов-государств.

 - Это аналог наших опознавательных кулонов - пояснила кицуне. - У второго должно быть такое же кольцо, проверь. Активируется вот так...

 Она продемонстрировала простенькие чары. Понимает, что я ей не доверяю, и предоставляет возможность убедиться самому... Я кивнул.

 - Сейчас гляну.

 Как она и сказала, во второй кучке вещей обнаружилось аналогичное кольцо, среагировавшее на показанные Раптари чары тем же изображением. Правда, когда я взглянул на кицуне, кольцо в её руках показывало уже нечто иное: строки текста.

 - Негусто - заметила девушка. - Мелкие сошки. Впрочем, если бы был кто-то посерьёзнее, и справиться было бы сложнее. Старшие офицеры проходят серьёзную подготовку... Допрашивать сам будешь или тоже мне уступишь?

 - Уступлю даме... Действуй, они твои.

 Строить из себя героев-партизан пленники не пытались; Раптари не пришлось использовать каких-то особых методов воздействия. Как и я чуть раньше, парочка неудачливых агентов отвечали на вопросы мрачно, но спокойно. По их словам получалось, что они получили информацию о том, что в этом районе были обнаружены следы деятельности Закрытых, и что пара агентов Иль-Кракрау направляется сюда для расследования. Вот они, как молодые честолюбивые офицеры, и решили себя показать, людей посмотреть... Судя по всему, между Гардарией и Иль-Кракрау идёт холодная война наподобие противостояния США и СССР. Демонстрация силы при каждой возможности, шпионские игры, и банальный выпендрёж представителей одной стороны перед другой... Я вздохнул и покачал головой.

 - Очень неплохо - довольно заметила Раптари. - Теперь можно будет подать протест и потребовать у их организации выкуп...

 Парочка поёжилась.

 - Нет ничего более дорогого, чем глупость - поучительно произнесла Раптари, заметив их реакцию. Она повернулась ко мне. - Даже если мы ничего не найдём, уже удачно получилось...

 - Меня беспокоит, что они сделали с Крооргиной - сообщил я. Сама джинна-то ладно, но я не хочу конфликта с её родителями...

 Впрочем, по словам пленников, ничего серьёзного с ней быть не должно - применённое ими заклятье должно было просто оглушить управляющего полётом мага и сорвать чары полёта.

 - Ну, здесь всё равно должно быть уже недалеко - заметила Раптари - так что и сами доберёмся.

 - Погоди, а с ними что делать?

 Я кивнул в сторону снова погружённых в беспамятство пленников.

 - Да пусть себе валяются. Их амулеты и документы - она подбросила кольцо на ладони - у нас, так что всё нормально... Только сон нужно продлить до вечера.

 - Это я могу - кивнул я. - И оберег от зверей поставлю...

 

 Всё прошло не так, как планировалось, но в целом неплохо. Информация о расследовании инцидента с Закрытыми была "слита" быстро и эффективно; гардарийцы клюнули. Правда, выручить шамана не удалось - он справился сам. Признаться, девушка задавала себе вопрос - он специально перед ней прикидывается простофилей или это его нормальная манера поведения? Стоит выпустить его из поля зрения, как он немедленно проворачивает что-то, никак не вяжущееся с производимым им впечатлением...

 В любом случае, то, что он справился с гардарийцами самостоятельно, плохо. Не только потому, что сбились планы по дальнейшему развитию отношений, но и потому, что вследствие этого уплыли деньги из выкупа за агентов... Одним из принципов Раптари, которые она чётко соблюдала, был "не обманывать тех, с кем работаешь, по мелочам", так что придётся честно отдать шаману всю его долю. В перспективе честность выгоднее...

 Тем не менее, даже несмотря на упущенную выгоду, Раптари была довольна. Стоило провернуть это хотя бы ради того, чтобы посмотреть на тоскливые лица оболтусов из Гардарии!

 К тому же то, ради чего они официально и отправлялись, тоже оказалось небезрезультатным...

 

 Замок оказался разрушен действительно основательно. Не знаю, что он представлял из себя раньше, но сейчас это была просто груда камней, из которых группа местных крестьян, за которыми лениво наблюдало несколько вооружённых мужчин, пыталась снова что-то соорудить; пока что наблюдался только небольшой каменный форт. Переговоры с ними - вернее, с наследником погибшего вместе с замком барона, который тоже обнаружился здесь - взяла на себя Раптари, как и дальнейшее расследование; меня она только представила как соседа, барона Карагалского. Наследник, совсем ещё молодой парень, представившийся как Поль, только поздороваться и успел, как Раптари незамедлительно завладела его вниманием; в итоге мы толком не перекинулись даже парой слов. Ну и ладно, всё равно мне говорить не о чем. Хотя... Это возможность наладить отношения с соседом. Никогда не знаешь, что в будущем пригодится.

 Дождавшись, когда Раптари наконец оставит его в покое и отойдёт осматривать руины, я встал с камня, на котором устроился, и подошёл к молодому барону.

 - Прошу прощения за назойливость мой спутницы. Сочувствую вашему несчастью.

 - Оставь - фыркнул он. - Отец был изрядной сволочью, и все это знают. А замок к зиме будет отстроен.

 Я скептически глянул на небольшую кучку людей, складывавших камни, и результат их труда за прошедшее с момента разрушения время.

 - Я начал восстановление всего неделю назад - пояснил он. - Меня не было в замке. К счастью, как оказалось... Думаю, тебе придётся сложнее, чем мне. Карагал - не лучшее баронство...

 - Какое есть - пожал я плечами. - Небогатое, но жить можно. С благоволением духов, развернусь...

 - Духов? - хмыкнул парень. - Хороший клинок и отряд обученных солдат будет куда надёжнее...

 - Возможно всякое - не стал спорить я - но силу духов не стоит недооценивать. Они могут быть и оружием, и воинами, и инструментами... Да и щитом. Клинок не поможет вырастить урожай и не напоит в пустыне.

 - Выращивать урожай - не дело благородного мужа и воина - фыркнул молодой барон. Эх, молодёжь... Не сказать, что я сам намного старше - думаю, года на два-три - но подобными иллюзиями никогда не страдал. - Мой клинок даст мне всё, что мне нужно.

 Вместо дальнейшего обсуждения я подошёл к одному из разбросанных вокруг валунов. Примерился и треснул по нему посохом, вышибая прочь поддерживающих его форму и целостность духов земли; камень развалился на осколки.

 - Сможет твой клинок разрубить камень? - поинтересовался я у барона. К моему удивлению, он хмыкнул, достал из ножен слегка изогнутый меч - саблю? - и рубанул соседний валун. Выплеск магии, и камень распался надвое. Магический мир, магическое оружие... Н-да, вспомнилась история про то, как отцовская мудрость уступила грубой мужской силе. Ну, это когда стопку прутиков ломали.

 - Неплохо - был вынужден признать я. Присел у разрубленного камня, сложил половинки вместе, сфокусировался на его духах. - Ребята, верните как было...

 - У тебя тоже неплохо получилось - отозвался барон. - Особенно соединить куски... Это можно использовать при строительстве?

 Я кивнул. Почему-то мне кажется, что он умнее, чем хочет показаться...

 - Учту... В общем, посмотрим, чьи методы лучше - завершил он, вкладывая свой тесак обратно в ножны. Похоже, разговор на этом завершён... Я пожал плечами и снова кивнул.

 Ждать, пока Раптари закончит свои дела, пришлось не меньше двух часов. Это время я провёл за чтением - изучал недавно приобретённую энциклопедию духов. К сожалению, большая часть описанных там духов были мне уже известны, но не все. Барон Поль время от времени насмешливо на меня поглядывал, видимо, подразумевая, что чтение - тоже не занятие для настоящего мужчины, но я старался не обращать внимания.

 Наконец кицуне вернулась.

 - Ну, что? - поинтересовался я.

 - Есть кое-что... В развалинах не нашли одно тело, шута барона.

 - Шута?

 Раптари кивнула.

 - Карлик-горбун.

 - Ну, не нашли и не нашли... Под этими камнями неудивительно.

 - Так остальных нашли всех - возразила она.

 - Думаешь, они забрали? Но зачем он им понадобился?

 - Хотела бы знать - пожала плечами Раптари.

 Любопытно... Горбун? Те сектанты, которых мне довелось рассмотреть, тоже обладали какими-то уродствами... Я произнёс это вслух.

 - Любопытно... - повторила мою мысль Раптари. - Очень слабая зацепка, но лучше, чем ничего. Так что можно считать, что сгоняли сюда успешно. У меня здесь всё, можно возвращаться.

 Как и говорил пленник, с Крооргиной ничего не случилось. Ну, если не считать скверного настроения... Но к этому не привыкать. Забрав парочку гардарийцев - джинна от души пнула обоих - мы отправились обратно. Моя супруга оставила нас возле врат в Ганке-Ло; я тоже здесь распрощался с кицуне и двинулся в свой замок. У меня ещё куча дел, в конце концов. У Раптари, впрочем, тоже... Интересно, как она пленников тащить собирается?

 Однако в замок я в этот раз не попал: перед ним меня ждал мальчишка, житель одной из соседних деревень. Внуку старосты плохо, и меня просят помочь... Ну, почему нет, если работа оплачиваемая.

 Как оказалось, пятилетний ребёнок съел какие-то ядовитые ягоды. Духи воды с таким справляются легко (хотя и пришлось вызвать рвоту для прочистки желудка... блин, не люблю медицину!), но после этого попросили помочь из соседней избы, потом я решил заодно благословить поля, раз уж всё равно пришёл... В общем, в замок я вернулся уже к вечеру. И был, признаться, удивлён существенно ослабевшей аурой проклятья. Это что, агид так расстарался? Нехило... С утра было почти вдвое сильнее. Такими темпами послезавтра, а то и завтра, нужно будет браться за ядро проклятья и охраняющего его подвального демона. Пожалуй, завтра начну готовиться...

 Памятуя об этом, на следующее утро я отправился в город за нужными вещами. В принципе, можно было купить и готовый антидемонский амулет, но это во-первых дорого, а во-вторых, не очень-то и нужно. Своими силами справлюсь, тем более, демон мелкий. Хотя зачарованый ритуальный нож я, подумав, всё же купил - к сожалению, посох в прошлый раз оказался малоэффективен, да и вообще этот инструмент ещё пригодится. Тем более, нож был на удивление дешёвый - стандартные чары, как объяснил Микей. В принципе, дайте мне пару дней, справочник, и я сам такой сделаю, но в этот раз решил не заморачиваться. Пару медяков можно и потратить.

 В общем, затарившись полезными мелочами - к слову, запрошеную агидом картину я тоже приобрёл; по мне, потраченных денег она не стоит, но нарисована неплохо - я отправился обратно в замок, решив на этот раз в городе не перекусывать.

 - У тебя гость - ещё на полпути сообщила сова.

 - Что ещё за гость? - нахмурился я. Опасности не чувствую, но это чувство предупреждает только о непосредственной угрозе жизни...

 Сова не ответила, однако долго ломать голову не пришлось. Перед воротами замка на раскладном стуле сидела фигура в обшитом перьями плаще, с сумкой на плече и резным посохом на коленях... Прямо как я, только покрупнее и помассивнее, хотя и ненамного. Коллега? Но перья не совиные...

 Как бы там ни было, я приземлился неподалёку, принял человеческий облик, и, всё ещё сохраняя насторожённость, приблизился к гостю. Завидев меня, тот встал.

 - Приветствую Летящего за Совой - произнёс он. - Я Накти, Летящий за Соколом, и я прошу о поединке.

 О как... И не "вызываю", а "прошу", что существенно. Я глянул на него внимательнее. Довольно мордатый, даже напоминает орков, но вроде бы человек... Пламя духа - яркий голубовато-белый огонёк. Обвешан множеством мелких амулетов, и в отличие от моих, все они шаманские. Свои Дома - и много - носит на шее на манер ожерелья... Чего ему от меня надо?

 - Поединок? Зачем?

 - Чтобы сравнить наши силы - пожал плечами коллега. - Я ищу себе учителя и для этого прошу о схватке всех встреченных Говорящих с духами.

 "Соглашайся" - сообщила сова.

 "А смысл? Даже если смогу победить, зачем мне ученик?"

 "Ученик всегда пригодится... Особенно если сможешь у него научиться сам. Но сначала сумей победить..."

 Да уж, судя по тому, что я вижу, это не так-то просто.

 - Ладно - вздохнул я - не вижу причин отказать. Какой именно поединок тебя интересует?

 - Простая схватка лучших духов, один на один.

 Н-да... Мой лучший дух - Крооргина, но выставлять её в таком качестве без серьёзной причины очень не хочется. Бестиалий-волк ещё не в форме, тень для подобных схваток не годится... Изумрудную змейку попросить, что ли?

 Что-то ткнулось в нос. Кецик... Что это с ним? Маленькая пернатая змейка возбуждённо вилась у моего лица, словно пытаясь что-то сказать.

 - Ты что, хочешь участвовать? - удивлённо спросил я. Кецик закружился так стремительно, что его контуры образовали висящую перед моим лицом пёструю ленту; затем он скользнул мне на плечо и потёрся головой о щеку. Кажется, доволен, что я его правильно понял...

 - Ну, если ты так хочешь... - с долей сомнения произнёс я. В принципе, что я теряю? Такие схватки всё равно ведутся до поражения, а не гибели одного из участников. Хотя я не представляю, как Кецик может победить, но моё кредо - поддерживать с духами хорошие отношения, так что если хочет попытаться, пусть пытается. Если что, просто сдамся.

 - Подготовим площадку? - предложил я.

 - Нет необходимости - улыбнулся Накти и достал из своей сумки свёрток ткани. Подбросил его в воздух, и ткань сама собой - если не смотреть духовным взглядом - разложилась на ровном участке земли примерно три на три метра. Шёлк, похоже. А на нём - ограждающий узор для схватки духов. Удобно...

 Накти хлопнул по ожерелью, и перед нами возник полосатый бычок примерно мне по грудь в холке. Окрас как у зебры, острые рога изогнуты вперёд и немного вытянуты, взгляд умный... Не знаю, что это за дух, однако впечатление такое, что на площадке схватки ему должно быть тесновато. Впрочем, судить о духах по внешности - та ещё глупость.

 Шаман Сокола уколол себя ножом и уронил каплю крови на голову своего духа. Серьёзно подходит к делу, жертва, совмещённая с допингом... Метод несколько мазохистский, но эффективный, особенно для тех шаманов, у которых проблемы с магией.

 Я заморачиваться с подготовкой не стал - во-первых, Кецик стандартные методы временного усиления духов не любит, а во-вторых, смысла не вижу. Если мой змей просто хочет развлечься, флаг ему в... гм, в общем, пусть сам разбирается.

 Духи вошли в очерченный на ткани ограждающий контур, и птичьи фигуры на наших посохах ожили. Сова и сокол уселись на землю с двух сторон от площадки, замкнув контур. В дальнейших сигналах о начале схватки не было нужды; контуры бычка расплылись, и в следующий миг это уже была четырёхрукая рогатая обезьяна, попытавшаяся схватить расслабленно парящего у её морды Кецика. Однако пернатая змейка проскользнула между пальцев - буквально - и, щелкнув обезьяну по носу хвостом, уселась ей на голову. Обезьяна снова попыталась цапнуть змейку, но вновь безуспешно: Кецик выскальзывал из пальцев не хуже угря, успевая ещё и не больно, но обидно щёлкать оппонента хвостом. Рогатый дух начал злиться; его жесты в попытках ухватить Кецика - или сплющить его между ладоней - становились всё более резкими и дёргаными. Хмм, а мой змей может не только успокаивать...

 Разозлённая обезьяна даже дохнула в Кецика снопом пламени, но без какого либо результата: радужные крылья и чешуя змейки даже не закоптились. Тогда дух снова поменял облик, на этот раз превратившись во что-то напоминающее о Лавкрафте: бесформенное, колышущееся и с щупальцами. Рога, впрочем, сохранились в том же виде, зато конечностей стало заметно больше.

 Однако Кецик продолжал столь же легко ускользать от хлещущих во все стороны щупалец. Не знаю, возможно, присоски и помогли бы его удержать, но рогатый просто никак не мог поймать маленькую юркую змейку...

 Через какое-то время, осознав безрезультатность, рогатый поменял облик вновь. На этот раз это был то ли маленький уродливый дракончик, то ли рогатый птеродактиль; думаю, скорее первое, поскольку тварюшка снова попыталась поджарить Кецика - не более успешно, чем в прошлый раз. Гмм... Кажется, я вижу, к чему всё идёт. Накти пришёл к тому же выводу, что и я.

 - Похоже, это может продолжаться очень долго - заметил он. Я пожал плечами.

 - Похоже на то. Продолжим следить или всё-таки перекусим?

 Шаман хмыкнул, посмотрел на продолжающийся поединок, затем кивнул.

 - Это не по традициям, но и не противоречит им... Думаю, можно.

 - Вот и чудненько... Лита! - крикнул я в направлении замка. - Притащи чего-нибудь поесть на двоих!

 - У меня есть свой провиант - заметил Накти.

 - Можешь кинуть его к общему, когда принесут... О, а вот и она.

 Эльфь как раз притащила еду к решётке и теперь мялась перед ней, не зная, как пропихнуть деревянный поднос с мисками в слишком маленькие ячейки. Пришлось снова воспользоваться помощью гнома, отогнув один вертикальный прут.

 - Пока всё - сообщил я девушке и с подносом вернулся к коллеге. - Ну, пообедаем чем жизнь послала...

 К хлебно-овощному ассортименту, принесённому мной, Накти добавил из своих припасов орехи, сушёные грибы и вяленое мясо. А ещё - флягу, от которой явственно пахнуло брагой. Однако, как и я, шаман предпочёл пить молоко. К слову, вблизи он оказался моложе, чем показался на первый взгляд.

 - Эльфь? - поинтересовался он, ткнув пальцем в сторону решётки. Я кивнул.

 - Родственники жены подарили.

 Он недоумевающе глянул на меня, потом пожал плечами и бросил взгляд на "поле боя". Бесплодное сражение шло прежним курсом.

 - И как, много ты уже так схваток провёл? - поинтересовался я, проглотив кусок морковки. Сладкая, прямо фркт, а не овощ...

 - Три - откликнулся он. - Эта четвёртая.

 - И долго так бродишь?

 - Второй год. Как учитель умер, так и странствую... Недоучку, посвящённого Великому Духу, никто из соседей брать в ученики не хотел. Их покровители с Соколом не то, чтобы враги, но и не друзья. Во всяком случае, настолько.

 Я понимающе кивнул.

 - Но для недоучки дух у тебя хороший.

 - Наследство учителя - пожал он плечами. - У него договор не личный, а с нашей линией шаманов. С личными договорами у меня не очень...

 Угу... То-то я и смотрю, что у него свиты не наблюдается.

 - Ну хоть бы младшими стихийными обзавёлся - хмыкнул я.

 - А какой с них толк-то? - удивился он. Н-да, действительно недоучка... Походу, все атрибуты от учителя достались.

 - А что ж твоё племя-то? - поинтересовался я. - Лучше же с учеником, чем совсем без шамана...

 - Да мы, соколы, совсем маленькое племя... После того, как учитель и вождь умерли, сход решил, что лучше присоединиться к соседям. К енотам или медведям...

 Я чуть не подавился. После одного из поручений Совы я бы очень не хотел пересекаться в будущем с племенем Медведя... Во всяком случае, если они узнают о моём участии.

 - Тогда зачем тебе вообще эта муть со схваткой? Главное, кто знает больше, а не у кого духи сильнее.

 - Так традиция же - пожал плечами недоучка.

 - Традиции традициями, а в первую очередь головой нужно работать - неодобрительно заметил я. - Между прочим, твой дух, похоже, выдыхается...

 - Не может быть - не поверил он. - Рогач не мог устать так быстро...

 Накти повернулся и вновь всмотрелся в схватку. Его дух, снова принявший форму четырёхрукой обезьяны, всё ещё пытался прихлопнуть Кецика, но делал это без того огонька, что был в начале, и казался уставшим, в то время как моя змейка ничуть не утратила энергичности. По-моему, Кецик летал даже резвее, чем в начале...

 - Похоже, он действительно устал... - с недоумением произнёс шаманский недоученик. - Но у него нет никаких ран, и он очень вынослив.

 Он с сомнением и подозрением посмотрел на духов, особенно на моего, потом пожал плечами.

 - Странная схватка... Не возьмусь утверждать, чем она закончится.

 В этом я был с ним согласен. Впрочем, в этом плане я могу только ждать...

 - Так откуда ты родом? - поинтересовался я.

 - Степь - пожал плечами Накти.

 Угу... Всё-таки он о тех Медведях, походу. Если речь идёт о степи, то явно об этой, а детей Медведя здесь только одно племя. Но тогда он всё-таки орк, получается? Чем больше в него всматриваюсь, тем непонятней...

 "Сова, ты как думаешь - он орк или человек?"

 "Полукровка".

 Потерев висок - всё-таки подобная мысленная связь довольно болезненна... - я хмыкнул. Вообще, все эти фэнтезийные замуты с полукровками - довольно странное дело. Вроде как разные биологические виды, но свободно скрещиваются... Правда, некоторые авторы упоминали, что полукровки бесплодны, что уже реалистичнее.

 От размышлений по поводу межрасового скрещивания меня оторвал негромкий глухой удар. Повернувшись в направлении звука, я со смесью удивления и удовольствия обнаружил, что рогатый дух Накти свалился на землю. Впрочем, даже будучи не в силах встать, он всё равно попытался схватить Кецика; последний незамедлительно треснул оппонента хвостом промеж рогов. Как ни странно, это возымело эффект: рогатый вздрогнул и затих.

 - Признаю поражение! - поспешно произнёс Накти; Кецик замер.

 - Поздравляю, победитель! - произнёс я, и змейка юркнула мне на голову. - Маленький, да удаленький...

 Интересно, как ему это удалось? Вслух, впрочем, я этот вопрос задавать не стал. Всё равно не ответит, а перед полуорком лучше сделать вид, что этого и ожидал. Вопрос - что дальше? Пока Накти занимается своим духом - заодно скормив тотему полоску мяса - есть немного времени, но не думаю, что больше нескольких минут.

 Сова подлетела ко мне; я последовал примеру Накти. Мясо всё равно его...

 - Победить я победил - негромко произнёс я - но что теперь делать?

 - Бери в ученики. И солидности больше, и простую работу сможешь ему спихнуть. Для чего ещё ученики нужны? - насмешливо ухнула сова. - Ещё и Соколу услугу окажешь...

 Хмм, если так посмотреть, становится очевидно. И чего я сам не сообразил? Даже обидно. Видимо, потому, что сам учился только в школе и универе, а там порядки другие... Но, в любом случае, ученику можно будет поручить работу над простыми амулетами и с крестьянами, во всяком случае, простые случаи. И ему практика, и мне разгрузка. Отлично, так тому и быть!

 - Если ты ещё не передумал, в ученики я тебя беру - сообщил я всё ещё занимающемуся своим духом Накти. Тот на секунду оторвался от духа и поклонился.

 - Благодарю.

 - Закончишь сейчас и заключим договор, под обоими Совой и Соколом.

 Полуорк кивнул. К слову, информация об ученическом договоре только что всплыла в моей голове - вложенная Арогорном шаманская "база данных" постоянно активировалась по ситуации, снабжая меня точно отмеренными порциями информации. В принципе, ученическая клятва - разновидность стандартной клятвы "под силами", только что обычно в них взывают к богам.

 Накти наконец вернул своего рогача в Дом духов, свернул послужившую полем боя ткань в сумку и подошёл ко мне.

 - Приступим? - поинтересовался он. Я кивнул.

 Мы вонзили посохи в землю и возложили руки на головы тотемных фигур. Первым начал ученик.

 - Я, Накти из сынов Сокола, обязуюсь слушаться учителя и повиноваться в обмен на полученную мудрость, впредь до окончания срока ученичества. Призываю Сокола в свидетели клятвы.

 За ним последовал я.

 - Я, Дмитрий, Летящий за Совой, обязуюсь принять Накти из сынов Сокола в ученики, учить и защищать в обмен на повиновение, впредь до окончания срока ученичества. Призываю Сову в свидетели клятвы.

 Затем мы поменяли руки - я положил свою на голову резного сокола, а Накти на сову - и повторили клятвы, обращаясь к соответствующим тотемам. Никаких видимых эффектов не наблюдалось, но подтверждение не заставило себя ждать.

 "Клятва принята" - сообщила Сова. Сокол дублировать не стал, ну так я и не его шаман...

 - Так, прежде всего: рабыню не лапать, в подвал без разрешения не лезть, и вообще вести себя прилично. Водяные чаши делать умеешь?

 Свежеобретённый ученик даже обиделся.

 - Конечно. Я, может, и недоучка, но не настолько же...

 - И не пререкаться - добавил я. На всякий случай лучше начать со строгости, ослабить всегда успеется... - Раз умеешь, вот и хорошо. До завтрашнего утра сделай десять штук, духов используй без договора. Вот заготовки...

 Я стал передавать ему подготовленные под водяные "гранаты" глиняные шары.

 - А зачем тогда, если без договора? - удивился он. Ну, прекрасно понимаю удивление - дикие духи всё равно не будут наполнять сосуд по команде, как нужно от этого амулета. Однако...

 - Я, кажется, уже сказал не пререкаться? Что надо будет, объясню. И ещё десять аналогичных с огненными духами.

 Он открыл было рот для очередного очевидного вопроса, но тут же захлопнул. Молодец, а я уже думал, как его лучше наказать...

 - Быстро учишься - улыбнулся я. - За работу.

 Хоть я и взвалил часть своей работы на свежеприобретённого ученика, отдыхать, к сожалению, времени всё равно не было. Для начала нужно подготовиться к зачистке подвала и эпицентра проклятия... Да и с учеником, к слову, всё не так просто - жилое место ему выделить, учебную программу подготовить, да и присматривать нужно. Блин, нет у меня духа, которому можно было бы это поручить... А призывать ради одного этого в лом - абы какой не подойдёт, нужен достаточно умный. А с умными и договоры заключать сложнее.

 Для начала я осмотрел результаты работы агида подробнее. Служебные постройки были вычищены полностью, не оставив ни одного из гнездившихся в щелях и тенях духов; башни у стен, из которых хорошо сохранилась только одна, тоже сияли чистотой - в смысле отсутствия нечисти. Большая часть данжона тоже была освобождена и очищена; я прошёлся по помещениям, для надёжности расставляя ограждающие знаки. Мимо меня метнулся какой-то чёрный комок; кажется, Беспамятный. Однако далеко улететь ему не удалось: фьють, из стены высунулось копьё, накалывая добычу, и злой дух растворился в ничто. Копьё тоже исчезло, втянувшись обратно в стену; я хмыкнул и принялся рисовать знаки.

 В конечном итоге оказалось, что незачищеным остался только подвал и помещение над лестницей в него. Сдвинув восприятие, я обнаружил, что туда набилось довольно много удиравшей от агида мелкой нечисти; похоже, в сам подвал им тоже не хотелось соваться. Оно и понятно - то, что поселилось там, и их сожрёт не задумываясь. Они хоть и безмозглые, но угрозу ощущают...

 Оглядевшись вокруг, я заметил и копьеносца; он неподвижно замер в стене за коридором. Видимо, отдыхает после активных действий. Я хотел было с ним поговорить, но потом решил не беспокоить - с задуманным справлюсь и сам. Духов тут хоть и много, но они все мелкие... Однако лучше разделаться с ними до того, как возьмёмся за подвального демона, чтобы потом не мешались. Так что...

 Я расставил вокруг помещения ограждающие знаки в удвоенном количестве, и вошёл внутрь. Брр... Неприятно здесь находиться. И снизу так и несёт чем-то нехорошим... В прошлый раз я смягчил эманации ароматическими палочками, а сейчас веет в полную силу.

 Отмахнувшись от особо рьяных злых духов, я предоставил сове ограждать меня от их дальнейших посягательств, а сам принялся чертить знаки вокруг лестницы. В утроенном количестве, и с накачкой Силой, насколько это в моих возможностях - перстень в скоплении духов лучше всё же не использовать. Вот так... Теперь никуда не денутся, голубчики.

 Закончив с этим, я поспешил убраться. Всё-таки в таких местах задерживаться не стоит, как и в зонах с повышенным радиационным фоном - вредное воздействие может быть медленным, но остаётся верным.

 Итак, завтра с утра нужно будет зачистить демона. В принципе, с той фиговиной, что засела у меня в подвале, агид должен бы справиться и самостоятельно, но лучше ему помочь - во-первых, мало ли что, а во-вторых, больше уважать будет. А я, как уже упоминал, стараюсь поддерживать со своими духами хорошие отношения. В общем, именно для разборки с демоном я и купил у Микея ритуальный кинжал, почитав общедоступную информацию про демонов. Согласно тому, что я читал, - я имею в виду, в книгах этого мира, а не на Земле - демоны, если совсем попросту, это облачённые в плоть магические плетения. Обычное оружие повреждает только оболочку, а магический каркас остаётся целым и без проблем восстанавливает "тело", была бы энергия и масса. Так что для успешной борьбы с ними необходимо наносить повреждения основе, а не оболочке... И методов существует достаточно. Самый распространённый - использование серебряного оружия, желательно специально подготовленного. Тут дело в том, что серебро - хороший магический изолятор, при попадании в силовую линию оно её блокирует. Мой кинжал состоит из вставленных в центральный серебряный стержень пары зачарованых стальных лезвий; из-за такой конструкции его легко сломать, однако против демонов, не обладающих твёрдой плотью, должен быть вполне эффективен. К тому же прочность я ещё попробую увеличить - при помощи гнома. Хотя запасной всё-таки стоило взять, наверно... Запас карман не тянет, только денег жалко.

 Я планировал использовать следующую тактику: пока агид устроит потасовку с демоном, отвлекая того на себя, я буду действовать кинжалом со стороны, пользуясь телекинетическими чарами. К счастью, моей магической силы для этого должно хватить - расстояние небольшое, и особо сильных ударов не требуется, главное наносить их точно и быстро. Правда, "тело" демона было вязким и липким, но ему явно не понравится, если в его теле будет торчать зачарованое оружие, так что он не должен особо держаться за кинжал, выдерну. Такое уже было с посохом...

 Особого умения для этой тактики не нужно, но попрактиковаться всё же однозначно стоит - чем я и занялся, выбравшись из замка наружу.

 Ну, что я могу сказать... Удручающе. Очень похоже на попытку овладеть искусством владения бичом. Принцип похожий, управление длинной изгибающейся нитью... Я владею только одними телекинетическими чарами, и, как выяснилось к моей немалой досаде, слишком плохо для задуманного. Переложить предмет с места на место - пожалуйста, но вот быстро нанести удар в нужную точку... Чем быстрее, тем дальше от цели. И расстояние тоже влияет на мою возможность попасть ножом туда, куда хочу... Уже на четырёх метрах его мотало из стороны в сторону. Уныло... А ведь и злые духи, обитающие в подвале, тоже могут лезть под руку.

 Я хлопнул себя по лбу. Туплю... Каждый должен заниматься своим делом, а я не маг, чтобы сражаться магией, пусть и таким образом. У меня же есть те, кто владеет телекинезом куда лучше меня!

 - Сул, Мака, для вас есть работа...

 Как и ожидалось, куклы выдали намного лучший результат, нежели я. Пожалуй, всё-таки стоит купить второй кинжал, каждому духу свой... Да и вообще, пусть практикуются. Нужно будет подобрать какое-нибудь оружие, с которым им будет удобно работать... С хорошим оружием и обучением они могут быть очень опасны. Хотя, в принципе, это можно про кого угодно сказать...

 Дав куклам немного попрактиковаться, я занялся укреплением кинжала. Это, впрочем, несложно - побеседовать с поддерживающими его форму и прочность гномами да перелить им немного сил из перстня, и всё. Это, конечно, не то укрепление, которое использовалось в стенах Иль-Кракрау, но для моих нужд хватит. Закончив с ножиком, я вернул его куклам - пусть поразвлекаются, а заодно потренируются - и перешёл к следующему делу.

 В общем, за следующий час я договорился с агидом о плане действий, прикинул план обучения Накти на ближайшее время и даже, невзирая на лень, смотался в город за вторым кинжалом и кое-какими продуктами, в основном специями. К счастью, здесь они не стоили на вес золота - удобная транспортная система, обеспечиваемая порталами, делала пищевые продукты дешёвыми и позволяла доставлять даже скоропортящееся на большие расстояния. Наверно, их и обычными путями можно было бы возить, с какой-нибудь предохраняющей от порчи магией (я даже сразу прикинул, как это можно обеспечить амулетом), но так было бы дороже.

 Вернувшись домой - н-да, всё-таки это мой дом... - я прежде всего отдал продукты эльфи и поручил ей приготовить что-нибудь вкусное. Заботы заботами, а питаться нужно хорошо. К слову, интересно разбираться в местных кухнях, выискивая среди незнакомых блюд что-то, что понравится. Есть, конечно, и риск напороться на какую-нибудь гадость, но всё же интересно. Люблю набрать много маленьких порций всякого и пробовать, записывая названия, а потом заставлять своих женщин готовить понравившееся... Впрочем, я отвлёкся.

 Подождав, пока обед - сегодня это был суп - будет почти готов, я отправился искать ученика. Найти его оказалось проще простого - по дыму от небольшого костерка, из которого он сосредоточенно выковыривал саламандру. Заказанные десять амулетов с гидрами уже были готовы - быстро, молодец... - а вот саламандру он успел привязать к заготовке только одну.

 - Как закончишь, приходи обедать - сообщил я. Накти кивнул и продолжил ловить саламандру.

 К тому времени, когда он прибыл, я уже старательно выел из супа всё мясо; сам виноват, нужно было быстрее... Впрочем, суп всё равно получился неплохим, и, судя по тому, как полуорк его уплетал, он моё мнение разделял.

 - Как у тебя с магией? - поинтересовался я, закончив обедать.

 - Плохо - признался ученик. - Почти никак. Видеть чары могу, но только на маленьком расстоянии, а сам только огонёк могу делать, и то слабенький... Но у меня есть арклит, если что-то несложное, он справляется.

 Арклит?.. А, вспомнил. Мелкий дух со способностями к магии. Интересно, где он его нашёл в степи? Арклиты же на больших деревьях живут.

 - Достаточно умный, чтобы понимать указания и изучать новые чары? - усомнился я. Накти кивнул.

 - Он тоже старый дух нашей шаманской линии, как и Рогач.

 Тогда другое дело... Если он достаточно старый и развитый, то действительно должен бы справиться.

 - Ну, посмотрим - хмыкнул я. - Лита, приберись... Пошли.

 Последнее было уже к ученику.

 Мы выбрались из замка, и я достал из сумки один из сделанных им амулетов.

 - В текущем состоянии они практически бесполезны - сообщил я. - Но если немного доработать, получится очень полезная вещь... Смотри.

 Я достал ещё один амулет, на этот раз свой - готовый и заряженный. Снял с него печать от утечки Силы и швырнул под холм.

 Рвануло. Грунт разметало в стороны, оставив небольшую воронку; брызги воды долетели и до нас. Накти со смесью удивления и недоумения посмотрел на это и открыл было рот, но промолчал.

 - Можешь спрашивать - разрешил я.

 - А... зачем это вообще?

 - В смысле? - не понял я.

 - Ну, зачем делать оружие, если можно просто призвать духа?

 - Много причин. Во-первых, делать такие амулеты намного проще, чем договариваться с достаточно сильными духами. Во-вторых, их можно делать разные виды по одному принципу. В-третьих, их можно продавать. В-четвёртых, ими можно снабжать своих воинов. В общем, много ещё применений можно придумать, по ситуации. Ну и наконец, духи духами, а сам шаман тоже должен быть хорошо вооружён... Всякое возможно.

 - Но разве не опасно носить такое с собой? Стукнет что-то, и всё...

 Резонное замечание, особенно для тех, у кого нет такого удобного контейнера, как у меня. Я кивнул.

 - Хороший вопрос. Вот поэтому я и спрашивал тебя о магии. Зови арклита и сам смотри.

 Полуорк кивнул и прикоснулся к одному из висящих на его шее Домов; над его плечом возникла кривоватая веточка с одним зелёным листом. Открылись крошечные глаза, и дух устроился на плече хозяина.

 Я снова взял в руку амулет, сделанный Накти, и принялся сплетать печать. Её последняя версия не только перекрывает большую часть утечки Силы, но и мешает привязанному духу освободиться в случае повреждения контейнера - он просто переходит в самый крупный осколок. Ещё решить проблему с деактивацией без помощи магии, и можно нормально продавать... Закончив, я протянул ученику ещё один из его амулетов.

 - Лист, справишься? - спросил Накти, взяв амулет и повернув голову к духу на плече. Тот спрыгнул с плеча, прокатившись по предплечью, и взбежал на ладонь, к сфере амулета. Потыкал в него веточками-руками, и принялся плести печать. Неплохо...

 Идея научить практически незнакомого полуорка делать неплохое оружие могла бы показаться глупой, но ученическая клятва - вполне надёжная гарантия. Попытаться нарушить её под присмотром двух великих духов - чистое самоубийство, а сама "технология" секретом не является.

 - Эта печать не позволяет духу освободиться - пояснил я - так что и взрыва не будет. К тому же...

 Я вновь достал свою "гранату".

 - Видишь, чем они отличаются?

 Накти внимательно вгляделся в амулеты.

 - В этом - он указал на мой - дух сильнее.

 Я кивнул.

 - Угу. Я накачал его Силой. И печать не даёт ей зря утекать - дух не может нормально удержать столько. Как ты видишь, в этих амулетах по одному духу, но используя несколько, можно увеличивать мощность и изменять эффект. Твоё задание до вечера - попытаться изготовить эффективную гранату с двумя разными духами. Держи заготовки.

 Я передал ему ещё пять штук глиняных шаров.

 - Так, с этим пока всё, переходим к следующей теме... Как у тебя с духами земли, воды и растений?

 - Поля благословлять? - тут же догадался Накти. Нет, всё-таки он умный, несмотря на внешность... Впрочем, полагаю, иначе и не был бы учеником шамана. - Доводилось, пока бродил вне Степи... Кормиться-то как-то нужно, а охотиться не всегда получается.

 - Вот и чудненько. Завтра или послезавтра пройдёмся по окрестным деревням, будешь с ними работать.

 В завтрашней зачистке подвала я обойдусь и без него, а вот умение связывать вместе разных духов следует оценить. Думаю, пока этого хватит, а там ещё придумаю, чем его загрузить... А я пока, пожалуй, займусь информацией из Нихранира.

 Примерно через час копаний в этом архиве мне крупно повезло: я нашёл словарь терминов. Не сказать, что теперь всё стало понятно - расшифровки многих терминов оставались почти столь же загадочными, как сами термины - но это уже был существенный шаг вперёд. Если доведётся-таки поработать со спецами Ганке-Ло, постараюсь у них вызнать, что всё это значит. Только осторожно - мне совсем не хочется никому сообщать о наличии у меня архива древнего исследовательского центра. Отберут же! Вот была бы возможность сделать копию, тогда ещё можно было бы подумать, а так... Но как её можно было бы сделать - не представляю. Это, к сожалению, не флэшка на комп...

 Впрочем, можно будет спросить у того же Микея, есть ли вообще возможность копировать иллюзион-сферы. Главное, чтобы он не подумал, что я хочу пиратством заняться... Я усмехнулся. В Ганке-Ло эти штуки, в целом похожие на шарики с архивом, только больше в несколько раз, использовались в основном как видеопроигрыватели с эффектом присутствия. Сразу и проигрыватель, и запись фильма... Правда, пустых сфер я в продаже не замечал, но моя вторая жена, Миэла, во время турне по Нихраниру пользовалась подобной сферой в качестве видеокамеры, так что что-то такое должно быть. В общем, разберусь, вопрос тоже немаловажный... Нужно записать.

 Я достал свой список дел и сделал очередную пометку. Вроде всё на сегодня?.. Ещё кровать для ученика не помешала бы, но - я бросил взгляд на красное небо - крестьяне местные уже спят, а я, признаться, не люблю будить людей по мелочам. Не выработались ещё барские замашки... В принципе, он и без кровати обойдётся - обходился же как-то раньше - но что это за барон, который для своего, в каком-то смысле, оруженосца, даже кровать обеспечить не может? Кровать Литы ему отдать, что ли?.. А саму эльфь к себе уложить, хе... Между прочим, если вспомнить прочитанные на Земле книги о попаданцах, почти каждый ГлавГерой переспал с эльфийкой. А я вот как-то обхожусь без этого, хотя возможность и есть... Вот и дальше обойдусь.

 В конечном итоге полуорк устроился в своём аналоге спального мешка на склоне холма за стенами замка. Между прочим, очень неплохая у него спальная принадлежность оказалась - большой амулет. На беглый взгляд определились маскировка, защита от холода, жары и сырости, ну и от злых духов, разумеется. Нужно будет и себе такой сделать, когда будет возможность - на всякий случай...

 А наутро мы с агидом отправились штурмовать подвал. Как ни странно, единственной неожиданностью оказалось то, что всё прошло неожиданно легко. По сути, я только и сделал, что воскурил благовония, а затем прошёл в подвал с активированым заклятьем-светляком. Всё остальное сделали агид и куклы без моего вмешательства; мне даже от мелких злых духов отмахиваться не пришлось. Похоже, они запомнили меня после первого раза и особо не лезли, тем более что агид прошёл впереди, вычищая самых наглых.

 Хотя, нет. Кое-что мне сделать всё же довелось... После того как агид и мои куклы совместными усилиями разделали демона - не понадобилось и минуты - мне пришлось поискать "якорь", ядро проклятья. Им оказалась кость, лопатка, похоже, с вырезанным на поверхности узором. Блин, сложный... Я попытался его запомнить, но это оказалось не так-то просто. А если перерисовать, то бумага с рисунком тоже станет притягивать злых духов... Без проведённых ритуалов, конечно, такого эффекта, как здесь, не будет, но всё же неприятно.

 Впрочем, эту проблему я решил: просто зарисовал узор четырьмя отдельными частями, после чего разбил якорь посохом и сжёг осколки сухой кости. Мгновенно атмосфера в помещении стала существенно легче, и даже темнота - не такой тёмной.

 Затем последовал ритуал очищения - я припахал к нему Накти, но всё равно пришлось и самому поработать - и закрепление договора с агидом. Уфф... Ну вот, теперь у меня есть нормальный, не проклятый замок, и отличный страж. Правда, состояние моей собственности всё ещё оставляет желать много лучшего, да и окончательно вступлю в права только через несколько дней, но тем не менее... Настроение у меня было приподнятым, чему, полагаю, способствовал и привычно устроившийся у меня на голове Кецик. Между прочим... Вчера я этот вопрос просто спустил - не так уж это важно пока что - но всё-таки... Вот интересно, как ему удалось так быстро измотать того рогача? Может, он умеет высасывать энергию противника? Бывают такие духи, собственно, их много. Но почти все они злые духи-паразиты... Да и не заметно было ничего подобного.

 - Загадочное ты всё-таки существо - заметил я Кецику. Тот в ответ пощекотал меня хвостом. Н-да, от него ответа явно не получить... К сожалению, разговаривать он не умеет. Ладно, с ним буду разбираться по возможности, а пока Накти проверю.

 Полуорк всё ещё выполнял - вернее, снова взялся за него - моё вчерашнее задание по комбинированию духов. Вчера он сумел сделать один амулет - правда, довольно странную комбинацию, саламандра и гном - но больше ничего у него не получалось. Точнее, духи не работали вместе, а вразнобой эффект "гранаты" уменьшается, а не усиливается. Но тут уж я ему в любом случае ничем помочь не могу, такие вещи нужно самому осваивать.

 Между прочим... Если я на какое-то время отправлюсь на "сотрудничество" с экспедицией Ганке-Ло, его, скорее всего, придётся оставить здесь. Им там бесполезные новички явно не нужны. А взять ученика и тут же его бросить в замке - это как-то нехорошо получается... Нужно ему хотя бы книги оставить, пусть поизучает.

 - Ладно, ученик, с этим упражнением сделай паузу, пока займёмся другим - произнёс я. - Будем работать с гномами... Нужно обойти замок и укрепить стены, а заодно заделать дыры, если они будут. Сочетаем полезное с полезным...

 Накти хмыкнул и встал, оставив в покое пару духов.

 С гномами мы работали до вечера; на следующее утро прогулялись по окрестным деревням, а вернувшись в замок - с кроватью, к слову - продолжили вчерашнюю работу. Нудную, рутинную и монотонную... Но нужную.

 Когда заявилась Раптари, я был искренне рад её видеть - наконец-то уважительный повод отвлечься... Она же в первую очередь принюхалась, и только затем ответила на приветствие.

 - Зачистил наконец, я погляжу? - поинтересовалась кицуне. Я кивнул.

 - Есть такое. Планировал попозже, но пришлось немного подкорректировать планы...

 - А кто это у тебя в замке новенький?

 Я удивлённо поднял бровь. Она что, почуяла запах Накти?

 - Ученика взял - ответил я. - Для солидности.

 - Тоже неплохо - кивнула она. - Послезавтра нужно будет оформить документы, и сможешь официально называть себя бароном Карагалским. Оруженосец или паж тебе как-то не по пути, а вот ученик - самое то, для солидности. Но вообще, я почему зашла - я получила деньги за гардарийцев. Не хочешь прогуляться и отметить это?

 - Если только скромно - пожал я плечами. - Не хотелось бы сразу всё и потратить.

 - План номер один провалился - усмехнулась Раптари. - Держи.

 Она протянула мне мешочек с монет. Эх, нет тут ни банкнот, ни кредиток, по крайней мере в широком обращении, приходится металл с собой таскать... Впрочем, мне жаловаться не приходится. Денег за агентов конкурирующей разведки заплатили не то чтобы много, но прилично, так что я решил - часть можно и потратить. Отдыхать тоже нужно...

 - Между прочим, Раптари - поинтересовался я уже в городе - ты не в курсе, бывают маленькие иллюзион-сферы? А то большие много места занимают.

 - Хмм... Вроде бы была такая разработка... - задумчиво произнесла она. - Но я не в курсе.

 Жаль... Но ничего, спрошу у Микея. Между прочим, в последнее время со стороны Раптари стало заметно меньше шуточек, чему я не мог не радоваться. Однако в любом случае расслабляться в обществе кицуне не рекомендуется... Почему я вскоре и постарался, невзирая на довольно приятную атмосферу, распрощаться с Раптари. Тем более, в её обществе я трачусь больше, чем хотелось бы... О, женщины.

 В общем, в конце концов она отправилась куда-то по своим делам. Я тоже хотел позаботиться в городе о паре вещей, прежде чем возвращаться домой, и в первую очередь направился к магазину Микея. Поздоровавшись, я купил пару мелочей, в основном ароматические палочки - их всегда полезно иметь запас - и, заплатив, задал тот же вопрос о сферах, что и Раптари.

 - Есть такие - кивнул спиритолог. - Но они вроде бы дорогие, и в основном для хранения данных используются. Так что "горячих" иллюзий на них не бывает...

 Он ухмыльнулся.

 - Ты полагаешь, меня интересует порнушка? - хмыкнул я. - С моими-то двумя жёнами?

 - Пожалуй, шутка действительно была неудачной... - признал Микей. - А зачем тебе, вообще?

 - Большие много места занимают - снова повторил я ему то же, что говорил Раптари. - Да и таскать их с собой неудобно, а мне неизвестно, когда и куда придётся отправляться. Да и вообще, честно говоря, хотелось бы с ними разобраться, что к чему. Интересные штуки.

 - Хотелось бы ему - усмехнулся Микей. - Много кому хотелось бы. Но технология... ну, не то, чтобы совсем засекреченная, но закрытого доступа.

 - Жаль... - скривился я. Н-да, и тут копирайты? Или у этих сфер есть какое-то военное применение? Впрочем, что так, что этак...

 Попрощавшись со спиритологом, я двинулся ко второй цели - Собору Всех Богов. Собор - название слишком громкое, правда... Просто трёхэтажный домик, наполненный маленькими кабинками-святилищами богов этого мира. Не знаю, все ли тут представлены, но большинство - точно. Зачем я сюда пришёл? Ну... В небольшой надежде задать пару вопросов тому, кто в конечном итоге за всё в ответе. То бишь Арогорну, чтоб ему было так же хорошо, как и мне... Признаться, прямо ругать бога, даже мысленно, как-то страшновато, так что стараюсь подбирать слова. По крайней мере, неподалёку от его святилища...

 Совсем даже не уверен, что смогу с ним встретиться, но попробовать стоит. Тем более, я ещё с прошлой встречи так и таскаю не без угрозы для жизни - и не только моей - добытую для него дверь. Угу, именно дверь, без балды... Это подозрительное божество отправило нас - меня и ещё нескольких коллег по несчастью в виде "попадания" - за этой дверью, и я её до сих пор так и таскаю в его коробке. Нет, мне не трудно, но для чего мы старались-то, вообще? Едва не погибли, между прочим... В общем, сейчас я и надеюсь сдать груз, и, возможно, прояснить пару вопросов. Есть и ещё одна мысль, но это уже так, наглею... Впрочем, с этим божеством всякое возможно.

 Бросив в ящик для пожертвований мелкую монету, я направился к той кабинке, в который в прошлый раз встретился с Арогорном. Раптари тогда ещё заставила меня обойти почти всё здание...

 Увы, но хозяина святилища на месте не оказалось. Я вздохнул. Ладно, не могу сказать, чтобы я сильно на это надеялся...

 - Подозреваю, что ты меня слышишь - произнёс я вслух - так что хочу напомнить, что мы так и не закончили последнее дело. Надеюсь, мы гоняли не просто так, по приколу... Соответствующую жертву хотел бы передать лично.

 Почему так иносказательно? Возможно, это паранойя, но лучше быть немного параноиком, чем потом жалеть... А у меня есть подозрение, что то, что творит Арогорн, для многих имеет большое значение. Так что лучше уж пусть смеются над моей наивноcтью, чем заработаю лишние проблемы из-за беззаботности.

 Ну, вроде всё... Я развернулся и на выходе из святилища-"кубика" едва не столкнулся с каким-то мужчиной. Опа... Я поспешил проверить сумку и карманы, однако на этот раз там ничего не появилось и не исчезло. А в следующий момент из святилища донеслась молитва. Посетитель страстно просил Горона - одно из имён моего божественного знакомца - помочь отыграться. Я хмыкнул и пошёл прочь.

 - Семки бушь? - обратился кто-то, когда я выходил из здания.

 Я обернулся, вздохнул, и без слов забрал протянутый мне пакет.

 - А мне оставить? - удивился Арогорн.

 - Не обеднеешь - отозвался я. Может показаться странным, но на расстоянии я к нему отношусь более уважительно, чем вот так, при прямом общении. Полагаю, дело в том, что когда он стоит рядом, воспринимается как обычный человек...

 - Хоть бы традиционную десятину оставил - хмыкнул он.

 - Так я же не твой верующий. - пожал я плечами. - Сове бы оставил... наверно. А твой верующий, между прочим, как раз молится в соборе.

 - Не люблю тех, кто не умеет проигрывать - поморщился Арогорн. - И вообще, игра должна быть интеллектуальным удовольствием, а не болезнью. Между прочим, поздравляю с вторым браком...

 - Угу... - проворчал я. - На свадьбу не приглашаю - не отмечали.

 - Вот и подарка на этот раз не будет - развёл руками бог. - Извиняй, на каждую твою жену разоряться не буду... Разве что по круглым числам, на худой конец, к каждой пятой.

 - А вот угрожать не надо... - буркнул я. - Ты свою дверь забирать собираешься?

 - Но кое-что пока что сделать могу, вместо подарка - продолжил он, проигнорировав мои слова. - Эх, вспомню молодость...

 С этими словами Арогорн покрутил руками, разминая их, и вдруг принялся жонглировать небольшими разноцветными шариками. Должен заметить, получалось у него весьма неплохо; какой-то прохожий даже бросил к его ногам монетку.

 - Вот так вот! - довольно заметил этот фигляр. - Учись, студент!

 Он "змейкой" бросил шарики мне в сумку, и... это же мои иллюзион-сферы с архивом Нихранира! Только что-то многовато их...

 Когда я поднял взгляд на Арогорна, его уже не было. Н-да... Так он и не забрал свою дверь. Вздохнув, я наклонился и подобрал оставшуюся лежать на своём месте монету.

 

 Вернувшись в замок, я просмотрел сферы - и убедился, что подарок я всё-таки получил. Копия... Арогорн снабдил меня копией архива Нихранира. "Учись", говоришь? Ну, постараюсь... Но пока что позабочусь об обучении своего ученика.

 Отыскав Накти - он снова пытался комбинировать духов - я протянул ему "Энциклопедию Духов, том первый".

 - Держи. Изучай в своё удовольствие...

 - Что это? - недоумевающе спросил он.

 - Как что? - удивился я. - Тут же написано, "Энциклопедия Духов". Там есть информация о повадках и слабостях духов со всего мира...

 Полуорк как-то странно уставился на книгу, потом вздохнул.

 - Я читать не умею - признался он. - Мой прежний учитель умел, но меня не научил - нужды не было. О духах просто рассказывал.

 Я тоже вздохнул.

 - Понятно... Значит, так. Отправляйся в город, купишь букварь и письменные принадлежности. Будешь учиться читать и писать...

 Как я сразу отметил, Накти - умный парень... И с хорошей памятью. Неграмотному она вообще очень нужна... Алфавит он выучил очень быстро, и к вечеру следующего дня уже сам читал энциклопедию - медленно, водя пальцем по страницам и шевеля губами, но сам. Молодец, ничего не сказать... Я же, в свою очередь, изучал архив Нихранира, пытаясь хоть что-то в нём понять. Получалось, увы, откровенно плохо. Надеюсь, спецы Ганке-Ло смогут помочь... Или лучше обратиться к родственникам жены? Между прочим, они всё ещё не сообщили мне о результатах исследования артефакта, который я им для этого подкинул. Бубен, мне его в своё время всучил лучник, такой же попаданец, как и я. Как там его, Кот? Я ему, между прочим, его долю трофеев так и не отдал... Однако вернусь к теме. Насчёт архива Нихранира, пожалуй, всё же лучше сначала поговорю с магами Ганке-Ло. А про бубен... Пожалуй, спрошу Крооргину. Прямо сейчас.

 - Ну, дорогая супруга... - начал было я, но она меня перебила.

 - Сколько можно! Когда мы последний раз занимались сексом? Не помнишь? Ну так я напомню. Две недели назад! Я могу понять желание разнообразия, я могу понять, что ты всего лишь человек, и не особо выносливый при том... Я даже могу понять, что в твоём поле зрения есть и другие женщины, хотя это и вызвано отсутствием вкуса. Но хоть какое-то внимание собственной жене нужно уделять?

 Эмм... Кажется, она неподдельно возмущена. Только вот предмет этого возмущения...

 - Вообще-то я хотел спросить... - начал было я, однако она не стала меня слушать.

 - Вопросы могут подождать - категорически заявила Крооргина и сбросила одежду. Гмм... Пожалуй, действительно могут подождать.

 Я так и забыл их задать... А на утро уже нужно было бежать в город, заниматься административными делами. Имея некоторый опыт общения с бюрократией на Земле, я оказался приятно удивлён: волокитой заниматься не пришлось. Нашёл нужный кабинет, сдал маячок, и получил документы в двух экземплярах - бумажные и зачарованую пластинку шириной с ладонь, то ли из очень твёрдого и тяжёлого дерева, то ли из какого-то камня. Ну наконец-то, теперь всё официально...

 - Поздравляю - произнесла ожидавшая меня снаружи Раптари. - Отмечать будешь в городе или у себя?

 - Я только позавчера отмечал - хмыкнул я.

 - Это другое - отмахнулась кицуне.

 - Ладно, пожалуй, действительно отмечу. - решил я. - Скромненько...

 К моему чрезвычайному сожалению и неизбывной тоске, в этом мире я пока что не видел шоколада (да и вообще чего-то производного от какао, равно как и кофе и чая), но различных видов тортов, мороженого и пирожных тут предостаточно. Прикупив кое-чего - не без рекомендаций сопровождавшей меня Раптари - я в приподнятом настроении отправился домой. Если бы это было возможно, вообще бы не заморачивался со всеми этими исследованиями, спецслужбами и богами, а просто жил в своё удовольствие... Увы, пусть вокруг и фэнтезийный мир - но это реальная жизнь. Так что даже если ты женился на принцессе, это совсем не значит, что будешь жить долго и счастливо...

 Я вздохнул. Ладно, не стоит грузиться и портить себе настроение. Думай о пирожных...

 Учитывая, что от портала к замку я не шёл пешком, а летел в совином облике, держа корзину с покупками в когтях, на путь потребовались считаные минуты. А вот и замок... и тут я едва не выронил свою ношу. Не люблю сюрпризы... На склоне холма в стороне от ворот замка стояла Миэла, моя вторая жена. Заметив меня, она приветственно помахала рукой. Блин, что она здесь делает???

 Этот вопрос я ей и задал, приземлившись и перекинувшись в человеческий облик.

 - Я прибыла проведать мужа и поздравить с вступлением в права собственности, разумеется - удивлённо ответила она. - Заодно и мебель привезла...

 - Мебель? - переспросил я. Она кивнула.

 - Не хотела связываться с твоей охраной, так что пока стоит у стены.

 - Твоя вторая жена? - поинтересовалась Раптари, тоже принявшая человеческий облик.

 - Угу - отозвался я и снова обратился к джинне. - Ты что, переселяться решила?

 Миэла в ответ бросила быстрый взгляд на кицуне, однако ответила мне.

 - Ну да. А что, ты против?

 - Тебе здесь будет некомфортно - привёл я самое очевидное возражение.

 - Ну так поэтому я и привезла мебель и кое-что ещё. Буду обустраиваться.

 У меня такое чувство, что я совершаю ошибку... Но чувства чувствами, а комфорта хочется. Я вздохнул.

 - Хорошо... Отметим все вместе.

 "Похоже, пирожными придётся делиться..." - проскочила грустная мысль, пока я шёл к воротам. И тут же мелькнула ещё одна. - "Эй, погоди-ка... Если она привезла мебель, то во-первых, как именно это сделала, учитывая невладение транспортной магией, а во-вторых, кто будет эту мебель таскать и устанавливать?"

 Однако тут ответ на один из этих вопросов сам появился в поле моего зрения. Рядом с ровно стоящими неподалёку от ворот столами, креслами, шкафами, и диванами, стояло ещё кое-что. А вернее, кое-кто... Молодая джинна - служанка, судя по скромным украшениям - и двое крепких мужчин-людей. Блин, она и прислугу притащила! Нет, это логично, но всё же... Н-да. Я покачал головой.

 Объяснив духам, что посетители имеют статус гостей, я проделал для них проход. Между прочим, ещё нужно подъёмный механизм починить... Но эти её слуги меня напрягают. Если что, они могут быть проблемой... Тот же агид не больно-то эффективен против дворцовых переворотов - если нет вторжения извне, значит, не его дело, он охраняет замок, а не его обитателей. Хотя я с ним ещё поговорю - договор с ним в мою пользу. Да и куклы пусть присматривают...

 Однако в любом случае настроение моё оказалось изрядно подпорчено. Даже мысли о пирожных не помогали - ими ещё делиться придётся...

 Впрочем, вскоре выяснилось, что в этом отношении я зря огорчался. Предусмотрительная Миэла, оказывается, захватила не только мебель... Её прислуга быстро и без слов накрыла стол - прямо во дворе - и принялась расставлять на нём угощения, извлекаемые из объёмистого зачарованого сундука. Переносной холодильник...

 Из данжона появился Накти и удивлённо уставился на происходящее. Особенно на джинн.

 - Ученик - пояснил я дамам. - Зовут Накти, парень способный, но прискорбно привержен традициям. Между прочим, дамы, я же вас друг другу так и не представил... Моя жена Миэла, хани рода Раздувающих Пламя. Моя... знакомая, Раптари, внучка старейшины клана Ловких Проныр.

 Они вежливо кивнули друг другу, и слуги споро накрыли Накти ещё один столик, поменьше и поскромнее.

 Еда мне понравилась, но... Я не знал, как себя вести. Как ни странно, даже в Кагзарии, городе джиннов, я чувстовал себя увереннее. Как-то всё было... чётче. А посему какое-то время мы молча ели, только посматривали друг на друга. Накти, в свою очередь, во все глаза разглядывал женщин. Не могу его винить - посмотреть есть на что...

 - А почему нет Крооргины? - наконец, поинтересовалась Миэла.

 - Ты бы предпочла, чтобы она была здесь? - хмыкнул я.

 - Просто удивляюсь её отсутствию. Разве не естественно для жены быть рядом с мужем, по крайней мере в торжественные моменты?

 - Ни меня, ни тебя её отсутствие не огорчает - снова хмыкнул я.

 - Но чем больше, тем веселее - улыбнулась Раптари. - Разве нет? К слову, твоим подданным тоже стоит показать, что сегодня праздник.

 - Хочешь что-то предложить?

 Она кивнула и махнула рукой в сторону одного из своих слуг. Тот незамедлительно поднёс к столу какую-то продолговатую коробку и открыл её. Внутри лежали заострённые с одного конца цилиндры. Погоди-ка...

 - Фейерверки, что ли? - поинтересовался я. Джинна кивнула. Н-да, она неплохо подготовилась...

 - Красиво и полезно - произнесла Миэла. - Все окрестные крестьяне будут знать, что пора начинать платить налоги...

 Посмотрев на её мило улыбающееся лицо, я вдруг понял, что местным жителям не повезло - от неё заныкать деньги не удастся... Кажется, о должности казначея можно не беспокоиться. С другой стороны, это скорее прибавит забот, чем их уменьшит... Её деятельность нужно контролировать, иначе окажусь оттёртым в сторону с уверениями, что это для моего же блага. Хотя, может, так оно и лучше?.. Весь вопрос в том, чего ей, на самом деле, нужно. Полагаю, она уже знает, что моя репутация была сильно преувеличена вследствие действий Арогорна, так что лично я для неё интереса уже не должен бы представлять... Или всё же? Возможно, мои похождения в Нихранире и артефакты из неизвестного источника, которые я передал "родственникам", всё же заинтересовали их? Хочется надеяться. В конце концов, я для того их и дарил...

 - Ну, почему нет? - ответил я. - Положусь в этом на тебя...

 Миэла улыбнулась.

 - Благодарю за доверие, муж мой...

 Раптари хихикнула.

 - Семейная идиллия... Навевает воспоминания.

 - О чём? - удивился я.

 - О моём первом муже.

 О как! Эта лиса уже была замужем? Хмм... Вроде бы, когда мы впервые встретились в Ганке-Ло, она назвалась вдовой. Но погодите, она сказала "о первом"?..

 - А сколько их было всего? - спросила Миэла, прежде чем это успел сделать я.

 - Всего двое. Сейчас я свободна, но всё впереди...

 Она улыбнулась мне. Вот не надо этих намёков...

 Тем временем слуги Миэлы подготовили фейерверки.

 - Госпожа?.. - вопросительно произнёс один из них.

 - Запускайте - кивнула она.

 Фейерверк, должен заметить, удался. Красиво было... Да и обстановка после него как-то оживилась. Правда, разговаривали в основном дамы, о различных мелочах и общих интересах - в одежде, музыке, ещё о чём-то... Я только иногда вставлял замечания. Миэла не источала высокомерия, как Крооргина; напротив, её присутствие ощущалось довольно уютным, чем-то напоминая Кецика. Моя насторожённость постепенно сменялась расслабленностью. Нет, доверять я ей однозначно не доверяю, но всё же с Миэлой общаться куда приятнее, чем с Крооргиной... Правда, боюсь, она может быть опаснее. По крайней мере, с первой женой я постоянно настороже...

 Меж тем, пока дамы беседовали и угощались - обслуживала нас джинна-служанка - слуги-мужчины усердно таскали мебель куда-то в замок. Мой взгляд задержался на широкой кровати; я хмыкнул.

 - Полагаю, не терпится испытать? - усмехнулась Раптари, проследив за моим взглядом.

 - Что-то в этом роде - не стал я спорить. В конце концов, эта кровать выглядит куда более удобной, чем моя нынешняя... И опять-таки не стану спорить, что Миэла была бы неплохим дополнением. Или Раптари, если уж на то пошло. Тест-драйв...

 Я не смог удержаться от довольной улыбки, дамы тоже понимающе улыбнулись.

 

 - Ну, неплохо посидели в приятной компании - улыбнулась Раптари - но мне пора. Надеюсь продолжить знакомство в следующий раз.

 - Буду рада, - приветливо кивнула Миэла - навещай.

 - Она может быть полезна - заметила джинна, когда кицуне удалилась. Я кивнул.

 - Есть такое... Равно как и обратное возможно.

 - Ну, обратного просто не нужно допускать... Тем более, у вас хорошие, близкие отношения...

 Она усмехнулась.

 - Пока я её интересую - хмыкнул я. - Почти та же ситуация, что и с тобой.

 - Я - твоя жена - укоризненно произнесла джинна. Я фыркнул.

 - Только потому, что тебя это пока что устраивает. Давай начистоту: на что лично ты рассчитываешь от этого брака?

 Миэла печально и обиженно посмотрела на меня.

 - Муж мой, мне печально слышать такие слова...

 Это выглядело очень правдоподобно; моя уверенность заколебалась. Может, всё же?..

 Сова насмешливо ухнула в моём разуме.

 "Как играет! Талант... И длительный опыт".

 Я снова фыркнул.

 - Вот не надо, а? Даже если удастся обмануть меня, Сову тебе не обмануть. Давай уж лучше сразу основывать отношения на взаимовыгодной основе. На мой взгляд, так будет удобнее нам обоим.

 Джинна ещё несколько секунд печально смотрела на меня, но передаваемое совой ощущение иронии служило отличным средством противодействия. Я постарался принять скептически-ожидающее выражение лица; наконец, Миэла сдалась.

 - Хорошо, муж мой, как прикажешь...

 На этот раз в её голосе тоже звучала ирония.

 - Я не уверена, чего именно можно от тебя ожидать, но у тебя явно есть потенциал, и я намерена его максимально использовать. Особенно если при этом есть возможность продемонстрировать Крооргине, насколько она была глупа, упустив удачную возможность.

 - Понятно и достаточно убедительно. Надеюсь на взаимовыгодные и приятные отношения... жена моя.

 Она кивнула.

 - Я тоже надеюсь... На взаимовыгодные и приятные. Завтра я бы хотела осмотреть твои владения и оценить их состояние, но пока что... Не соблаговолит ли мой супруг проводить меня в спальню?

 - Как раз хотел это предложить - соврал я.

 Немного поспать мне удалось, но на тот момент было не до разницы между этой кроватью и моей прежней - вымотался. Не знаю, что на неё нашло, но Миэла оторвалась... Старалась превзойти Крооргину?.. Вполне возможно.

 В общем, несмотря на улучшение спальных условий, выспаться мне не удалось. Жаловаться, впрочем, было бы неуместно.

 Однако этим бурная деятельность моей супруги не ограничилась. Вместе со мной и Накти она действительно обошла округу, прихватив с собой и одного из слуг. Пока мы с Накти занимались текущими делами - вернее, он занимался, а я наблюдал за ним - Миэла цепким взором осматривала хозяйства, а затем сообщала старосте, что барон снова вступил в права и назначала дань. Кое-где платить не желали; в этих случаях выступал вперёд её слуга, а сама джинна начинала поигрывать небольшими молниями и... нет, не угрожать, скорее намекать на неприятности, которые непременно случаются с теми, кого не защищает господин барон, добрейшей души человек. Часть соглашались платить, кое-кто просил дать подумать; джинна милостиво разрешала. Однако один из старост заявил, что раньше жили, и теперь как-нибудь проживут. Я чувствовал, что будет что-то подобное... Однако это не проблема. Учитывая, что Миэла не стала на него давить, полагаю, она думает так же, как и я.

 Когда мы покинули эту деревню, предположение оказалось уверенностью.

 - Им нужно преподать урок - сообщила джинна. Я кивнул.

 - Нашлю проклятье, как только вернусь в замок. Будет уроком всем...

 - Нужно сразу всё поставить на свои места - согласилась она. - К слову... Каменьщики работают понемногу, я видела. Что насчёт плотников?

 - Материал готовит. Здесь дерева нет, сама видишь...

 Миэла кивнула.

 - Хорошо... В общем, будем работать с тем, что имеем.

 Как и говорил, вернувшись в замок, я первым делом занялся проклятьем. Хотя нет, не совсем сразу: дабы Накти не видел моего непрофессионализма, я отослал его за стены замка, поручив впридачу к созданию двухдуховых амулетов придумывать способы их применения. Особенно того, который ему уже удалось смастерить, огненно-каменного. Оставив ученика работать, я вернулся к святилищу.

 Раньше этим заниматься не приходилось, но, в принципе, это не очень сложно. Правда, и не совсем легко: крестьяне озаботились какими-никакими, но оберегами, так что просто отправить к ним "в гости" стаю мелких злых духов будет неэффективно. Можно либо нейтрализовать обереги, либо направить духов посильнее, либо, как делают чаще всего, проделать лазейку. Но и тут снова есть разные варианты; самое простое - использовать маяк-манок, с моим замком именно так и поступили в своё время. Подготавливается предмет, забрасывается жертве, активируется - и вуаля, злые духи слетаются, как стервятники на труп. Можно сделать и наоборот - взять какой-то предмет у проклинаемого; тут свои тонкости, но в целом этот метод менее эффективен. Однако в моём случае более удобен, а особо высокой эффективности и не требуется... Я довольно давно подготовился к подобной ситуации. Итак, объект - староста Нитар...

 Я достал из коробки небольшой мешочек. Во время своих обходов деревень я незаметно отколол по щепке от дома каждого старосты, составив своеобразную картотеку для дистанционных проклятий. В идеале, конечно, от каждой избы неплохо бы, но с сортировкой возни будет больше, а нужды пока нет. Ладно, за работу... В первую очередь нужна жертва. Поскольку для начала к серьёзному вредительству прибегать не буду, и жертва большая не требуется. Стакана вина должно хватить. Самая универсальная жертва, между прочим...

 Воткнув щепку в землю перед коровьим черепом, я зажёг огонь в жаровне и линул туда немного жертвенного вина; затем полил им череп.

 - Тёмные духи, духи кошмаров, вы не хотите ль напиться на шару?.. - бормотал я, разбрызгивая алую жидкость. - Если хотите, в гости летите... А заодно этот дом посетите.

 В глазницах черепа начало разгораться тусклое сияние. Отлично... Я подождал, пока не исчезнут следы вина, поглощённого духами, и начал брызгать им на щепку.

 - То, что было целым, целым остаётся. Там, где капли алые, путь-дорожка вьётся - начал я новый заговор. - Двери открываю, всех впускаю в дом... Что бы ни случилось - я тут ни при чём.

 Из глазниц черепа к щепке протянулась струйка дыма. Дым окутал щепку, закружился вокруг... Я нахмурился. Что-то не так...

 Сквозь пелену духов я заметил, что щепка начала тлеть. Ну вот же!.. Похоже, у старосты более качественный оберег, чем я думал. Потому и вёл себя так уверенно... Если призванные духи не смогут пробиться к цели, они набросятся на меня. Само по себе не страшно - от этой мелочи легко отобьюсь - но это будет позором перед Миэлой и духами. А шамана должны уважать...

 - Лита! - крикнул я. - Принеси мне сырое яйцо, срочно!

 Как уже упоминалось, если проход закрыт, можно либо избавиться от блока, либо воздействовать с большей силой. Ломать защиту оберега... ну, в общем, сейчас я этого не могу. А вот прибавить духам сил...

 Ко мне подбежала эльфь с яйцом в руках. Вбросив в яйцо немного Силы, я разбил его о землю рядом со щепкой. Если просто направить Силу духам, они не захотят никуда отправляться - зачем, если и здесь отлично кормят? Так что связываю жертву со щепкой, которая, в свою очередь, связана с проклинаемым домом...

 Расплескавшееся содержимое яйца начало исчезать, и вместе с ним становилось менее плотным окутывающее щепку облачко духов. Тление прекратилось. Сработало... Осталось только ждать и время от времени брызгать вином, поддерживая путь. А если староста не поймёт предупреждения, дня через три-четыре можно будет перейти к более серьёзным мерам...

 Не понадобилось: староста продержался всего два дня. Точнее, две ночи. За этот срок жилые помещения замка успели преобразиться - вот что значит женская рука и набор хорошей мебели... А так же ковры и занавески. Понятное дело, на весь замок мебели не хватило, но несколько обставленных помещений выглядели очень уютно; на комнаты эльфи и Накти, впрочем, это не распространялось. Последний, к слову, был постоянно занят: с утра - обход деревень вместо меня, затем чтение на свежем воздухе и амулетная практика. И так весь день. Его первая комбинированая "граната" прожгла дыру в камне-мишени; бронебойный эффект, но я сильно подозреваю, что бронированые цели будут защищены и магией, так что подобный амулет будет неэффективен. Да и воздействие точечное... Нужно бросать прямо в цель. А как ещё можно такое использовать, ни мне, ни Накти в голову не приходило.

 Стоит также отметить, что в результате короткой беседы с Миэлой каменщик удвоил усилия, а плотник приступил к работе уже на следующий день. Вследствии этого создаваемые рабочими шум и суета разносились по всему замку; можно было, конечно, воспользоваться звукоизоляцией, но я предпочёл покинуть замок. Сперва хотел просто посидеть на склоне за стеной, но тут Накти начал испытывать свои гранаты... В общем, я решил смотаться в город. А немного подумав, решил, раз уж такое дело, захватить и Миэлу.

 Супруга охотно согласилась прогуляться, оставив свою служанку продолжать какие-то расчёты. По её словам, она когда-то жила в Ганке-Ло, но уже давно там не была. Вполне возможно, что это было сотню-другую лет назад... Впрочем, уточнять я не стал - столь существенная разница в возрасте очень неприятно давит. Ну хоть выглядит она лет на двадцать...

 То ли это всё же было не так давно, то ли город практически не меняется, но Миэла ориентировалась в Ганке-Ло чуть ли не лучше меня. Впрочем, разгуливать по городу мы и не стали; на мой вопрос, куда бы она хотела сходить, Миэла ответила, что хочет просто отдохнуть от шума в замке. Это полностью совпадало с моим желанием, так что мы неспеша двинулись в парк.

 К сожалению, рядом с джинной изучать архив Нихранира не стоит, так что я, устроившись на скамье, принялся в очередной раз штудировать учебник амулетостроения.

 - Я бы хотела спросить... - минут десять спустя отвлекла меня Миэла. Я закрыл книгу и вопросительно посмотрел на жену.

 - Чем ты собирешься заниматься дальше? - сразу взяла она быка за рога. Я постучал пальцем по книге.

 - Учиться, в первую очередь. Мне предлагали поработать со специалистами, у которых можно многому научиться, вот жду приглашения... Должно быть на днях. Ну и обороноспособность нужно восстанавливать - орки не за горами... В прямом и переносном смыслах.

 - Да, с ними тоже нужно что-то делать - согласилась джинна. - И нужны источники финансов. Дань с крестьян на настоящий момент - несерьёзно. Даже с учётом благословений полей...

 - Ну, у меня и расходы небольшие - пожал я плечами - но в целом ты права. Есть предложения?

 - Кое-что есть, но это скорее идеи на будущее. Сперва нужно что-то сделать с орками, или в этом не будет смысла.

 - По словам крестьян, в последние годы от них больших проблем не было, но это в основном потому, что с этих земель взять нечего. Жители бедные, а работорговлей племя Жеребца, которое здесь ходит, не занимается... От них продуктами откупались. Но если появится что-то ценное, то появятся и проблемы, а когда орки узнают про нового барона, наверняка захотят проверить на предмет ценностей. Так что, как ни крути, в первую очередь нужно укрепляться, полагаю... Кое-что я уже сделал, но этого явно мало. Одними духами оборону не держат, солдаты нужны... А им опять же нужно платить. Впрочем, есть одна идея...

 Миэла вопросительно посмотрела на меня.

 - У меня есть дух, который может находить драгоценные камни - пояснил я.

 - Тогда почему ты теряешь время?

 - Так дела же - пожал я плечами. - Но я с ней сегодня поговорю.

 В общем-то, как ни лениво - заранее предвижу трудности мотания по горам... - но это единственный реальный вариант быстрого заработка. Если удастся уговорить змейку помочь... Не факт, что получится, но попробовать нужно. И лучше не тянуть...

 - Ладно - вздохнул я - давай ещё немного прогуляемся и в замок, за работу...

 В парке продавались лёгкие закуски и напитки; в непосредственной близи ничего такого не наблюдалось, но я видел неподалёку одного из торговцев, когда мы с Миэлой шли по парку.

 - Мороженого не хочешь? - поинтересовался я у своей спутницы.

 - Нет, благодарю - скривилась она. - Я не люблю холодное... Но вот от пирожка-другого не откажусь.

 Да, это не старик Хотабыч... Здешние джинны другие. К слову, обе мои джинны, обладая прекрасными фигурами, ничуть не заботились о диете. И предпочитали мучное с мясным. Правда, ели немного... Но духам обычная пища вообще не нужна, а джинны всё-таки духи, хоть и очень похожи на людей. В общем, учитывая её вкусы, я купил несколько местных беляшей и направился обратно к оставшейся сидеть на скамейке супруге.

 Опа... Стоило оставить на минуту, как у неё нашёлся ухажёр... Рядом с Миэлой, улыбаясь, стоял высокий сухощавый мужчина с проседью в волосах.

 - А вот и мой муж - произнесла она.

 - Очень приятно - кивнул мужчина. Я хмыкнул, неуверенный, как следует себя вести.

 - Дмитрий, барон Карагалский - представился я. - С кем имею честь общения?

 - О, прошу простить, что не представился сразу... Калим Неви. Сенешаль Шести и многоплановый специалист.

 - Сенешаль Шести?.. - медленно произнёс я. Мужчина с улыбкой кивнул. Кхем... Я успел узнать, что Шестью называют здешних магократических олигархов. Получается, этот вот гражданин - нечто вроде премьер-министра?.. - Польщён вниманием столь... занятой особы.

 - Ну что ты, я не так уж занят - пожал плечами этот монстр местной политики. Хотя, если подумать, скорее мировой... Блин, ему-то чего от меня надо?

 - С тех пор, как мой господин Ларго обрёл божественность - продолжил сенешаль - работы у меня бывает немного. Так что я стараюсь по мере возможностей наслаждаться жизнью...

 "Мой господин?" То есть он всё-таки служит одному из правителей Ганке-Ло, а не всем шести сразу?

 - А когда, прогуливаясь по парку, я заметил столь привлекательную даму, как госпожа Миэла, я не мог не подойти, чтобы высказать свои комплименты.

 Джинна улыбнулась в ответ.

 - Красивые женщины - как огонь - хмыкнул я. - А к джиннам это относится особенно.

 Она снова улыбнулась. Похоже, восприняла мои слова как комплимент... Ну, тем лучше.

 - Не могу спорить с этим утверждением - согласился, как его, Калим. - Но жизнь без огня и женщин представляется немыслимой...

 Вообще-то я могу такое представить... Ну да ладно.

 - Что-то в этом роде - не стал я спорить. - Но ты хочешь сказать, что мы с моей супругой просто случайно наткнулись в парке на одну из крупнейших фигур этого мира?

 - А почему нет? - вопросительно подняв бровь, спросил Калим. - Тем более, до "одной из крупнейших фигур" мне далеко... Впрочем, про случайность я ничего не говорил. Захотелось, знаешь ли, полюбопытствовать, потешить интерес. Вокруг тебя достаточно суеты, чтобы заинтересовать, учитывая моё свободное время... Странное появление, божественное вмешательство - причём неоднократное - связи с несколькими довольно влиятельными структурами, и, что самое интересное, техники Хаоса. Много всего, ты не думаешь? Да ещё и жена красавица...

 Он усмехнулся.

 - Цепочка где-то более, где-то менее удачных совпадений - ответил я. - И, смею надеяться, немного таланта. Я вполне добропорядочный гражданин, которому просто везёт на приключения.

 - И женщин - не теряя улыбки, дополнил мой собеседник. Это мне-то везёт на женщин? Да я от любой из своих женщин могу в любой момент ожидать кинжала в спину или яда в супе!

 - Не хочу тебя обидеть, но ты уверен, что точно оцениваешь ситуацию? - вздохнул я.

 - С сильными женщинами всегда сложно - пожал плечами сенешаль - но оно того стоит...

 Ну, если удаётся с ними справляться - согласен. Но это не так-то просто... Пока что держусь на Кецике.

 - Если бы не ваш брачный ритуал, я мог бы не удержаться и попытаться отбить этот прекрасный цветок Кагзарии... - продолжал меж тем Калим. - Увы, пожизненные узы есть пожизненные узы...

 Миэла продолжала благосклонно внимать речам Калима. "Нужно будет попробовать говорить жёнам комплименты - мелькнула в голове мысль. - Возможно, это их смягчит... Немного".

 - Могу познакомить с сестрой моей первой жены - сообщил я, протягивая, наконец, пирожки джинне. - Думаю, она вам тоже понравится.

 - Возможно, всё возможно... А сейчас не мог бы ты всё же удовлетворить моё любопытство и рассказать о себе поподробнее?

 Он говорил совершенно нормальным тоном, но по моему телу проползли мурашки. Думаю, в его способности определять ложь можно не сомневаться... Слишком много в этом мире таких спецов. В принципе, и без этого врать персоне такого калибра слишком рискованно, но излишне откровенничать, да ещё и при Миэле, очень не хочется...

 Хотя, стоп. А я-то ему почему поверил? С чего я решил, что он действительно тот, за кого себя выдаёт?

 Я задумчиво посмотрел на стоящего рядом мужчину.

 - Да, пожалуй, ты прав... - произнёс он, угадав мои мысли. - У тебя нет причин верить, что я тот, за кого себя выдаю. Впрочем, возможно, здесь найдётся кое-кто, кто сможет подтвердить мою личность.

 Он протянул руку и легко постучал по сове на моём посохе. Опа... Никакой негативной реакции... Мало того, сова ожила и повернула голову ко мне.

 - Он не врёт - произнесла она. - Нам доводилось... встречаться.

 - Благодарю за помощь - улыбнулся Калим. - Ты можешь быть очень милой...

 Кхем... Почему-то у меня впечатление, что он очень близко знаком с Совой. В конце концов, для Великого Духа принять облик, к примеру, человека - проще простого... Ладно, это не моё дело, меньше знаешь - крепче спишь.

 - Полагаю, такое свидетельство вполне убедительно - пробормотал я. - Что тебя интересует?

 - Всё - пожал он плечами. - Как я уже говорил, я весьма любопытен.

 Миэла тоже навострила уши, даже не пытаясь скрыть заинтересованности.

 - Да мне особо нечего рассказывать - вздохнул я. - К тому же, готов поспорить, ты это уже знаешь... Насколько мне известно, меня занесло в этот мир при содействии бога, которого я знал под именем Арогорн. Прежде чем я успел толком понять, что к чему, столкнулся с магами из секты Закрытых, а там понеслось...

 Я пожал плечами.

 - Честно говоря, не умею рассказывать.

 - Ты хочешь вернуться туда, откуда прибыл? - неожиданно спросил Калим.

 - Для этого я и прибыл в Ганке-Ло. Мне сказали, что если где мне и могут помочь, то это здесь.

 - Буду откровенным. Даже если ты сам так и не считаешь, ты представляешь собой изрядную ценность, особенно для Шести. Сам факт появления человека из другого мира достаточно интересен... А сколько ещё новых знаний из этого можно извлечь? Даже если опустить возможность того, что ты знаешь что-то, неизвестное в этом мире, просто информация о культуре, истории и прочем другого мира очень интересна. А для ряда наук может быть и полезна - к примеру, для социологии, или лингвистики...

 С этой точки зрения я никогда не думал... Общественные науки даже в голову не приходили, а ведь для них это действительно может быть интересно. А так же - и тут мне снова стало не по себе - для разведки, если удастся создать канал на Землю. Правда, Шесть не лезут в дела этого мира, но кто знает, что они могут устроить на Земле?..

 Конечно, не стоит придумывать всякие... мрачности, но всё же - "надейся на лучшее, рассчитывай на худшее". Н-да, я уже не уверен, что хочу помощи местных магов в возвращении на Землю...

 - Ну... Я готов к содействию - неохотно произнёс я.

 - О, в этом никто не сомневался! Ты же вполне добропорядочный гражданин... - он улыбнулся. - Я просто хочу, чтобы ты трезво оценивал свою ценность. Было бы досадно, если бы с тобой что-то случилось... А как ты сам сказал, тебе везёт на приключения.

 

 В замок я возвращался в задумчивом молчании. Признаться, я так и не понял, чего всё-таки было нужно сенешалю; встреча настораживает, но к чему это было - непонятно. А вот Миэла осталась довольна, и неудивительно - очень перспективное знакомство. Готов поспорить, она ещё попытается к нему подкатить, тем более, что Калиму она, похоже, действительно приглянулась, и он намекал на продолжение знакомства. Как я к этому отношусь? Ну, если бы реально воспринимал Миэлу как жену, возможно, и ревновал бы, а так - всё хорошо, пока внимание джинн сосредоточено не на мне. Куда больше беспокоит другое...

 Я вздохнул. В данных обстоятельствах курс действий вижу один. "Делай, что должно, и будь, что будет"... по крайней мере, пока не буду знать и уметь больше.

 - Нужно будет поговорить - произнесла Миэла. - Но лучше в замке.

 Я пожал плечами и кивнул.

 Однако разговор пришлось отложить. В замке меня уже ждали письмо с официальным приглашением участия в исследовательской работе и... Крооргина. Ещё одно внезапное появление... Я представлял её агиду, так что понятно, как она оказалась в замке; но вот зачем?..

 Памятуя о жаркой нелюбви дам друг к другу, я в первую очередь потребовал, чтобы они вели себя в моём замке прилично и не устраивали свар, добавляя разрушений. Замок и так в неважном состоянии... Даже пригрозил воспользоваться правами законного мужа, если увижу руко... или, скорее, магоприкладство. Крооргина скривилась, но возмущаться или возражать не стала; хмм, возможно, мне удастся-таки с ней совладать... Так или иначе, в итоге дамы ограничились словесными разборками. И даже почти не втягивали меня.

 Причина появления Крооргины быстро выяснилась. Всё оказалось очень просто, она рассуждала следующим образом: если Миэла уже несколько дней здесь, значит, что-то планирует. А раз конкурентка что-то планирует, необходимо вмешаться... Простая, но не лишённая здравого смысла логика.

 В ответ на заданные довольно агрессивным тоном вопросы Миэла спокойно сообщила, что ничего особенного не планирует, и Крооргина вполне могла бы знать её планы, если бы брала на себя труд участвовать в жизни супруга и помогать ему, как следует порядочной жене. Однако она прекрасно понимает, что хозяйственные дела - не самая сильная сторона членов рода Жалящих Искр, и, как более разбирающаяся в этих вопросах, взяла всё на себя. Впрочем, если Крооргина всё же решила вспомнить о приличиях, то работа найдётся и для неё...

 В конце концов Крооргина заявила, что задержится в замке, явно желая лично понаблюдать за соперницей. То ли Миэла не считала это важным, то ли всё шло по её плану, но она не только возражала, но даже не выглядела недовольной. Хотя всё же сторонилась Крооргины, закончив разговор... Сдаётся мне, здесь сплетается очередная паутина интриги. Вообще-то мне здесь Крооргина совершенно не нужна; из полезных умений у неё только некоторое владение боевой магией да транспортный ветер, а к чему это сейчас? Однако возражать я тоже не стал. По моему опыту, вблизи она может раздражать, но зато за ней можно следить и не так опасаться неприятных неожиданностей.

 Крооргина понаблюдала за восстановительными работами, прошлась по обставленым помещениям. Стоит заметить, Накти наблюдал за дамами с ошарашеным видом. Н-да, со стороны можно подумать, что я большой бабник... Впрочем, кто хочет - пусть думает. Сама Крооргина если и бросала на полуорка взляд, то в нём кроме презрения можно было заметить разве что лёгкое отвращение; а вот парень, похоже, не мог отвести от неё взгляда. Надеюсь, он не влюбился...

 - Не советую - произнёс я у него из-за спины. Полуорк вздрогнул.

 - Эм, я... - пробормотал он. Похоже, понял, о чём речь...

 - Не пялься так на мою жену - посоветовал я. - Только лишние проблемы наживаешь... Лучше доложи, что успел придумать по заданию и продолжай упражняться снаружи.

 Он встряхнул головой, украдкой бросая ещё один взгляд на Крооргину - между прочим, на неё и рабочие отвлекались... Приказать ей одеться построже, что ли? - и произнёс:

 - У плавящих амулетов я пока вижу только одно достоинство - они работают беззвучно. Так что они могут пригодиться, если нужно незаметно куда-то проникнуть или что-то вскрыть... Воровская приспособа.

 Я кивнул.

 - Есть такое. Связываться с ворами - не лучшее дело, но всякое возможно... Жизнь - штука сложная и непредсказуемая. Думай и работай дальше.

 Накти машинально снова бросил взгляд в сторону Крооргины, однако она уже скрылась за стеной данжона. Он вздохнул и отправился выполнять указание. Я тоже бросил взгляд вслед скрывшейся джинне, и переключился на приглашение. Там предлагалось встретиться с представителями исследователей у одного из порталов Ганке-Ло, почему-то через неделю. Хм... Ну, оно и к лучшему, успею провернуть план, как подзаработать. В связи с чем нужно подготовиться...

 Пока Крооргина всё осматривала, я договорился с изумрудной змейкой: она три дня ищет для меня драгоценные камни, а по истечении этого срока я возвращаю её Хозяину Гор. Нормально... Что дальше? Был бы я более опытным шаманом, можно было бы отправиться в Верхний Мир за советом, чего ожидать и к чему готовиться в ближайшем будущем; однако пока что у меня там нет знакомых, готовых дать дельный совет... Разве что к Сове обратиться.

 Впрочем, как я и ожидал, обращение к ней ничего не дало. Великий Дух начисто проигнорировала мой вопрос... Ладно, прорвёмся. Уверенность в себе, оптимизм - и всё будет хорошо!.. надеюсь. Пока что, в общем-то всё идёт довольно благоприятно для меня. В конце концов, если взглянуть объективно, что я имею? Попав в этот мир с сумкой и посохом - ну, содержимое сумки можно не считать, ничего особенного там не было - я на настоящий момент стал каким-никаким, но бароном; что от жён всего можно ожидать - так зато красавицы, и отношения вроде бы налаживаются потихоньку. Шаманские навыки потихоньку развиваю, даже учеником обзавёлся, и в довершение - добился-таки знакомства и даже, надеюсь, обучения у местных магических шишек. Да нормально всё! Главное, иметь голову на плечах и решительность; последней у меня в норме маловато, но когда обстоятельства прижимают, я сам себя удивляю. Так что - не распускай сопли, Димка, действуй! И всё получится. Проверено на практике. Хмм... Есть мысль. Здесь, в замке, я чувствую себя увереннее, так что...

 - Миэла, ну-ка, идём со мной.

 Джинна послушно последовала за мной; найти Крооргину тоже не составило труда.

 - Значит так, мои дорогие... Вот что я хочу вам сказать. Про недопустимость драк я уже говорил, но помимо этого... Не знаю, что у вас за проблемы между собой, да это и не важно. Важно другое: я хочу, чтобы ВАШИ проблемы не мешали МНЕ. Я не прошу, чтобы вы помирились, но требую, чтобы вы отложили свои разборки на будущее. Лет на десять-двадцать, для вас это не так много.

 - А иначе? - презрительно фыркнула Крооргина.

 - У меня на родине известны истории про одного правителя. Знаменит он был прежде всего тремя вещами: мудростью, гаремом в три сотни жён, и тем, что заключал непослушных джиннов в различные предметы - лампы, кольца, браслеты...

 Джинны, особенно Крооргина, покраснели.

 - Ты не посмеешь! - дружно произнесли они. Я усмехнулся.

 - Ну, хоть в чём-то вы проявляете единство... Однако почему не посмею? Если, к примеру, передать запечатанную родственникам с просьбой не выпускать, пока я являюсь её супругом - я в своём праве.

 - Ты просто не сможешь - предприняла новую попытку Крооргина. - Для этого нужна как минимум высокая магия, или настоящий шаман, не чета тебе.

 Я хмыкнул.

 - Не буду пытаться переубедить тебя насчёт моих способностей, однако... Миэла, ты же помнишь нашего сегодняшнего знакомого. Ты полагаешь, кто-то его уровня не справится с такой задачей, если его попросить? Или заплатить...

 Теперь Миэла пошла красно-синими пятнами; наблюдая за ней, Крооргина последовала её примеру. Злость или страх? Или то и другое? В любом случае, некрасиво...

 - С другой стороны - заметил я, памятуя о том, что необходим не только кнут, но и пряник - всё не так плохо. Я не прошу вас забыть о разногласиях; просто временно отложить их и немного поработать на общее благо. Миэле я это уже говорил, и она согласилась; теперь говорю вам обеим. Я быстро расту, и в перспективе вам выгоднее действовать вместе со мной, а не против меня... Как минимум, я могу обеспечить весьма перспективные знакомства, Миэла может подтвердить.

 - Сенешаль Шести - неохотно произнесла Миэла. - Точнее, Ларго Чтеца Душ.

 Красные тона на теле Крооргины резко ослабли; теперь голубые явно доминировали. Заинтересовалась...

 - Действительно?.. - пробормотала она.

 - А мне есть смысл так прямо врать по мелочам? - хмыкнул я. Ну, дамы не выглядят разозлёнными... Вопрос только в том, насколько они восприняли мои слова, особенно Крооргина. Как бы там ни было, оставлять её в замке с Миэлой без моего присмотра, когда отправлюсь к исследователям, категорически не хочу. В худшем варианте они могут забыть-таки разногласия, чтобы объединиться против меня... Одних проблем с жёнами достаточно, чтобы искренне хотеть вернуться на Землю, и нафиг все здешние чудеса. А ведь есть ещё и бытовые удобства... Между прочим, в связи с увеличением населения замка нужно новыми водяными амулетами озаботиться, помощнее. Накти поручу...

 - В общем, я высказался - подытожил я. - Разум и выгода, или спешка и неприятные последствия... Вам решать.

 - Ты совершенно прав - вдруг улыбнулась Миэла. - Если она сможет держать себя в руках и быть полезной - хорошо. А если не сможет, по поводу её запечатывания не будут переживать даже её родственники. Что же до меня - я уже согласилась, кто конструктивные совместные действия лучше, чем бессмысленная грызня...

 Крооргина зыркнула на неё, но произнесла нечто неожиданное.

 - Я не такая дура, чтобы вестись на такую очевидную поддёвку. Посмотрим... Возможно, действительно стоит сперва поискать золото, прежде чем объявлять жилу пустой. Ты - она вперила в меня взгляд; неуютно, но, по крайней мере смотрела не как на неприятную обузу, а оценивающе, как на что-то, что можно использовать - всё же не так без дарен и бесполезен, как можно подумать. Надеюсь, я не ошибаюсь в изменившейся оценке...

 С этими словами она шагнула из помещения. Нас с Миэлой обдало порывом ветра, и моя первая жена исчезла.

 - Решила сгонять за побрякушками - заметила Миэла.

 Она оказалась права; Крооргина вернулась с багажом, а так же со своей рабыней. Ближе к вечеру джинны даже поклялись, под каким-то местным божеством и Совой, отложить вражду на пять лет. Срок скромнее, чем я хотел, но уже достижение... А там можно будет продлить.

 Среди вещей, привезённых Крооргиной, были пара сундучков, с одеждой и украшениями, а также непонятная фиговина, похожая на ванну, но с решёткой вместо дна и какой-то пластиной под ней; Крооргина установила её в одном из помещений замка с обвалившейся крышей. На мой вопрос "что это" она ответила "огненная купель", а вскоре вопросы отпали сами. На пластине под дном "купели" загорелось синее, похожее на газовое, пламя, наполнив "ванну" языками огня; Крооргина, ни капли не смущаясь моего присутствия - впрочем, неудивительно... - разделась и забралась в купель. Н-да, всё-таки ванна... Только с огнём вместо воды. Блин, возможно, из-за необычности зрелища, но это столь... эротично... Уфф. Я с трудом оторвал глаза. Хотя, чего я? Можно и полюбоваться, спешных дел нет.

 Возможно, это и было планом джинны, но когда она закончила "омовение", я был готов завалить её прямо на пол. Заметив моё состояние, она усмехнулась, накинула халатик, скорее подчёркивающий, чем скрывающий формы, и направилась в новую спальню.

 Однако... Встала неожиданная проблема. Кровать уже была занята Миэлой!

 Дамы уставились одна на другую с вызовом и замерли, как бойцы-поединщики; учитывая, что одна из них лежала на постели, а вторая была одета лишь в тонкий халатик, такое противостояние выглядело немного комично, но напряжённость ощущалась вполне отчётливо. Однако это продолжалось недолго; внезапно Крооргина ухмыльнулась, и напряжение несколько спало. Джинна забралась в постель с другой стороны; Миэла слегка поёжилась, но, похоже, скорее для вида.

 Как я и боялся, они объединились против меня... Пока что, в такой форме, это не смертельно, но чтобы продемонстрировать, что я в состоянии справиться с этой парочкой, пришлось потрудиться и прибегнуть к медикаментозной стимуляции - у меня в сумке ещё оставалось немного корешка. Блин, их нужно разводить... И, когда я наконец-то смог заснуть, мысль об экскурсии в горы, где нет излишнего женского общества, стала казаться неожиданно привлекательной.

 Выспаться, впрочем, удалось вполне прилично - продолжительность своего рабочего дня и его начало я определяю сам, так что особой нужды рано вставать не было. Сразу отправиться не удалось - умыться, позавтракать и тому подобное удобнее было совершить в замке, а ещё раздать жёнам, духам и ученику распоряжения на время моего отсутствия, набрать запас еды... ну, дел нашлось достаточно. Однако в конце концов я с помощью Крооргины всё же вылетел в направлении подсказанных Совой гор.

 По дороге меня мучал вопрос: как быть с Крооргиной? Отправить в замок - боюсь, споются с Миэлой, оставить рядом - прекрасная возможность устроить несчастный случай типа обвала... Хоть она вроде и решила прикинуть возможности мирного сотрудничества, но, боюсь, может не удержаться от искушения. Лучше не подвергать соблазну...

 В конечном итоге я не смог придумать ничего лучшего, нежели приставить к ней Кецика. К сожалению, духов, способных нормально наблюдать и сообщать мне о происходящем, у меня под контролем нет. (Да, просчёт с моей стороны... Извинить меня может разве что то, что никогда не было привычки следить за другими, но всё равно, нужно будет исправлять), но Кецик хотя бы настроит её на позитивный лад. Остаётся надеяться, что этого будет достаточно. Да и не надолго же я её оставляю...

 В общем, джинна высадила меня среди покрытых скудной растительностью скал и отбыла в сопровождении Кецика.

 Горы! О вас так много писали, снимали и говорили... Величие, неприступность, гордость - каких только слов не подбирали писатели и путешественники... У меня тоже нашлось для них подходящее слово. Некомфортность... Даже в замке, когда приходилось ютиться в комнатке для слуг, по крайней мере была крыша над головой и какая-никакая кровать. Впрочем, следует заметить, что уже к вечеру я сумел добиться от духов ветра, чтобы меня не продувало. Поначалу они никак не могли взять в толк, чего мне от них надо, искренне считая, что пронизывающий ветер - это просто игра; однако чем больше я мерз, тем доходчивее становился... Так что какой-то плюс всё же нашёлся. Камней в первый день удалось найти три штуки, но я понятия не имел, сколько за них можно выручить, и даже что это за камни - ну не разбираюсь я в драгоценностях, тем более, необработанных. Собственно, если бы змейка не тыкала меня в них чуть ли не носом, я бы их даже и не замечал - невзрачные, тусклые... Не говоря уж о том, что на поверхности находились только два из трёх, последний пришлось доставать из куска породы, разбив его посохом.

 Палатки у меня не было, а покупать её ради трёх дней было в лом. А вот спальным мешком я обзавёлся - чует моё сердце, пригодится ещё... Наверняка ещё придётся ночевать в глуши - похоже, такая уж судьба. Так что, выбрав подходящее, на мой взгляд, для ночлега место, я начертил ограждающие знаки (от зверей, от злых духов, от болезней, от несчастий, от дурных снов) и устроился спать. Хотя бы о холоде можно было не волноваться - о ветре я уже позаботился, а тепло обеспечивал Искр.

 Выспаться удалось неожиданно хорошо - возможно, потому, что в этот раз я действительно всю ночь спал. От женщин тоже нужно отдыхать, даже от красивых!

 Мой взгляд тут же упал на порхающих вокруг сильфов. Впрочем, какие из них женщины, одна видимость... Я хмыкнул и ткнул пальцем в троицу - они сделали виток вокруг руки и разлетелись в стороны - и, осторожно сняв змейку с груди, принялся её будить.

 Новый день, новые блуждания по камням... Ноги болят, но сапоги пока целы, и вывихов - тьфу, тьфу - удаётся избегать. А вообще это здесь дело простое... Лично мне проще сорваться с обрыва, чем неудачно угодить ногой в щель - если сорвусь, смогу обернуться, а вот вывих - это больно. И моими заговорами сразу не вылечить.

 Радовало то, что опасной живности в округе не наблюдалось. Неопасной, впрочем, тоже; какое-то движение на склонах в отдалении я пару раз замечал, но и только, и чувство опасности не давало о себе знать. В общем, главным врагом и опасностью оставались сами горы. Ну, и мои ноги... За всё прошедшее в этом мире время так много ходить, да ещё по такой неудобной пересечённой местности, мне не приходилось. Да и на Земле я пешим туризмом не увлекался.

 Однако моя коллекция самоцветов пополнялась, и это как-то смиряло с неудобствами. Неудобства сейчас обеспечат комфорт в будущем!

 Понятное дело, ценность камня зависит от многих факторов, но я, как уже упоминалось, в этом совершенно не разбираюсь, и тут даже сова почти ничем не могла помочь - она могла сообщить название камня, но не его ценность. Так что единственным относительно надёжным критерием оставался размер, и в этом плане моя добыча не радовала - вся она была мелкая, как на подбор. Возможно, змейка и подбирала... Впрочем, в договоре с ней приходилось полагаться на её добрую волю - например, если бы я требовал найти мне крупные камни, а их в округе не оказалось бы, то я и вовсе остался бы ни с чем; если бы сказал указывать все подряд, она могла бы сконцентрироваться на залегающих в недоступных местах... В общем, лучше предоставить выбор ей, тем более, она вроде бы неплохо ко мне относится. Впрочем, даже так мне вскоре начало казаться, что она специально выбирает самые неудобные маршруты по самой неровной и неустойчивой местности. Наверняка я несправедлив к ней и всё дело в её крошечных размерах, так что ей все эти камни неудобств не доставляют, однако одно дело разум и другое - чувства. А последние просто кричали, что маленькая гадина надо мной издевается...

 Сейчас это ощущалось особенно сильно. Зелёная указывала прямо на голый скалистый склон.

 - Здесь - сообщила она звонким детским голосом. - Глубоко. Много.

 И, видимо, посчитав свою работу сделанной, скользнула мне в штанину - греться. Я же мрачно уставился на камень.

 В конечном итоге я, вздохнув, решил считать это очередным практическим упражнением, на этот раз - по работе с гномами.

 Мои отношения с духами земли складываются не очень гладко, однако всё же получилось проще, чем я ожидал - видимо, сказывается потихоньку накапливающийся профессиональный опыт. Перстень Джакалаа тоже помог... В итоге камень начал неспешно и беззвучно расступаться, открывая наклонный спуск под землю. Проход углубился ещё немного... И я, к своему удивлению, обнаружил, что он пересекается с идущим в скале коридором. Хмм... Змейка на клад указала, что ли? Ощущаю прилив энтузиазма!

 Я активировал световые чары, слабую версию с направленным светом, и на всякий случай - заговор тихих шагов. Лучше перебдеть, чем недобдеть... Заодно и сильфам поручил гасить по возможности звук и запах. Не знаю, что здесь может водиться, и рисковать не хочу.

 Обнаруженный в камне проход был низким, так что мне приходилось пригибаться, и по виду стен я не мог определить, проделан он инструментом или каким-то животным, а то и насекомым. Я в таких вещах не разбираюсь, а явных признаков заметно не было.

 Спустившись, я первым делом осмотрелся. Ход шёл вперёд и назад, впереди изгибаясь вправо, вглубь горы. Никаких признаков драгоценностей не видно; я внимательно изучил стены, но - ничего. Пришлось закатать штанину и осторожно снять с ноги змейку.

 - Ну и где? - обратился я к маленькой засоне. Она исчезла за поворотом впереди, и я двинулся за ней. Что-то тут не то, обычно она указывала место точно... Тем не менее я двинулся за ней - взялся за гуж, не говори, что не дюж.

 А за поворотом меня ждал сюрприз: относительно широкое помещение, в котором я чуть ли не нос к носу столкнулся с четвёркой старателей. Низкие, широкоплечие, в каких-то очках... Гномы? В смысле, гномы, которые дварфы, а не которые духи?

 Четвёрка одетых в какие-то маслянисто поблёскивающие под лучом света робы коротышек быстро отошла от удивления и угрожающе похватались за кирки. Похоже, мой личный Сусанин действительно завёл куда-то не туда... Н-да, гранатами здесь не воспользоваться, и посохом не размахнуться, а перстень снят - стараюсь носить его как можно меньше. Я попятился и сунул руку в сумку, однако это движение спровоцировало коротышек. Один из них что-то бросил, а второй бросился вперёд сам, замахиваясь киркой. Я отшатнулся, делая единственное, что мог в узком коридоре - ткнув в нападающего посохом. Брошеный предмет - заострённый металлический штырь - завис в воздухе, остановленный Живой Тенью, а коротышка отклонился в сторону и взмахнул киркой, едва не пробив мне грудь; я успел отдёрнуться буквально в последний момент, заодно повернув посох и заклинив его в узком проходе. Коротышка ухватился за посох, желая освободить проход, и свалился; я же воспользовался моментом, чтобы достать-таки перстень и активировать бусину воздушного удара. Тело и посох отлетели вглубь прохода; я попытался ухватить посох воздушной петлёй, но промахнулся. Летящее тело впечатало в дальнюю стену ещё одного карлика, но обратным потоком воздуха, "отдачей" чар, меня толкнуло назад, дёрнув сумку; из неё посыпалось содержимое. Коробка!.. Прежде чем я успел подобрать свою собственность, двое стоящих на ногах коротышек снова бросились на меня, всё так же не говоря ни слова. Я снова метнул воздушный шар, но один из противников поднял руку с зажатым в ней медальоном, и чары разбились о невидимую стену, снова обдав меня ветром отката, на этот раз куда более сильным. Меня едва не сбило с ног, но "едва" не считается. Больше того, со второй попытки я зацепил-таки посох воздушной петлёй и резким рывком подтянул к себе, заодно треснув им оппонентов, попадавших как кегли.

 Первой мыслью было подобрать выпавшее имущество и удирать, но... Не знаю, что-то меня остановило. Связав бессознательную четвёрку (при связывании помогала советами Сова), я заодно и поверхностно обыскал их. И обнаружил у каждого по кошелю с горстью самоцветов и несколькими монетами...

 - Вот - сообщила змейка. Эмм... Действительно...

 - Я полагал, ты указываешь камни в породе, а не те, которые уже добыли.

 - Я просто указываю камни - ответила она. Я вздохнул. Ладно... Раз уж эти старатели сами на меня напали, пусть считают удачей, что отделались только потерей добычи. А учитывая, сколько они уже нашли, полагаю, и ещё отыщут. Сперва я хотел забрать и тот амулет, которым один из коротышек защитился от моих чар, но при ближайшем рассмотрении его магия оказалась слишком комплексной и непонятной, так что я решил не рисковать зря - с магическими предметами, которые могут содержать ловушки, лучше не связываться.

 В общем, обчистив гномов, или кто они такие были, я оставил их связанными - освободятся, не так уж это сложно - и поспешил удалиться от места происшествия. Вдруг они решат найти меня и вернуть собственность... Кто знает, чего от них ожидать, а лишние конфликты мне не нужны.

 Больше эксцессов не было. Оставшиеся полтора дня я мирно измывался над своими ногами, собрав ещё несколько драгоценных камней. В конечном итоге, весь мой трёхдневный "улов" оказался существенно скромнее, чем трофей с одной стычки, но всё деньги... Оно стоило приложеных усилий.

 А вот и вечер третьего дня... Срок договора со змейкой вышел. Обернувшись совой, я полетел в указанном ей направлении, ко входу в чертоги Хозяина Гор. Собственно, сами они находятся как минимум наполовину в Верхнем Мире, но входы - "Врата горного короля", "Врата Хозяина Гор" - разбросаны в разных местах по всему миру. Те, к которым привела меня змейка, выглядели как непримечательная маленькая пещерка, скорее даже большая ниша в склоне. Входить я не стал, приземлился перед ней.

 - Подожди немного - произнесла змейка и исчезла в пещерке, юркнув в какую-то щель в стене. Я присел было на камень, намереваясь немного передохнуть, а потом призвать Крооргину, но тут змейка появилась снова.

 - Хозяин приглашает тебя во дворец - сообщила она. Эмм... Не знаю, с чего это вдруг, но сейчас не хотелось бы принимать приглашение. Даже если всё пройдёт спокойно и безопасно, возможны разные варианты с ходом времени... А я не хочу пропустить пару месяцев и приглашение к исследователям Ганке-Ло. Я уже хотел вежливо отказаться, но змейка добавила:

 - Не беспокойся за свою безопасность и потерянное время. Хозяин обещает не доставлять тебе неудобств...

 Я вздохнул. Всё равно не хочется, честно говоря, но ссориться с могущественным духом не хочется ещё больше.

 - Благодарю за приглашение... Веди.

 Делаю пару шагов; вот-вот стукнусь о стену, но внезапно обнаруживаю себя в длинном коридоре, освещаемом неярким сиянием бесцветных кристаллов в стенах и потолке. Вот что значит Великий Дух, я даже не заметил перехода... И это при том, что на чувствительность не жалуюсь, пусть и путал пару раз духов с живыми существами.

 Как это часто бывает в Верхнем мире, размер шагов не соответствовал расстоянию, на которое эти шаги перемещали. Если изначально конец коридора терялся где-то вдалеке, то уже на пятом шаге я оказался у входа в обширную хорошо освещённую залу, чьи стены были покрыты цветущими растениями. Или нет?.. Я присмотрелся, вглядываясь и в обычном зрении, и в духовном, и обнаружил, что вся эта пышная растительность - каменная. Является ли она просто украшением, или это действительно каменные растения, я понять не сумел, но выглядели они очень реалистично. А на листьях и стеблях устроились с любопытством поглядывающие на меня змейки...

 Оплетённая каменными растениями пещера, больше похожая на поляну в глухом лесу, протягивалась вперёд метров на сто, будучи в поперечнике раза в три уже; свод возносился метров на десять. Правда, как уже было замечено, расстояния здесь - понятие относительное, но мои глаза в первую очередь прикинули размеры помещения. Затем я всмотрелся в растения, и только после этого - в Хозяина всего этого.

 На каменном троне в дальнем конце пещеры сидел гигант. Даже сидя он был не меньше трёх метров ростом... На первый взгляд его можно было принять за статую, но вот он взмахнул рукой, и пространство наполнил гулкий голос, напоминающий... Стук падающих камней? Шорох и гул оползня? Шум ветра в ущелье? Пожалуй, всё это.

 - Входи, гость, не стой у порога...

 Я приблизился к трону. Вблизи Хозяин ещё больше походил на статую, довольно грубой работы притом. Тело закрывало серебряное одеяние, украшенное драгоценными камнями и гравировкой, оставляя открытыми лицо и кисти рук из шершавого серого камня. Каменные растения и живой камень... Интересный выверт.

 Я поклонился.

 - Благодарю за приглашение, уважаемый Хозяин. Но могу ли узнать, чем я его заслужил?

 - Да ничем, по большому счёту - ухмыльнулся гигант. - Просто редко у меня гости бывают... Присаживайся, гость, угостись за моим столом.

 Он хлопнул в ладоши, и поток змеек на своих спинах внёс откуда-то стол и кресло, тоже каменные и резные. На столе в чашках и на тарелках были разложены жареное мясо, какие-то ягоды, хлеб, вода... Я принялся спешно копаться в памяти. При общении со старшими духами важно особлюдать определённые правила вежливости и поведения, но проблема в том, что они разные с разными духами. Взять ту же еду - у некоторых, даже положительно настроенных, её принимать нельзя, в то время как другие примут отказ как оскорбление... К счастью, "профессиональная энциклопедия" в голове сбоя не дала.

 - Благодарю за угощение - снова слегка поклонился я и сел. Кресло, хоть и каменное, оказалось неожиданно удобным, а пища хоть и скромной, но приятной на вкус. Тем более, что за время блужданий по горам я нагулял неплохой аппетит. Доев - Хозяин продолжал меня рассматривать, но я старался не обращать на это внимания - я отставил пустую чашу в сторону. Продолжаю соблюдать правила вежливости, первым должен заговорить хозяин.

 - Понравилось ли тебе угощение? - поинтересовался он.

 - Жаловаться не на что - пожал я плечами. - Разве что на то, что скромность пищи не соответствует роскоши и красоте посуды...

 Действительно, изящная золотая и серебряная посуда была покрыта картинками-гравюрами, а чаши и инкрустированы самоцветами. Не только роскошно, но и красиво.

 - Я предпочёл бы более скромную посуду - закончил я. Опять-таки, чистая правда... Завидно же!

 - Уж не аскет ли ко мне пожаловал? - усмехнулся Хозяин.

 - Нет, я люблю радости жизни. Просто... Дисгармонично. Да и очень уж красивая посуда, даже пачкать жалко.

 Немного комплиментов тоже не помешает, тем более что это тоже правда. Я вообще врать не люблю, особенно когда ложь могут почувствовать...

 - В моих чертогах побывало много мастеров - произнёс Хозяин. - Ювелиры, резчики, злато- и среброкузнецы... Почти всё здесь, кроме моих змеек, создано руками смертных. Я - хозяин гор, великие духи правят частями мира, боги правят теми, кто им поклоняется, но весь мир в целом принадлежит смертным... Это одна из причин, почему я люблю гостей и люблю быть в курсе новостей. А ещё одна причина...

 Он вздохнул.

 - Мои горы прекрасны - но это дикая, могучая красота, которая была в начале мира и останется неизменной до его конца. Мои змейки прекрасны, но и их красота вечна и постоянна... Только смертные могут создавать что-то новое и изменяющееся. Смертные изменяют мир и придают ему новые формы. Я был в этом мире ещё до изменения, но не устаю наблюдать за смертными и развитием искусств... Что нового и прекрасного можешь принести в мир ты?

 - Хотелось бы что-то... - задумчиво произнёс я. - Но я не человек искусств... Я создаю амулеты, но они не отличаются изяществом - да и жаль было бы делать их красивыми, поскольку большинство из них используют, разбивая.

 - Дело начинается с желания. Не забывай об этом... А теперь поведай мне новости о том, что происходит в мире.

 Не знаю, чего я ожидал от Хозяина, но этот разговор какой-то странный. Не ожидал от горного духа пристрастия к красоте и творчеству смертных... А вот постоянство - это да, духи ообще очень консервативны, и даже Великие регулярно наступают на одни и те же грабли, покупаясь на простые хитрости, чем временами и пользуются шаманы. Впрочем, непохоже, чтобы это привело к каким-то неприятностям, так что не буду и заморачиваться - у всех свои интересы и странности. Я кивнул.

 - Ну что ж, постараюсь отблагодарить рассказом, раз это тебя интересует. Боюсь, я и сам не особенно сведущ в новостях, но что знаю...

 Кое-что я действительно слышал - от Раптари, от Микея, от сидящих за соседними столиками в ресторане Ганке-Ло посетителей - и сейчас, напрягая память, пересказывал эти фрагменты информации. Мелкие стычки городов-государств за торговые пути, скандал при дворе Гарганты, когда жена графа Эниха застукала мужа с садовником... Хозяину, похоже, было интересно всё, даже прокатившаяся по Ганке-Ло волна популярности нового вида пирожных. Ах да, он же вообще любит новые изобретения смертных... И творчество в целом. Я даже подумал о том, чтобы почитать ему стихи, но обнаружил, что не могу полностью вспомнить ничего приличного. "Приличного" в смысле "достойного интереса", разумеется.

 - Я бы рад рассказать больше, но новости не были среди моих интересов - закончил я.

 - И в твоём прежнем мире?

 - Ты знаешь, откуда я?

 Не могу сказать, что меня это удивило...

 - Я знаю, что ты не от мира сего, и появился здесь с вмешательством Игрока. Он бы назвал тебя джокером - твоя ценность может произвольно меняться. В будущем ты можешь стать значимой фигурой, а сейчас представляешь собой сплетение возможностей и точку переплетения интересов. Тобой уже интересовались многие, не так ли?

 - Есть такое - согласился я. - Совпадения, недопонимание, общность интересов...

 Хозяин кивнул.

 - Ты должен обуздать хаос, или хаос поглотит твою жизнь.

 Ну очень уместный совет... Я и сам это знаю! Знать бы, как это сделать...

 Похоже, выражение лица меня выдало. Хозяин хмыкнул.

 - Ну что ж... Иди, человек. И не забывай о том, что я тебе говорил...

 Наполняющий пещеру свет стал угасать, пока я не очутился в полной темноте. Через несколько секунд освещение вновь начало плавно разгораться, но теперь я снова стоял в длинном сумрачном коридоре. Аудиенция окончена, попросили на выход... Ну что же, не буду заставлять повторять.

 Обратный путь оказался раза в три длиннее. Зато когда я снова оказался в пещерке в мире смертных, меня ждал небольшой приятный сюрприз... На широком подносе из поделочного камня, лежащем на полу пещеры, был сложен тот самый столовый сервиз, из которого я только что ел.

 - На память о разговоре - сообщила дожидавшаяся рядом с сервизом змейка и юркнула в стену. Богатый подарок, однако, за простой пересказ новостей! Хотя, с другой стороны, драгоценные металлы для Хозяина - не проблема. К тому же если "на память", чтобы не забывал... Я хмыкнул и принялся перекладывать ценное имущество в коробку. Похоже, действительно всем что-то от меня надо...

 К слову, разговор с Хозяином навёл меня на мысль. Да, мои "гранаты" всё равно разбиваются, да и покупать их если и будут, то те, кому важны боевые свойства, а не внешний вид; однако... Во-первых, приличный внешний вид всё же лучше, чем кривой. А во-вторых... Шаманские амулеты сложно распознать обычному человеку или даже магу. Если придать амулету вид какой-то бытовой мелочи, кружки, к примеру, то им можно будет пользоваться соответственно, и никто не заподозрит, что это оружие... Хмм, это может быть полезно. Возможно, на такое найдутся свои покупатели... Нужно будет с Микеем посоветоваться. Но прежде всего - домой...

 Несколько минут спустя я в обществе Крооргины и Кецика летел домой.

 - Ну, как успехи? - неожиданно поинтересовалась джинна.

 - Разжился кое-чем ценным - отозвался я, не выдавая удивления. - Ну, и с Хозяином познакомился.

 Кажется, её губы раздражённо дёрнулись, но мне могло и показаться. Дальше мы летели молча.

 Пока меня не было, джинны - подозреваю, Миэла - не теряли зря времени. Снаружи замок выглядел всё так же ветхо, но вот внутри... Для начала, катаракту наконец-то починили, и теперь решётку можно было поднимать. Мусор во дворе, который я потихоньку, но без особого энтузиазма убирал, пропал полностью. Трещин в стенах не было видно ни одной - полагаю, это поработал Накти - а деревенские мастера работали втрое энергичнее, чем при мне, да и вообще работающего народа в замке явно прибавилось. Вообще, серьёзные изменения для трёх дней...

 Рассматривал я всё это сверху, пока Крооргина подлетала и опускалась во двор. Кстати, нужна какая-то защита от подобного маневра потенциальных врагов...

 Когда мы начали опускаться, из данжона - или донжона? Хотя, какая разница... - вышла Миэла.

 - С возвращением - произнесла она. Всё-таки насколько приятнее с ней общаться, чем с Крооргиной... Хоть и понимаю, что она преследует свои интересы, но она по крайней мере вежлива. - Полагаю, прогулка в горы была успешной?

 И она в первую очередь то же спрашивает... Хм.

 - Вы поспорили, что ли? - спросил я, переводя взгляд одной джинны на другую. Миэла слегка улыбнулась. - Ну, кое-чем разжился... Давайте внутри покажу.

 Мне не хотелось демонстрировать сервиз и драгоценности при деревенских. Не стоит зря вводить в соблазн.

 Миэла понимающе кивнула, и вскоре я доставал из сумки подарок Хозяина. Ложки, вилки, ножи, тарелки, чаши с крышками... Всего этого было довольно много, сервиз занял весь стол. С каждым новым предметом Крооргина становилась всё более раздражённой, а когда я продемонстрировал самоцветы, развернулась и покинула помещение.

 - Проспорила - констатировал я, протягивая руку к крышке одной из чаш - захотелось глянуть на рисунки внутри, они на всех разные. Поднимаю крышку...

 Внутри лежала моя старая знакомая, изумрудная змейка.

 

 Лететь обратно и снова возвращать её не пришлось - на этот раз она обосновалась у меня по своей воле и с одобрения Хозяина. Он ещё и присматривать за мной намерен, через неё? Ладно, пускай... Хозяин всё равно в дела смертных не вмешивается, только что мастерам практику устраивает. А вот Миэла... Н-да, кажется, мне с ней повезло. Если и дальше удастся сохранить её на моей стороне, по крайней мере. За время моего осутствия она не только форсировала восстановительные работы в замке, но ещё и оценила возможности земель баронства - например, какую дань потянут окрестные деревни в их текущем состоянии, и как их лучше развивать. Экономист в крупном хозяйстве должность очень нужная, а баронство хоть и маленькое, но всё же баронство, а не просто семь соток. К тому же без неё я даже не знал бы, с какой стороны за это браться - в смысле, все эти экономические подсчёты, потенциал развития деревень и сколько с них можно содрать.

 - Восхищён твоими способностями - заметил я, покачав головой. - Так управляться с хозяйством сложно, для этого нужны ум, терпение, знания...

 Ну, и въедливость ещё, но этого я произносить не стал.

 - В общем, я рад, что ты со мной. С такой хозяйкой, полагаю, сможем поднять баронство...

 - Благодарю за комплимент - улыбнулась джинна. - Не все ценят работу по заслугам...

 - Это не комплимент, это искреннее восхищение и уважение...

 Да, если я что и уважаю от души, то это профессионализм. А как Миэла работает... Влюбился бы. Может быть. При других обстоятельствах.

 Слуги Миэлы тоже работали, и только для Крооргины дела практически не было - возможно, Миэла специально оставила её в стороне, но наверняка повлияло и то, что моя первая жена не умеет почти ничего, что могло бы пригодиться. В любом случае, руководство экономикой моего баронства хани Разжигающих Пламя крепко держала в своих руках.

 Впрочем, Крооргина пригодилась при сбыте самоцветов. В драгоценностях она разбирается неплохо, вдобавок, похоже, её внешность сбила ювелиру - точнее, ювелирам, поскольку продавали несколькими частями - настрой, так что он особо не торговался. Джинны обе выглядят... эффектно, этого у них не отнять.

 С её небольшой помощью (Кецик, разумеется, тоже крутился рядом) за драгоценные камни удалось выручить вполне приличную сумму.

 Оставшиеся дни прошли в делах. Миэла занималась хозяйством, я - Накти (и вместе с ним - духами замка), даже Крооргина принялась упражняться в магии. Жаль, что она не владеет высокой магией, но зато и не сможет применить её против меня. Для устроения всяческих пакостей она предоставляет многократно больше возможностей, чем низкая... Но поскольку Крооргина явно предпочитает практику теории, высокой магией она в ближайшие годы точно не овладеет.

 Судя по тому, что я видел, обе джинны действительно отложили неприязнь ко мне и друг дружке, работая на благо баронства. Миэла и Раптари "припрягла"! Когда та в очередной раз заскочила в замок, джинна долго разговаривала с ней по поводу нужных персон - кицуне действительно хорошо в этом разбирается... - и даже уболтала её отыскать специалистов. Текстильщиков и ещё кого-то, я толком не понял, о чём речь.

 Большую часть финансов я по некоторому размышлению доверил Миэле. Она действительно разбирается в этом деле намного лучше меня, и если уж решит меня кинуть, то точно не сбежав с деньгами... А если что, наказать её с превеликим удовольствием поможет Крооргина.

 В общем и целом я был настроен оптимистично. Дела идут, с жёнами я, хочется надеяться, понемногу сближаюсь (стараюсь общаться, когда есть время - не навязываясь, впрочем), осталось налаживать связи и профессионально расти. И если меня не турнут, как чайника, то этого скоро можно будет добиться...

 

 В назначенный в приглашении день я прибыл к указанным вратам. Такие же, как и остальные транспортные врата Ганке-Ло, никакой охраны или ограничения доступа... Эта странность немного прояснилась, когда по ту сторону врат обнаружился бункер, неприятно напомнивший мне крематорий в Нихранире. Правда, здесь не было ни слоя пепла, ни призраков сгоревших солдат. Равно как и любых других призраков, впрочем; зато было освещение, пусть и тусклое. И больше - ничего.

 Около минуты я терпеливо ждал, стараясь стоять спкойно; наверняка за мной наблюдают... Наконец, в стене впереди открылся проход.

 - Проходи - произнёс мужской голос.

 По ту сторону оказалось аналогичное помещение с небольшими вратами. Проход за мной тихо закрылся; через несколько секунд открылись врата.

 Ещё один переход, и... Я отключился.

 Очнулся я в знакомой по прошлому визиту в Закрытые Земли, поражённую Хаосом исследовательскую территорию Ганке-Ло, крошечной кубической комнате. Как и в прошлый раз, портал с эффектом нокаута... И вещи опять забрали. Я вздохнул. Меры безопасности, что поделать. "Предприятие" не то, чтобы секретное, но режимное, ограниченного доступа.

 

 Несмотря на негостеприимную (впрочем, это прекрасно можно понять) встречу, в дальнейшем всё прошло очень неплохо. Вещи мои мне вернули без проблем (возможно, перстень и попытались бы снова заначить, но я заранее положил его в коробку), и приставили кем-то вроде лаборанта к здешнему шаману. Мощный старик, на деда Мороза похож... Шаман Пчелы. Мне было очень интересно, как у него с превращением в тотемного, гм, зверя, но спрашивать не решился.

 Что вызвало у меня нескрываемое облегчение, так это то, что "экспедиция" являлась таковой только формально; сотрудникам разрешалось в нерабочее время возвращаться домой, проходя досмотр при перемещениях в обе стороны. С этим я мог не беспокоиться, что джинны что-то натворят в моё длительное отсутствие...

 В первые дни мне толком не удалось ни с кем познакомиться, поскольку все постоянно были заняты; впрочем, я не унывал. Работа досталась несложная; в основном, помогал своему куратору, Сарнину Куалу, изучать мой посох, и иногда обходил периметр - духовное зрение позволяет обнаруживать слабые места и предупреждать прорывы демонов. Не уверен, правда, был ли в этом реальный смысл или меня просто припрягали, чтобы не слонялся без дела...

 Ещё я помогал готовить зелья. Основы зельеделания я уже знал, благодаря Арогорну, но Сарнин владел существенно более продвинутыми методами. К примеру, умелое применение духов воды может увеличить эффективность зелья в несколько раз, как и сократить время на приготовление - как духи огня влияют на температуру, так духи воды на химическую активность. К тому же можно проводить невозможные в норме реакции... Помнится, на Земле какой-то химик говорил "не бывает реакций, которые не идут. Просто ещё не найден нужный катализатор". Так и в шаманском зельеварении (не уверен, стоит ли называть его алхимией) - при правильном применении нужных духов можно провести любую реакцию, помимо того, что очень упрощается извлечение нужных веществ из сырого материала. Маги так и без духов обходятся, своими силами, но магу - магово... В принципе, Сарнин владел и магической манипуляцией, так что скорее всего духами пользовался частично для того, чтобы я мог учиться. Впрочем, быстро такому не научишься... Ладно ещё местный аналог "таблицы элементов", можно смотреть по бумажке; но ведь есть ещё личные качества и предпочтения духов... Этот "инструмент" сугубо индивидуален и его ещё нужно уметь эффективно применять.

 Архив Нихранира я пока даже не доставал - сперва нужно освоить то, чему меня уже учат, успеется. Тем более Матриан Шнайд, специалист по амулетам, с которым я в общался помимо Сарнина, немного подтягивал меня в магии, в теоретической части.

 С каждым днём безуспешных попыток разобраться с моим посохом мой куратор казался всё более раздосадованным - и заинтригованным. Думаю, я на его месте испытывал бы то же самое... Историю получения "апгрейда" я ему рассказал, но ясности это не внесло. Последние пару дней он ходил особенно задумчивым, и даже позвал ещё одного специалиста - тощего сероволосого мага по имени Мессиго, но это привело только к перепалке между ними. Сперва маг осмотрел посох, создал какие-то чары - слабые, но очень запутаные, высокая магия, как минимум - но какого-либо эффекта заметно не было. Ещё несколько заклинаний посох так же проигнорировал; затем оба - и маг, и шаман - предположили, что проблема в неактивности артефакта, и повторили всё то же самое с посохом у меня в руках. Результат оказался не намного лучше... В каком-то смысле даже хуже: на этот раз чары мага - как оказалось, детекторно-аналитические - что-то всё же засекли, но двое специалистов тут же принялись яростно спорить, что это было и что значит. Термины, значения которых я не представлял, следовали один за другим. "Колебания потока", "психический резонанс", "искажение векторов силы" и даже "дрожь пробоя"... Я очень быстро перестал понимать, о чём они. Но мой куратор, я погляжу, весьма образованный человек! В смысле, обычно шаманы получают узкоспециализированое семейное образование, а тут заметны более широкие познания. В любом случае, я быстро перестал пытаться вникнуть в поток полузнакомых и совсем незнакомых терминов и просто терпеливо ждал, пока они закончат.

 - Ну, по крайней мере, что-то мы всё же обнаружили - подытожил шаман.

 - Ещё бы понять, что - проворчал маг. - С такими слабыми показаниями мы сможем спорить до бесконечности, но так ни к чему и не придём...

 Он злобно зыркнул на посох и мельком на меня.

 - Если на большую чувствительность замеров рассчитывать не приходится - задумчиво произнёс шаман - то что остаётся?.. Хмм... Ладно, уважаемый, благодарю за помощь.

 Тощий неожиданно улыбнулся.

 - Это я вас должен поблагодарить. Интересное разнообразие в рутинной работе... Я всё же постараюсь что-то придумать для увеличения точности.

 Шаман кивнул.

 - Приложим усилия.

 - Ну, пускай поработает, ему невредно - заметил мой куратор, когда маг ушёл. - И не только ему...

 - Труд даже из обезьяны сделал человека - согласился я.

 - Есть такая гипотеза - кивнул Сарнин. - А из тебя может сделать настоящего шамана...

 Я слегка скривился, но промолчал. Пусть я и обладаю вбитым Арогорном набором знаний, признанием Совы и даже собственным учеником, но до настоящего шамана, такого как Сарнин, мне всё же далеко.

 - Коротких путей к тому, чтобы стать настоящим шаманом нет... полагаю, нет - продолжил он - но я хочу попытаться подтолкнуть тебя.

 Я нахмурился. Почему вдруг он об этом заговорил? Или эти вещи как-то связаны между собой? Посох, обнаружение, недостаточная чувствительность, "что остаётся"... Погоди-ка, думаю, я прикидываю, куда ветер дует. Впрочем, если так, для меня это хорошо...

 - Ты хочешь попытаться увеличить мои силы в расчёте, что это усилит сигналы посоха? - прямо спросил я.

 - И это тоже - кивнул шаман Пчелы. - И есть шанс, что, развивая свои способности, ты сам сможешь понять, что изменилось в твоём посохе и что это значит.

 Здравая мысль...

 - Но что именно ты хочешь предложить?

 Как он сам уже сказал, коротких путей в шаманистике практически не существует. Маги могут пользоваться "допингом", увеличивая свою мощь, но сила шамана-то зависит от связей, количества духов в свите, их силы и умения правильно их применять, а всё это нужно развивать не один год. Впрочем, маги более высокие ступени своего ремесла осваивают тоже долго...

 - Обряд покорения стихии.

 Я нахмурился. В моей "шаманской базе данных" есть описание такого обряда, но он мало того, что может занимать несколько месяцев, так ещё и опасен для жизни. Я не персонаж аниме для подростков, чтобы "повышать уровень" опасными для жизни тренировками... Впрочем, спешить отказываться я не стал.

 - Но разве это не займёт слишком много времени? - спросил я вместо этого.

 - Обычный обряд - да - кивнул Сарнин. - Но пока одни только хранят традиции, другие переосмысляют и развивают их...

 Он меня заинтриговал...

 - Можно подробнее?

 - Разумеется.

 Давно известно, что Верхний Мир поддаётся сознательному влиянию. Великие Духи, некоторые демоны и даже особо могучие шаманы имеют там свои домены - небольшие территории, созданные волей их хозяев и находящиеся под полным хозяйским контролем. Но, оказывается, некоторые особо продвинутые шаманы нашли и новую возможность применения... Даже не знаю, как это точнее назвать. Тренировочная площадка? Виртуальная реальность? Или просто коллективный домен? Трудно сказать. В любом случае, это позволяет провести упомянутый обряд в очень сжатые сроки, да ещё и практически без риска. Правда, сжатие сроков приводит к возрастанию нагрузки... Но, в любом случае, очень полезная возможность. Учитывая, что шаманы обычно не любят делиться друг с другом чем бы то ни было, а тем более могуществом, Сарнина, скорее всего, очень уж заинтересовал мой посох. Или начальство поручило добиться результата любой ценой, тоже вариант... В любом случае, через пару часов мы с ним находились по ту сторону портала, готовясь к ритуалу - в Закрытых Землях доступ в Верхний Мир, равно как и в Нижний, очень затруднён. Сарнин ещё и помощника захватил...

 - Чтобы остановить ритуал, просто скажи "хватит" - сообщил этот самый помощник, подготавливая рисунок на земле и устанавливая на него жаровни. - Если тебе не по силам справиться, всегда можно попробовать позже...

 Я кивнул.

 - Помочь?

 - Не надо, я сам - отказался парень и продолжил работу. Сарнин тем временем устроился в стороне и курил трубку. Настоящий шаман, ждёт, пока за него всё сделают другие...

 Наконец, подготовка была завершена. Я уселся в центр узора, оставив плащ и посох снаружи, и закрыл глаза; судя по звукам, Сарнин подошёл ко мне.

 - Ты должен преодолеть стихии, пользуясь лишь своим телом и волей - произнёс он. - Стремись к свету. И запомни главное: ты борешься не с тем, что снаружи, а с тем, что внутри... Твой главный враг - возможность в любой момент закончить испытание и попробовать снова. Шагай, шаман...

 Меня обдало дымом; я закашлялся, а в следующий миг содрогнулся от холода. Меня пронизал порыв ледяного ветра, насквозь продувший тонкую рубаху.

 Я открыл глаза. Снег... Вокруг простиралась обширная заснеженая долина, окутанная вечерним сумраком. Оттенка сна, присущего Верхнему миру, практически не ощущалось; всё вокруг воспринималось реально. И очень некомфортно... Я зябко поёжился, охватывая себя руками, и пробормотал согревающий заговор. Стало теплее, но лишь немного; очередной порыв ветра заставил мои челюсти стучать. Неподвижно стоять на месте нельзя, но куда двигаться? Кажется, вижу впереди отблески какого-то сияния... Сарнин это имел в виду под "стремись к свету"?.. Вариантов получше всё равно не вижу...

 Я решительно зашагал вперёд. К счастью, снег оказался неглубоким, и поверхность под ногами в целом ровной, так что несмотря на сгущающиеся сумерки идти можно было без опаски; однако это было единственной положительной стороной. Тело быстро теряло чувствительность; хотя, фактически, тела-то у меня здесь и нет, но ощущения передаются столь чётко, что на какой-то миг у меня даже возникла паническая мысль, что Сарнин просто телепортировал меня куда-то, намереваясь избавиться. Однако если напрячь духовное зрение, становилось заметно, что это не реальный мир. Да и даже на краю поля обычного зрения можно заметить нечто... некие неправильности. Этот "тренажёр" сделан очень хорошо, но всё же не идеально. Впрочем, мне хватает... Убедить тело, что холод не настоящий, да и тела, собственно, нет, не удавалось. Холод словно пропитал меня насквозь, став неотъемлемой частью... Мысль прекратить это издевательсво соблазнительно тыкалась в уме, отнимая силы, необходимые, чтобы сделать очередной шаг. Понимаю, что имел в виду Сарнин... Но если один раз сдаться, то во второй раз не сделать этого будет ещё сложнее.

 Помогало то, что я очень не люблю всё неоконченное. Вот и сейчас я сосредоточился на том, чтобы довести начатое до конца, стараясь отбросить всё лишнее. Я всё ещё могу сделать ещё один шаг... Который это был, сто одинадцатый? Некруглое число, вот сто двадцать - и всё... Вот, сто двадцать... Хотя, пожалуй, могу и ещё один сделать, ещё остались силы... Поднять ногу, опустить ногу... Ещё шаг, ещё...

 Я так сосредоточился на усилиях, необходимых, чтобы двигать онемевшими ногами, что не сразу заметил смену обстановки. Снег куда-то пропал, и ледяной ветер больше не кусал мою промёрзшую плоть; слабый прохладный ветерок, обдувший меня, в сравнении показался горячим потоком воздуха из печи. Под ногами вместо снега лежал камень; камень нависал и со всех сторон, однако было существенно светлее, чем в сумерках снежной равнины. Я находился в расщелине между двух высоких скал; никаких следов снежной равнины вокруг не наблюдалось, но это и не удивительно. Сейчас, в относительно тёплом месте, накопившийся в моём теле холод вдруг ощутился с особой остротой; я едва не упал, удержавшись за выступающий камень.

 Какое-то время я пытался отогреться и вернуть телу нормальную работоспособность - при помощи доступных мне слабеньких чар, поскольку никакой растительности, которую можно было бы пустить на костёр, в пределах видимости не было. Получалось на удивление успешно - хотя всего несколько минут назад казалось, что холод обосновался в моём теле всерьёз и надолго, не собираясь выселяться, но вскоре уже к телу вернулась чувствительность, а суставы сгибались без каких-либо затруднений. Убедившись, что в целом готов к новым испытаниям, я принялся искать следующую цель.

 Сияние обнаружилось на вершине правого утёса. Я вздохнул. Никогда не занимался альпинизмом... А здесь на первый взгляд без снаряжения вообще не подняться. Впрочем, задача должна быть решаемой...

 После более тщательного рассмотрения обнаружилось, что можно попытаться взобраться и без инструментов. Правда, нервирует возможность сорваться... Очень не хочется выяснять, что будет со мной при падении с высоты. Камень точно не прогнётся, как в Матрице... Ещё раз вздохнув, я пробормотал заговор для укрепления рук и принялся за дело.

 Хотя скала была очень и очень крутой, чуть ли не вертикальной, но зато крайне неровной, полной щелей, выступов и выемок. Взбираться по такому довольно утомительно, и с местами для отдыха туговато - я их вообще не заметил - но всё же вполне возможно даже для человека без опыта альпинизма.

 Метра на три я поднялся без проблем, цепляясь за камень руками и ногами. Хватаюсь за очередной выступ... и тут взвыло чувство опасности. Однако сориентироваться я не успел... Камень под рукой вывернулся, и я, не удержавшись, сорвался со скалы.

 Уйй... Больно-то как... Ничего не сломано, но с маху приложиться спиной о камень - то ещё удовольствие. Привычки материться не имею, так что какое-то время я просто шипел и стонал, но делал это очень эмоционально. Впрочем, недолго - поспешил перейти на заговоры, они снимают боль куда эффективнее.

 Наконец, боль стихла достаточно, чтобы можно было встать. Я осторожно ощупал спину и убедился, что травм нет; не уверен, что даже серьёзные синяки остались. Похоже, только боль реальна в полной мере...

 С непроизвольной опаской, появляющейся после подобных неудач, я снова принялся карабкаться по скале. На этот раз медленнее и осторожнее... Солнце стояло высоко над головой, так что время до темноты есть, даже если время суток будет меняться.

 Скала всё же была не совсем отвесной, так что в некоторых местах я прилегал на неё, устраивая себе передышки; однако, разумеется, в такой неудобной позе толком не отдохнуть. Руки и ноги, несмотря на заговоры, быстро устали и начали болеть; грудь и живот оказались исцарапаны о неровности камня. У, м-мать вашу! Но нет уж, сдаваться я не буду... Стоит подумать о том, чтобы снова переться через тот снег, как становится зябко. Да и снова карабкаться... Хорошо хоть страха высоты у меня нет - с ним летать бы не смог, так что с "попаданием" он пропал.

 Я продолжал ползти по скале, стараясь не смотреть вниз - падать далеко... - или вверх - взбираться ещё долго... Камень упрям, а я упрямей. Ещё немного подтянуться... Уйй, палец... Заговоры ещё действуют, но они далеко не всесильны, а хватку кистей рук я никогда не разрабатывал, от чего сейчас и страдаю. Впрочем, невозможно узнать, что в жизни пригодится. Мне вон из земных знаний ничего не пригодилось... хотя у меня никаких глубоких знаний или умений и не было, н-да. Ещё немного правей и выше, и здесь можно чуток передохнуть, удобный выступ. Из своего родного, захваченного с Земли, мне пока что пригодились разве что упрямство и практичность... Но на них сейчас и держусь, не меньше чем на руках и ногах. И они так же напряжены и утомлены...

 Снова начала подтачивать волю необязательность выполнения того, чем я сейчас занят. В конце концов, так ли оно мне надо? У меня и так всё было неплохо... Как же сложно заставить себя делать что-то, что, в принципе, необязательно! Какой-никакой пряник у меня есть, но не помешал бы и кнут.

 Впрочем, кое-что подходящее на эту роль быстро нашлось. Жёны мои, чтоб их... Пока что у меня с ними перемирие в счёт обещаний, но если я не оправдаю ожидания и развития не будет... Н-да, ничего хорошего меня точно не ждёт. С другой стороны, если я буду достаточно силён, то смогу ими вертеть как захочу. Нет, вне моего поля зрения они всё равно будут делать, что захотят, но тем не менее... Против воли на моё лицо наползла улыбка. В принципе, это вполне реально, так что я ощутил прилив энтузиазма и несколько воспрял духом, да и передышка помогла. Ну-с, вверх!

 Новое предупреждение чувства опасности оказалось более острым; полагаю, из-за большей высоты. Я тут же замер, распластавшись по камню... однако это оказалось ошибкой. Камень под моей ногой с треском выломался из скалы. В последний момент я успел перенести вес на другую ногу и ухватиться-таки за выступ к которому тянулся, но сердце ёкнуло. Нет, когда я закончу с этим обрядом, нужно будет основательно отдохнуть и расслабиться. Блин, вернусь домой и всерьёз трахну Миэлу, заслужил... И Кроооргину... И Раптари, возможно...

 Мысли о подобной разрядке, с одной стороны, отогнали страх; но с другой стороны, прижиматься к камню стало несколько, гм, неудобно. Отжимает от скалы... А это сейчас совсем ни к чему. Я нашёл новую опору для свободной ноги и попытался расслабиться, выбросив из головы лезущие туда образы. Сам план, впрочем, нужно будет реализовать... Да.

 Избавившись - фигурально - от помехи, мешающей плохому танцору и скалолазу, я снова принялся подниматься. Боль в конечностях и усталость никуда не делись, восхождение давалось всё так же тяжело, но... Обещаю себе, если сейчас не доберусь до верха, устрою себе постельный карантин на месяц. Нет, даже на три... Совой клянусь.

 Клятва именем тотема - это серьёзно, так что... Есть за что бороться, чёрт возьми! Теперь желание сдаться не будет так давить. Я приостановился, размял пальцы одной руки, другой, и полез выше.

 Ещё несколько раз чувство опасности предупреждало меня о неприятностях; один раз я всё же сорвался, но сумел, сдирая ногти, вцепиться в камень и удержаться. Ой-ёй-ёй-ёй-ёй, больно-о... Однако падать было бы ещё больнее.

 Метр за метром, с передышками, позволяющими лишь сбросить долю усталости и размять пальцы, я поднимался вверх. Кажущееся после снежной равнины ощущение тепла давно пропало, и холодный камень студил тело, когда я распластывался на нём, чтобы отдохнуть; с другой стороны, солнце припекало спину и затылок. Холод, жара, усталость, бесчисленные царапины... В отличие от первого испытания, механически переставлять ноги было невозможно; здесь нужны сосредоточенность и осторожность, что делает продвижение ещё более сложным. Без назначения себе штрафа за невыполнение я бы уже сдался. Хотя, возможно, стоило сделать его побольше...

 Впрочем, хватило и этого. Когда моя рука, наконец, ухватилась не за очередной выступ, а за край скалы на вершине, я понял, что никогда в жизни не был так счастлив. Подтянувшись, я забрался на ровную площадку на вершине и обессиленно упал на спину, раскинувшись на прогретом солнцем камне с закрытыми глазами.

 Не знаю, сколько я так лежал; кажется, я заснул, несмотря на довольно яркое солнце. Однако в конце концов свет стал слишком ярким, да и как-то жарко... Я открыл глаза.

 Сцена снова сменилась. Теперь я лежал на песке под палящим солнцем; резкий контраст с тем, с чего начинался мой путь. Я встал.

 Попытка осмотреться привела к тому, что я непроизвольно зажмурился: солнечный свет, слепя, отражался от песка. Снежная, она же песочная, болезнь... Как я когда-то читал, люди от этого действительно слепли.

 Прикрыв глаза, я попытался осмотреться снова. Пустыня... Песок, песок и песок, решительно никаких особых примет, за которые мог бы зацепиться глаз. И, что самое печальное, я не мог понять, куда мне двигаться. На фоне слепящего солнечного света и его отсветов от песка совершенно не видно сияния, указывающего цель...

 Я растерянно замер. И что дальше?.. Как ни всматриваюсь, но сияния не вижу. Куда идти-то?

 Честно, терпеть не могу ситуации, когда не представляю, что делать. Они вгоняют меня в депрессию и чувство неполноценности. Стоять на месте и жариться под солнцем - трата сил и времени, сдаться - глупо, а выбрать направление не могу... Чувствую себя Буридановым ослом, неспособным выбрать один из равноценных вариантов.

 Я вздохнул. Рассуждая логически, все испытания должны быть выполнимы. В горах я тоже сперва решил, что взобраться невозможно, так и здесь, наверняка. Если со всех сторон свет одинаковый, то, скорее всего, всё равно, в какую сторону двигаться. Не могу сказать, что это однозначно так, но... Другой вариант - дождаться заката и поискать путеводный свет в темноте. А учитывая, что солнце в зените... Жар пустыни, окутывающий меня горячим облаком, после холодных гор ощущается как нечто комфортное, но очень скоро превратится в нечто мучительное и высасывающее силы ничуть не хуже ледяного ветра, так что до вечера в реальном мире у меня были бы неплохие шансы превратиться в высохшую мумию. Хоть ветра нет, и то хорошо - жаркий ветер вместо прохлады нёс бы лишь песок, забивающий глаза. В любом случае, ждать вечера - не вариант... Тем более, что неизвестно, даст ли это что-то. Вздохнув, я сделал шаг вперёд.

 Как и ожидалось, ощущение комфортного тепла слишком быстро сменилось удушливым жаром. Жарко, пить хочется, глаза, хоть и сжаты в щёлочки, слепит до боли, песок забивается в обувь... Но хуже всего - неуверенность. Туда ли я иду, вобще? Есть ли смысл продолжать двигаться в этом направлении или это напрасная трата сил? Ответа нет, и если я сдамся или не дойду, то и не будет... Мрак. В двух предыдуших испытаниях я хотя бы мог быть уверен, что если продолжу двигаться вперёд и не сдамся, то доберусь до цели. Нет, забыть сомнения! Направление выбрано верно, и точка, сомнения только отнимают силы.

 Я шагал и шагал и шагал и снова шагал... Ноги вязнут в песке, пот стекает по телу, а мысли в голове словно пропеклись и слиплись, так что едва шевелятся. Жара - ещё хуже, чем холод... Шорох раскалённых песчинок под ногами, звуки моего тяжёлого дыхания и моих шагов - единственное, что нарушает окружающее безмолвие, придавливающее тяжёлым толстым одеялом. Как же мне не хватает посоха... Хотя бы, чтобы просто опираться. Я начал спотыкаться; силы вытекают с потом, жутко хочется пить, и песок словно сам вытекает из-под ног, стараясь уронить меня... ему это удалось.

 Я едва не обжёг руку о песок, но всё же встал. Куда я, собственно, иду? И зачем? И иду ли я куда-то, вообще? Это место выглядит точно так же, как то, с которого я начал путь. С усилием обернувшись, я обнаружил, что цепочки следов позади нет. Но ветра не было... Или был? Не помню... Возможно, я всё это время топтался на одном месте, помутившись в уме от усталости и жары?.. Я потряс головой. Нет, глупости... Я добьюсь своего, пройду эти испытания и покажу жёнам, кто в доме хозяин. И залягу в ванну на пару часов... После тех препятствий, которые я уже преодолел, сдаваться глупо. Тем более, вряд ли я наберусь храбрости повторить всё это снова... Мне выпал шанс стать сильнее, и профукать его... Жалеть буду до конца жизни. А усталость и жажда - это временное, закончу испытания, отдохну, и они исчезнут.

 Однако... Как я ни старался убеждать себя, как ни выжимал из измученного тела последние силы, пустыня вокруг не менялась. Я больше не могу... Ноги подогнулись, и я рухнул в песок. С меня хватит... Я разлепил губы, чтобы произнести это вслух, но... не смог. Противоположные желания отчаянно разрывали меня; на одной стороне усталость, бессилие, безнадёжность и неуверенность, а на другой - упрямство, нежелание сдаваться, нежелание делать напрасными уже приложеные усилия, неприязнь к неоконченым делам и отвращение к собственной слабости. Возможно, я бы заплакал, если бы тело могло выделить на это жидкость.

 - Нет...

 Нет, нет, нет... Я не такой слабак. Я МОГУ. Я хочу показать, что чего-то стою...

 Я снова поднялся, и, пошатываясь, сделал новый шаг.

 Стемнело. То ли я брёл уже не один час, даже не заметив хода времени, то ли закат наступил здесь быстрее, чем в реальности, но солнце закатывалось за горизонт. Жар схлынул, принеся облегчение; однако жажда никуда не делась, и во рту и горле словно образовался небольшой филиал пустыни. Я продолжал брести в неизвестность... Кажется, пару раз даже ненадолго засыпал на ходу. Ещё шаг, ещё... Я механически двигаюсь вперёд, пока окончательно не кончится завод. Ещё один шаг... Я упал.

 Но на этот раз - не на песок. Такое чувство, что я завис в воздухе... Вокруг - пустота, простирающийся во все стороны серый полумрак, в котором я мог видеть только себя. Эмм, я добрался?..

 Парение в пустоте продолжалось довольно долго; я успел прийти в себя, и даже жажда отступила. Однако ни возвращения в реальность, ни смены сцены пока не наблюдалось. Впрочем, оно и к лучшему - если это ещё не конец, передышка будет очень полезна. Я закрыл глаза и попытался расслабиться... и тут ощутил, что падаю.

 Куча брызг! Я ногами вперёд вошёл в воду. Солёно... И я не умею плавать!

 Я отчаянно забарахтался, пытаясь подняться к поверхности. Уф, тьфу! Получилось. Жить захочешь, научишься... Даже если сейчас угрозы жизни и нет, убедить себя в этом непросто.

 Выбравшись к поверхности и отдышавшись, я первым делом осмотрелся в поисках путеводного света. Вон он, виден чётко и ясно... Так, на воде держусь, плыть худо-бедно могу. Можно двигаться...

 Какое-то время я спокойно грёб в направлении сияния. Несмотря на моё неумение плавать, в сравнении с предыдущими испытаниями это очень просто... Что навевает подозрения.

 И они не замедлили оправдаться. Начал дуть ветер; на синее небо вдруг набежали облака, быстро превращающиеся в мрачные тучи. Пловцу во время бури не выжить - но испытания должны быть выполнимыми, так что не думаю, что её стоит ожидать.

 Действительно, стихия не стала разыгрываться, остановившись на довольно сильном, но всё же в меру, ветре, и хлынувшем из туч ливне. Волны, пусть и не особенно большие, представляли серьёзную проблему; да и дождь не добавлял комфорта. Вдобавок к неприятным ощущениям он мешал разглядеть свет, к которому я стремился, а волны бросали в стороны, сбивая с курса. В плюсе то, что в промежутке между волнами я мог подставлять рот под дождь, утоляя оставшуюся после пустыни жажду.

 Борьба с ветром и волнами оказалась успешнее, чем я ожидал; свет определённо приближался. Думаю, прошло не больше часа, когда дождь стал стихать и я смог разобрать впереди очертания башни - маяка? - на небольшом скалистом островке. А вместе с ними - и очертания новой проблемы... Остров окружён скалами, и волны разобьют меня о них, если я попытаюсь приблизиться.

 Я попытался обогнуть остров в надежде найти более удобное место для высадки, и тут обнаружил причину столь быстрого прибытия к острову: меня несло течение. Если с этой стороны острова ничего подходящего не найдётся, мне придётся плыть против него...

 Более-менее подходящее место обнаружилось точно с противоположной стороны. Островок маленький, не больше километра в диаметре, но я всё равно изрядно выбился из сил, пока наконец смог добраться до берега. И всё же пока что всё это слишком просто... Да и тот факт, что передо мной наблюдается некое здание в виде башни-маяка, наводит на размышления. Сияние горит на вершине, и мне явно нужно туда.

 Сделав очередную передышку для просушки и восстановления сил, я побрёл к башне. Смотри-ка, рядом с ней и небольшой огород имеется... А ещё дом с парой каких-то пристроек-сарайчиков.

 А перед лишённым двери входом в башню лежит здоровенный чёрный пёс... Я поспешил отступить и спрятаться за ближайший выступающий камень, которых здесь было достаточно. Та-ак... И как с ним быть? Если вспомнить общую тему испытаний, есть предположение, но псина здоровая... Сомнительно, что это сработает. Лучше попробовать прокрасться мимо неё.

 Что я и попытался реализовать. Однако стоило мне приблизиться ко входу, как вроде бы спавшая псина встрепенулась, и, негромко зарычав, поднялась на ноги. Я уставился псу в глаза; тот раскрыл пасть и напряг ноги, готовясь к прыжку. На миг в моём мозгу промелькнула паническая мысль бежать, но это в любом случае безперспективно...

 Я сконцентрировался, пытаясь выглядеть как можно более угрожающе. Пёс замер на месте, продолжая рычать, но не двигаясь. Ни ему, ни мне не удалось запугать противника первым "наскоком", и мы замерли в своеобразном "клинче". Блин, как же мне не хватает посоха!

 Я сделал небольшой шажок вперёд; пёс зарычал громче. Я сжал кулаки, отчаянно желая какой-нибудь аргумент, более убедительный, чем суровое лицо... и ощутил, что моя рука что-то сжимает. Э?.. Мой посох?!..

 Или не совсем? То, что появилось в моей руке, действительно напоминало мой посох, но выглядело полупрозрачным, словно сотканным из дыма, и только обвивающие его синяя, зелёная и серая струи... энергии? выглядели реальными. Однако рука ощущала твёрдое и тёплое дерево посоха... Я широко улыбнулся и сделал ещё один шаг вперёд.

 Пёс попятился, а затем, заскулив, поджал хвост и сбежал. Знай наших! Я довольно потряс фантомом посоха и вошёл в башню.

 

 - Ну, как себя чувствуешь? - поинтересовался мужской голос. Я потряс головой.

 - Двойственно - отозвался я, открывая глаза. - Вспоминаю старый принцип, как легко сделать человеку хорошо.

 - И как же? - полюбопытствовал Сарнин, всё так же курящий трубку рядом с ритуальным кругом.

 - Сделать плохо, а потом как было - пожал я плечами, вставая. - Уфф... Не хотелось бы повторять что-то подобное. Во всяком случае, в ближайшее время...

 - У меня к тебе вопрос. Ты понял, в чём значение испытаний?

 - Полагаю... Первое сфокусировано на выносливости, точнее, силе воли. Второе - на возможности фокусироваться на цели и стремиться к ней, невзирая на сложности. Третье - на уверенности, вере в себя и решимости идти до конца, несмотря на неопределённость ситуации. С четвёртым сложнее... Полагаю, главное там - охранник башни? Победа воли над волей? Для шамана это важно.

 Сарнин кивнул.

 - Не идеально, но неплохо. Пройденные испытания укрепляют все эти аспекты... или ослабляют, если кандидат сдаётся, потакая своим слабостям. Поздравляю, молодой шаман... Ты сделал шаг вперёд, немного поднявшись над собой.

 

 Чем хорош секс с духами, так это возможностью заниматься им без тела, что несколько увеличивает возможности. Пройдя обряд, я поспешил сдержать данное себе обещание и поспешил в замок, дабы тесно пообщаться с жёнами. Очень тесно. И долго. Воля определяет выносливость, как доказали испытания... Джинны определённо не ожидали такой активности; впрочем, нельзя сказать, чтобы они были недовольны.

 Впрочем, на это всё же ушёл не весь выходной. Ещё какое-то время я потратил на Накти и своего бестиалия; последний почти восстановился, ещё один-два дня - и будет как новенький. Посох изучать тоже пытался, но - безрезультатно. Впрочем, я и пробовал-то совсем недолго.

 На следующий день Крооргина наконец-то сообщила новости о результатах анализа бубна-артефакта. Правда, пока информация была поверхностной - ещё изучать и изучать - но оказалось, что эта штука способна как-то влиять на магические потоки, изменяя их структуру. Хмм... В зависимости от того, как и насколько, эта штука может быть очень полезной. Особенно против мощной магии и сильных магов - если вывернуть магию наизнанку, особо не поколдуешь, по крайней мере, пока не разберёшься. А на это нужно время...

 Впрочем, это я размечтался. Пока ничего толком неизвестно, к тому же не факт, что бубен мне вернут - тем более, если он действительно окажется полезен. Да и, если уж на то пошло, я совершенно не желаю конфликтовать с могущественными магами... Меня даже джинн средней силы, претендент на руку Миэлы, едва не раскатал. И, между прочим, с этим срочно нужно что-то делать.

 Я достал "Энциклопедию духов" и принялся пролистывать её в поисках подходящего духа. Живая тень помогает, но этого мало... Мне нужен ещё хотя бы один дух-защитник, способный противодействовать магическим атакам. И желательно посерьёзнее, чем арклит Накти...

 Просмотрев энциклопедию и порывшись в памяти, я выбрал три варианта: хал-хал, хранитель сокровищ, гаррах, зверь лабиринта, и сайон, младший дух волшебства. Первый и последний считаются нейтральными, второй - тёмный, но тоже подходит. По идее, проще всего должно быть как раз с гаррахом, но без возможности подготовиться и организовать оборонительную систему эти духи довольно слабы. К тому же они специализируются на чарах иллюзий и воздействия на разум, а я хотел бы универсала... Так что его попробую, если не получится с другими.

 Хал-халы, вообще-то, как и гаррах, предпочитают оседать в одном месте и охранять его, но шаманы довольно часто используют их в качестве духов-храниетелей. Обычно - шаманы средней руки, неспособные договориться с действительно серьёзными духами, но и не разменивающиеся на мелочёвку, к тому же обладающие чем-то достаточно ценным, чтобы заинтересовать этого духа. Дело в том, что типовой договор с ним заключается на охрану не самого шамана, а его имущества. В конце концов, этих духов не зря называют хранителями сокровищ... В этом плане у меня есть что предложить, так что я почти полностью уверен, что с этим духом всё получится. Однако лучше, если удастся договориться с сайоном... К сожалению, духи это редкие и необщительные; на контакт идут редко, и даже если один из них отзовётся на призыв, далеко не факт, что мне удастся убедить его служить мне. Впрочем, не попробуешь - не узнаешь, так что я начал готовить обряд призыва. Сдерживающий контур для духа - некоторые духи его не любят, но сайон должен бы отнестись с пониманием, защитный контур для себя. Дублирование систем безопасности никогда не повредит... Символ сущности (магии, в данном случае) - книга по основам амулетной магии и мои бусы-заклинания. Вот над выбором жертвы пришлось подумать, энциклопедия не давала чётких рекомендаций. В конечном итоге я просто направил на место для жертвы струю Силы из перстня - думаю, духу волшебства это должно понравиться. В принципе, всё готово, пора звать... Я уселся перед нейтральной половиной святилища и принялся постукивать по бубну, одновременно... как бы это сказать... частично покидая тело, что ли. Можно сказать, что одной ногой я находился в мире смертных, а другой - в мире духов. Святилище, будучи небольшими вратами в Верхний и Нижний миры, изрядно облегчает такой трюк.

 Докричаться до жильцов дома из прихожей существенно проще, чем из-за двери, но даже так нет гарантий, что услышат... Символ сущности служил в качестве таблички с надписью "желаю познакомиться с сайоном", жертва - "предлагаю работу, плачу за собеседование", а стук бубна привлекал внимание окрестных духов. Какая-то тень шевельнулась и поплыла на звук бубна; однако, обнаружив, что зовут не её, утратила интерес и поплыла мимо. Я продолжал постукивать по бубну; время тянулось и тянулось. Какой-то агрессивный дух попытался сожрать жертву, но, побившись об обереги, ушёл ни с чем; мне даже не пришлось вмешиваться. Я продолжал терпеливо ждать, подманивая нужного духа. Час, ещё один... Жаль, но, похоже, придётся всё же договариваться с хал-халом... Ещё полчаса, и если результата так и не будет, переключусь на него.

 Не прошло и пяти минут, как пожаловал новый дух. Остановился, покружил вокруг, и замер. Хмм... Не уходит, но и не пытается пробить барьер. Из-за моего половинчатого состояния рассмотреть духа и понять, кто это, было сложно; я мог лишь определить, что это не искомый сайон.

 От духа, которого я различал лишь как смутный округлый силуэт, к барьеру протянулось... щупальце? Он осторожно прикоснулся к мерцающей преграде, погладил её... и в следующий миг оказался внутри, тут же присосавшись к жертве. Проявившийся в реальном мире дух выглядел как слабо мерцающий комок пуха или, возможно, густого тумана; я не мог его определить, но поспешил усилить сдерживающий контур, не переставая его подкармливать слабой струйкой магии, чтобы не привлекать внимания к своим действиям. Что это такое я поймал вместо сайона? И поймал ли?

 Отпустив бубен, я рефлекторно сжал посох.

 - Кто ты есть? - обратился я к духу. Он вздрогнул, по его поверхности, вдруг ставшей гладкой, прошла волна ряби, а в следующий момент на нём открылся глаз, направленный на меня.

 - Я есть... возможность. Я есть... неопределённость - прозвучал голос, меняющий тон с каждым звуком. - Я есть... ожидание. Я есть... бесформенность. Я есть то, чего хотят видеть.

 "Семя духа", неожиданно всплыло у меня в голове. "Энциклопедия" Арогорна всё же сработала, пусть и не сразу... Дух, потерявший своё предназначение или не обретший его. Очень редкая сущность, даже не совсем дух... Крайне редок, упоминания встречаются лишь в паре легенд, в которых великие шаманы придавали ему форму, и дух служил им в дальнейшем.

 - Я предложил тебе пищу, и я могу предложить тебе имя - произнёс я, вспомнив легенды. Пусть я и не великий шаман, но... Всё впереди.

 - Я жду - отозвался недодух, не прекращая поглощать источаемую перстнем магию.

 - Зовись отныне Мерлином, духом магии! Твори чары и разрушай чары, сплетай волшебство и будь его частью...

 - Я принимаю имя - одним, звонким и радостным тоном произнёс дух. - Примешь ли ты мою службу, даритель имени?

 - Я, Дмитрий, Летящий за Совой, принимаю твою службу, Мерлин дух магии - довольно ответил я, доставая иглу из коробки. - Кровью своей и именем своим я скрепляю договор. Следуй за мной и слушай мои приказы во тьме и в свете. Договор заключён...

 Вспышка света... И шар исчез. А на его месте лежала широкополая остроконечная шляпа...

 - Сова, волшебная палочка, а теперь и шляпа... - хмыкнул я, поднимая её. - Очередная шуточка Арогорна?

 Я повертел шляпу в руках, и, поскольку ощущения опасности не было, надел её на голову. Ну... Никаких необычных ощущений. Просто шляпа, довольно удобная. Нужно опробовать, на что способен этот дух.

 Легко представить моё разочарование, когда выяснилось, что он ничего не умеет. Ну, не совсем - он невероятно быстро учился волшебству, но я-то рассчитывал на духа, который сможет защищать меня от магии, а не которого нужно ей учить... Нет, перспективы-то неплохие, но это же опять дополнительная нагрузка! А я отнюдь не трудоголик, скорее наоборот.

 Ладно... Дух запоминал плетения с одного, хм, взгляда, и, похоже, интуитивно понимал, что к чему. Так что нужно просто давать ему побольше материала для изучения. Покажу всё, что умею, жён заставлю, да ещё покручусь возле магов Ганке-Ло... Не так сложно и не так долго.

 Впрочем, объяснять джиннам, что к чему, я не стал. Пусть остаётся моим секретом, это может быть полезно.

 Так, в заботах, и прошли мои выходные. Закончится ли когда-нибудь этот поток дел, которые нужно сделать, и желательно побыстрее?.. В ближайший год - вряд ли...

 С такими мыслями я и вернулся в экспедицию. В каком-то смысле здесь даже уютнее...

 Впрочем, увы. Здесь меня тоже ожидала работа и увеличенная нагрузка - после обряда покорения стихий Сарнин гонял меня немилосердно... В Верхнем мире - призыв посоха, концентрация, контроль; в мире смертных - управление духами, управление силовыми линиями посоха, мысленный контроль над контрактными духами... Оказывается, это всё же возможно, но чрезвычайно утомительно и потому неэффективно. Часть упражнений скорее подходила магу, чем шаману, однако я мог понять их смысл - мой куратор пытался усилить неизвестную компоненту в моём посохе и с помощью Мессиго замерить её параметры. Что-то у них получалось, что-то нет; результатами со мной не делились, но я не жаловался - мои навыки определённо росли, пусть и не совсем так, как я предполагал. Трудно сказать, насколько ценна та информация, которую получили Сарнин с Мессиго, но я получаю образование у профессионалов, а это определённо недёшево...

 К сожалению, всё это обучение и "тестовые прогоны" посоха отнимали у меня практически всё время, и мне всю неделю никак не удавалось взяться за архив Нихранира. И в выходные - тоже. Точнее, один выходной, Сарнин попросил поработать подольше, и я не стал отказываться.

 В замке и вокруг него кипела работа; мне с Крооргиной пришлось снова слетать за древесиной - помимо отделки замка, Миэла задумала организовать какое-то производство. Перед довольно близким визитом орков это казалось мне не своевременным, но я решил предоставить решать ей - всё же она лучше меня знает, что к чему в экономических вопросах. Я бы и попытался разобраться, но у меня и так голова шла кругом. Усвоить уроки Сарнина и Шнайда, проверить успехи ученика и духа и дать им учебную программу, проконтролировать, чтобы джинны не грызлись между собой и не затевали чего-то опасного для меня, позаботиться о духе-хранителе земли и о наконец-то оправившемся бестиалии... Дел - навалом, а времени мало. Хозяйственник из меня слабый, так что что? Правильно, снова нужно учиться...

 До состояния "когда ж я сдохну", впрочем, я не дошёл. Благодаря Миэле, в первую очередь... Вполне возможно, что она ещё будет источником проблем, но пока что я мог только радоваться на неё - если бы она не взяла на себя большую часть хозяйственной нагрузки, моё баронство было бы пустым звуком и бесполезной недвижимостью. А под её руководством не только замок на глазах становился жилым, но и экономические перспективы становились... небезнадёжными. Правда, пока что были лишь траты, но я был к этому готов, да и суммы не такие уж большие...

 - Пора заняться обороной - произнесла джинна. Первое время она постоянно использовала слова "супруг" и "господин", и даже не сказать, чтобы неискренне, но меня это всё же царапало, так что я попросил обходиться без этого. Возможно, как-нибудь потом к этому вернёмся, когда буду уверен, что оно уместно... - У нас есть всего несколько месяцев.

 - Ты про солдат? - спросил я, поворачиваясь к Миэле. - Нам не на что их содержать.

 Она кивнула.

 - Пока не на что. Вернее, есть активы, но недостаточно прибыли... Но для начала можно набрать крепких парней в деревнях и назначить им воинскую повинность.

 - А обучать кто будет? - хмыкнул я. - И вооружение какое-никакое нужно...

 Джинна снова кивнула.

 - Сержанта, который займётся их обучением, придётся нанимать, тут ничего не поделать. Снаряжение для начала можно использовать местного производства, но на это всё же тоже понадобятся какие-то деньги... Так или иначе, это необходимо.

 Я вздохнул. Она права... И понятно, почему она обращается ко мне - нанимать нужно мне самому, будущий сержант моей стражи должен быть в моём подчинении. Н-да... В первую очередь приходит мысль обратиться к Раптари, но она непременно посоветует кого-то, на кого сможет влиять. Впрочем, даже если я всё сделаю сам, это не многое изменит... Само собой, при найме воспользуюсь клятвой под Совой - и, возможно, богами - но хитрые джинны и кицуне наверняка найдут подход. Ладно, посмотрим...

 Я кивнул.

 - На следующих выходных займусь. В Ганке-Ло наверняка найдутся подходящие наёмники...

 Угу, а перед этим озабочусь призывом духа, который сможет помочь советом в выборе наёмника. Нужно будет найти время...

 - А ты пока займись новобранцами и снаряжением.

 - Как скажешь - кивнула джинна, как будто и не ожидала такого итога разговора.

 В принципе, я могу "поставить в строй" какое-то количество духов, но... Есть ряд причин, по которым одними ими обойтись не получится. Для начала, мне просто не на что содержать большое их количество. Серьёзные духи, способные помочь в обороне, требуют и серьёзной оплаты - или персонального договора, который ещё нужно заключить. Это с самой мелюзгой вроде тех же сильфов всё просто, а вот с более крупной "дичью" уже сложности... В этом плане, к слову, мне с Мерлином тоже повезло - ему оказалось достаточно имени и формы в качестве оплаты, плюс подкормка от перстня. Обычно духи, даже если не требуют большой платы - как правило, в виде жертв - ставят некие условия, в которых легко запутаться, если духов, и условий соответственно, много. Впрочем, чем сильнее и известнее в Верхнем мире шаман, тем проще становится заключать новые договора и тем меньше капризничают духи с условиями. Духов можно и просто "нанимать" на какое-то конкретное дело - вроде как раз охраны места или предмета - но тогда им нужно соответственно платить. Правда, можно просто привязать злого духа, если нужно, чтобы никто не мог пройти или взять, но мне этот вариант явно не годится. К тому же я ещё не достиг такого уровня мастерства, чтобы призывать и договариваться с духами оптом; придётся договариваться индивидуально, а это долго. Учитывая, что у меня есть и другие дела, я просто не успею собрать приемлемое количество.

 И это только половина проблемы. Издавна известно, что одним родом войск войны не выигрываются; в данном случае этот принцип тоже применим, даже с особой остротой. Орки в этом мире издавна предпочитают шаманистику классической магии, и их шаманы обычно обладают вполне серьёзным мастерством - мой замок тому наглядный пример. А против какого противника шаманы наиболее эффективны? Верно, против духов. Так что в связи с тем, что проблемы ожидаются в первую очередь с орками, полагаться на одних духов глупо - старые племенные шаманы определённо опытнее и сильнее меня в нашей профессии. Вывод очевиден - мне нужны солдаты-смертные... Пусть и не настоящие (и дорогостоящие) профессионалы, а всего лишь подученые солдатскому ремеслу деревенские парни. Учитывая, что воевать я не собираюсь, просто отсидеться в замке, их должно быть достаточно. Пару духов я всё же призову, плюс мои и джинн способности... Оркам здесь особо ловить нечего, так что они, скорее всего, прикинут расклад, и дело обойдётся без стычки. Лишь бы поля не загадили слишком сильно... А то придётся и мне присоединяться к Накти и заниматься восстановлением земель.

 

 - Думаю, пора приниматься за полевые занятия - сообщил мне Сарнин.

 - Работать снаружи? - уточнил я. - За пределами защиты?

 Мой куратор кивнул.

 - Для начала просто сходишь взять образцы. Держи.

 Он протянул мне сумку и браслет-амулет из нескольких металлических пластин; магический, не шаманский.

 - Браслет - средство мониторинга и связи, в сумке карта с указанием точек, в которых нужно взять образцы почвы и травы, сосуды для них и лопатка. Там недалеко, но... Ты уже был снаружи.

 Я кивнул.

 - Насколько я понял, там имеются искажения пространства.

 - Там много чего имеется, насколько мне известно. В общем, сам понимаешь, но будь очень осторожен. Как только оденешь браслет, автоматически включится мониторинг и двусторонняя голосовая связь; однако, если загорится красный огонёк - Сарнин постучал пальцем по одной из пластин, на которой было выгравировано слово "потеря связи" - значит, основная линия связи потеряна. В этом случае вручную включи одну из двух резервных.

 Он указал на пластинки с надписями "резерв 1" и "резерв 2".

 - Если не работает ни одна, то через десять секунд будет отдана команда на эвакуацию. В случае серьёзной опасности можешь и вручную её затребовать - моему взгляду открылась пластинка с надписью "эвакуация" - но лучше этим не злоупотреблять. Порталы эвакуации - довольно накладные штуки.

 Я кивнул и открыл сумку, доставая карту. Хмм... Ну, в принципе понятно, разберусь.

 - Когда выходить?

 - Если тебя ничего не задерживает, то прямо сейчас.

 Я снова кивнул.

 - Выход через обычный портал?

 - Да. Покажешь им браслет, он заодно и пропуск.

 Не могу сказать, чтобы я испытывал по поводу этого поручения энтузиазм, но особо и не беспокоился. Не знаю только, это признак доверия или того, что мной можно рисковать?

 - Риск, конечно - произнёс старый шаман, словно читая мои мысли - но здесь, за барьером, всего не проверить. Снаружи у этой... модификации твоего посоха больше возможностей проявиться. А все мы хотим узнать, что это такое.

 Не могу не согласиться...

 

 У портала меня уже ждали. Вообще, пользуются им не так часто, так что операторы большую часть времени скучают без дела. Но не по делу разговаривать с посторонними - не являющимися частью обслуживающего портал персонала - им запрещено, так что я здесь не задержался, и уже через считаные секунды стоял в Закрытых Землях.

 Я стоял на вершине холма, покрытого мелким песком, от которого ощутимо веяло жаром. Учитывая, что дул ветер - ледяной, следует заметить - это было чрезвычайно странно. По крайней мере, в любом другом месте.

 Я поспешил достать карту и осмотреться, пока меня не заметили недружелюбные местные обитатели.# Определив направление, перекинулся, и на небольшой высоте полетел к первой точке.

 Закрытые Земли были такими же странными, как и в прошлый раз. Хаотично перемешаные зоны тепла и холода, вызванные ими непредсказуемые воздушные потоки... Даже гравитация местами выкидывала фортели. Впрочем, несмотря на усложняющие полёт факторы, до первой точки я добрался без происшествий и так же без происшествий взял образцы.

 У второй точки устроилась пара каких-то собакообразных существ, и я посчитал, что лучше вернуться сюда позже - возможно, они уже сами уйдут - и направился к следующей точке.

 Пока всё шло гладко; серьёзных стычек с местными обитателями не было, и сам искажённый мир неприятных сюрпризов тоже не преподносил. К сожалению - а может, и к счастью, трудно сказать - посох тоже никак себя не проявлял. Все мои духи спрятались по Домам и не желали высовываться; им здесь не нравилось. Мне, впрочем, тоже. Хоть и бывал уже не раз в опасных местах и ситуациях, но привыкнуть к этому не могу, а уж тем более получать удовольствие...

 Следующая точка взятия образцов находилась неподалёку от небольшой рощи; несколько десятков каких-то хвойных деревьев торчали так плотно, словно все росли из одного корня, и у земли были обвиты какими-то лианами, что ли. При первом визите в Закрытые Земли подобная лиана напала на джинну, так что я постарался держаться от деревьев подальше; соответственно и образцы постарался взять побыстрее. К сожалению, почва оказалась чрезвычайно твёрдой; даже лопатка её лишь царапала, так что я присел, нацепил перстень, и активировал бусину-заклятье. Сверхтвёрдая земля начала неохотно поддаваться; я положил несколько крошек в сосуд для образцов, и тут меня толкнуло чувство опасности. Не задумываясь, я отпрыгнул в сторону - это уже становится рефлексом - и рядом что-то мелькнуло. Огромная чёрная птица, выставив массивные когти, спикировала с небес на то место, где я только что был.

 Птица тут же снова метнулась вверх, обдав меня ветром от крыльев; меня снова обдало чувством опасности, и я вновь дёрнулся в сторону, одновременно пытаясь треснуть птицу посохом, пока она ещё в пределах досягаемости, и метнуть в неё воздушный удар из ожерелья.

 Земля взорвалась, обдав меня твёрдыми кусками - больно не было лишь потому, что их удержал защитный амулет - и заполнив воздух неожиданно густым облаком пыли. В следующий момент меня что-то схватило, обернувшись вокруг ног и пояса и болезненно стянув их, и потянуло. Я принялся одной рукой отчаянно бить посохом вниз, другую засунув в сумку в поисках амулета-резака. Мелькнула серебристая вспышка; куклы присоединились к борьбе, кромсая ножами ухватившие меня лианы-щупальца. Напавшая на меня птица, перетянутая ещё несколькими, уже исчезала под землёй; я пока отбивался, но лианы неуклонно подтягивали меня к узкой дыре в земле. Целиком я в неё не пролезу, но вряд ли их это остановит...

 Резак наконец нашёлся; я попытался его активировать, но тут лианы тряхнули меня, и амулет вылетел из руки. М-мать... Я сосредоточился на режущем заклинании; в ответ лианы усилили напор.

 Отлетевший в сторону резак бумерангом вернулся обратно; куклы подхватили? Перед тем, как выронить, я успел-таки его активировать, и теперь сияющая нить энергии вгрызлась в толстую и прочную лиану. Я тоже продолжил резать её магией, посохом упираясь в землю; с хрустом и треском лиана лопнула. Моё движение к дыре остановилось, и мы с куклами переключились на следующую лиану... но тут из дыры выметнулось ещё две. !.. Меня дёрнуло, едва не сбив с ног, и резко подтянуло к дыре. Приехали... Я активировал сигнал об эвакуации в браслете.

 Вокруг меня незамедлительно возник пузырь, обрубивший щупальца; снизу растянулась плёнка портала, в который я и упал. Пульсация света от перстня; меня встряхнуло, посох в руке дёрнулся, как живой, меня потянуло сразу во все стороны, и я ощутил, что растворяюсь. Сознание уплывало, но я успел осознать, что что-то пошло не так и изо всех сил попытался сосредоточиться; срочно нужно что-то делать, если я хочу уцелеть... Я уже совсем не чувствовал тела; впечатление такое, что его попросту нет. Ощущений вообще никаких, вокруг полная тьма, только мысли ещё шевелятся, хотя для этого приходится прикладывать огромные усилия. Очень тяжело, но если прекращу бороться, это определённо будет конец... Похоже, из-за перстня в эвакуационном портале произошёл сбой. Не хотелось бы, чтобы это было правдой, но впечатление такое, что моё тело расщепилось при неудачном переходе, и остался один дух, который без тела испытывает проблемы. При выходе из тела остаётся связь с ним, помогающая, гм, существовать, а вот если оно уничтожено... То в теории должно быть примерно как сейчас.

 Прежде всего, мне нужно остановить эрозию сознания. Когда приходится прилагать усилия, чтобы думать, вряд ли удастся чего-то добиться.

 Среди уроков Сарнина были и упражнения по концентрации сознания, рассчитанные в том числе и на подобный случай. Я принялся фокусировать свои дух и разум в единую точку, ограждая их стеной воли. Процесс шёл неплохо; думать стало существенно легче, мысли уже не ассоциировались с тяжёлыми мешками. Так... Дальше нужно понять, цело ли тело. Ещё одно упражнение, на этот раз из "архива Арогорна"...

 Меня наполнило нескрываемое облегчение. Результат проверки "нити духа" оказался немного странным, но тело цело... По крайней мере, в достаточной мере. Теперь нужно в него вернуться, и побыстрее. Надеюсь, что оно не искалечено...

 Боль! Я ощущал себя фаршем в мясорубке. Болело абсолютно всё. Я изогнулся в безмолвном крике; при попытке издать какой-то звук боль в и без того пронизаных мукой лёгких и горле достигала новых высот.

 Не знаю, сколько это продолжалось; в конце концов боль утихла, превратившись в неприятную пульсирующую тяжесть во всём теле, и я смог открыть глаза.

 Меня окружал густой туман. Густой сухой туман. Неужели?..# Хотя, в первую очередь важно другое - в каком я состоянии...

 С внуренним содроганием я перевёл взгляд на себя. Двигаться всё ещё было больно, даже поворачивать голову, так что пришлось быть осторожным. Хмм... Одежда цела, крови не видно, руки и ноги на месте... Уже хорошо.

 Закончив беглую инспекцию конечностей, я попытался стянуть одежду и рассмотреть себя внимательнее, но необходимые для этого движения оказались слишком болезненными. Я замер и принялся бормотать заговоры. Вроде бы сработало...

 С помощью кукол - сумка со всеми вещами, как и посох, была при мне - удалось-таки приподнять одежду. Ран, ушибов, или вообще чего-то постороннего заметно не было; тем вызвана боль - непонятно. Впрочем, она стихает, так что об этом можно будет подумать после того, как выберусь отсюда, где бы я ни был... Пока что окружение сильно напоминает знакомый туманный ланшафт, в котором я побывал уже не раз, но кто знает? Не буду спешить с выводами.

 Слегка покряхтывая, я сумел, наконец, подняться. Туман, туман, туман, и ничего не видно... Очень похоже на то, где я бывал раньше. Правда, раньше я сюда попадал безболезненно.

 Перстень сиял куда ярче, чем обычно, и это тоже указывало, что я в "туманном мире". Ещё одна проверка, и всё... Я активировал одну из бусин ожерелья, и на магическом плетении незамедлительно начали собираться капли тумана. Гипотезу можно считать доказанной.

 Я оперся о посох и снова огляделся в поисках огонька от костра - по моему опыту, единственное безопасное место здесь. Стоит побыстрее к нему выйти, пока не подтянулись недружелюбные местные обитатели... Совсем не хочется с ними сталкиваться, тем более, когда я не в форме.

 Однако искомого отсвета нигде не было видно. Ну, из-за тумана вообще почти ничего не видно, но огонёк костра обычно странным образом просвечивал сквозь это препятствие. Ну что же... Не думаю, что есть смысл оставаться на одном месте. Поищем...

 Я прикоснулся к дому духа на руке, призывая волка. Он уже в форме для того, чтобы меня защищать, да и нюх может пригодиться.

 Куклы устроились у меня на плечах, вглядываясь в окрестности по сторонам и сзади, впереди шагал волк, а я следовал за ним. Мы в сумраке брели сквозь туман, волнами накатывающий на нашу небольшую группу, несмотря на отсутствие ветра; тихий и безжизненный серый мир походил на пустую комнату.

 - Сова, ты как? - поинтересовался я.

 Статуя на посохе медленно повернула голову.

 - Странно - сообщила она. - Не думаю, что смогу летать.

 Говорила она тоже медленно и словно с усилиями. Похоже, ей тоже нехорошо... Я кивнул.

 - Ладно, сам справлюсь.

 Туман расслоился; снизу, примерно по колено, он выглядел таким густым, словно ноги должны в нём застревать - к счастью, это было не так - зато выше стал намного менее плотным; теперь можно было разобрать окружающую местность. Вернее, можно было бы, если бы здесь что-то было... Однако вокруг ничего не поднималось выше колена - я находился на плоскости без каких-либо ориентиров.

 Хотя, нет... Впереди слева что-то мерцало. Однако не красным отблеском огня, а синеватым холодным сиянием. Сходить проверить или не рисковать?.. Пожалуй, посмотрю. Здесь везде опасно, а там может найтись что-то полезное. Или интересное, на худой конец...

 "Подкормив" волка струйкой Силы из перстня, я направился в сторону синего сияния. Идти оказалось не так далеко, как сперва казалось; какие-то минут десять, и я уже стою перед его источником. Вытянутое вправо и влево от того места, где я к нему приблизился, замёрзшее озеро. Прозрачный синий лёд слабо сиял; сквозь него на дне, как минимум в паре десятков метров вниз, было видно здание. Небольшой изящный дворец... Кажется, там были даже клумбы с цветами.

 Я осторожно подошёл к краю льда и наклонился над ним... Чувство опасности резко отдёрнуло назад. Что такое?.. Ничего не происходит...

 Погоди-ка, а это ещё что?.. Кончики свисавшей со лба пряди волос обледенели. Даже не так - они превратились в лёд... Я нахмурился и достал из сумки клочок бумаги. Смял его и бросил в озеро... тук. Стоило бумаге пересечь край льда, как она сама превратилась в льдинку и с глухим стуком упала на замёрзшую поверхность.

 - Н-да, сильное шаманство, однако... - пробормотал я. Ни магии, ни холода не ощущалось... Эх, сюда бы спецов-исследователей Ганке-Ло! Я досадливо покачал головой. Ещё одна загадка, которая наверняка так и останется неразгаданной...

 Уходить от этого странного места совсем без результатов не хотелось, однако я не мог придумать, как их получить. Может, попытаться отколоть кусочек льда?..

 Я активировал бусину огненного шара. Небольшой сгусток пламени метнулся к озеру... и упал ледышкой. Ничего себе!.. Замерзает даже огненная магия...

 Попытался вытащить телекинезом замороженый огненный шар на берег, но... Чары телекинеза тоже замёрзли. Жесть... И воздушный шар постигла та же судьба. Ну, если нельзя так, попробую иначе...

 Я достал из сумки - точнее, из коробки - верёвку и сделал петлю. Бросок... Как и ожидалось, верёвка замёрзла, но осталась цельной; я осторожно, чтобы не сломать, потянул её, вместе с замороженой магией внутри петли, к себе. Вот так... Трофей успешно добыт.

 Осторожно ткнул в ледышку вилкой; никакой реакции. Вообще, это походило скорее не на лёд, а на красное стекло...

 Трофей перекочевал в одну из выданных мне баночек для образцов. Прочное термостойкое стекло, даже если он оттает и снова превратится в огонь, с ней ничего не случится.# Ну, полагаю, больше здесь ловить нечего... Между прочим, перстень рядом с озером практически не светился.

 - Интересное место, верно? - произнёс мужской голос. - Прекрасная демонстрация того, что крайности до добра не доводят... Впрочем, красиво.

 Я повернулся в сторону говорившего и узрел бомжеватого мужичка в телогрейке и ушанке со свисающим "ухом". Он, скрестив ноги по-турецки, висел в воздухе над плотным слоем тумана и курил папиросу, дым от которой очень походил на окрестный туман. Сюрреалистично...

 Этого типа я встречал мимоходом. Ещё более странная и загадочная личность, чем Арогорн.

 - Что имеешь в виду? - спросил я. Он махнул рукой в сторону озера.

 - То, что называют "Льдом Порядка".

 - Пламя Хаоса, лёд Порядка? - хмыкнул я. "Бомж", называющий себя "Наблюдателем", кивнул.

 - Угу... Что Хаос, что Порядок одинаково губительны для всего живого. Перебарщивать вообще вредно...

 Он затянулся и закашлялся.

 - Вот, даже в этом - пожаловался Наблюдатель. - Удержаться в верных пределах - самое сложное.

 Это "жжж" определённо неспроста, но на что он намекает - понять сложно.

 - Не спорю - согласился я. - Но меня сейчас более актуальное волнует. Не подскажешь, как отсюда выбраться?

 Наблюдатель ещё раз затянулся и отбросил папиросу в сторону; сквозь туман был виден лишь удаляющийся красный огонёк, который вдруг остановился на одном месте. Я перевёл взгляд обратно к курильщику, но его уже не было.

 - Идём туда - сообщил я волку, указывая в сторону огонька.

 Огонёк висел на одном месте, не приближаясь. Хотя, нет... Минут через пятнадцать он уже выглядел немного иначе. Это уже был не светляк от папиросы, а... Отблеск костра, похоже.

 Волк, опять двигавшийся в авангарде, вдруг остановился.

 - Впереди пропасть - сообщил он.

 - Дубль два... - пробормотал я. Меня здесь определённо не любят... В прошлый раз я так едва не свалился в скрытую туманом пропасть.

 Как и в тот раз, туман, словно сообразив, что в эту ловушку я не попался, рассеялся достаточно, чтобы провал впереди оказался виден. Н-да... Тёмная бездна тянула в обе стороны, сколько хватал взгляд. А по ту сторону светил костёр...

 Пропасть была не сказать, чтобы такой уж широкой - всего метров десять - но мне и этого достаточно. Хмм...

 - Сул, Мака - обратился я к куклам - сможете перенести меня на ту сторону?

 Куклы переглянулись; меня слегка приподняло и снова опустило. Они отрицательно покачали головами. Досадно.

 Ладно, а что насчёт обернуться?.. Связь с Совой... присутствует, хоть и слабо. Можно попробовать.

 Уф, тяжко... Едва держусь в воздухе, и даже посох кажется неподъёмной тяжестью. Я перекинулся обратно в человека. Думаю, перелететь смогу, но очень уж тяжело... Лучше сперва попробовать другие варианты. Я даже уже представляю один, который вполне может сработать.

 Как уже упоминалось, некоторые упражнения, которым учил мой куратор, Сарнин, зачастую больше подходили магу, чем шаману. В том числе - "вить верёвки". Практическая ценность этого волшебства была весьма сомнительной; впрочем, в качестве упражнения по фокусировке и чёткости образов оно подходило хорошо. Суть его в том, что из тонких магических нитей сплетается довольно толстая "верёвка"; если всё сделать правильно, ей можно пользоваться, как настоящей. Однако создать, правильно переплести, и удерживать множество нитей очень сложно и утомительно, а единственное преимущество этой "верёвки" перед настоящей в том, что её легко закрепить почти на любой поверхности, даже если завязать не на чем: она "вращивается" концами в цель. В моём случае сложность была ещё и в том, что мои собственные резервы магической энергии весьма невелики, так я не могу создавать достаточно много нитей для действительно прочной "верёвки", а если использовать перстень, то появляются помехи, из-за которых становится очень сложно сплести аккуратную "верёвку", которую требовал от меня Сарнин. Однако мне сейчас особых изысков не нужно... Попробую. Если не получится, хуже точно не будет.

 Я, попросту, хотел попытаться создать этакий верёвочный мост. Я попытался чётко представить то, что должно бы получиться в итоге, и запустил первую нить. Туман незамедлительно принялся облеплять нити; впрочем, я не выстраивал сложную функциональную структуру, так что это не мешало. Скорее, даже наоборот... Туман "цементировал" нити, скрепляя их и делая их материальными. Больше того, похоже, смесь моей магии и здешнего странного тумана быстро принимала форму, даже больше соответствующую образу у меня в голове. Эмм... Да он действительно выстраивается в нужную форму! Чтобы убедиться, что это

 действительно так, я сконцентрировался, чётко представляя изменённую картинку моста - и туман послушно принялся выстраивать новую форму на каркасе из магических нитей. Пусть он и не был достаточно прочным, чтобы создать реальную конструкцию, но это как минимум интересно...

 Потребовалось как минимум минут сорок, но сомнительное сооружение из магических "верёвок" и тумана оказалось готово. Сам мост крепился ниже уровня земли - или что тут - а повыше я протянул верёвку, за которую можно держаться.

 - Ну, да хранят меня духи...

 Я положил кукол и посох на землю и осторожно, с трепетом, шагнул на своё творение. Если что, куклы смогут меня хотя бы поддержать, а там я смогу обернуться, и если не перелететь на другую сторону, то хотя бы вернуться обратно. Шаг, ещё шаг... Пока держится.

 Мост выдержал. Я без проблем, если не считать нервного напряжения во время переправы, оказался на другой стороне расщелины, после чего куклы перенесли ко мне сперва посох, а затем и друг дружку. Ум и правильное применение доступных возможностей помогут преодолеть любые проблемы!

 До костра - а я уже точно видел, что это он - оставалось всего ничего. И у него был заметен человеческий силуэт...# Отсюда было непонятно, кто там именно; я осторожно приблизился. Понятнее, впрочем, не стало - когда уже можно было различить детали, выяснилось, что этого парня я раньше не встречал. Такой... атлетичный, я бы сказал; широкоплечий, довольно высокий. Существенно крупнее меня... На теле - кольчуга, на поясе - сабля. Если из наших, ролевиков-попаданцев, то определённо из воинских классов. Хмм...

 Я призвал из Дома волка - на всякий случай, да и просто для внушительности. Положил руку ему на загривок - чтобы сразу видно было, что мой - и вышел к огню.

 - Привет попаданцам! - произнёс я. Воин внимательно посмотрел на меня, на волка, и кивнул. Руку у сабли держит... Ну, правильно.

 - Привет землянам - спокойно ответил он.

 - Пароль-отзыв... - хмыкнул я. - Нашего полку прибыло, я посмотрю. Попаданцы - основной продукт экспорта Земли в другие миры.

 - Похоже, пользуемся спросом - согласился он.

 - Дмитрий - представился я. - Давно тебя... экспортировали?

 - Игорь. Прилично... Ну, жить везде можно, если не умирать.

 - Позитивный настрой - улыбнулся я. - Мне нравится... Ты, я погляжу, воин?

 Он кивнул и бросил взгляд на мою руку, которая в тумане снова приняла вид когтистой лапы. Я поморщился.

 - Не обращай внимания, издержки неспокойной жизни.

 - Проклятье?

 - Наполовину... Слушай, ты по земному времени когда попал?

 Он как-то задумчиво посмотрел на меня и ответил после небольшой паузы:

 - Примерно тридцатого июня, после матча футбольного. Наши с испанцами играли. Три-один, как сейчас помню...

 Я нахмурился.

 - Погоди-ка... Какие испанцы, какое три-один? Тридцатого должна была быть игра, но её отменили, я потому и запомнил. И не с испанцами, а с венграми. Ты про какой год говоришь?

 - Две тысячи одинадцатый - пожал он плечами.

 - Та-ак... Либо тут что-то не так, либо одно из двух... - пробормотал я. - Хорошо бы с остальными поговорить, поспрашивать...

 Игорь вопросительно посмотрел на меня.

 - Ну, смотри - пояснил я - насколько мне известно, нас всех разбросало по разным мирам. К примеру, слышал про город Ганке-Ло?

 Он отрицательно мотнул головой.

 - Ну а том мире, где я обретаюсь, каждая собака знает. К слову, не возражаешь свою историю рассказать, в обмен на мою?

 Он неопределённо покачал головой; я решил принять это за согласие.

 - Ну, обменяемся информацией... Но вернёмся к нашим баранам. В общем, кто сказал, что мы все из одного мира?

 - Я с Земли - хмыкнул он. - Ты нет, что ли?

 - Я-то с Земли - хмыкнул уже я - но кто сказал, что она одна? По той же гипотезе о параллельных мирах, существует почти бесконечное количество копий с теми или иными отличиями. Не факт, конечно, что наш случай, как и не факт, что все с разных...

 - И что с того, в любом случае? - поинтересовался Игорь.

 - Пока не знаю... Но в нашей ситуации неизвестно, что может пригодиться.

 - Тоже верно - согласился он. - Между прочим. Ты что, маг?

 - Не, шаман. Говорящий с духами, летящий за совой, если точно... Хм, к слову - амулеты не интересуют? Могу продать. Точнее, обменять, если есть на что.

 - Нет, пожалуй, не надо - подумав, ответил он. - Мне бы почитать чего-нибудь... Хоть газету.

 - Ну, есть у меня кое-что - хмыкнул я - только, во-первых, газета местная, с местными новостями, а во-вторых, в связи с этим что книги, что газеты на тамошнем языке. Правда, лишний амулет перевода у меня тоже имеется, остался из трофеев...

 Игорь потёр подбородок.

 - Я бы взял - сообщил он - только у меня как-то ничего особо ценного нет... Погоди минутку, сейчас посмотрю поподробнее.

 Он поднял лежащую рядом с ним сумку - не слишком пухлую - раскрыл и принялся в ней рыться. Её содержимое мне видно не было, но... Я принюхался. Мне не кажется?..

 - У тебя там что, кофе? - надеюсь, без дрожи в голосе спросил я. Игорь приостановил раскопки в сумке.

 - Ну да, есть немного - согласился он. Я жадно сглотнул слюну. В Ганке-Ло знают напиток, очень похожий на чай, но - кофе... Блин, это мой шанс вернуть часть земных удобств!

 Игорь тоже принюхался.

 - Да вроде и не пахнет...

 - Кому как - заметил я. - Блин... Продай, а?

 - Что, в твоём мире его нет? - усмехнулся он. - Ладно, почему нет...

 Фунт необжареных зёрен кофе стоил мне газеты, книги (мимоходом приобретённого в Ганке-Ло детектива), амулета перевода, и мелкой медной монетки - в качестве сувенира. Я, в общем, человек довольно жадный, но по такому случаю расщедрился на бонус в виде нескольких амулетов - пары своих гранат и бесполезного варианта Накти, прожигающих "гранат" из комбинации "земля-огонь". Игорь сперва не хотел их брать - подвох какой-то подозревает, что ли? - но потом всё же принял. К слову, после объяснений, как что действует, поделка Накти почему-то заинтересовала его больше, чем нормальные взрывающиеся амулеты. Сейфы он вскрывать собирается, что ли? Впрочем, не моё дело.

 К слову, газета, которую я отдал новому знакомому, была довольно толстой и освещала разные вопросы. Полагаю, это специфика Ганке-Ло, одним из названий которого было "город знаний", но в газете были примерно поровну перемешаны новости политические, светские и научно-магические. На последней страничке приютились также результаты матчей, но ни названия команд, ни даже видов спорта мне всё равно ни о чём не говорили, разве что о кигзане, полубоевом виде спорта с применением магии, я мельком слышал от Раптари. А вот на первой полосе красовались такие заглавия статей, как "Легендарный голос: знаменитая певица Софи снова выходит замуж?", "Напряжённость сохраняется: шпионский скандал в столице Кагзарии" и "Жарче, чем солнце: интервью с профессором Канте Мизговичем о последних достижениях в области контроля плазмы". Любопытно, к слову, что эта самая Софи, о которой я ничего не знал, брала именно второго мужа, с сохранением первого.

 - Эх, хорошо... - довольно произнёс я, поглаживая свёрток с кофейными зёрнами. А если ещё и прорастить удастся, совсем хорошо будет... Впрочем, думаю, договорюсь с духами, тем более что у меня есть свой альраун. - Ладно, вещами обменялись, а теперь всё же стоит обменяться историями. Я первым начну, пожалуй...

 - ...Вот такие вот пирожки с котятами - подытожил я. - Никаких вам Тёмных Властелинов и Великих Пророчеств, зато две тёщи, что компенсирует. Плюс ещё все эти непонятные и подозрительные сущности - Боги, Наблюдатели, Хранители... Мне бы у себя нормально устроиться, а ещё какие-то странные миссии навешивают. А у тебя как?

 

 - А я сюда прямо из госпиталя, - вздохнул с оттенком грусти Игорь, словно вдруг захотел обратно в больничную койку. - Лежал парализованный, имитируя бревно, никого не трогал, как заявился Арагорн под видом московского профессора, и предложил принять участие в эксперименте по взаимодействию мозга и компьютера. Типа, в РПГ поиграть. Только без мышки и клавиатуры, а напрямую... Короче, подключили меня, а как уставился я в монитор, так сюда и влетел... И, если верить мужику в фуфайке, то тут я не весь, а только копия того себя, что по прежнему в госпитале валяется. Под присмотром прохвесорских ассистенток - Веры, Надежды и Любови.

 - Угу, а в этом мире, чего делаешь?

 - Да так, по мелочи. - махнул рукой Игорь. - Немного воюю, женился недавно, вопреки королевскому запрету. Теперь вот - чернокнижника одного умалишенного вразумлять иду. Добрым словом и мечом. Слушай, Дмитрий, - он смущенно замялся, - а от, гм... От поноса у тебя амулета не найдется, или там какого-нибудь толченого зуба дракона ? Достала меня эта средневековая жизнь. Молоко сырое. Вода все время разная и не всегда из ручья. Пища, опять-таки, какая подвернется. А дезинфицирующую жидкость, типа водки, тут еще гнать не умеют. Все больше медами да винами пробавляются. Не, ты не подумай, что я расстройством мучаюсь... - уточнил он, заметив невольную улыбку на моем лице. - Подумал просто: а вдруг? Идти в бой, а тут 'медвежья болезнь'? Не дай бог, трусом сочтут...

 Я ненадолго задумался. Хмм... В принципе, это несложно, только нужно толком объяснить гидре, что от неё требуется.

 - Сейчас сварганю. С тебя серебряная монета - делать буду из неё.

 Серебро связано с водой и чистотой так что это если и не идеальный вариант, то близко к тому. Получив основу амулета, я взялся за работу, а Игорь рассказывал.

 

 - А вообще, достала меня эта войнушка. - закончил воин. - Как локальная, так и всемирная. Хочу с удочкой сидеть, на диване валяться, даже из охоты - грибную предпочту. Вот отнесу Арагорну его Зерно и только в обмен на отставку отдам. Но, чтоб с мундиром и стопроцентную гарантию.

 - Разумный подход - хмыкнул я - но из моего недолгого общения с этим типом есть подозрение, что он всё равно сможет надурить, если захочет. Так что, советую, когда будешь требования выдвигать, будь предельно чётким и однозначным в формулировках. А то боги и демоны умеют желания так выполнять, что и не придерёшься, а желаемого всё равно не получил... В конце концов, несколько тысяч лет опыта в мухлёже - это серьёзно. А я сомневаюсь, что ему меньше... Так, амулет почти готов. Химической стерильности не обещаю, но где-то на уровне кипячения обеззараживать будет, а если гидра не будет халтурить, то и яды ослаблять... слегка. Лучше всего окунать в потребляемую жидкость, но можно и просто носить на теле - можешь дырку сделать и на шее носить. Ну, и для того, чтобы дух в амулете хорошо себя чувствовал и нормально работал, держи в чистоте и омывай чистой водой время от времени.

 Я закрепил гидру в монете, положил готовый амулет на землю и отодвинулся, чтобы Игорь мог его забрать.

 - А насчёт моего предположения насчёт миров... Вот что хочу предложить. Обменяемся адресами на Земле, и если хоть кто-то вернётся, можно будет проверить... Хоть родственникам весточку передать, возможно. Что скажешь?

 - Им ещё нужно как-то доказать, что это не бред - заметил Игорь.

 - Разумеется - пожал я плечами. Он задумался.

 - Думаю, не получится - наконец, с сожалением произнёс он. - Не приходит в голову ничего достаточно убедительного...


создание сайтов